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Nombre de grands fleuves italiens faisaient I'objet de cultes spdciaux'

notamment le iibre, qui 6tait souvent repr6sent6 comme un vieux barbu.


Les croisements de routes et de chemins, en ville comme d la campagne,
passaient pour Qtre placds sous la garde des Lares compilares, des esprits
que les auiorit6s lociles rendaient propices en organisant des f€tes en leur
honneur.
Dans la religion traditionnelle romaine, ce qui comptait le plus 6tait
I'ex6cution corisciencieuse des rites sacrds et des pridres; en cas d'erreur' il
6tait essentiel de r6p6ter toute la c6r6monie : Livio rapporte en plusieurs
occasions que les f-Otes compliqu6es c616br6es par les cit6s latines sur Ie
mont Albain durent 6tre reprises depuis le ddbut d cause d'une faute. Pour
une grande partie de l'histoire romaine, et en tout cas jusqu'it la fin du
t.'siEcle av. J.-C., on ne pensait pas que les chances de se concilier les
faveurs des dieux ddpendaient de la bont6 de ceux qui accomplissaient les
rites; seule comptait I'ex6cution correcte du rituel. Il y avait en effet chez
que
les Romain, un 6catt consid6rable entre la religion et la moralit6 telle
nous la concevons aujourd'hui. Cette attitude changea profond6ment au
cours des deux premlers sidcles ap. J.-C., d'une part' sous I'influence
de certains mouvements philosophiques comme le stoicisme, d'autre
part, grdce d I'introduction dans l'Empire romain de diverses religions
orientales.
Bien que les Romains aient 6t6 convaincus, presque jusqu'il I'obsession,
de la n6cessit6 de se concilier les dieux par des sacrifices et des pridres, ces
croyances n'avaient gudre d'incidence sur leur comportement. La pers-
p..iiu. d'une r6tribution divine semble avoir rarement influenc6 leur
ionduite; la peur de I'enfer n'occupait pas autant de place dans leur esprit
que, avant eux, chez les Grecs, ou, plus tard, chez les chrftiens. Ils accor-
daient pourtant de f importance ir la moralitf; seulement, d'une fagon {#
g6ndrall, ils ne tiraient pls leur morale des caractdristiques de leurs dieux' *.\!;;'.:::

f cet 6gard la diffdrence avec le christianisme est trds marqude : les


Romains n'avaient rien qui ressembldt d la Bible, avec ses dix commande-
ments et ses nombreuses rdgles de conduite. Toutefois, une grande partie
de leur litt{rature, en particulier leurs {crits historiques, est pesamment
moralisante et vante les vertus martiales de I'honneur, du courage et sur-
tout du patriotisme, vertus adaptfes d la soci€t6 militaire romaine. Horace
6crivait : < tl est doux, il est beau de mourir pour la patrie > (odes, III,2,
l3). Leur code moral se fondait essentiellement sur les traditions familia-
les et sur le d6sir de se gagner I'estime publique. L'orgueil familial
jouait
un rOle extrQmement important; dans les classes supfrieures, les enfants
grandissaient entour6s di masques mortuaires et de portraits d'ancOtres
reEus par ces derniers'
iortant en inscription les hauts iaits et les honneursjalousement d6fendus.
La dignit6 de la famille et de I'individu dtaient Page ci-contre : deux ddtails ddcorctri.ls rit
Dans iette soci6t6 qui aimait ir se grandir d ses propres yeux, le plus
ptt 6tait le stuc appartenant aux plafonds d'u|1e tt'trttst'1
grand t{moignage diestime publique qu'un individu recevoir
ddcouverte sous la mqison Farttise, ci Roi'c
(fin du I"' siicle av. J.-C.). Ces prtysa'1es
nous donnent plusiettrs exetrtples cl'arb'tt
sacrds incorporls dans de sirnples perti:
sanctuaires. Ci-dessus : cette yict()tre itiiet '':
aussi partie des dtjcorations cle lct tttttistt ;

Ci-contre : relief de marbre de I'dpoque


rdpublicaine trouvd prds du tetnple cl'Herct,,
d Ostie. La scdne de droite reprdsente des
hommes en train de tirer de la tner un.filet
de p€che contenant une statue archairlue
grecque de Hercule, ce qui laisse penser que
la statue de culte de ce temple dtttit urt
original grec ttpport€ en Italie. Dans lo scet,e
du milieu, Hercule tend d un garcoilnet ur.
tablette portant un oracle; enfin la troist?it,e
scdne reprdsente sans doute I'interprdtctt tot:
de I'oracle par un devin.

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