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Histoire plurielle

ditions UNESCO
HISTOIRE
DE
LHUMANIT
Mfcld\ M

(+0) (./0

Volume V
1492 1789
ditions UNESCO
Publi par lOrganisation des Nations Unies
pour lducation, la science et la culture (UNESCO)
7, place de Fontenoy, 75352 Paris 07 SP
UNESCO, 2008
ISBN : 978-92-3-202814-3
Titre original : History of Humanity Vol. V : From the Sixteenth to the
Eighteenth Century
Publi par lUNESCO, Paris, et Routledge, Londres
UNESCO, 1999 pour ldition anglaise
Les ides et opinions exprimes dans cet ouvrage sont celles des auteurs et ne
reftent pas ncessairement les vues de lUNESCO. Les appellations employes
dans cette publication et la prsentation des donnes qui y fgurent nimpliquent
de la part de lUNESCO aucune prise de position quant au statut juridique des
pays, territoires, villes ou zones ou de leurs autorits, ni quant au trac des
frontires ou limites.
La Commission internationale de lHistoire de lhumanit assume la
responsabilit intellectuelle et scientifque pour la prparation de cet ouvrage.
LUNESCO remercie lOrganisation internationale de la Francophonie
pour sa gnreuse participation fnancire la publication de cet ouvrage.
Tous droits de traduction et dadaptation rservs pour tous les pays.
Ralisation ditoriale : Albert Oll-Martin et Violaine Decang
Avec la collaboration de Khadija Tour
Imprim par Jouve, Mayenne
Imprim en France
Sommaire
Liste des fgures ................................... V
Liste des cartes ..................................... VI
Liste des illustrations ........................... VII
Liste des auteurs ................................... XI
A. Introduction ................................... 1
Peter Burke et Halil Inalcik
B. Section thmatique
1. La population et lenvironnement .... 15
Jacques Dupquier
2. Lessor de la technique ..................... 40
Irfan Habib
3. Le changement conomique et social . 55
Irfan Habib
4. Les transformations politiques ......... 94
John A. Hall
5. Les contacts et les changes culturels . 115
Guillermo Cspedes del Castillo
6. Le colonialisme ............................... 143
6.1. Introduction .............................. 143
Irfan Habib
6.2. Les Europens en Amrique ..... 146
Anthony Pagden
6.3. Les Europens en Afrique ......... 158
Jean Boulgue
6.4. Les Europens en Asie
6.4.1. Les Europens en Asie
occidentale .......................... 165
Halil Inalcik
6.4.2. Les Europens dans les
autres parties de lAsie ........ 169
Sarvepalli Gopal
7. Les religions et les conceptions
du monde ...................................... 174
Ninian Smart
8. Ltude de la nature et de lunivers ... 198
Steven J. Harris
9. Ltude de la socit ...................... 231
David Wootton
10. Les arts ........................................... 266
Partha Mitter
11. Linformation et la communication .. 288
Peter Burke
C. Section rgionale
12. LEurope occidentale ...................... 311
12.1. Lconomie et la socit ........ 311
12.1.1. Lconomie et la socit
au cours des xvi
e
et xvii
e

sicles ................................... 311
ngel Garca Sanz
12.1.2. Lconomie et la socit
au xviii
e
sicle .................... 340
Carlos Martnez Shaw
12.2. La politique et les tats ......... 374
12.2.1. La politique et les tats au
cours des xvi
e
et xvii
e
sicles .. 374
ngel Rodrguez Snchez
12.2.2. La vie politique au
xviii
e
sicle .......................... 394
Carlos Martnez Shaw
12.3. La culture ............................... 423
Manuel Fernndez Alvrez
13. LEurope centrale de lEst ............. 462
Antoni Mczak
14. La Russie ........................................ 483
Victor I. Buganov
1492 1789 IV
15. LEurope du Sud-Est ...................... 511
15.1. Les structures sociales dans
les Balkans ................................ 511
Nikola Todorov
15.2. Les aspects de la vie culturelle . 518
Paschalis M. Kitromilides,
Nadia Danova, Alexandre Duu,
Manolis Chatzidakis, Alexandre
Popovi et Nikola Todorov
(coordinateur)
16. LEmpire ottoman .......................... 531
16.1. Lhistoire ............................... 531
Halil Inalcik
16.2. Les sciences ........................... 557
Sevim Tekeli
16.3. Les arts .................................. 562
Gnl ney
17. Les pays arabes .............................. 570
17.1. La Syrie ................................. 570
Abdul-Karim Rafeq
17.2. LIrak ..................................... 581
Sayyar K. Al-Jamil
17.3. Lgypte ottomane
(15171798 apr. J.-C.) ............... 588
Abdul Rahim Abdul Rahman
17.4. LAfrique du Nord ................. 608
Abdeljelil Temimi
17.5. La pninsule dArabie ........... 619
Mohammad Saeed Al-Shaaf
18. LIran, lArmnie et la Gorgie ..... 637
18.1. LIran ..................................... 637
18.1.1. LIran de 1501 1629 ... 637
Roger M. Savory
18.1.2. LIran de 1629 1796 ... 652
John R. Perry
18.2. LArmnie et la Gorgie ........ 663
18.2.1. LArmnie ..................... 663
Parouir M. Mouradian
18.2.2. La Gorgie .................... 670
Akaky Surguladz
19. LAsie centrale ............................... 675
Galina A. Pugachenkova
20. Le sud de lAsie ............................. 685
20.1. LInde ..................................... 685
Irfan Habib
20.2. Le Sri Lanka ......................... 750
Leslie Gunawardana
20.3. Le Npal ............................... 759
Irfan Habib
21. LAsie du Sud-Est .......................... 763
Denys Lombard
22. La Chine ........................................ 790
Wang Sizhi
23. Le Japon et la Core ...................... 857
23.1. Le Japon ............................... 857
Akira Hayami
23.2. La Core ............................... 891
Tae-Jin Yi
24. Le Tibet Aire culturelle ............. 914
Anne-Marie Blondeau
25. LAmrique du Nord ..................... 924
Jack P. Greene
26. LAmrique latine et les Carabes ... 945
26.1. LAmrique latine ................. 945
26.1.1. Le Mexique ................... 945
Silvio Zavala, texte tabli
par Peter Burke
26.1.2. Le Prou ....................... 966
Franklin Pease
Garca-Yrigoyen
26.1.3. Le Brsil ...................... 984
Laura de Mello e Souza
26.2. Les Carabes ........................ 1007
Patrick E. Bryan
27. LAfrique ....................................... 1032
27.1. Lconomie et la socit en
Afrique subsaharienne .............. 1032
Abiola Flix Iroko
27.2. Les structures et les courants
politiques .................................. 1057
Abiodun Adebayo Adediran,
Isidore Ndaywel Nziem, Buluda
A. Itandala et Hoyini H. K. Bhila.
Isaac Adeagbo Akinjogbin et
lise Soumonni (coordinateurs)
27.3. La culture .............................. 1103
Harris Memel-Fot
28. LOcanie ....................................... 1129
Kerry R. Howe
Table chronologique ............................ 1151
Index .................................................... 1215

Liste des fgures
1. Population par continent vers 1500.
2. volution de la population dans plusieurs
rgions du monde de 1500 1800.
3. Croissance dmographique en Europe
entre 1500 et 1800 ( lintrieur des fron-
tires actuelles).
4. Nombre annuel moyen de naissances pour
1 000 femmes maries au xviii
e
sicle.
5. Bobineuse soie chinoise, dessin chinois
de 1843.
6. Machine vapeur construite par New-
comen et Savery Dudley Castle, Angle-
terre, en 1712.
7. Premire image dun tlescope publie en
Chine par le missionnaire jsuite Johann
Adam Schall von Bell.
8. Le modle hliocentrique de la Terre.
9. La rvolution copernicienne a t
couronne par les travaux de New-
ton sur les lois du mouvement et de la
gravitation.
10. Curiosits naturelles du xvii
e
sicle :
fourmilier, tatou, paresseux, pangolin,
porc-pic et perroquet.
11. Lobservatoire de Beijing, en 1674, peu de
temps aprs quil ait t quip dinstru-
ments nouveaux conus par le mission-
naire jsuite Ferdinand Verbiest.
12. Le Jardin du Roi Paris, fond dans les
annes 1630, daprs une gravure de la
fn du xviii
e
sicle.
13. Larrive des mtaux prcieux en prove-
nance des Amriques, 1580 1730.
14. Or et argent, en kilogrammes, imports
des Amriques vers lEspagne.
15. Les prix du bl en France, 1709 1817.
16. Exportations anglaises de produits agri-
coles et darticles manufacturs.
17. Exportations par lAngleterre et le Pays
de Galles de produits trangers et colo-
niaux.
18. Palais en bois du village de Kolomenskoe
(de nos jours, englob dans Moscou),
Russie, 1677 1681.
19. Gravure du dbut du xviii
e
sicle repr-
sentant une cole, Russie (tire de lab-
cdaire de F. Polikarpov).
20. Plan de la mosque Sleymniye,
Istanbul, Turquie.
21. Profts correspondant la diffrence entre
les revenus et les dpenses en gypte pen-
dant le rgne ottoman.
22. Plan de la Place royale Ispahan, Iran.
23. Pices dor et dtain des sultanats
dAceh, de Macassar et des Clbes et
pices dargent et de cuivre du sultanat
du Cambodge.
24. La population sous les dynasties Ming
et Qing.
25. Le commerce entre Guangzhou et lOc-
cident en 1792.
26. Lconomie au temps du clan Toku-
gawa.
27. Population estime et taux annuels de
croissance dmographique pendant la
dynastie de Yi.
Liste des cartes
1. Population mondiale en 1500.
2. Population mondiale en 1800.
3. Grandes villes du monde en 1500.
4. Grandes villes du monde en 1800.
5. La dmographie des Amriques : la contri-
bution amrindienne et africaine la
dmographie du continent amricain.
6. LAncien Monde : les zones agricoles
sdentaires et nomades vers 1600.
7. La traite transatlantique des esclaves.
8. Linfuence europenne dans lhmisphre
oriental en 1690.
9. Lexpansion europenne dans lhmis-
phre occidental en 1690.
10. Les colonies et les principaux comp-
toirs du Nouveau Monde aux xvi
e
et
xvii
e
sicles.
11. Les colonies et les grands centres commer-
ciaux dAsie au xvii
e
sicle.
12. Les grandes compagnies commerciales
et leurs succursales au xvi
e
sicle.
13. Croissance de la population europenne
au xviii
e
sicle.
14. Tonnage des fottes en Europe la fn du
xviii
e
sicle.
15. Les principales zones mtallurgiques en
Europe au xviii
e
sicle.
16a. Traits dUtrecht (1713), de Rastatt et
Baden (1714).
16b. Trait dUtrecht en Amrique.
17a. Incidences des traits en Europe,
1735 1763.
17b. Incidences du trait de Paris (1763) en
Amrique.
17c. Incidences du trait de Paris (1763)
en Asie.
18. Gographie culturelle de lEurope du
Sud-Est au xviii
e
sicle.
19. LEmpire ottoman vers 1550.
20. La Syrie sous la domination ottomane.
21. LIrak pendant la priode ottomane.
22. Lgypte pendant la priode ottomane.
23. La pninsule dArabie au xvi
e
sicle.
24. Lempire des Sfvides aux xvi
e
et xvii
e
sicles.
25. Carte conomique de lAsie du Sud aux
xvi
e
et xvii
e
sicles.
26. LEmpire moghol et ses provinces en
1605.
27. Lpoque des Ming.
28. Lpoque des Qing.
29. Carte du Japon.
30. La conqute spirituelle du Mexique :
confguration des fondations monasti-
ques vers 1570.
31. Les Indes occidentales en 1732.
32. LAfrique subsaharienne au xvi
e
si-
cle : les principaux peuples et groupes
ethniques.
33. La cte de la basse Guine au xviii
e

sicle.
34. LAfrique centrale occidentale.
35. Lthiopie et la corne de lAfrique.
36. Les tats de lAfrique centrale orientale.
37. Groupes ethniques de Madagascar et
emplacement des les voisines.
38. Les socits anciennes de lAfrique
australe.
39. LOcanie, 1500 1800.
Liste des illustrations
1. Portrait de lAnglais Samson Rowlie,
qui fut au service du grand amiral Ulua
Hasan de lEmpire ottoman.
2. Ouvrires sur les chantiers de construc-
tion, vers 1600, tir de Akbarnam,
Inde.
3. Fort Sao Jorge da Mina (El Mina),
Ghana.
4. Reprsentation dun dignitaire portugais,
plaque de bronze du Bnin, xv
e
xvi
e

sicle, Nigria.
5. La traite des esclaves: a) maison des
esclaves sur lle de Gore ; b) fers des-
tins aux esclaves ; c) plan et vue en
coupe dun navire ngrier europen.
6. Carte du cap de Bonne-Esprance, xviii
e
sicle.
7. Carte du pays Khoi Khoi (Hottentot),
Afrique australe, xviii
e
sicle.
8. Image du monde terrestre tablie par des
cartographes europens, xvi
e
sicle.
9. tienne de Flacourt, reprsentation de la
faune de Madagascar, 1658.
10. Astronomes au travail, tir dune minia-
ture turque du xvi
e
sicle.
11. Le globe conu par Grard Mercator,
1541.
12. Page de titre de Leviathan, Thomas
Hobbes, 1651.
13. Frontispice de Fausset des vertus
humaines, de Jacques Esprit, Paris,
1678.
14. Frontispice des Rfexions ou sentences
et maximes morales de La Rochefou-
cauld, Paris, 1665.
15. Page de titre du Code de la nature de
Morelly, 1755.
16. Saruwaka-Cho, Scne de nuit dHi-
roshige, tire de Cent aspects dEdo,
Japon.
17. Religieuses indiennes dansant devant
une idole , Le Livre des Merveilles.
18. Peinture chinoise.
19. Autoportrait de Lonard de Vinci.
20. Albrecht Drer, La Grande Touffe dherbe.
21. Miniature moghole de Basvan, Akbar
sur son lphant traversant un pont
de bateaux, tire de Akbarnma, Inde.
22. Michel-Ange, La Piet, 1498.
23. Raphal, La Madonne Sixtine, 1513
1514.
24. Le Titien, LEmpereur Charles Quint,
15321533.
25. Anonyme moghol, Descente de croix.
26. San Juan Bautista Cuauntinchan, pein-
ture murale du xvi
e
sicle, Mexique.
27. Coiffe en forme de tte dantilope tyi-
wara, Mali.
28. Tte de bronze du Bnin, Nigria.
29. John Constable, Wivenhoe Park, 1816.
30. Page de titre de Novum Organum, de
Francis Bacon.
31. Portrait de Christophe Colomb, fn du
xv
e
sicle.
32. Page de titre Las Empresas polticas, de
Diego Saavedra Fajardo.
33. Page de titre de Los Seis Libros de la
Repblica de Jean Bodin.
1492 1789 VIII
34. Page de titre de La Poltica para corre-
gidores y seores de vasallos.
35. Lucas Cranach, Portrait de Martin
Luther.
36. Portrait de Jean Calvin.
37. Vlasquez, Las Meninas.
38. La cathdrale Saint-Paul, Londres.
39. Lglise du Ges Rome : a) la faade ;
b) lintrieur.
40. Page de titre de lEncyclopdie ou Dic-
tionnaire raisonn des sciences, des arts
et des mtiers.
41. Bartolomeo Berrecci, tombeau de
Sigismond I
er
de Pologne, 1529 1531,
Cracovie.
42. Matre Pavel: htel de ville, 1537 1539,
Litomerice.
43. Benedikt Ried: intrieur de la salle Vla-
dislas, 1493 1502, Prague.
44. Vue dune salle du Palais facettes,
Moscou.
45. Moscou, vue gnrale du Kremlin.
46. Cathdrale Saint-Basile-le-Bienheureux,
Moscou, xvi
e
sicle.
47. glise de la Transfguration (1714), sur
lle de Kiji, Russie.
48. Fresque, Alexis homme de Dieu (cl-
ture du chur), atelier de Dionysius,
dbut du xvi
e
sicle.
49. Fresque, Le Martyr Markel, vers 1650.
50. Fresque, Deus Sabaoth (dme sud-
ouest), vers 1650, Moscou.
51. Fresque, LAdoration des Mages, dbut
du xvi
e
sicle.
52. glise de la Nativit, Moscou.
53. Universit de Moscou, xviii
e
sicle.
54. Monastre Smolny, Saint-Ptersbourg.
55. Dessin sur porcelaine de Dubrovnik en
1584.
56. Patriarcat, Pec.
57. Tekke, Titov Veles, xviii
e
sicle, Rpu-
blique fdrale de Yougoslavie.
58. Les janissaires, miniature turque du xvi
e

