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Andr Durand prsente

Voyelles
(1872)
pome de RIMBAUD

A noir, E blanc, I rouge, U vert, O bleu : voyelles,


Je dirai quelque jour vos naissances latentes :
A, noir corset velu des mouches clatantes
Qui bombinent autour des puanteurs cruelles,
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Golfes d'ombres ; E, candeurs des vapeurs et des tentes,


Lances des glaciers fiers, rois blancs, frissons d'ombelles ;
I, pourpres, sang crach, rire des lvres belles
Dans la colre ou les ivresses pnitentes ;
U, cycles, vibrements divins des mers virides,
Paix des ptis sems d'animaux, paix des rides
Que l'alchimie imprime aux grands fronts studieux ;
O, suprme Clairon plein des strideurs tranges,
Silences traverss des Mondes et des Anges ;
- O l'Omga, rayon violet de Ses yeux !

Analyse
Ce texte clbre a plus fait lui seul que tous les autres pour la gloire de Rimbaud, parce que, le
pote stant prtendu voyant, ayant dclar, dans Alchimie du verbe (dans Une saison en
enfer) comme pour donner une preuve de son pouvoir extraordinaire : Jinventai la couleur des
voyelles !, il est admir pour son hermtisme. Il a suscit une multitude dinterprtations qui font
appel aux sources les plus diverses et les plus extraordinaires. On peut tenter un rsum succinct des
sources que, selon dminents spcialistes, il aurait eues, avant den rvler la toute simple
explication.
Pour les uns, le jeune Rimbaud, qui navait pourtant accs quaux livres de la bibliothque de
Charleville, se serait inspir douvrages occultistes o est donne une valeur symbolique aux
couleurs. Ainsi, pour liphas Levi, la vie rayonnante va toujours du noir au rouge, en passant par le
blanc ; et la vie absorbe redescend du rouge au noir, en traversant le mme milieu ; il en tirait une
dialectique des couleurs symbolique : de A l (donc du noir au rouge) c'est la vie ascendante ;
puis on redescend jusqu'au noir (ou plutt au bleu violet) en passant par le vert (au lieu du blanc),
chaque tape prsentant une valeur symbolique. Ainsi le systme de Rimbaud ne prsenterait pas de
failles, toutes les couleurs auraient une valeur la fois vocatrice et intellectuelle. Voyelles serait la
clef de tout le systme de Rimbaud, et la dialectique des cinq tapes s'appliquerait non
seulement tous ses pomes, mais sa vie mme. Mais il est bien difficile d'admettre qu'il ait
systmatiquement crit (et vcu !) suivant un tel systme. Et il reste que Lvi ne sintressait quau
noir, au blanc et au rouge, qui reviennent dans l'ordre inverse pour la vie absorbe ; il faudrait donc
admettre que chez Rimbaud le noir devient du bleu, et le blanc, du vert. Dautres spcialistes
mentionnent que, dans Les merveilles du ciel et de lenfer, Swedenborg dclara : Le langage des
anges clestes sonne beaucoup en voyelles U et O ; et le langage des anges spirituels en voyelles E
et I.. Mais, si ces explications occultistes ne peuvent que difficilement tre retenues, il faut surtout
retenir que Rimbaud na pu les connatre !
Pour dautres, il se serait inspir douvrages traitant de l'audition colore, des relations entre les
couleurs et la musique indiques dj par Voltaire (lments de la philosophie de Newton, 1738),
par le Pre Castel, le fameux inventeur du clavecin oculaire (L'optique des couleurs, 1740) et,
dans la revue L'artiste, parut le 15 janvier 1853 un article intitul Les couleurs et les sons.
On voque aussi des sources littraires. Ainsi, Baudelaire, ds 1846, parla de l'analogie entre les
couleurs, les sons et les parfums (ide que son sonnet des Correspondances reprit et appliqua),
regretta que personne n'et encore dress une gamme analogique complte des couleurs et des
sentiments (Salon de 1846). Mais de telles associations restent trs loignes de l'association
voyelles-couleurs ; et on n'aperoit chez Rimbaud aucune intention de symboliser, comme Baudelaire,
l'unit essentielle de l'Univers. Son mouvement est centrifuge : au lieu de tout ramener l'unit, il
dfait une unit (celle du mot) en ses lments ; et c'est partir de ces lments redevenus
autonomes qu'il va voir apparatre les naissances latentes. Dautre part, Hugo voyait les voyelles
: Ne penserait-on pas que les voyelles existent pour le regard presque autant que pour l'oreille, et
qu'elles peignent des couleurs? On les voit. A et l sont des voyelles blanches et brillantes. 0 est une
voyelle rouge. E et EU sont des voyelles bleues. U est la voyelle noire. Mais on constate que les
visions des deux potes sont discordantes. Surtout, il faut se demander si le texte de Hugo, que
Rimbaud n'a pas connu, n'est pas postrieur la publication de Voyelles !
Un point de dpart plus plausible pour ce pome aurait pu tre l'abcdaire colori que Rimbaud a
d, comme tout enfant, avoir entre les mains quand il apprenait lire. On en a trouv un o chaque
lettre est illustre par quatre dessins reprsentant : pour A (lettre noire) : Abeille, Araigne, Astre, Arcen-ciel ; pour E, jaune : mir, tendard, Esclave, Enclume ; pour l, rouge : Indienne, Injure, Inquisition,