sicle.
59. Portrait du sultan Mehmed II par Bellini.
60. Observatoire dIstanbul : miniature du
passage de la comte de 1577.
61. Miniature, Taq al-Dn et lobservatoire
dIstanbul.
62. Pr Reis, carte des Amriques.
63. Mosque de Selimiye ii, Edirne, Turquie.
64. Intrieur de la mosque de Selimiye II
Edirne.
65. Vue gnrale dun ensemble de bti-
ments (klliye), Edirne.
66. La mosque bleue, Istanbul.
67. Carreaux de cramique polychrome,
xvi
e
sicle, Istanbul.
68. Dcor de cramique dans la mosque
dAli Pacha, Istanbul.
69. Porte en bois incrust de nacre du palais
de Topkapi, xvi
e
sicle.
70. Tapis de prire ghiords, xviii
e
xix
e

sicle.
71. Miniature, Suleyman-nam, xvi
e
sicle.
72. Bayan-i Manazil-i, Safar-i Iraqayn par
Nasuh.
73. Miniatures turques du xviii
e
sicle par
Levn.
74. Tekke, Damas.
75. Mosque Darwishiyya, Damas.
76. Mosque Sinaniyya, Damas.
77. Mosque Khusrawiyya, Damas.
78. Vue gnrale de La Mecque et de la
Sainte Mosque.
79. La Sainte Mosque du Prophte,
Mdine.
80. Vue du march de Djedda.
81. Vue du march dHodeida.
82. Vue de San Harat an Nahrein.
83. Fentres ornes de motifs gomtriques,
Djedda.
84. Maison de Djedda montrant des dtails
architecturaux.
85. Fentre dcorative destine assurer la
ventilation dune maison, Djedda.
86. Shh Abbs i
er
par lartiste indien Bishn
Das, Iran.
IX
87. Carreau de cramique de lglise Saint-
Georges, 1619, Ispahan.
88. Miniature, Le Troisime jour de la cra-
tion, 1610, Ispahan.
89. Miniature sfvide tire du Chah-nam
de Firdoussi.
90. Un angle de la citadelle (arg),
Chiraz.
91. Bazar couvert Chiraz, daprs une gra-
vure du xix
e
sicle.
92. Karm Khn Zand et ses courtisans,
Chiraz.
93. Monastre de Saint-Guevork dans le
village de Moughni, 1661.
94. Khatchkars (croix de pierre), xvi
e
et

xvii
e
sicles.
95. Tapisserie du xviii
e
sicle, Armnie.
96. Faences du xviii
e
sicle, Armnie.
97. Les armes de Gengis Khn et du shah
Jalll al-Dn, vers 1540, Ouzbkistan.
98. Brbad jouant devant Khusrw, 1664,
Ouzbkistan.
99. Le march aux orfvres, Boukhara,
Ouzbkistan.
100. La place Registan, Samarkand,
Ouzbkistan.
101. Boukhara, Char-Bakr (complexe de bti-
ments), 1560 1563.
102. Khnagh de Faizabad, 1598 1599,
Ouzbkistan.
103. Le Taj-Mahal, 1632 1634, Agra, Inde.
104. Pont de Jaunpur, Inde.
105. Chr Mnr, Hyderabad, Inde.
106. Dessin la mine noire, The Dying Inayat
Khan, Inde.
107. Peinture moghole de Bichtir, Chanteurs
aveugles, Inde.
108. Rencontre du roi de Kandy et de len-
voy hollandais, 1602.
109. Peinture inspire dun conte populaire
sur les vies antrieures du Bouddha,
xviii
e
sicle, Sri Lanka.
110. Artisan des dieux et dieu des artisans,
reprsentation fonde sur des textes
mdivaux de Visvakarma, Sri Lanka.
111. Pagode Chua Thin-mu, Hu, xvii
e
si-
cle, Viet Nam.
112. Combat dlphants dans le sultanat
dAceh, Indonsie.
113. Vue gnrale du canon de Ki Jimat du
sultan de Banten, Indonsie, et dtail du
tourillon.
114. glise Santa-Signora, Philippines.
115. Carte jsuite de la Chine, 1730.
116. Labourage et dsherbage, par lartiste
Jiao Bimgzhen, Chine.
117. Nankin.
118. Le centre de Beijing pendant les Ftes
du printemps.
119. Guang Bang Tu: la foule se pressant pour
lire les rsultats de ladmission.
120. Portrait de Gu Yanwu, minent lettr du
xvii
e
sicle.
121. Page tire du Siku qanshu (Bibliothque
complte en quatre sections).
122. Portrait de lauteur Pu Songling, xvii
e
sicle.
123. Aying, illustration tire du roman Liao-
zhai zhiyi (contes fantaisistes du studio
de Liao).
124. Le chteau dHimeji, xvii
e
sicle,
Japon.
125. La vente et lachat du riz sur le march
Dojima Osaka.
126. Le ngociant de coton Odenmacho dans
lentrept de coton dEdo.
127. Magasin de drap Edo.
128. Labourage au dbut du printemps.
129. Repiquage du riz la fn du printemps.
130. Le repos aprs une bonne moisson.
131. Le thtre Kabuki Osaka.
132. La porte Sud de la muraille de la capi-
tale, Core.
133. Shin Yunbok, La Danse des sabres, pein-
ture corenne du xviii
e
sicle.
134. Fers cautriser admirablement dco-
rs, Tibet.
Liste des illustrations
1492 1789 X
135. Le Potala en 1660, Tibet.
136. Statue de bronze dor du Bouddha
venir, Tibet.
137. Gravure montrant des Amrindiens
atteints de variole, xvi
e
sicle, Mexique.
138. Extrait du Codex Canadiensis, La
pche des sauvages , xvii
e
sicle.
139. Gravure reprsentant un village amrin-
dien dAmrique du Nord, xvi
e
sicle.
140. Artisanat dAmrique du Nord, cape de
Powhatan.
141. Sac en peau de loutre dAmrique du
Nord, xvii
e
sicle.
142. pouse dun chef avec son enfant, dessin
de John White.
143. Femme de Floride, dessin aquarell de
John White.
144. Portrait de Pocahontas, flle du chef
Powhatan.
145. Vente desclaves sous la Rotonde, La
Nouvelle-Orlans.
146. Gravure anonyme, exploration du feuve
Mississippi et de la Louisiane, 1699.
147. Reprsentation du vice-roi et des caci-
ques, tire du Codex Tlateloco.
148. Chapelle inacheve, Tlalmanalco, Mexi-
que.
149. Encadrements de fentres baroques,
milieu du xviii
e
sicle, Mexique.
150. San Francisco de Lima, Prou.
151. Mines dargent de Potos, xvi
e
sicle.
152. Statue de prophte, par lAleijadinho,
Congonhas, Brsil.
153. Art taino, duho, bois.
154. Cathdrale de La Havane, Cuba, xviii
e

sicle.
155. Portrait de Toussaint Louverture, Hati.
156. Poids en laiton akan servant peser la
poudre dor.
157. Gravure reprsentant des marchands
europens et des habitants de Cayor, au
Cap-Vert.
158. Tombeau dAskiya Gao, Mali.
159. Masque divoire dune reine mre du
Bnin, Nigria, xvi
e
sicle.
160. Statuette kuba du roi Shamba Bolon-
gongo.
161. Fort Jsus, Mombasa, 1593.
162. Agriculteurs khoi khoi battant des
crales.
163. Statuette fminine yoruba, Nigria.
164. Hachette dhonneur des rois dAbomey,
Bnin.
165. glise Notre-Dame de la Merci, au
Mozambique, xvii
e
sicle.
166. Sculpture en pierre en forme doiseau,
Zimbabwe.
167. Statuette sonink hermaphrodite age-
nouille, Afrique occidentale.
168. Masque fang, Gabon.
169. Masque utilis par la socit secrte
Nyau, Afrique centrale.
170. Corne de chasse en ivoire sculpt, Sierra
Leone, xvi
e
sicle.
171. Kimpa Vitta, galement connue sous le
nom de Dona Batrice, Kongo, 1704.
172. Peinture copte du xviii
e
sicle repr-
sentant saint Georges et le dragon,
Gondar.
173. Le chteau de Gondar, thiopie.
174. Pages enlumines dun Coran miniature
hawsa, fn du xvii
e
ou dbut du xviii
e

sicle.
175. Gustave Alaux, dbarquement de Bou-
gainville Tahiti.
Liste des auteurs
Abdul Rahim, Abdul Rahman (gypte) :
spcialiste en histoire moderne (le monde
arabe pendant lre ottomane) ; professeur,
chef du Dpartement dhistoire et doyen,
Facult des sciences humaines de luniversit
Al-Azhar, Le Caire.
Adediran, Abiodun Adebayo (Nigria) :
spcialiste en histoire africaine ; chercheur
associ lUniversit du Wisconsin ; profes-
seur au Dpartement dhistoire de luniversit
Awolowo, Ife.
Akinjogbin, Isaac Adeagbo (Nigria) : sp-
cialiste en histoire de lAfrique de lOuest et
en langue et en littrature yoruba ; professeur
dhistoire luniversit Awolowo, Ife.
Al-Jamil, Sayyar K. (Irak) : spcialiste en
histoire moderne ottomane et arabe ; profes-
seur lUniversit de Mossoul ; directeur du
Centre dtudes ottomanes, Mossoul.
Al-Shaaf, Mohammad Saeed (Arabie saou-
dite) : spcialiste en histoire moderne de lAra-
bie et du Moyen-Orient ; professeur dhistoire ;
doyen de la Facult des sciences humaines de
luniversit du Roi-Saoud, Riyad.
Bhila, Hoyini H. K. (Zimbabwe) : spcialiste
en histoire africaine ; prsident du Dparte-
ment de sciences humaines et sociales de
luniversit de lAfrique, Mutare ; membre
de la Royal Historical Society, Londres.
Blondeau, Anne-Marie (France) : spcia-
liste en tibtologie, notamment en histoire
religieuse et rituelle ; directeur dtudes
lcole pratique des hautes tudes (EPHE),
titulaire de la chaire des religions tibtai-
nes ; directeur du Centre de documentation
sur laire tibtaine de lEPHE ; membre
du laboratoire de rattachement Langues
et cultures de laire tibtaine au Cen-
tre national de la recherche scientifque
(CNRS).
Boulgue, Jean (France) : spcialiste en his-
toire de lAfrique subsaharienne ; professeur
luniversit Paris-I ; directeur du Centre de
recherches africaines.
Bryan, Patrick E. (Jamaque) : spcialiste en
histoire des Carabes espagnoles et britanni-
ques ; professeur au Dpartement dhistoire de
luniversit des Antilles, Mona, Jamaque.
Buganov, Victor -I. (Fdration de Russie) :
spcialiste en histoire fodale de lEurope de
lEst et de la Russie, en science des sources
historiques et en archographie ; professeur et
chef du Dpartement de la science des sources
historiques de lInstitut dhistoire russe, Mos-
cou ; membre correspondant de lAcadmie
russe des sciences.
Burke, Peter (Royaume-Uni) : spcialiste en
histoire intellectuelle ; professeur lUniver-
sit de Cambridge ; membre de lEmmanuel
College.
Cspedes del Castillo, Guillermo (Espagne) :
spcialiste en histoire coloniale de lAmri-
que latine ; professeur mrite lUniversit
de Californie, San Diego ; membre de lAca-
dmie royale dhistoire, Madrid.
Chatzidakis, Manolis (Grce) : spcialiste
en histoire de lart byzantin ; directeur du
muse Benaki (1940-1976) ; directeur du
Muse byzantin (1960-1971) ; membre de
lAcadmie dAthnes.
Danova, Nadia (Bulgarie) : spcialiste en
histoire des Balkans ; professeur lInstitut
dtudes balkaniques de lAcadmie bulgare
des sciences, Sofa.
1492 1789 XII
Dupquier, Jacques (France) : spcialiste en
dmographie historique ; directeur dtudes
lcole des hautes tudes en sciences sociales,
Paris ; membre de lInstitut de France.
Duu, Alexandre (Roumanie) : spcialiste
en histoire des mentalits europennes ; pro-
fesseur lUniversit de Bucarest ; directeur
de lInstitut dtudes sur lEurope du Sud-Est
de lAcadmie roumaine ; directeur du Centre
dtudes des mentalits europennes.
Fernndez Alvrez, Manuel (Espagne) :
spcialiste en histoire moderne de lEurope ;
membre de lAcadmie royale dhistoire
et de lAcadmie portugaise dhistoire ;
professeur mrite lUniversit de Sala-
manque, El Colegio Libre de Emritos de
Espaa.
Garca Sanz, ngel (Espagne) : spcialiste
en histoire conomique de lEurope au dbut
de lpoque moderne ; professeur dhistoire
conomique lUniversit de Valladolid ;
directeur de lInstitut dhistoire Simancas de
lUniversit de Valladolid.
Gopal, Sarvepalli (Inde) : spcialiste en his-
toire moderne de lAsie du Sud ; professeur
mrite dhistoire contemporaine luniver-
sit Jawaharlal-Nehru, New Delhi.
Greene, Jack P. (tats-Unis dAmrique) :
spcialiste en histoire de lAmrique bri-
tannique au dbut de lpoque moderne ;
titulaire de la chaire de sciences sociales
Andrew W. Mellon luniversit Johns-
Hopkins, Baltimore.
Gunawardana, Leslie (Sri Lanka) : spcia-
liste en histoire socio-conomique du Sri
Lanka au dbut du Moyen ge ; professeur
lUniversit de Peradeniya ; membre de
lAcadmie nationale des sciences du Sri
Lanka ; vice-prsident de lUniversit de
Peradeniya, Sri Lanka.
Habib, Irfan (Inde) : spcialiste en histoire
socio-conomique de lInde mdivale, en
histoire des sciences et des techniques en Inde
et de leurs liens avec la science islamique ;
professeur dhistoire mdivale lUniversit
musulmane dAligarh.
Hall, John A. (Royaume-Uni) : spcialiste
en sociologie historique et comparative ;
professeur de sociologie luniversit McGill,
Montral.
Harris, Steven J. (tats-Unis dAmrique) :
spcialiste en histoire des sciences au dbut
de lpoque moderne ; titulaire de la chaire
Dibner dhistoire des sciences et des techni-
ques luniversit Brandeis.
Hayami, Akira (Japon) : spcialiste en
dmographie historique et en histoire
socio-conomique du Japon au dbut de
lpoque moderne ; professeur mrite au
Centre international dtudes japonaises,
Kyoto.
Howe, Kerry R. (Nouvelle-Zlande) : sp-
cialiste en histoire des les du Pacifque et de
la Nouvelle-Zlande ; professeur luniver-
sit Massey, campus dAlbany, Auckland.
Inalcik, Halil (Turquie) : spcialiste en his-
toire ottomane ; professeur lUniversit de
Bilkent ; professeur mrite au Dpartement
dhistoire de lUniversit de Chicago ; mem-
bre de lAcadmie amricaine des arts et des
sciences ; membre de lAcadmie turque des
sciences ; membre correspondant de lAcad-
mie britannique.
Iroko, Abiola Flix (rpublique du Bnin) :
spcialiste en histoire de lAfrique ; profes-
seur lUniversit nationale du Bnin, Abo-
mey-Calavi.
Itandala, Buluda A. (Tanzanie) : spcialiste
en histoire de lAfrique de lEst ; professeur
lUniversit de Dar es-Salaam et lOpen
University of Tanzania.
Kitromilides, Paschalis, M. (Grce) : sp-
cialiste en histoire de la pense politique et
en histoire culturelle de lEurope du Sud-Est ;
professeur de sciences politiques lUniver-
sit dAthnes.
Ki-Zerbo, J. (Burkina Faso) : spcialiste
en mthodes denseignement de lhistoire
africaine ; professeur dhistoire lUniver-
sit de Ouagadougou ; secrtaire gnral du
Conseil africain et malgache pour lensei-
gnement suprieur (CAMES) ; prsident
du Centre dtudes pour le dveloppement
africain (CEDA), Ouagadougou ; directeur
de la publication du volume I de lHistoire
gnrale de lAfrique (UNESCO).
XIII
Kusamitsu, Toshio (Japon) : spcialiste en
histoire socio-conomique de la Grande-Bre-
tagne moderne ; professeur dtudes britanni-
ques lUniversit de Tokyo.
Lombard, Denys (France) : spcialiste en
histoire de lAsie du Sud-Est ; directeur
dtudes lcole des hautes tudes en
sciences sociales ; directeur de lcole fran-
aise dExtrme-Orient.
Mczak, Antoni (Pologne) : spcialiste en
histoire moderne de lEurope ; professeur
lInstitut dhistoire de lUniversit de Var-
sovie.
Martnez Shaw, Carlos (Espagne) : spcia-
liste des dbuts de lhistoire moderne ; pro-
fesseur lUniversit de Barcelone ; prsident
du Centre dtudes historiques Pierre Vilar,
Barcelone.
Memel-Fot, Harris (Cte-dIvoire) : spcia-
liste en anthropologie politique et en histoire
de lesclavage ; professeur honoraire lUni-
versit dAbidjan ; prsident du Comit scien-
tifque du Conseil pour le dveloppement de
la recherche en sciences sociales en Afrique
(CODESRIA).
Mitter, Partha (Royaume-Uni) : spcialiste
en histoire de lAsie du Sud-Est et en histoire
de lart, des reprsentations occidentales des
pays non occidentaux et du colonialisme et
du nationalisme ; charg denseignement en
histoire de lart lUniversit du Sussex.
Mouradian, Parouir M. (rpublique dAr-
mnie) : spcialiste en histoire culturelle du
Caucase mdival ; orientaliste et professeur
dhistoire ; chef du Dpartement de cauca-
sologie et dtudes byzantines de lInstitut
dtudes orientales de lAcadmie arm-
nienne des sciences, Erevan.
Ndaywel Nziem, Isidore (Rpublique
dmocratique du Congo) : spcialiste en his-
toire de lAfrique centrale ; professeur titulaire
au Dpartement dhistoire de luniversit de
Kinshasa ; directeur dtudes associ au Cen-
tre dtudes africaines de lcole des hautes
tudes en sciences sociales, Paris ; prsident
de la Socit des historiens congolais.
ney, Gnl (Turquie) : spcialiste en his-
toire de lart islamique et turc ; vice-prsident
de luniversit Ege, Izmir ; professeur la
Facult de lettres ; membre de la Commis-
sion des classes du patrimoine du Conseil de
lEurope.
Pagden, Anthony (Royaume-Uni) : spcia-
liste en histoire intellectuelle et en histoire des
idologies coloniales ; titulaire de la chaire
dhistoire Harry C. Black luniversit Johns-
Hopkins.
Pease Garca-Yrigoyen, Frankin (Prou) :
spcialiste en sciences humaines ; directeur
des publications du Muse national dhis-
toire (1969-1975), directeur du Programme
de lettres et de sciences sociales de la Pon-
tifcia Universidad Catlica del Per ; chef
du Dpartement de sciences humaines de la
Pontifcia Universidad Catlica del Per.
Perry, John R. (tats-Unis dAmrique) :
spcialiste en histoire de lIran et en langue et
culture persanes ; professeur au Dpartement
des langues et des civilisations du Proche-
Orient de lUniversit de Chicago.
Popovi, Alexandre (France) : spcialiste en
histoire de lIslam et en civilisation des Balk-
ans ; directeur de recherche mrite au CNRS ;
charg de confrences dans la 4
e
section de
lcole pratique des hautes tudes, Paris.
Pugachenkova, Galina A. (Ouzbkistan) :
spcialiste en histoire de larchitecture et des
beaux-arts en Asie centrale et en archologie
de lAsie centrale ; membre de lAcadmie
des sciences de lOuzbkistan, Tachkent ;
membre honoraire de lAcadmie interna-
tionale de larchitecture des pays de lEst,
Bakou.
Rafeq, Abdul-Karim (Syrie) : spcialiste
en histoire arabe moderne ; prsident et pro-
fesseur dhistoire arabe moderne, Dparte-
ment dhistoire de lUniversit de Damas ;
titulaire de la chaire Bicker dtudes du
Moyen-Orient arabe au College of William
and Mary, Virginie.
Rodrguez Snchez, ngel (Espagne) :
spcialiste en histoire sociale de lEspagne
moderne (du xvi
e
au xviii
e
sicle) ; profes-
seur lUniversit de Salamanque ; mem-
bre correspondant de lAcadmie royale
dhistoire.
Liste des auteurs
1492 1789 XIV
Savory, Roger M. (Canada) : spcialiste
en histoire de lIran du xiii
e
sicle nos
jours ; professeur mrite au Dpartement
des civilisations du Proche-Orient et du
Moyen-Orient de lUniversit de Toronto ;
membre de la Royal Society of Canada
(Academy II).
Smart, Ninian (tats-Unis dAmrique) :
spcialiste en Asie du Sud-Est et en religions
compares ; titulaire de la chaire de religions
compares J. F. Rowny lUniversit de Cali-
fornie, Santa Barbara.
Soumonni, lise (rpublique du Bnin) :
spcialiste en histoire prcoloniale de lAfri-
que de lOuest ; chef du dpartement dhis-
toire et darchologie de lUniversit natio-
nale du Bnin, Abomey-Calavi.
Souza, Laura de Mello e (Brsil) : spcialiste
en histoire culturelle et sociale du Brsil colo-
nial ; professeur du Dpartement dhistoire de
lUniversit de So Paulo.
Surguladz, Akaky (Gorgie) : spcialiste en
histoire mdivale et moderne de la Gorgie ;
professeur lUniversit de Tbilissi ; membre
de lAcadmie gorgienne des sciences.
Tchernjak, E. (Fdration de Russie) :
spcialiste des relations internationales du
xvi
e
au xviii
e
sicle ; professeur lInstitut
dhistoire gnrale de lAcadmie russe des
sciences.
Tekeli, Sevim (Turquie) : spcialiste en his-
toire des sciences ; professeur lUniversit
de Bilkent ; professeur mrite la Facult
des lettres de lUniversit dAnkara ; chef du
Comit dhistoire des sciences.
Temimi, Abdeljelil (Tunisie) : spcialiste en
tudes ottomanes et mauresques ; professeur
lUniversit de Tunis ; directeur et fonda-
teur de la Fondation Temimi pour la recherche
scientifque et linformation.
Todorov, Nikola (Bulgarie) : spcialiste en
histoire des Balkans ; acadmicien et pro-
fesseur lUniversit de Sofa ; directeur de
lInstitut dtudes balkaniques de lAcadmie
bulgare des sciences, Sofa.
Trabulse, Elias (Mexique) : spcialiste en
histoire des sciences et des techniques au
Mexique et en Amrique latine ; professeur
au Centre dtudes historiques du Colegio
de Mxico.
Wang Sizhi (Chine) : spcialiste en histoire
de la Chine ; professeur lInstitut dhistoire
des Qing de luniversit Renmin de Chine ;
membre du Comit acadmique de luniver-
sit Renmin.
Wootton, David (Royaume-Uni) : spcialiste
de la thorie politique europenne, 1500-
1800 ; professeur dhistoire du xviii
e
sicle
au Queen Mary College et au Westfeld Col-
lege de lUniversit de Londres.
Yi, Tae-Jin (rpublique de Core) : spcialiste
en histoire de la Core ; professeur lUni-
versit nationale de Soul.
Zavala, Silvio (Mexique) : spcialiste en his-
toire hispano-amricaine ; membre de la facult
et directeur du Centre dtudes historiques du
Colegio de Mxico ; professeur mrite ; mem-
bre de la premire Commission internationale
de lhistoire de lhumanit et ex-membre de la
seconde Commission internationale.
Introduction
Peter Burke et Halil Inalcik
L
e prsent volume de lHistoire de lhumanit de lUNESCO traite ce
quon appelle l poque moderne , les xvi
e
, xvii
e
et xviii
e
sicles,
partir de la dcouverte de lAmrique par les Europens jusqu la Rvo-
lution franaise. Si le dcoupage de lhistoire mondiale en priodes est
ncessaire pour des raisons pratiques, en particulier dans les projets comme
celui-ci qui couvrent plusieurs volumes, il ne doit pas pour autant tre consi-
dr comme naturel. Ces priodes artificielles, plaques sur le pass par les
historiens, sont toujours problmatiques puisquelles sont plus adaptes
certaines tendances et certaines parties du monde qu dautres. La priode
1492 1789 ne fait pas exception la rgle.
En Europe occidentale, on a coutume de dire que le Moyen ge sest
achev vers lan 1500, et que le monde moderne a merg cette poque.
Cette tradition remonte la Renaissance, poque laquelle les humanistes
ont invent le terme medium aevum pour dcrire ce quils considraient
comme une priode obscure comprise entre la chute de Rome et leur
poque. Lide dune poque moderne est ne au cours du xviii
e
si-
cle, quoique sa date de dbut ait t sujette controverse. Certains auteurs
choisissaient 1453, date de la chute de Constantinople, se fondant sur le fait
que la fuite des savants grecs vers lItalie avait favoris lmergence de la
Renaissance. Dautres prfraient 1492, date non seulement de la dcouverte
du Nouveau Monde par Christophe Colomb, mais aussi de la conqute du
royaume musulman de Grenade par les chrtiens (salue lpoque par les
Europens comme une compensation de la perte de Constantinople). Les
spcialistes dhistoire politique, de Bernardo Rucellai (vers 1500) Leopold
von Ranke, privilgiaient 1494, date de linvasion de lItalie par les Fran-
ais qui dclencha une srie de guerres. Les protestants prfraient 1517,
A
1492 1789
date laquelle Martin Luther aurait placard ses thses controverses sur
la porte de lglise de Wittenberg et marquant symboliquement le dbut de
la Rforme. Certains intellectuels ont dfini selon des critres techniques
la nouvelle poque dans laquelle ils estimaient vivre, dont la supriorit se
fondait sur trois inventions : la presse imprimer, la poudre canon et la
boussole, laquelle a permis la dcouverte du Nouveau Monde. Dautres,
comme Michel de Montaigne, gentilhomme franais, taient assez informs
pour remarquer que les Chinois utilisaient limprimerie et la poudre canon
depuis un millier dannes (et nous savons aujourdhui quils connais-
saient aussi la boussole magntique).
En ce qui concerne la Rvolution franaise, elle a t considre presque
instantanment comme le commencement dune re nouvelle (meilleure
ou pire). Cest cet vnement qui a redfini le concept de rvolution (dsi-
gnant jusque-l un retour un tat antrieur) comme un bouleversement
fondamental qui ne permet pas de retour en arrire (malgr la croyance de
certains la possibilit dune contre-rvolution). Les rvolutionnaires eux-
mmes ont certes contribu ancrer cette vision en introduisant un nouveau
calendrier o 1792 correspondait lan I, mais la date qui est reste dans
la mmoire collective est celle de 1789. Or, si le monde moderne trouvait
vraiment son origine en 1789, il fallait redfinir le sens de lanne 1492.
Do lutilisation tonnante du terme moderne pour dcrire les trois si-
cles entre la fin du Moyen ge et le dbut de lpoque rvolutionnaire ou
postrvolutionnaire.
Quel regard peut-on porter aujourdhui sur cette poque ? On peut trou-
ver de bons arguments pour faire dbuter la priode en 1453 plutt quen