Institut ; pour 0, azur : Oliphant, Onagre, Ordonnance, Ours ; pour U, vert : Ure, Uniforme, Urne,
Uranie ; pour Y, orange : Yeux, Yole, Yeuse, Yatagan. Cett ide est trs sduisante, et les
concordances entre l'alphabet et le sonnet assez frappantes ( condition d'admettre soit que le jaune
de l'abcdaire a pli, soit que Rimbaud a dlibrment prfr le blanc au jaune, peut-tre pour
opposer le blanc au noir). partir de l'abcdaire, il se serait intress, en pote qu'il tait, non pas
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aux couleurs, mais aux lettres et aux principales sortes de mots qu'elles peuvent former (le A
voquant par exemple, non seulement l'Abeille et l'Araigne, mais l'Abdomen des Arthropodes).
Il serait plus probable encore que Rimbaud, comme beaucoup de gens, ait donn aux couleurs une
valeur symbolique, que le noir veillait en lui des ides de mort, le blanc des ides de puret, le vert
des ides de srnit... Mais cette valeur symbolique donne aux couleurs n'a qu'un rapport fortuit
avec les voyelles : Rimbaud, par exemple, dans le tercet qui illustre le U vert , n'emploie nullement
des mots commenant par un U, ou des mots contenant des U ; son disciple Ren Ghil, beaucoup
plus systmatique, essaya de mettre en rapport voyelle-couleur-son dans ses essais d'
orchestration verbale ; le rsultat est problmatique, d'autant plus que les mmes lettres n'voquent
pas les mmes couleurs pour tout le monde... Enfin, il faut remarquer que c'est en visuel, bien plus
qu'en auditif, que Rimbaud crit son sonnet (il voit les voyelles, il ne les entend pas) : et c'est
pourquoi, peut-tre, il y a dans son sonnet une si clatante vocation de tableaux colors, d'images
en mouvement, un admirable kalidoscope de couleurs et d'impressions.
Surtout, il faut se rendre lvidence : chacune de ces explications ne s'applique jamais qu' une
partie du pome, un seul vers parfois, et non son ensemble.
Ne faudrait-il pas plutt commencer par s'tonner du fait que Rimbaud ne se soit souci de trouver
des couleurs qu'aux seules voyelles? Pourquoi n'a-t-il pas commenc ou poursuivi son exploration en
l'appliquant aux consonnes aussi ?
On peut alors se demander s'il n'aurait pas choisi les voyelles parce que le mot mme est un
calembour : voyelles = vois elles. Elles, c'est--dire les femmes dont on sait qu'elles intriguent et
effraient le jeune homme encore vierge mais qui s'intresse la littrature rotique. Il a ddicac
Rv pour lhiver Elle. La fantaisie du sens cach du titre incite donc voir dans le pome
mme un tableau secret, ce qu'on appelait autrefois un blason du corps fminin.
Voil donc, au vers 1, les voyelles alignes, chacune se voyant attribuer une couleur. Mais, surprise ! elles ne sont pas places dans l'ordre alphabtique, ce qui ne peut manquer dintriguer.
Dailleurs, le pote nous met sur la voie du sens secret de ces voyelles en nous faisant esprer, au
vers 2, aprs un enjambement significatif, la rvlation de leurs naissances latentes. Cependant, il
ne les a jamais dites car, ayant constat quil pouvait riger sa plaisanterie en prtendu principe
potique, il l'a donc rpte dans Alchimie du verbe : Jinventai la couleur des voyelles ! - A
noir, E blanc, I rouge, O bleu, U vert , les citant donc alors en les plaant dans lordre habituel.
Dans cette perspective, les voyelles tant places dans un ordre particulier et affubles d'une couleur,
chacune est voque dune faon elliptique par une accumulation de qualificatifs qui sont disposs de
faon trs libre, A ayant droit deux vers du premier quatrain et dbordant pas un rejet sur le second
quatrain que se partagent ensuite E et I, U stendant sur le premier tercet et O sur le second.
Plutt que de se lancer dans llucidation du sens de ces qualificatifs, on peut tenter une autre voie
dapproche et considrer plutt leur forme typographique mme qui doit tre considre. Or on
constate que, si chacune de ces formes (sauf le O , videmment) subit une certaine rotation, elle
pourrait bien reprsenter une partie du corps fminin, le pome tant un blason du corps fminin.
Voyons si l'hypothse se vrifie.
Le A, tant compltement renvers, reprsenterait le triangle du pubis, ce qui est confirm par la
ressemblance entre cette partie du corps fminin et un corset , vtement typiquement fminin
justement. De plus, quand on sait que Rimbaud tait latiniste, on peut admettre que, pour le jeune
homme effray par le sexe fminin, les puanteurs cruelles soient celles du sang menstruel et
qu'elles attirent des mouches qui sont clatantes parce que leur corselet est brillant, que le sexe
fminin ouvre des Golfes d'ombre?
Si le E, dont il est utile de savoir que Rimbaud le traait comme l'epsilon grec, subit lui aussi une
rotation qui le couche, ce sont donc bien les seins qui sont ainsi voqus, leur blancheur tant
confirme par le sens tymologique de candeur, les caresses les faisant passer de la fluidit des