1492. Lentre des musulmans dans le monde chrtien dans la seconde moiti
du xv
e
sicle peut tre considre comme le dbut dune nouvelle re, puis-
que lEmpire ottoman tait la seule puissance non europenne directement
en contact avec lEurope qui tait en mesure de recourir la force arme
et de rivaliser avec elle en Europe centrale et orientale, en Mditerrane et
dans locan Indien. En histoire conomique, lanne 1453 marque aussi un
tournant puisquelle annonce la fin de laventure gnoise dans le Levant, qui
fora les Gnois regarder vers louest, vers lEspagne et les Amriques.
Pour une histoire de lEurope, les dates de 1492 et 1789 peuvent tre
choisies pour de nombreuses raisons, condition toutefois de considrer
les vnements auxquels elles font rfrence comme emblmatiques de
processus plus lents. Pour une histoire du monde, elles sont nettement
moins appropries.
Pour ce qui est de lAmrique, il est difficile de nier limportance de
1492 dans son histoire, tant conomique et sociale que politique et culturelle.
Le choix dune date marquant la fin de la priode est bien moins ais. Il sem-
blerait justifi dopter pour 1776 ou 1810 (dates de dbut des mouvements
2
dindpendance en Amrique du Nord et du Sud respectivement), plutt que
pour 1789. Toutefois, les vnements survenus en France ont sans aucun
doute produit une forte impression aux Amriques, notamment en Hati et
au Brsil dans le Minas Gerais (voir chap. 26.1.3).
LAfrique et lAsie (en particulier lAsie orientale) posent davantage de
problmes. Dans le cas de lAfrique, les annes autour de 1492 marquent
effectivement une sorte de tournant. LAfrique a vu son poids dans lco-
nomie mondiale diminuer lorsque les Espagnols ont commenc exploiter
les mines du Mexique et du Prou qui, comme la not D. T. Niane, ont
surpass celles du Bure, du Bambouk, de Ngalam et des Mwene Mutapa .
Le baptme du roi du Congo en 1491 sous le nom dAfonso peut servir de
symbole la pntration croissante de la culture europenne en Afrique. La
mainmise coloniale sur lAfrique sest tablie peu peu, et non subitement,
mais on peut considrer quelle a dbut vers 1500.
De plus, certains historiens africains estiment que les annes proches
de 1600 marquent davantage une rupture que le tournant du xvi
e
sicle. Ils
considrent les xvii
e
et xviii
e
sicles comme une priode part du bou-
leversement de lhistoire conomique et politique. Lune des raisons de
ce bouleversement est limportation darmes feu occidentales, qui ont
donn aux dirigeants avides dutiliser les nouvelles techniques loccasion
de dominer les autres. Une deuxime raison, dont limportance est certes
plus grande pour lhistoire de lAfrique (et des Amriques), est la traite des
esclaves. Quelque dix millions dAfricains ont travers lAtlantique contre
leur gr cette poque pour tre esclaves dans le Nouveau Monde. Le recul
du commerce des esclaves la fin du xviii
e
sicle est un argument de plus
pour terminer le volume v cette date.
Dans le cas de la rgion de locan Indien, larrive de Vasco de Gama
Calicut en 1498 marque le dbut de la pntration des Europens sur le
continent, linstar des voyages de Christophe Colomb aux Amriques.
La clbre tude de K. M. Panikkar, intitule Asia and western dominance,
dcrit les quatre sicles et demi dhistoire de lAsie couls entre 1498
et 1945 comme l re Vasco de Gama . Lmergence des trois grands
empires appels aussi empires de la poudre canon sous la domi-
nation des Ottomans, des Sfvides et des Moghols, concide galement
avec le dbut de ce volume. Ainsi que le note Savory (voir chap. 18.1.1),
la cration de ltat sfvide en 1501 marque de nombreux gards un
tournant dcisif dans lhistoire de lIran . En Inde, ltat moghol a t
fond en 1526, tandis que Soliman le Magnifique, dont le rgne dbute
dans les annes 1520, passe gnralement pour le plus grand des sultans
ottomans. Dans le cas de lInde au moins, la fin du xviii
e
sicle constitue
une autre charnire, avec la bataille de Plassey en 1757, qui a conduit la
premire phase du rgime colonial.
Introduction 3
4 1492 1789
Si lon considre les principales rgions du monde, cest pour lAsie
orientale que les dates de 1492 et 1789 peuvent sembler le moins pertinentes
et quelque peu eurocentres. Dans cette rgion, la grande rupture intervient
peu prs au milieu de lpoque moderne. En Chine, lpoque de dsordres
qui a abouti au remplacement de la dynastie des Ming par celle des Qing
en 1644 constitue un tournant bien plus important que les annes autour de
1500 ou 1800. (Bien sr, on dtecte aussi une crise au milieu du xvii
e
sicle
en Europe, dans lEmpire ottoman et dans lInde des Moghols.) On peut
aussi situer un tournant de lhistoire chinoise la fin du xviii
e
sicle, cor-
respondant la demande britannique dtablir un commerce avec la Chine,
datant de 1793, la fin des six ans de rgne de lempereur Qianglong en
1795, ainsi qu lmergence de la Socit du Lotus blanc en 1796, qui sera
dcrite plus loin (voir chap. 22) comme un point de non-retour pour la
dynastie qing . Toutefois, la requte des Britanniques fut rejete, et ce ne
fut quaprs la guerre de lopium de 1840 1842 que la Chine commena
tre transforme en semi-colonie .
Dans le cas du Japon, linstallation de la paix aprs des dizaines dannes
de guerre civile et le changement de rgime politique aprs la victoire de
Tokugawa Ieyasu lors de la bataille de Sekigahara, en 1600, sont bien plus
importants que tout autre vnement survenu un sicle avant ou deux sicles
aprs. Le tournant suivant est intervenu alors que le xix
e
sicle tait bien
avanc, quon le situe larrive du commodore amricain Perry et de ses
vaisseaux noirs , en 1852, ou en 1868, la restauration de lempire qui
avait tout dune rvolution .
Si lon considre le monde rgion par rgion, il se rvle donc diffi-
cile de dfinir notre priode de manire satisfaisante. La tche serait-elle
plus aise si lon tentait dobserver le monde comme un tout, ou serait-
elle impossible ?
Un philosophe europen de premier plan a rfut la possibilit dcrire
notre poque une histoire mondiale, ou histoire universelle , comme
on avait coutume de lappeler. Hans-Georg Gadamer estime que lhistoire
universelle est quelque chose d la fois ncessaire et impossible : nces-
saire parce que ses diffrentes parties ne sont signifiantes que dans leur
relation avec lensemble, mais impossible parce qucrire une telle histoire
impliquerait de croire en une fin de lHistoire (en tant que distincte des
individus et des groupes). Il tait possible pour les chroniqueurs chrtiens
dadopter ce point de vue, car ils voyaient en lHistoire la main de Dieu.
Ctait possible pour Vico, qui croyait en la Providence, pour Hegel, qui
croyait la ruse de la raison , et pour Marx. Ce point de vue convenait
aux historiens europens convaincus de la mission civilisatrice de lEurope,
et mme Max Weber, qui a tudi lInde et la Chine, afin de dfinir leur
singularit et ce quil a appel la rationalit de lOccident. Dans dautres
traditions historiographiques, y compris celles de la Grce antique (Polybe,
Introduction 5
par exemple), du monde musulman (Ibn Khaldun) et de la Chine (Sima
Qian), lvolution de lHistoire est considre comme cyclique plutt que
linaire, mais la notion de tendances prdfinies demeure trs prsente. Le
problme pour les historiens actuels du monde entier, qui restent sceptiques
sur ces grandes thories, est de trouver un fil conducteur qui puisse donner
une unit leur rcit.
Certains historiens prennent pour fil rouge lmergence de la moder-
nit , qui va de pair avec le capitalisme, la bureaucratie, la scularisation,
la rvolution scientifique, etc. Ces notions renvoient sans aucun doute
un ensemble de changements interdpendants de grande importance dans
lhistoire de lhumanit. Incontestablement, il est essentiel dtudier la
centralisation des gouvernements, par exemple, dans diffrentes parties
du monde, ainsi que les diffrentes ractions face aux nouvelles scien-
ces , les ides de Copernic par exemple, Amsterdam, Rome, Moscou,
Istanbul ou Beijing.
Le problme est quil est presque impossible de dfinir la moder-
nit de manire satisfaisante. Dans la culture occidentale, o le terme
moderne est utilis de faon plus ou moins continue depuis le xi
e
sicle,
sa signification na cess de changer au fil des gnrations. Au cours des
cinquante dernires annes environ, les historiens ont de plus en plus pris
conscience que la recherche de la modernit dans les sicles passs,
mme dans lhistoire europenne, conduit des jugements anachroniques
et, paradoxalement, naide pas expliquer la faon dont notre monde est
apparu. Les objections qui rcusent lapplication des concepts occidentaux
de modernit lhistoire du reste du monde sont trop videntes pour quil
soit ncessaire de les exposer en dtail.
Il serait sans doute plus fructueux de mettre l mergence de lOcci-
dent au centre de ce volume et de se demander dans quelle mesure, de
quelle manire et pourquoi une socit traditionnelle complexe, celle de
lEurope (ou plutt de certaines rgions dEurope) a pu acqurir une sup-
riorit technique, conomique, militaire, politique ou culturelle sur le reste
du monde cette poque, et comment cette supriorit sest transforme en
domination. cet gard, luvre de Fernand Braudel peut servir de modle.
Braudel a commenc sa carrire en dmontrant que le monde mditerranen,
oriental comme occidental, musulman comme chrtien, avait connu une
destine conomique commune la fin du xvi
e
sicle. Il a ensuite montr
que les tendances prdominantes telles que la croissance dmographique
du xvi
e
sicle se retrouvaient aussi bien en Europe quen Inde et en Chine.
Enfin, il a termin son tude de la vie matrielle en voquant lessor du
capitalisme occidental.
En combinant les ides de Braudel avec celles des thoriciens de la
dpendance marxiste, Wallerstein a voqu lmergence dans lEurope du
6 1492 1789
xvi
e
sicle dun systme conomique mondial comportant un centre
(lEurope du Nord-Ouest), une semi-priphrie (le monde mditerranen)
et une priphrie (lEurope de lEst et lAmrique latine). Wallerstein a
mis lide que lmergence du capitalisme commercial en Europe de lOuest
est lie lapparition du servage dans ces mmes contres et de lesclavage
en Amrique latine et au Brsil. En dautres termes, les volutions cono-
miques et sociales qui ont eu lieu dans des rgions du monde trs loignes
ont t de plus en plus interdpendantes. Largent extrait des mines du
Mexique et du Prou, puis transport en Europe via le port de Sville, tait
emblmatique de cette interdpendance. Cet argent amricain tait mme en
partie achemin jusque dans lEmpire ottoman pour gagner locan Indien.
Largent circulait aussi directement entre lAmrique et lAsie orientale sur
des galions assurant la liaison entre Acapulco et Manille.
Cette conomie mondiale ntait pas la premire de lHistoire. Janet
Abu-Lughod a rcemment montr lexistence dun systme mondial
la fin du xiii
e
sicle (uniquement pour les produits de luxe, comme au
xvi
e
sicle). Toutefois, ce systme prcurseur a t dmantel par suite de
linvasion des Mongols et de larrive de la peste noire qui dvasta lAsie
occidentale et lEurope en 1348.
Pour illustrer les relations de plus en plus troites entre les diffrentes
parties du monde durant la priode 1492 1789, on peut se rfrer lhistoire
du sucre, cultiv en Amrique linitiative des Europens par les escla-
ves noirs, et ajout au caf dAsie occidentale et au th dAsie orientale,
qui a contribu transformer la vie sociale europenne, non seulement
celle des classes suprieures, mais galement celle des gens ordinaires au
xviii
e
sicle.
Une autre manire de rsoudre le problme du fil conducteur a t pro-
pose par W. H. McNeill, qui considrait que lhistoire des contacts entre les
cultures de diffrentes rgions du monde est au cur de lhistoire mondiale.
Ces contacts interculturels se sont intensifis lre des grandes dcouvertes,
qui a galement t, du moins en Occident, lre de limprimerie : celle-ci
a permis de nombreuses personnes y compris Montaigne, que nous
avons cit propos de la Chine dacqurir distance des connaissances
sur les cultures trangres.
Mais quelques individus se sont galement efforcs de sintgrer direc-
tement dans une autre culture, par exemple le jsuite italien Matteo Ricci,
qui sest prsent aux Chinois en tant que mandarin, ou le rengat anglais
Samson Rowlie, qui se fit Turc et servit le grand amiral Ulu Hasan (voir
illustration 1), ou encore lhistorien Garcilaso de la Vega, espagnol par son
pre et inca par sa mre, qui, dans son histoire du Prou, sest servi des
techniques historiographiques de la Renaissance pour dmontrer les acquis
de la civilisation inca. Dans ces cas o les individus nont pas seulement
Introduction 7
acquis des connaissances sur une culture trangre, mais ont galement
assimil une partie de sa mentalit, il peut tre utile de recourir la notion
dacculturation utilise en anthropologie. En 1492, lacculturation tait un
phnomne nouveau on pense linteraction culturelle existant entre juifs,
chrtiens et musulmans dans lEspagne mdivale , mais elle a ensuite
connu une expansion indite en raison de limmigration, volontaire (comme
dans le cas des migrants britanniques ou espagnols aux Amriques) ou
involontaire (comme dans le cas des esclaves africains).
Il est difficile dmettre un jugement pondr sur ce processus dac-
culturation. Faut-il le condamner, puisquil a si souvent entran conqute,
oppression et exploitation ? Faut-il sen fliciter, parce quil constitue une
forme de communication interculturelle et denrichissement ? Faut-il sen
mfier, parce quil cre des tensions psychologiques et des problmes diden-
tit ? Quel que soit le verdict, il est essentiel de garder lesprit limportance
et lomniprsence de ce processus : pour les musulmans chinois, pour les
juifs de Venise et dAmsterdam, ainsi que pour de nombreuses personnes
aux multiples origines ethniques, en particulier dans le Nouveau Monde.
De toutes les rencontres entre cultures qui se sont produites lpoque
moderne, celle qui a oppos les habitants des Amriques aux Europens est
la fois la plus tragique, la plus intense et la plus lourde de consquences.
Il existe bien entendu dimportantes variations rgionales dans ce qui
a commenc comme une rencontre entre des cultures pour tourner rapide-
ment la conqute et la colonisation. Il est vident que les cours diffrents
quont pris lhistoire de lAmrique du Nord, celle de lAmrique centrale
et celle de lAmrique du Sud sont lis une pluralit de traditions locales et
denvironnements physiques. Avant larrive des Europens, le Mexique et le
Prou taient constitus en socits agricoles extrmement dveloppes dont
la production suffisait entretenir les lites urbaines, tandis que les habitants
de nombreuses autres rgions des Amriques vivaient en petites communauts
nomades vivant de la chasse, de la cueillette ou de la culture sur brlis.
En second lieu, les diffrences dvolution ou de trajectoire des
diffrentes parties des Amriques sont manifestement lies aux variations
entre les traditions culturelles des Europens qui ont conquis et colonis les
diffrentes rgions : Espagnols, Portugais, Hollandais, Britanniques, Fran-
ais, Allemands, etc. Certains missionnaires et colons taient catholiques,
dautres protestants. Certains taient issus de rgimes relativement centraliss
et autoritaires, dautres (notamment les Hollandais) dun tat dcentralis.
Mme les activits conomiques exerces dans le Nouveau Monde dpen-
daient des traditions culturelles. Les plantations de canne sucre au Brsil,
par exemple, suivaient le modle de celles qui taient dj installes dans des
possessions portugaises antrieures comme les Canaries. Les diffrents types
de politiques impriales ont eu dimportantes rpercussions aux Amriques
8 1492 1789
sur le plan culturel. Par exemple, les Espagnols fondaient des universits et
des journaux dans leurs colonies, pas les Portugais.
Ce nest quune fois prises en compte les diffrences de ce type, cette
chelle, quil est possible de proposer une analyse comparative des Am-
riques. On pourrait, par exemple, tudier le point de vue des vaincus, les
diverses ractions des peuples indignes face aux tentatives europennes
de rpandre leurs ides et valeurs dans le Nouveau Monde ractions qui
allaient de lacceptation la rbellion ouverte, en passant par le syncrtisme
et la rsistance passive. On pourrait aussi, comme Alfred Crosby, sattacher
aux consquences de ce quon a appel l change colombien , en dautres
termes, lintroduction de plantes europennes (bl, vigne et olivier) et de
nouveaux animaux (chevaux, cochons et bovins) sur le Nouveau Continent,
et celle de plantes amricaines (mas, pomme de terre, manioc, etc.) en
Europe et en Afrique. On pourrait examiner les consquences culturelles de
la modification des rapports entre la mtropole et les colonies, le centre et
la priphrie, en montrant lmergence didentits coloniales distinctes plus
ou moins au mme moment dans diffrentes rgions du Nouveau Monde.
Il est important aussi danalyser la cration dune culture proprement afro-
amricaine, que lon retrouve entre autres au Brsil, Cuba et en Hati,
rgions o sest opre une sorte de synthse instable entre le catholicisme
europen et les cultes dAfrique de lOuest.
La culture est ici considre au sens large englobant les arts, la litt-
rature et la science, mais galement les comportements et valeurs des gens
ordinaires et des lites , exprime et incarne par les objets, les ralisations
et le quotidien, mais aussi par des uvres traditionnelles de musique, dar-
chitecture, etc. Lhistoire du sucre y a galement sa place, car les habitudes
de consommation dun groupe social sont lexpression de ses valeurs, de sa
culture. Pour comprendre les modifications culturelles long terme, il faut
les replacer dans un contexte politique, social et conomique. Le prsent
volume se rapproche donc dans une large mesure de ce que les Franais
appellent une histoire totale de lhumanit, cest--dire une tentative de
relier entre elles toutes les principales activits humaines.
Certains thmes rcurrents tout au long de louvrage lui donnent son
unit, en particulier deux principaux. La premire ide est celle de la relation
entre les centres et les priphries (il est essentiel de souligner la pluralit
des centres ). Les centres qui seront tudis avec le plus dattention sont
ceux dEurope occidentale, car Lisbonne, Madrid, Amsterdam, Paris et Lon-
dres taient des capitales dempires maritimes (et Rome celle dun empire
spirituel). Mais la diffusion de lislam partir de son centre, La Mecque,
jusquen Europe du Sud-Est, en Asie du Sud-Est et mme en Chine sera
galement traite (comme on lapprend dans le chap. 22 du prsent volume,
cest durant cette priode que le Coran a t traduit en chinois).
Introduction 9
Parmi les autres exemples notables de diffusion culturelle, citons la
pntration de la science et de la littrature persane dans lEmpire ottoman et
celui des Moghols. Une culture raffine hrite de lIran antique, qui stait
panouie sous le Califat, a t adopte par les Ottomans et les Moghols ainsi
que par les Sfvides, sensiblement de la mme faon que la culture de la
Rome antique, ravive dans lItalie du xv
e
sicle, a t adopte par les cours
europennes de la Renaissance. Les miniaturistes persans taient trs popu-
laires Istanbul et Delhi, comme les peintres italiens ltaient en France
et en Espagne. Des ouvrages comme le Qbsnme et le Siysetnme (le
premier dcrivant les rgles de conduite du parfait gentilhomme et le second
celles du prince idal) ont dfini et transmis les principales caractristiques
de cette culture raffine.
Ce thme des centres et des priphries culturelles soulve un certain
nombre de problmes. Les centres conomiques, politiques et culturels
taient-ils gnralement les mmes ? Linfluence culturelle de villes telles
que Beijing, Istanbul ou Paris cette poque peut-elle tre dissocie de leur
influence politique ? Quen est-il de villes comme Florence ou Kyoto, dont
linfluence culturelle tait sans commune mesure avec leur poids politique ?
Une chose du moins est claire : bien que les lites provinciales aient souvent
pris une mtropole pour modle, en adoptant ses modes avec un certain retard
(habituellement de trente ans), la culture de la province ne saurait tre dcrite
uniquement comme un ple reflet de la culture du centre. La frontire tait
parfois le lieu dune culture alternative, comme la culture populaire des gzs
et des derviches dans lEmpire ottoman.
Quoi quil en soit, la diffusion de la culture du centre la priphrie
ne saccomplissait pas automatiquement, comme se rpand une nappe de
ptrole. Mme limplantation commerciale des Europens en Asie doit plutt
tre considre comme une infiltration que comme une importation (selon
les mots de Panikkar), puisquen faisant appel des capitaux indignes et
occidentaux, elle a consist intensifier la tendance locale aux changes et
non crer du commerce l o il ny en avait pas. Sans cette adquation
entre les tendances locales et les forces venues de lextrieur, lessor du
capitalisme aurait sans doute t bien plus lent. Plus gnralement, comme
lanthropologue Marshall Sahlins la montr dans ses travaux sur Hawaii et
larrive du capitaine Cook, on ne peut comprendre lhistoire des contacts
interculturels sans reconstituer la manire dont les individus de chaque
culture percevaient et utilisaient lautre.
L acculturation , comme lappellent les anthropologues (ou trans-
culturation , qui met laccent sur la rciprocit des influences), ne peut tre
rsume de simples emprunts dlments culturels. Par exemple, lemprunt
par les Ottomans de nombreux lments lEurope ne les a pas conduits
sassimiler la culture europenne, car, comme dautres peuples dAsie, ils
10 1492 1789
possdaient un systme de valeurs propres reprsent par la religion islamique.
Comme le disait Braudel, il est ncessaire dtudier non seulement la diffusion
de la technique et des ides, mais aussi les rsistances cette diffusion.
Ici, il peut tre utile dvoquer un exemple concret, celui des Ottomans
et des armes feu. Les Ottomans ont commenc utiliser des canons et
des pistolets du type arquebuse la fin du xiv
e
ou au dbut du xv
e
sicle.
Dabord, ils ont fait appel des experts trangers, puis ils ont appris eux-
mmes lart de fabriquer des armes feu (dailleurs, les spcialistes ottomans
taient trs recherchs par les pays voisins). Pour excuser lutilisation de
ces inventions impies , les hommes de loi musulmans invoquaient la
ncessit dutiliser les armes de lennemi . Cest ainsi que les Ottomans sont
devenus le premier peuple non europen adopter les techniques modernes
des Europens.
Ainsi lemprunt dune technique militaire na pas conduit une accul-
turation plus gnrale. Les Ottomans ont repris des techniques donnes, et
non la tradition culturelle dun progrs technique constant. Cest pourquoi
ils ont subi de cuisantes dfaites contre les Occidentaux, dfaites qui ont
encourag de plus larges emprunts lOccident, afin de moderniser ldu-
cation (en fondant une cole de gnie militaire au xviii
e
sicle) et, aprs
1839, ladministration elle-mme.
Cet exemple montre la ncessit dajouter une dimension sociologique
et gographique lhistoire des cultures. Certaines semblent relativement
rsistantes linnovation, dautres plus rceptives : pourquoi cela ? Pour
rpondre cette question, il faut examiner de plus prs les attitudes et valeurs
de diffrents groupes sociaux au sein dune culture donne, en particulier
la relation entre la culture des lites (anciennes et nouvelles, laques et
religieuses, militaires et civiles) et celle des gens ordinaires, les classes
subalternes . Dans quelle mesure la population a-t-elle cd ces pressions
en faveur de lacculturation, dans quelle mesure lui a-t-elle rsist ou a-t-
elle adapt les lments de la culture des lites son usage propre ? Quelle
tait lintensit des changes culturels dans le sens inverse, remontant
du peuple vers les lites ?
Certaines de ces problmatiques sont traites dans la section rgio-
nale de ce volume, dautres dans la section thmatique. Sil ne proposait
aucune comparaison, ce volume risquerait dtre purement descriptif plutt
quanalytique. Dun autre ct, une comparaison systmatique entre les
cultures lchelle mondiale pose des problmes dlicats. Il est relativement
facile mais peu clairant, pour ne pas dire ethnocentrique de suivre
Marx et Weber en considrant les autres cultures partir dun point de vue
occidental, en dgageant leurs diffrences avec la culture occidentale et en
dfinissant ce qui leur manque si on les compare lOccident (rationalit,
individualisme, capitalisme, etc.).
Introduction 11
Si lon cherche dpasser ce type de comparaison, on est rapidement
confront au problme de lorigine occidentale de lappareil notionnel dont
on se sert. Comme lont montr certaines tentatives danalyse de la fodalit
lchelle du monde, il est trs difficile dviter que le raisonnement se
morde la queue : le phnomne tudi est dabord dcrit laide de concepts
europens, puis on saperoit quil est essentiellement europen. Mme
sils paraissent inoffensifs, des termes vagues comme universit, roman ou
mme art ont t forgs partir de lhistoire europenne, et le risque qui en
dcoule est que les comparaisons se transforment en tentatives de rduire les
institutions islamiques ou les textes chinois un modle occidental. Mais
lheure actuelle du moins, il ne semble exister aucune voie mdiane entre
lutilisation des concepts occidentaux et le refus de toute comparaison. Enga-
ger des comparaisons tout en restant conscient du risque deurocentrisme
est sans doute la moins mauvaise solution.
Pour conclure : comme dautres volumes de lhistoire publie par
lUNESCO, le prsent ouvrage tente daccorder aux diffrentes parties du
monde lattention quelles mritent et de permettre une grande varit de
voix et dopinions de sexprimer. Les auteurs se sont efforcs de trouver un
quilibre entre une simple histoire de lmergence de lOccident et une srie
dessais sur les diffrentes parties du monde qui privilgierait la diversit au
dtriment dun thme unificateur. Pour ce faire, le prsent volume se concentre
sur lhistoire de la culture au sens large et ne se penche pas seulement sur
la diffusion de la culture occidentale travers le monde, mais galement sur
les ractions quelle a suscites, qui vont de lacculturation ou lassimilation
au syncrtisme, en passant par diverses formes de rsistances (par exemple,
les clbres tentatives des Japonais de fermer leur pays lOccident au dbut
du xvii
e
sicle). Lhistoire qui est ici raconte ou, plutt, le dialogue auquel
il est ici fait place est bien plus complexe que ne le suggre la conception
traditionnelle, qui ne voit dans la priode 1492 1789 que lessor de la moder-
nit, lavnement du capitalisme ou lmergence de lOccident.
Bibliographie
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B
Section thmatique
1
La population et
lenvironnement
Jacques Dupquier
Le monde en 1500
Nous ne savons pas grand-chose de ltat dmographique du monde en
1500.
cette date, lenregistrement des naissances, mariages et dcs avait
peine dbut dans quelques pays dEurope. Le plus ancien registre conserv
est vraisemblablement un registre de mariages de Rimini (Italie) pour 1232.
On en trouve une dizaine en Italie au xiv
e
sicle et une cinquantaine dans
le reste de lEurope occidentale au xv
e
sicle.
Quant aux recensements, ils taient pratiqus depuis lAntiquit, pour
des raisons fiscales et militaires, mais leffondrement de lEmpire romain
y avait mis fin en Europe. Avec la naissance des tats modernes, il y avait
eu quelques vellits de dnombrement (des chefs de famille, des terres,
du btail ou des droits fodaux), mais on nen a conserv que quelques
traces : le Domesday Book (Angleterre, 1086), ltat des paroisses et des
feux du royaume de France (1328) et le catasto (cadastre) florentin de
1427 1430.
En Chine, lantique tradition des recensements avait t reprise par les
empereurs Ming (1368 1644). On commena par dnombrer la population,
maison par maison, en relevant la profession des chefs de famille et la com-
position des mnages ; puis on dressa des listes des personnes, des biens et
des impts payer (les registres jaunes ).
Au Prou, les empereurs incas faisaient tenir une vritable comptabilit
des personnes et des biens, laide des quipus, faisceaux de cordelettes
de diffrentes couleurs (selon la nature de lobjet) comportant des nuds
plusieurs niveaux : en bas les units, au-dessus les dizaines, puis les
centaines, etc.
16 1492 1789
Tous les chiffres qui ont t proposs par des auteurs contemporains pour
les populations du xv
e
sicle rsultent donc dextrapolations plus ou moins
prudentes, tentes partir de donnes ultrieures ou dvaluations fondes
sur ltendue de surfaces occupes auxquelles on applique des coefficients
diffrents selon que lconomie reposait sur la chasse, llevage, la culture
extensive, la riziculture, etc.
Quant aux facteurs dmographiques mortalit, nuptialit , leur
connaissance est un peu plus assure, car ils nont volu que fort lentement,
et les tmoignages dont nous disposons pour les xvi
e
, xvii
e
et xviii
e
sicles,
ainsi que les calculs des arithmticiens politiques (les premiers dmogra-
phes) pour lEurope permettent de proposer des hypothses raisonnables sur
les rgimes dmographiques du pass. Bien videmment, lextraordinaire
varit des structures familiales et des coutumes matrimoniales faisait de
la carte anthropologique du monde une mosaque riche en couleurs, mais
la ncessit de vivre et de survivre traait les limites du possible : partout la
mortalit tait si forte quaucun rgime dmographique ntait viable sil
nassurait pas, en dernire analyse, la reproduction des gnrations. Des
quilibres subtils staient donc tablis au cours des sicles, chez tous les
peuples, entre le dfi de la mort et la rponse de la vie. Cest la rupture de ces
quilibres qui allait provoquer, aprs les Grandes Dcouvertes, les dsastres
dmographiques que nous tudierons pour lAmrique latine et lAfrique.
Le peuplement du monde en 1500
La population mondiale (carte 1), qui tait probablement passe de 5
250 millions dhabitants au cours de la rvolution nolithique (Biraben,
1979), avait plafonn au haut Moyen ge. Elle aurait atteint 400 millions
vers 1200 et 431 millions en 1300. Pour la fn du xv
e
sicle, J. P. Durand
propose 490 millions dhabitants, J. N. Biraben 461 millions, et C. Mac
Evedy et R. Jones 425 millions.
Continent Population Notes
Europe 81millions Dont15pourlaFrancedansseslimitesactuelles,12pourla
Russie,10pourlItalie,9pourlAllemagne,unpeumoinsde
2pourlapninsuleIbrique,5pourleslesBritanniques
Asie 280millions Dont110enChineet105auxIndes
Afrique 46millions Dont38pourlAfriquenoire,valuationcontesteparce
quecontestable
Amriques 14millions Dont8pourlAmriquelatine,certainsauteursallant
jusqu80millionspourlAmriquecentrale
Ocanie 2millions
Figure 1 Population par continent, vers 1500 (Source : C. MacEvedy and R. Jones, 1978).
La population et lenvironnement 17
Ce classement par continent ne donne quune image trs imparfaite de la
rpartition de la population mondiale, car certaines parties des continents sont
dj trs peuples alors que dimmenses tendues restent encore vides : les
densits de la population apparaissent comme extraordinairement variables,
allant de 100 habitants au kilomtre carr voire plus dans certains deltas
dExtrme-Orient 1 habitant au kilomtre carr peut-tre moins dans
les forts quatoriales et les dserts subtropicaux. Une analyse purement
gographique montre lexistence de trois grands foyers de peuplement :
le subcontinent indien (100 millions dhommes environ), correspondant
peu prs ce quon a appel la civilisation du riz ;
la Chine (de 120 150 millions dhabitants, selon Michel Cartier), cor-
respondant la civilisation du mil ;
lEurope occidentale et les pays mditerranens (de 75 80 millions
dhommes), correspondant la civilisation du bl .
Quant au quatrime foyer (la civilisation du mas , en Amrique centrale),
il semble douteux quil ait pu nourrir plus de 30 millions dhabitants.
Des 23 villes mondiales qui dpassent alors 100 000 habitants (Chandler
et Fox, 1974), 22 sont situes dans les trois grands foyers de peuplement ou
proximit immdiate (carte 3) :
6 aux Indes (Vijayanagar aurait eu cette poque 500 000 habitants) et
au Siam (Ayutia) ;
8 en Chine (avec 672 000 habitants, Beijing est alors la plus grande ville
du monde) et en Core (Soul) ;
4 en Europe occidentale (Paris, Naples, Venise et Milan) ;
4 dans le monde mditerranen musulman (Constantinople, Andrinople,
Le Caire et Fez).
On pourrait dailleurs rattacher ce groupe Tabriz (250 000 habitants).
Cette polarisation du peuplement humain est probablement trs ancienne :
selon J. N. Biraben (1979), la population cumule de la Chine, du subcon-
tinent indien et de lEurope (sans les territoires nagure sovitiques) aurait
constitu 58 % du total mondial au dbut de lre chrtienne, 46 % en lan
500, 50 % en lan 1000 et 53 %
1
en lan 1500 en dpit des ravages provoqus
au xiv
e
sicle par la peste noire.
Dans cette concentration au nord du tropique du Cancer, il faut proba-
blement voir, comme le suggre MacNeill (1976), la consquence dune
migration trs ancienne qui aurait amen de petits groupes dhominiens
schapper du berceau africain et saventurer dans les zones tempres
de lhmisphre Nord, o ils auraient prolifr comme des souris dans
une grange . Pourtant, cette prolifration est relativement rcente : de
33000 6000 av. J.-C., le total de la population mondiale est rest voisin de
5 millions : cest la rvolution nolithique qui la port 250 millions
environ au dbut de lre chrtienne.
1
8
1
4
9
2