vapeurs, au gonflement des tentes, l'rection des lances des glaciers fiers, la majest des
rois blancs, l'motion marque par les frissons d'ombelles.
Si le I subit lui aussi une rotation qui le place horizontalement, il devient bien la ligne des lvres
qui sont justement dsignes nommment au vers 6, et qui se gonflent (sang crach), sous l'effet
du plaisir sexuel qui est accr par un sentiment de profanation, comme l'indiquent les ivresses
pnitentes du vers 7, c'est--dire des ivresses qui exposent des pnitences.
Si le U est retourn, il devient bien la longue chevelure d'une femme qui forme des cycles, au
sens de cercles, les deux pans se rejoignant. Et cette chevelure, le pote la voit aussi comme
reproduisant les vagues des mers qui, pour le latiniste, sont virides, toutes les couleurs fonces
tant rendues par un mme mot en latin. L'hypothse d'un corps fminin observ dans l'acte sexuel
mme tant maintenant assez solidement tablie, on peut donc comprendre qu' l'tape suivante le
pote, plac au-dessus de ce corps couch, peut observer de prs ce lieu o des animaux auraient
leur pture. Quels animaux? Eh bien ! ces poux qui ont dj t clbrs dans Les chercheuses de
poux. Quelle partie? Assurment, le front o les rides observes sont semblables celles que
connaissent les alchimistes parce qu'ils tudient pour parvenir une transmutation analogue celle que
le pote et sa partenaire recherchent.
Le O n'a videmment pas subir de rotation, pour reprsenter la bouche qui se fait suprme
clairon plein des strideurs tranges, larticle des indiquant que ce sont des strideurs qui sont
donc bien prcises, qui sont celles produites au moment de l'orgasme. C'est bien pourquoi le O est
mga, au sens de grand, et quil occupe, dans la succession des voyelles, la dernire place pour
tre la fois la fin qu'est l'omga de l'alphabet grec (le pome va de l'alpha l'omga), et l'acm
du plaisir, qui est suivi d'un de ces silences dont on dit bien, quand ils surviennent, qu'un ange
passe. Mais le O devient aussi l'oeil de la partenaire qui, ce moment crucial, brille d'une lueur
spciale. Sil sagit dun rayon violet , ne serait-ce pas une allusion la mystrieuse jeune fille
aux yeux de violette qui aurait suivi Rimbaud Paris en fvrier 1871? Et cette partenaire n'est-elle
pas alors dsigne, d'une faon toutefois voile? Ses Yeux comporte des majuscules parce que le
pote en employait souvent en parlant d Elle , pour dsigner une femme.
Au terme de ce parcours, ne peut-on accepter que Voyelles est un blason du corps fminin, que les
couleurs attribues aux voyelles ne l'ont t que pour les besoins de la cause par un pote habile,
subtil, mais en rien savant ou sotriste, que loeuvre de ce jeune homme de dix-sept ans nest
quune fantaisie, une mystification de potache, ce qui nempche pas dtre un pome admirable.

Andr Durand
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