1
7
8
9
Carte 1 Popula-
tion mondiale en
1500.
Carte 2 Popula-
tion mondiale en
1800.
millions dhabitants
millions dhabitants
La population et lenvironnement 19
Les variations du climat et leurs consquences
La rvolution nolithique a t rendue possible par le rchauffement gn-
ral du climat. Entre 73000 et 28000 av. J.-C. environ, la Terre a connu une
priode de refroidissement (glaciation dite de Wrm dans les Alpes, du Wis-
consin aux tats-Unis) : dnormes calottes de glace se sont formes autour
des ples et sur les hautes montagnes, et le niveau des mers a baiss de 100
mtres au moins. Les grandes plaines dAsie, dEurope et dAmrique du
Nord taient alors couvertes dune maigre steppe (toundra) o erraient des
troupeaux de grands mammifres (bisons, aurochs, mammouths, etc.) ; la
chasse constituait alors la seule activit possible pour les hommes du palo-
lithique, mais elle nautorisait que des densits de population trs faibles.
Le rchauffement progressif du climat aboutit une modification radi-
cale de la flore et de la faune, qui prit lhomme au dpourvu. La disparition
ou du moins la rarfaction des grands mammifres lobligea chercher
de nouvelles ressources (pche, cueillette, petit gibier) ; le msolithique
(de 10000 5000 av. J.-C.), avec son climat chaud et humide, fut dabord
pour lui une priode difficile. On sait comment il releva victorieusement ce
dfi : par la mise au point de llevage et linvention de lagriculture. Avec
ces nouvelles techniques, il devint sdentaire. Au dbut du xvi
e
sicle, les
nomades ne constituaient plus quun pourcentage trs faible (moins de 5 %)
de la population mondiale. Le fait dominant tait alors la stabilit des aires
culturelles, des grandes religions et des tats.
Pourtant, dans ce cadre gnral de phase interglaciaire, il y eut des
fluctuations climatiques mineures. Paradoxalement, grce ltude des
tourbires, lanalyse des restes vgtaux par la datation au carbone 14 et
la dendrologie (croissance annuelle mesure par lpaisseur des anneaux sur
les troncs darbres coups), nous sommes mieux renseigns sur lhistoire du
climat pendant lAntiquit et le Moyen ge que sur celle de la population
elle-mme (Le Roy Ladurie, 1967). Nous savons ainsi quil y a eu un pisode
chaud de 800 1160 apr. J.-C., ce qui a permis aux hommes de sinstaller
aux limites extrmes de lkoumne, puis un refroidissement sensible au
xiv
e
sicle. Vers 1500, on est revenu peu prs la situation antrieure,
mais un demi-sicle plus tard commence le petit ge glaciaire , qui se
prolongera jusquen 1870 et aura des consquences catastrophiques pour les
tablissements humains les plus exposs : Islande, Gronland
2
, Grand Nord
scandinave, montagnes et hauts plateaux de lEurope occidentale.
Dans ces pays, ce sont moins les hivers rigoureux (comme celui de
1709) qui sont redoutables que les ts trop frais pour permettre aux mois-
sons de mrir, ou trop pluvieux pour que les plantes puissent rsister la
moisissure et aux insectes. Les famines redeviennent frquentes au xvi
e
et
au xvii
e
sicle. De nombreux villages doivent tre abandonns en Scandi-
20 1492 1789
navie, en cosse et dans les Alpes. On assiste en outre une descente des
glaciers particulirement spectaculaire au xvii
e
sicle : dans les Alpes, par
exemple, cette crue glaciaire qui stale de 1590 1850, avec des maxima
en 1600 1610, 1640 1643 et 1678 1680, met en pril certains villages.
Il existe des observations concordantes pour la Scandinavie, lIslande et
lAlaska. En outre, cette progression des glaciers correspond une priode
de desschement en Arizona, au Colorado et en Californie. Ceci amne
penser que le petit ge glaciaire observ en Europe correspond une
modification dans lenvironnement de la plante.
Certains spcialistes ont mis ces changements en rapport avec la struc-
ture de la circulation atmosphrique : alors quaujourdhui (comme probable-
ment au Moyen ge) prdomine un systme de circulation lent et contract
autour du ple qui permet lair tropical de pntrer profondment dans
les rgions septentrionales et de les rchauffer, les xvii
e
et xviii
e
sicles
auraient t caractriss par un flux douest trs rapide et spanouissant vers
les rgions mridionales ; celles-ci auraient t alors plus fraches et plus
humides, tandis que, plus au nord, un rgime anticyclonique aurait fait rgner
un climat sec et froid. Or, cette hypothse ne fait que dplacer le problme :
comment expliquer, en effet, cette transformation de la circulation atmos-
phrique ? En outre, elle se heurte une objection majeure : la progression
des glaciers implique non seulement des ts frais (qui limitent leur fonte),
mais surtout dabondantes chutes de neige. Enfin, les chroniques de cette
poque mentionnent, dans lEurope du Nord-Ouest, nombre de printemps
et dts trs pluvieux.
Il est possible quil faille mettre en cause lactivit solaire : on a repr
pour celle-ci un cycle de 11 ans, mais elle comporte probablement des
cycles de plus longue dure ou, du moins, des fluctuations. Or, lmission
de particules atomiques et de rayons ultraviolets nest pas sans effet sur la
vie terrestre, en particulier sur la prolifration des virus et des bactries.
Il se peut que les grandes pousses pidmiques de la fin du xvii
e
sicle
aient un rapport avec la rduction du rayonnement ultraviolet mise en
vidence pour la priode 1665 1715 et connue sous le nom de minimum
de Maunder .
Toutefois, comme la dure du petit ge glaciaire excde de beaucoup
celle du minimum de Maunder, lexplication est certainement beaucoup
plus complexe : il faut faire intervenir la possibilit de modifications dans
la composition de latmosphre.
Les grandes ruptions volcaniques ont un impact significatif sur le climat,
en partie cause des cendres rejetes dans la troposphre, en partie par lmis-
sion massive (plusieurs dizaines de millions de tonnes) de gaz sulfureux ;
celle-ci provoque la formation dun nuage darosols constitu de milliards
de milliards de gouttelettes dacide sulfurique ; ce nuage renvoie une partie du
La population et lenvironnement 21
rayonnement solaire et provoque ainsi un refroidissement sensible des basses
couches de latmosphre et de la surface terrestre. Pour la priode qui nous
intresse, lruption du Laki (1783), par exemple, couvrit toute lIslande dune
brume bleutre qui stendit finalement sur toute lEurope et jusquen Chine,
faisant chuter les tempratures moyennes de 1,5 C pendant plusieurs annes
et compromettant les rcoltes. Toutefois, les ruptions volcaniques sont des
phnomnes accidentels, et il est improbable quelles puissent expliquer autre
chose que des variations conjoncturelles du climat, certainement pas en tout
cas un pisode aussi long que le petit ge glaciaire .
La mort omniprsente et les mcanismes rgulateurs
Bien entendu, nous ne disposons, pour aucun des groupes humains qui vivaient
cette poque, de la moindre table de mortalit
3
, mais les chroniqueurs ont
consign, du moins en Chine et en Europe, le souvenir dinnombrables
catastrophes dont la plus spectaculaire et la plus rcente fut la peste noire de
1347. Aprs avoir emport un quart ou un tiers de la population europenne,
elle revint maintes reprises (1359, 1369, 1382, etc.) et fnit par sinstaller
ltat endmique. Elle continua svir en Europe occidentale jusquen
1670
4
, en Europe orientale jusquen 1879 et dans le reste du monde jusqu
nos jours (Biraben, 1975 1976).
Symbolises par les cavaliers de lApocalypse, maladie, guerre et famine
frappaient presque toujours de concert. La guerre, avec son cortge de mas-
sacres, impressionnait les chroniqueurs, mais, comme les effectifs engags
taient faibles, sa part dans la mortalit gnrale restait modeste : Tamerlan
lui-mme a fait beaucoup moins de victimes que la peste noire. En dernire
analyse, cest surtout parce quils contribuaient dissminer les microbes
que les mouvements des troupes taient meurtriers. La famine pouvait faire
des ravages pouvantables elle en fera surtout au xvii
e
sicle, quand le
refroidissement des ts laissera sans ressources alimentaires les hommes
aventurs aux limites de lkoumne , mais, dans les pays temprs, il
fallait presque toujours une grosse pidmie pour transformer une chert
(pnurie alimentaire se traduisant par une hausse des prix) en mortalit .
Par contre la maladie, mme lorsquelle tait seule agir, tait immanqua-
blement meurtrire. Elle tuait jour aprs jour, emportant environ la moiti
dune gnration avant quelle ait pu atteindre lge adulte. Elle tuait aussi
par grands coups, fauchant subitement de 10 15 % de la population dun
village, dune ville ou dune rgion.
Plus que la sous-alimentation, ctaient surtout labsence dhygine, la
promiscuit et lentassement qui provoquaient les pidmies. Aussi observe-
t-on alors, dans toutes les grandes villes, une surmortalit telle que le rempla-
cement des gnrations ny est jamais assur en permanence. Les villes ne se
22 1492 1789
maintiennent dmographiquement que grce lafflux de jeunes gens venus
des campagnes. Finalement, cest la compensation entre un lger excdent
rural et une nette sous-reproduction urbaine qui explique le niveau modeste
des taux durbanisation.
Cet quilibre prcaire entre villes et campagnes nest que laspect le
plus visible des mcanismes rgulateurs qui permettaient aux populations du
pass de se maintenir en dpit des catastrophes qui les dcimaient priodi-
quement. Pour survivre, tous les groupes humains devaient tre dots dinsti-
tutions, de coutumes et de modles de comportement aptes simultanment
limiter leur expansion et assurer leur reconstitution aprs les crises. Sinon,
ils taient exposs soit steindre, soit exploser (et donc, en ce cas,
entrer en conflit avec leurs voisins). Ce sont ces institutions et ces modles
que Malthus essaiera de rpertorier juste la fin de notre priode, dans son
second Essai sur le principe de population (1803), pour justifier la thorie
gnrale quil avait conue dans son premier Essai (1798), en distinguant
freins rpressifs (guerre, esclavage, abandon denfants) et freins prventifs
(avortement, infanticide, polygamie, retard du mariage).
Cet quilibre relatif des groupes humains se traduisait, lchelle du
globe, par une extraordinaire stabilit : en trois sicles, la population mon-
diale navait gagn quune soixantaine de millions dhabitants, ce qui cor-
respond une progression annuelle d peine 0,5 . On peut donc admettre,
pour lensemble de la plante, lhypothse dune population stationnaire,
avec des taux de natalit et de mortalit voisins de 40 et des esprances
de vie comprises entre 20 et 30 ans.
Cest pourquoi les migrations jouaient alors un rle si rduit ; elles
consistaient surtout en des mouvements cycliques dans un espace habituel
ou en des passages de la campagne la ville proche ; lchelle internatio-
nale, elles restaient insignifiantes, ce qui contribuait la stabilit biologique,
dmographique, conomique et sociale du monde. Cet tat dquilibre,
peine troubl par la conqute ottomane, allait tre profondment perturb aux
temps modernes par lexpansion europenne. De ce point de vue, larrive
de Christophe Colomb en Amrique (1492) marque une tape dcisive, mais,
en 1500, personne ne pouvait en prvoir encore les consquences.
Le monde en 1800
En 1800, la connaissance des faits dmographiques a fait un immense
progrs.
Les vnements dmographiques sont correctement enregistrs dans
presque tous les pays dEurope occidentale et commencent ltre dans les
colonies (fig. 2 et carte 2).
La population et lenvironnement 23
En principe, ce sont les autorits religieuses qui procdent cet enre-
gistrement, lors de ladministration des sacrements ou des formalits de
spulture, mais ltat cherche le rglementer et le contrler, surtout dans
les pays protestants (Angleterre, 1538 ; Sude, 1736) et en France, o le
gouvernement finit par exiger la tenue et le dpt dun second exemplaire
du registre et o ltat civil est lacis en septembre 1792.
Des rsums du mouvement de la population sont tablis et publis pour
certaines villes (Paris, 1670) et mme pour des tats entiers (Brandebourg,
1685 ; Sude, 1749 ; France, 1772), mais on nen est encore quaux balbu-
tiements de la statistique.
De mme, si la pratique des dnombrements de feux sest gnralise
(Dupquier et Dupquier, 1985), les seuls recensements dignes de ce nom au
xviii
e
sicle sont ceux du Cap (1700), du Japon (1721), de la Sude (1729),
de la France rvolutionnaire (1791 et 1793) et de la Rpublique batave (1795).
En Chine au contraire, le systme des recensements sest dgrad, et ladmi-
nistration ne sintresse plus qu la fraction corvable de la population.
Figure 2 volution de la population dans plusieurs rgions du monde de 1500 1800.
Monde
Asie
Chine
Sous-continentindien
Europe
Afriquenoire
Japon
Amriquelatine
AfriqueduNord
AmriqueduNord
Ocanie
M
i
l
l
i
o
n
s

d
'
h
a
b
i
t
a
n
t
s
2
4
1
4
9
2


1
7
8
9
Carte 4 Grandes
villes du monde
en 1800
Carte 3 Grandes
villes du monde
en 1500
Villes de 500 000 habitants
Villes de 100 000 habitants
Londres
Paris
Beijing
Villes de 500 000 habitants
Villes de 100 000 habitants
Istanbul
Guangzhou (Canton)
Shanghai
Beijing
Madras
La population et lenvironnement 25
Le plus remarquable est la constitution dune science de la population,
larithmtique politique, dont les pres fondateurs sont John Graunt, auteur
des Observations naturelles et politiques sur les bulletins de mortalit
de la ville de Londres (1662), et William Petty, auteur de plusieurs essais
darithmtique politique. Presque simultanment, Leibniz, les frres Huygens
et Halley conoivent la table de mortalit, la faveur des progrs du calcul
des probabilits (Dupquier et Dupquier, 1985).
Le peuplement du monde en 1800
En 1800, la population mondiale atteignait vraisemblablement, selon J. N.
Biraben, 954 millions dhabitants. Ceci implique un gain de 493 millions
(+ 107 %) en trois sicles, mais un rythme trs diffrent : + 25 % au
xvi
e
sicle, + 18 % au xvii
e
et + 40 % au xviii
e
.
Pour la fin de la priode, C. MacEvedy et R. Jones sen tiennent 900
millions, dont 180 pour lEurope (+ 122 %), 625 pour lAsie (+ 123 %),
70 pour lAfrique (+ 52 %), 24 pour lAmrique (+ 71 %) dont moiti
en Amrique du Sud et 2,5 pour lOcanie. Ces valuations doivent tre
acceptes avec prudence : il est probable quil y a eu non pas croissance
mais diminution de la population de lAmrique et de lAfrique au cours
de la priode.
Nous sommes mieux renseigns pour lEurope : avec 36 millions dha-
bitants, la Russie serait devenue la premire puissance dmographique du
continent, ce qui, en un temps o ctait encore le nombre des sujets qui
faisait la force des rois, explique son apparition au rang des grands tats. La
France vient en deuxime position, bien que sa population, dans le cadre des
frontires actuelles, ait seulement doubl (de 15 30 millions). Celle des les
Britanniques aurait plus que tripl (de 5 16 millions), celle de lAllemagne
aurait doubl (de 9 18 millions), celle de lItalie (de 10 19 millions) et
des tats ibriques (de 8 14 millions) aussi, peu de chose prs. Bref, une
croissance prodigieuse, se situant pour lessentiel au xviii
e
sicle (23 % au
xvi
e
sicle, 20 % au xvii
e
, 50 % au xviii
e
).
Le plus frappant est que la part dans la population mondiale des trois
ensembles dfinis prcdemment subcontinent indien, Chine, Europe hors
territoires sovitiques a considrablement augment, atteignant presque
69 %. Cest quils ont gagn eux seuls 410 des 493 millions dhommes
supplmentaires
5
.
lexception de Mexico, de Srinagar (Afghanistan) et de Surakarta
(Malaisie), cest sur leur territoire ou dans leur aire dinfluence immdiate
que se situent encore toutes les grandes villes. Elles sont maintenant 64
dpasser le seuil de 100 000 habitants, dont 21 en Chine, 20 en Europe non
musulmane, 16 aux Indes et 6 dans lIslam mditerranen. Avec 1 100 000
26 1492 1789
habitants, Beijing reste la premire agglomration mondiale, mais Londres,
qui en compte 861 000, tend lui ravir cette place.
Lexpansion europenne
Lessor des grandes villes europennes (4 en 1500, 20 en 1800) traduit la
fois le dynamisme dmographique du Vieux Continent et les transforma-
tions de son conomie : la part des secteurs secondaire (industrie) et tertiaire
(services) dans la population active ne cesse de sy renforcer, atteignant
probablement le tiers du total dans lEurope du Nord-Ouest et mme la
moiti en Angleterre (carte 4).
Figure 3 Croissance dmographique en Europe entre 1500 et 1800 ( lintrieur des fron-
tires actuelles).
Russie
France
Italie
Germanie
PninsuleIbrique
lesBritanniques
Balkans
Pologne
Roumanie
Benelux
Scandinavie
Autriche
Hongrie
Suisse
Rp.tchqueetSlovaquie
M
i
l
l
i
o
n
s

d
'
h
a
b
i
t
a
n
t
s
La population et lenvironnement 27
Cest vers 1800 que le taux moyen annuel de croissance dmographique
de lEurope, alors voisin de 5 , dpasse celui de lAsie. Celui des deux
Amriques est plus fort encore probablement 10 , mais il sagit, l
aussi, dune population dorigine europenne, du moins pour une part.
En effet, les grandes migrations intercontinentales, si caractristiques
du xix
e
sicle, navaient pas commenc, mais on trouvait dj des colonies
dEuropens sur presque tous les continents :
5 millions environ en Amrique du Nord ;
3 millions au moins en Amrique latine ;
1 million probablement en Asie (Sibrie, Indes, Indonsie) ;
100 000 peut-tre en Afrique ;
10 000 en Ocanie (Australie).
Ainsi, la part des Europens dans le total mondial a pu passer en trois si-
cles de 16 21 % environ : cest lun des phnomnes majeurs de lHistoire.
Cette expansion a dabord t le fait de lEurope du Nord-Ouest
6
et,
surtout, de lEurope de lEst : au dbut du xvi
e
sicle, la population cumule
des territoires formant aujourdhui la Russie dEurope, la Tchcoslovaquie, la
Hongrie et la Roumanie tait sensiblement gale celle des trois pninsules
mditerranennes, avec 23 millions dhabitants environ de part et dautre.
la fin du xvii
e
sicle, la premire avait cr de 170 % et reprsentait dsormais
le tiers du total europen ; la seconde, malgr une progression de 90 %, ne
formait mme plus le quart du total.
Dans le dtail, si lon calcule les taux de croissance dmographique des
principaux tats europens au xviii
e
sicle, on trouve le classement suivant :
possessions des Habsbourg et Empire des tsars
7
, ainsi que Royaume-Uni
(73 %), Sude (67 %), Saint Empire romain germanique (45 %), Espagne
(43 %), France (35 %). La population nerlandaise est reste presque stagnante,
ainsi que celle de lEmpire ottoman dans son ensemble (24 millions).
Les systmes dmographiques
Pour la plupart des continents, nous ne disposons daucune prcision chiffre
sur le niveau de la mortalit et de la fcondit, et nous navons toujours que
des ides trs vagues sur les rgimes dmographiques. Nous sommes un peu
mieux renseigns pour lAmrique latine et les jeunes tats-Unis dAmri-
que. Enfn, nous saisissons trs bien, grce la reconstitution intgrale des
familles faite au Dpartement de dmographie de lUniversit de Montral,
les comportements des Canadiens franais (Charbonneau, 1975). Ce sont
eux qui vont nous servir dintroduction lanalyse des systmes dmogra-
phiques europens, qui sont bien connus pour la France (Dupquier, 1988),
28 1492 1789
lAngleterre (Wrigley et Schofeld, 1981) et la Sude, ainsi que pour des
paroisses isoles en Allemagne, Suisse, Italie et Espagne (Flinn, 1981).
En Nouvelle-France, pour les habitants ns au xvii
e
sicle, lesprance
de vie la naissance tait de 35,5 ans, mais, au cinquime anniversaire, elle
dpassait 44 ans. Ce paradoxe apparent sexplique par lnorme mortalit
dans la petite enfance : sur 1 000 nouveau-ns, 789 seulement survivaient
au premier anniversaire et 715 quatre ans plus tard. En revanche, pour ces
derniers, la chance de parvenir au seuil du troisime ge (60 ans) ntait
pas ngligeable : 267 avaient loccasion de clbrer leur soixantime anni-
versaire, et 155 leur soixante-dixime. De 5 40 ans, la mortalit tait
relativement faible. Ainsi, la notion desprance de vie apparat comme
particulirement trompeuse pour les populations du pass ; elle dissimule
la double ralit dun norme pic de dcs dans la petite enfance (285 )
et dun second pour la tranche dge des 55 74 ans (224 ). Finalement,
6 naissances environ sur 10 apparaissent comme utiles , cest--dire sus-
ceptibles de produire un adulte apte lui-mme se reproduire.
Nous navons pas de table de mortalit analogue pour les Canadiens
ns au xviii
e
sicle, mais il est probable que, vers 1800, leur dure de vie
moyenne approchait de 40 ans. Elle tait alors voisine de 35 ans en Sude,
en Norvge et en Angleterre, et de 30 ans en France
8
.
Ces carts entre pays europens rsultaient essentiellement des niveaux
de la mortalit infantile. Calcul pour 1 000 naissances vivantes, le quotient
correspondant aurait t de 211 au Canada (au dbut du sicle), de 227 en
Sude (vers 1757), de 225 en Finlande (17511790) et au Danemark (26
paroisses rurales), de 270 en France, de 264 Genve, de 273 en Espagne
et de 161 seulement en Angleterre. On voit ainsi se dessiner une opposition
entre lEurope du Nord, o les quotients sont infrieurs 250 , et lEurope
du Sud, o ils dpassent presque toujours ce niveau. Sur ceux de lEurope de
lEst, on ne sait rien, mais probablement taient-ils suprieurs encore.
Ce massacre des innocents nous apparat comme effrayant il dpasse
tout ce quon peut observer dans les pays les plus misrables en cette fin du
xx
e
sicle , mais cest un contresens historique que de linterprter comme
traduisant une absence damour maternel. Il sexplique la fois par les dif-
ficults de la grossesse et de laccouchement et par le mode dalimentation
des enfants. En effet, les mres travaillaient dur jusquau dernier moment,
et beaucoup de bbs, ns prmaturment, mouraient dans les jours ou les
semaines qui suivaient. En outre, il existait dans certains groupes humains
(en Bavire, par exemple) des prjugs contre lallaitement maternel, do
recours lallaitement artificiel et la frquence des dysenteries. Enfin, dans
dautres pays (surtout la France), les femmes riches et les citadines en gnral
avaient lhabitude de confier leurs enfants des nourrices, ce qui se traduisait
par une surmortalit qui nous semble aujourdhui vidente, mais dont les
contemporains navaient pas clairement conscience.
La population et lenvironnement 29
La mort frappait surtout la fin de lt (maladies intestinales, frquentes
en Europe de lEst et dans les pays mditerranens) et de lhiver (maladies
pulmonaires, souvent fatales aux vieillards). Pour la Finlande, o les causes
de dcs ont t analyses par O. Turpeinen
9
, le flau le plus redoutable est
la variole (369 dcs pour 100 000 habitants), suivi du typhus (318), de la
tuberculose pulmonaire (232) et de la coqueluche (194). Londres, dans
la seconde moiti du xviii
e
sicle, la variole tue 101 038 personnes ; elle
frappe tous les ans, avec un paroxysme quinquennal (1752, 1757, 1763, 1768,
1772, 1781, 1796). Ce retour rgulier du flau sexplique probablement par
le dveloppement dune immunit aprs chaque pidmie dans une partie
de la population, avant que la natalit nait produit une nouvelle gnration
sensible au flau. Ainsi, la variole apparat aux contemporains comme une
maladie de la petite enfance, alors quelle est tout aussi redoutable pour les
adultes non immuniss
10
. Quand elle atteint pour la premire fois lIslande,
en 1707, elle y fait des ravages pouvantables dans toutes les classes dge.
Cest pourquoi la vaccination, mise au point par Jenner en 1794, juste la
fin de la priode tudie, devait jouer un rle dterminant dans le recul de
la mortalit : Londres, par exemple, le nombre annuel des victimes allait
tomber de 2 020 (moyenne 1750 1799) 1 375 dans la premire dcennie
du xix
e
sicle et 833 dans la deuxime.
Il faut insister aussi sur la variabilit de la mortalit dune anne
lautre. En France, par exemple, le nombre annuel des dcs enregistrs pour
la priode 1740 1789 est en moyenne de 857 000, mais il peut tomber
677 000 (1751) et slever 1 077 000 (1779). En Angleterre, pour la mme
priode, la valeur moyenne est de 174 500, mais les annes extrmes donnent
138 500 (1744) et 220 000 (1741) ; en Sude, la moyenne est de 55 100, avec
un minimum de 39 693 (1745) et un maximum de 105 139 (1773).
Les grandes crises dmographiques sont presque toutes dorigine pid-
mique (Charbonneau et Larose, 1979), mais la guerre et la famine peuvent
les tendre et les aggraver considrablement, par exemple en Finlande de
1788 1791 (105 863 dcs en 4 ans, au lieu de 72 192 au cours des 4 annes
prcdentes), ou en Islande en 1784
11
.
Cette mortalit redoutable est compense par une fcondit trs forte,
au moins dans le cadre du mariage. Bien entendu, ce nest que dans des cas
exceptionnels que les femmes peuvent avoir un enfant chaque anne : dans
le pass, les intervalles entre les naissances sont de lordre de 2 ou 3 ans, en
fonction de la dure de lallaitement, et ils sallongent mme sensiblement
en fin de priode fconde. La figure 4 illustre la faon dont schelonnent
les taux de fcondit lgitime calculs pour un grand nombre de paroisses,
daprs la mthode de reconstitution des familles en fonction de lge de la
mre (Flein, 1981).
30 1492 1789
On voit que les taux se rduisent avec lge, mais trs progressivement. La
baisse quon observe aprs 35 ans sexplique par lapproche de la mnopause
plutt que par une volont dlibre de limiter la taille de la famille. Chez les
Canadiennes, la proportion de couples qui cessent davoir des enfants aprs le
trente-cinquime anniversaire de la femme ne dpasse pas 9 %. En Europe, elle
est plus leve, peut-tre parce que les maladies gyncologiques y sont plus
frquentes, mais les ges moyens la dernire maternit restent trs levs :
plus de 40 ans en Belgique et en Allemagne, 39 en France, 38 en Angleterre.
Avec les descendances thoriques
12
calcules dans le tableau de la figure
4, toutes les populations cites auraient d tre en pleine expansion. Mme
avec la terrible mortalit infantile et enfantine de lpoque, il y aurait eu, en
lespace dune gnration, doublement des Franais et quadruplement des
Canadiens. Si la croissance en est reste des taux bien plus modestes, cest
que quatre facteurs ont contribu alors limiter la reproduction :
une mortalit fminine non ngligeable aux ges fconds. Le risque
de dcder en couches est compris entre 1 et 1,5 %, mais, au bout de
7 accouchements, il slve prs de 10 % ;
une frquence assez leve du veuvage. Compte tenu des diffrences dge
entre mari et femme, une femme marie 25 ans risque, dans 30 % des cas,
de perdre son mari avant le vingtime anniversaire de son mariage
13
;
un taux de clibat relativement lev. Mme au Canada, o la nuptialit
est trs forte, la frquence du clibat dfinitif dpasse 6 % ; en Europe
occidentale, elle atteint parfois le double ; or, la fcondit des clibataires
est trs basse, en raison de la rprobation qui pse sur les naissances
illgitimes
14
;
Pays ge de la femme
Descendance thorique
aprs 20 ans
20
-24
25
-29
30
-34
35
-39
40
-44
Canada
franais
511 479 478 413 218 12,76
Belgique 494 476 385 313 204 9,36
France 496 459 400 309 148 9,06
Allemagne 474 456 379 311 180 9,00
Genve 494 451 356 254 115 8,35
Angleterre 437 393 301 239 164 7,67
Scandinavie 410 362 300 225 122 7,10
Figure 4 Nombre annuel moyen de naissances pour 1 000 femmes maries au xviii
e
sicle
(Source : Flinn, 1981).
La population et lenvironnement 31
un ge au mariage tardif. Nulle part en Europe occidentale, sauf dans
quelques familles nobles, on ne pratique le mariage pubertaire. Dans le
reste du monde, 80 % environ des filles sont maries avant 20 ans ; ici,
20 % seulement. Mme au Canada franais, o les filles sont trs deman-
des, leur ge moyen au premier mariage, vers 1700, est de 22 ans (celui
des garons est de 27,7). En Angleterre, en Sude, en Allemagne et en Bel-
gique, il tourne autour de 25 ans et tend slever au cours du sicle.
Ce retard de lge au mariage semble tre un phnomne dorigine
culturelle, mais il tend augmenter encore en fonction de lencombrement
du march matrimonial. Il provoque une rduction considrable de la nata-
lit puisque la priode fconde des femmes est ainsi ampute dune dizaine
dannes. Cest vraiment, selon le mot de P. Chaunu, larme contraceptive
de lEurope classique .
Il ne peut dailleurs se comprendre que replac dans un systme plus
vaste, associant des impratifs religieux (pas de conception hors mariage),
des modles de structures familiales ( chaque couple doit correspondre un
foyer) et des pouvoirs conomiques (la rpartition de la proprit permet-elle
la cration de nouvelles exploitations ?). Ainsi, dans les vieilles civilisations
agraires de lEurope occidentale, la notion de tenure joue un rle analogue
celui de territoire dans les socits animales. Les jeunes sont privs du droit
davoir des relations sexuelles tant quils nont pas hrit de leurs parents,
ou amass, comme domestiques, un pcule suffisant pour pouvoir stablir
leur compte.
Au contraire, en Europe orientale, la cohabitation des gnrations ne
pose pas de problme : il y a des terres en abondance, et les grands propri-
taires sont toujours disposs les concder de nouveaux couples, afin
daccrotre le nombre de leurs serfs. Les filles peuvent donc se marier trs
jeunes, et, malgr une mortalit quon devine trs forte, la population aug-
mente plus vite que dans les vieux tats de lEurope occidentale
15
.
Il reste tout de mme trois nigmes rsoudre : pourquoi la croissance
dmographique sacclre-t-elle au xviii
e
sicle aussi bien en Europe quen
Amrique du Nord et en Chine ? Pourquoi lAmrique latine a-t-elle perdu
la moiti de ses habitants entre 1500 et 1800 ? Pourquoi lAfrique noire
est-elle la trane ?
Les facteurs de changement
Comme on la vu, certains tats europens (Pays-Bas, Islande) nont gure
progress au xviii
e
sicle, le Japon non plus ; mais la seule rgion du monde
avoir recul au cours des trois sicles tudis est lAmrique centrale et
du Sud.
32 1492 1789
Le drame des Indiens dAmrique
Les Indiens dAmrique descendaient de petits groupes dhommes qui avaient
pu franchir le dtroit de Bring, puis se glisser entre le glacier des Rocheuses
et la cte, grce la baisse du niveau marin provoqu par les glaciations. Les
premiers, venus 40 000 ans environ avant notre re, staient dabord tablis
en Californie, o ils avaient prolifr. Ils avaient ensuite franchi listhme de
Panama et gagn lAmrique du Sud. Dautres, passs par un corridor libre
de glaces entre les Rocheuses et le bouclier canadien, staient rpandus dans
les grandes plaines de lAmrique du Nord vers 12000 av. J.-C. une poque
relativement rcente, de grands royaumes staient constitus au Mexique,
en Amrique centrale et sur les plateaux andins (carte 5).
Combien taient-ils ? On ne le saura sans doute jamais. Les valuations
vont de 12 millions 80 millions, ce dernier chiffre tant probablement
trop fort car fond sur le potentiel dmographique autoris par la culture
du mas. Nous nous en tiendrons donc celui propos par le Dr Biraben :
39 millions en 1500.
Ces populations, compltement coupes du reste de lhumanit, avaient
un patrimoine gntique rduit ; leur sang ne comportait pas les anticorps
qui staient dvelopps, par slection, dans celles du Vieux Monde. Aussi
le contact avec les Europens a-t-il eu, sur elles, des effets dsastreux. Pour
expliquer leur effondrement dmographique, on a voqu le choc de la
conqute, les massacres, le prlvement du tribut, le travail forc et mme
la destruction totale de leur univers culturel, mais ce sont les pidmies qui
ont jou un rle dcisif. La variole dcime les Aztques avant mme le sige
de Mexico par Cortez. On signale de terribles hausses de la mortalit au
Mexique en 1521, 1545 1546, 1576 1579, 1585, 1595, etc. Les indignes
parlent de matlazahualtl. De quoi sagit-il ? Probablement de la variole,
associe la rougeole et toutes sortes de maladies de lappareil respiratoire :
le moindre rhume de cerveau est fatal lIndien. Aussi, la population de la
Nouvelle-Espagne tombe-t-elle 7 millions ds 1548, 2,7 millions vers
1570 et 1,5 million vers 1600. La rcupration ne commence, timidement,
quau milieu du xvii
e
sicle.
Sur les plateaux andins, les pidmies sont moins meurtrires, du moins
jusque vers 1720, probablement pour des raisons climatiques ; mais la popu-
lation de lAmrique latine, prise globalement, nest plus que de 10 millions
dhabitants environ au xvii
e
sicle.
Limplantation de colons espagnols ou portugais na que faiblement com-
pens les pertes de la population indigne : ils ntaient que 150 000 environ
en 1570, mais ils nont pas tard se multiplier, la fois par croissance natu-
relle et par immigration. On estime que, vers 1650, lAmrique latine aurait
pu compter 1 million de Blancs et autant de mtis. Avec les Noirs imports
dAfrique, ils constituaient probablement un tiers de la population.
La population et lenvironnement 33
La traite des Noirs et ses consquences
Pour remplacer, dans les plantations et les mines, les Indiens disparus, les
Espagnols imaginrent de faire venir des esclaves dAfrique. Portugais, Fran-
ais et Anglais suivirent bientt leur exemple. Ainsi commena la Grande
Dportation, au cours de laquelle 10 millions dhommes environ passrent
dAfrique en Amrique.
Carte 5 LadmographiedesAmriques:lacontributionamrindienneetafricaineladmo-
graphieducontinentamricain(daprsMacEvedyetJones,1978).
Population dAfro-
Amricains en 1975 Esclaves
imports
dAfrique
tats-
Unis
20 m
Mexique
0 5 m
0,5 m
Carabes
18 m
4 m
0,75 m
3,5 m
0,25 m
9,5 m 95 m
Brsil
50 m
Amrique
du Sud
mri-
dionale
m = million
Canada
tats-Unis
Mexique
Carabes
Venezuela
quateur,
Prou et
Bolivie
Brsil
Paraguay
Uruguay
Argentine
Chili
O c a n
A t l a n t i q u e
O c a n
P a c i f i q u e
Amrique
centrale
Colombie
Amrique
du Sud
septentrionale
Population amrindienne
Population en 1500
Un carr = 1m
m = million
30m
20m
10m
Population en 1975 (valeurs
en chelle double pour les
tats-Unis et le Brsil)
34 1492 1789
vrai dire, la traite des Noirs ntait pas une nouveaut historique. On
peut en citer des exemples pour lAntiquit et le Moyen ge. Du Sahel et
de la Corne de lAfrique, des circuits transsahariens ont achemin vers les
marchs du Maghreb et du Moyen-Orient, entre le vii
e
et le xix
e
sicle, envi-
ron 8 millions desclaves. Pourtant, cest le march amricain qui lemporte
partir de 1650 environ.
Un sicle plus tt, lAfrique noire fournissait environ 15 000 esclaves
par an, dont 10 000 en provenance des savanes septentrionales surtout
des jeunes femmes, destines aux marchs arabes , 2 000 de la cte orien-
tale et 3 000 des rgions ctires de lOuest surtout des hommes jeunes
destins au travail dans les mines et les plantations dAmrique. Jusque vers
1660, les deux premiers courants se maintiennent, tandis que le troisime
slve progressivement et finit par dpasser les deux autres. Au dbut du
xviii
e
sicle, lessor de la demande fait quadrupler le prix des esclaves en
Afrique, et le nombre moyen annuel des dports slve progressivement
jusqu atteindre 100 000 par an vers 1780.
Comme le note Luiz Felipe de Alencastro
16
, cette hausse du prix des
pices accentue les mcanismes sociaux et les politiques de production
desclaves en Afrique : on voit sintensifier les razzias perptres par les
ethnies guerrires, les enlvements organiss par des bandes, les pratiques
coutumires punissant des dlits divers de la peine de captivit . Le mme
auteur value 12 millions environ le nombre dindividus capturs en Afri-
que de lOuest (Sngambie, Haute Guine, baie du Bnin, Cte de lOr,
Loango et, surtout, Angola) de 1700 1850. Sur ce nombre, 2 millions
auraient pri en Afrique mme au cours des oprations, 4 millions auraient
t livrs sur place la captivit domestique, et 6 millions dont deux tiers
dhommes transports outre-mer. Ces prlvements ont durement prouv
les populations ctires de lAfrique occidentale, qui auraient perdu de 3
7 millions dhabitants sur 25 entre 1730 et 1850.
Au xviii
e
sicle, les pertes subies au cours de la traverse ont t consi-
drables 20 % en moyenne , mais les ngriers ont pris ensuite des
mesures pour rduire la mortalit en mer, moins pour des motifs humanitaires
que pour des raisons conomiques (les esclaves taient achets trs cher) ;
elle serait tombe 10 % vers 1750 et 5 % la fin du sicle.
Les mystres du dcollement dmographique
lexception de lAfrique, de lAsie mridionale et du Japon, la croissance
de la population mondiale reprend, comme on la vu, au xviii
e
sicle, mais
il est trs diffcile den prciser le calendrier parce quil ne sagit pas dune
progression continue : elle est coupe de dures crises dmographiques qui
en brisent le rythme, par exemple, en Islande en 1707, en Angleterre en
La population et lenvironnement 35
1726 1729, au Mexique en 1736 1737, en France en 1738 1743. Il est
vident quelle a t plus rapide et plus continue dans la seconde moiti
du sicle que dans la premire, mais on sait maintenant quelle a commenc
bien avant 1750, surtout en Chine et en Europe de lEst.
Sauf en Angleterre, la gographie de cette croissance ne correspond
nullement celle de lindustrialisation. Partout ailleurs, elle a prcd les
changements conomiques qualifis abusivement de rvolution agricole .
Cest mme sans doute la pression dmographique qui a contraint les paysans
europens mieux cultiver la terre et tendre les dfrichements. En effet,
si les moyens de subsistance avaient augment avant la population, loffre
laurait emport sur la demande, et le prix du grain se serait orient la
baisse. Or, on assiste au contraire une hausse gnrale des prix aprs 1760.
Du coup, les producteurs font de gros profits, ce qui les incite investir,
mieux soigner leurs champs, stocker les grains et les vendre ailleurs. Par
ailleurs, la vie des petites gens devient plus difficile : ils cherchent limiter
leurs achats en faisant pousser, dans leurs jardins, des cultures de substitution
(mas, pommes de terre, lgumes). Ainsi, lagriculture progresse de toutes
parts sous leffet de la pression dmographique. Ce nest pas linnovation
technique qui brise le cadre troit de la reproduction paysanne, mais llar-
gissement des besoins qui suscite linnovation technique.
En Angleterre seulement, lindustrialisation, plus avance quen aucun
autre pays au monde, a pu jouer le rle de moteur de lexpansion dmo-
graphique. Le dveloppement des secteurs secondaire et tertiaire offre aux
jeunes gens loccasion de stablir et de fonder un foyer sans attendre un
long apprentissage ou la constitution dun pcule. La nuptialit augmente,
et la natalit suit.
En Irlande, o la population, qui ne devait gure dpasser 3 millions
dhabitants en 1725, atteint 4 millions en 1780 et 5,2 en 1800, des causes
diffrentes produisent les mmes effets. Pour augmenter leurs revenus,
tendre les dfrichements et intensifier la culture des crales (en vue de lex-
portation), les propritaires anglais favorisent le morcellement des tenures,
un lot exigu suffisant dsormais, grce la pomme de terre et aux laitages,
assurer la subsistance dune famille. Ainsi lIrlande, tous freins dmogra-
phiques lchs, sachemine vers la catastrophe, fournissant une illustration
tardive, mais tragique, de la thorie que Malthus formule pour la premire
fois en 1798, dans son Essai sur le principe de population.
En Europe orientale, la croissance dmographique repose sur des bases
plus solides, car il existe des rserves de terres disponibles. Les grands
propritaires, tout comme ceux dAngleterre, favorisent linstallation de
nouveaux mnages, et dimmenses territoires sont ouverts la colonisation
aprs le recul des Turcs. Sur ce front pionnier, la pousse de la population
est la fois cause et consquence de lexpansion impriale.
36 1492 1789
En France au contraire, o les densits taient dj trs fortes, surtout
dans la moiti nord, la croissance na pas que des effets positifs. Les
signes de crise se multiplient partir de 1770 : il y a dveloppement de
lerrance, de la mendicit et de la dlinquance ; lge au mariage slve
encore, ce qui explique partiellement la monte de lillgitimit et des
conceptions prnuptiales ; dans les couples, la fcondit se rduit quelque
peu, surtout dans les villes, en Normandie et en le-de-France. Les tensions
sociales sexasprent, ce qui a certainement contribu au dclenchement
de la Rvolution.
Cela dit, les mystres de la croissance restent presque intacts. Pendant
longtemps, les historiens ont cherch lexpliquer par le progrs techni-
que : ceux de la mdecine, qui auraient permis de vaincre les maladies,
ceux de lagronomie, qui auraient assur aux Europens une alimentation
plus abondante, faisant ainsi reculer la mortalit. Malheureusement, ces
hypothses se sont effondres, et rien ne les a remplaces. Comme lac-
croissement de la population est un phnomne mondial, il faut rejeter les
explications de type national. Comme il ny a aucune raison de supposer
une augmentation de la fcondit, il faut bien admettre une baisse, mme
lgre, de la mortalit
17
.
moins dune uniformit miraculeuse de lactivit humaine dun bout
lautre de la plante, la seule explication plausible de ce dcollage rside
dans une modification de la morbidit aprs le paroxysme du xvii
e
sicle ;
et ceci suppose des changements dans lenvironnement.
Or, nous navons aucune preuve tangible dun rchauffement de la
Terre au xviii
e
sicle. On est toujours dans le petit ge glaciaire ; dans
les montagnes et aux limites de lkoumne, la survie des populations
reste prcaire ; mme dans les plaines de lEurope moyenne, il arrive
que les rcoltes soient dtruites par des froids terribles (par exemple, le
Grand Hyver de 1709) ou par des tornades en t, comme celle qui
traversa la France le 13 juillet 1788. Le seul indice de changement est
celui du rayonnement solaire : aprs avoir t trs faible de 1645 1715
(minimum de Maunder), il reprend toute sa force jusquen 1783 (ruption
du volcan Laki).
Faut-il supposer que les rayons ultraviolets aient contribu rduire la
prolifration des virus et des bactries aprs les catastrophes pidmiques
du xvii
e
sicle ? Faut-il voquer, avec E. Le Roy Ladurie, lunification
microbienne de lhumanit et la diffusion gnrale des anticorps ? Faut-il se
contenter de constater lradication de la peste en Europe occidentale aprs
1670 (sauf laccident provenal de 1720), grce la politique des cordons
sanitaires ? Il est bien dcevant de ne pouvoir aboutir des conclusions plus
fermes, mais les rapports historiques entre lhomme et les microbes sont
bien loin dtre lucids.
37
Notes
1. Plus probablement 57 %, si lon suit Michel Cartier, qui estime que la Chine avait
une population de 120 150 millions dhabitants.
2. Les colonies vikings du Groenland avaient disparu ds le xiv
e
sicle. Les liaisons
maritimes cessrent en 1347, en raison de la progression de la banquise ; quand un
navire norvgien aborda le Groenland au dbut du xv
e
sicle, il ny trouva plus que
des villages dserts : les derniers colons taient morts de froid et de faim.
3. lexception de quelques indications isoles tires de lexploitation des
gnalogies.
4. Avec un retour offensif en Provence en 1720.
5. En sen tenant, pour la Chine en 1500, aux chiffres de Biraben.
6. les Britanniques, Scandinavie, Benelux, France, Allemagne, Suisse, Autriche.
7. Ces deux puissances ont plus que doubl, mais en partie par extension
territoriale.
8. La table de mortalit calcule par lINED pour la dcennie 1780 1789 donne
27,5 pour les hommes et 28,1 pour les femmes, mais elle est probablement un peu
pessimiste.
En Sude, pour la priode 17511790, lesprance de vie des hommes la naissance
est de 33,72 ans, celle des femmes de 36,64. Pour les annes 17911815, elles passent
respectivement 35,35 et 38,44.
9. O. Turpeinen, Infections diseases and regional differences in Finnish death rates,
1749 1773 , Population Studies, vol. 33, n 1, pp. 101114.
10. Le roi Louis XV en meurt lge de 63 ans, en 1774.
11. La population de lle, qui atteignait 49 459 habitants en 1780, tombe 39 578
en 1785 ; en 1800, elle navait toujours pas retrouv son niveau de 1703 (50 444).
12. La descendance thorique fnale est celle dune femme qui, tous les ges, aurait
la fcondit observe pour lensemble de la population fminine correspondante.
13. Environ la moiti des veufs et le tiers des veuves se remariaient, mais cela ne
permettait de compenser que trs partiellement les naissances perdues.
14. La frquence des naissances illgitimes, au dbut du xviii
e
sicle, varie de 1
3 % la campagne, de 5 10 % dans les villes, mais elle augmente beaucoup la
fn du sicle : 3 % pour la France rvolutionnaire et 5,9 % en Angleterre et en Sude
pour la priode 17911820.
15. En Angleterre, lexpansion dmographique du xviii
e
sicle sexplique la fois
par une mortalit moins forte quen France et les facilits dtablissement offertes
aux jeunes gens par le progrs conomique.
16. Article Traite des Noirs dans lEncyclopedia Universalis, 1990.
17. Un recul de 2 du taux de mortalit (par exemple, de 38 36 ) suffrait
expliquer le diffrentiel de croissance entre le xvii
e
et le xviii
e
sicle.
La population et lenvironnement
38 1492 1789
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La population et lenvironnement
2
Lessor de la technique
Irfan Habib
La techNique hors deurope vers 1500
Pendant 20 000 ans, peut-tre mme pendant deux fois plus, les deux grands
ensembles de lhumanit qui peuplaient les deux moitis du globe sont rests
isols lun de lautre, jusquaux dcouvertes de Christophe Colomb en 1492.
cette poque, dans les zones occupes par les empires inca et aztque,
la population du Nouveau Monde avait atteint le niveau dune vritable
civilisation et matrisait des techniques qui avaient volu, depuis lge de
pierre, en totale indpendance vis--vis de lAncien Monde.
Les Amrindiens connaissaient lagriculture ; ils cultivaient et amlio-
raient le mas et la pomme de terre, la patate douce, le piment, le haricot, la
tomate, larachide et diverses varits de coton. Dans la rgion des Andes,
ils avaient domestiqu un genre de camlid, le lama, qui leur servait de bte
de somme et leur fournissait sa laine. Ils avaient mis au point la production
de textiles en utilisant le fuseau, le mtier tisser et laiguille, ainsi que
les teintures. Le Nouveau Monde a fait relativement tt son entre dans le
Moyen ge, et ses mtallurgistes, qui travaillaient lor, largent, le cuivre et
mme les alliages de platine, savaient en outre fabriquer le bronze en fondant
le cuivre et ltain. Les Mayas avaient depuis longtemps cr une criture
idographique, ainsi quun calendrier remarquablement exact.
Il est certain, cependant, que lisolement de la moiti occidentale du
monde avait frein lessor de la technique. Il nexistait pas danimaux
sauvages que lon aurait pu domestiquer et atteler, comme les bovins, les
chameaux ou les chevaux ; il ny avait donc ni charrues ni charrettes. Qui
plus est, les Amrindiens ne connaissaient pas la roue, do leur incapacit
dcouvrir dautres systmes fonds sur la rotation tels que le rouet, la
barre dattelage, la courroie de transmission et toute autre forme dengre-
nage ou de manivelle. Ils navaient non plus aucune machine pdales, et
il leur restait dcouvrir le fer. part les caractres mayas et les quipus du
Prou, il nexistait aucun moyen de communication except la parole,
ce qui limitait fortement les changes intellectuels.
Lanne 1492 a si violemment mis nu le retard technique du Nouveau
Monde par rapport lAncien que nous pouvons y voir une illustration de
la parole de Confucius disant que si je fais partie dun groupe de trois
hommes en marche, les deux autres peuvent toujours mapprendre quelque
chose . Il est certain, et le fait est fondamental, que lAncien Monde avait
une population et une superficie bien suprieures celles du Nouveau
Continent. Malgr tous les obstacles et si ingale quet t la diffusion
des connaissances, les contributions quapportaient les diverses parties
de lAncien Monde avaient abouti une somme de savoir technique bien
suprieure celle des civilisations amrindiennes les plus avances.
Lorsque se produisit la rencontre force entre les deux hmisphres,
le Nouveau Monde avait donc peu de choses transmettre lAncien dans
le domaine mcanique. Cependant, en enrichissant ce dernier de toute une
srie de plantes cultives, la rencontre devait se rvler trs bnfique pour
lagriculture. Le mas et la pomme de terre devinrent des rcoltes de base
pour les rgions septentrionales froides ; les pays tropicaux adoptrent le
piment, bien moins onreux que le poivre, ainsi que larachide, riche en
huile, tandis quune nouvelle culture de profit, le tabac, se rpandait dans
le monde entier.
On peut douter quun observateur des arts et des techniques des grandes
civilisations dEurasie et dAfrique du Nord ait pu, au cours du xv
e
sicle,
dterminer la prpondrance dune rgion sur une autre. Aujourdhui, grce
luvre monumentale de Needham (1954), nous voyons bien que, jusquau
xv
e
sicle, la Chine est reste en tte de toutes les autres civilisations. Au
cours des trois quarts du millnaire prcdent, le papier, la boussole et la
poudre canon taient venus de Chine. Cet empire connaissait limprimerie
depuis des sicles quand elle fit son apparition en Europe, au xv
e
sicle. On
connat moins bien le cheminement, toujours partir de la Chine, du rouet
et de la pdale du mtier tisser qui permet de commander lenvergure de la
chane. Ces inventions qui, au xv
e
sicle, staient rpandues dans lAncien
Monde tout entier, ont rvolutionn lindustrie textile. Lutilisation du coke,
au xi
e
sicle, et de la dcarburation de la fonte une poque bien antrieure
ont plac la Chine la tte de tous les autres peuples dans le domaine de
lnergie et de la mtallurgie. Dans le secteur de lagriculture, lEurope a pro-
fit de linvention du tarare, import trs tt de Chine par les Hollandais.
Plus remarquables encore ont t les russites des Chinois dans la
conception des machines. En 1313, Wang Zhen dcrivait une machine
tisser le chanvre mue par leau, dote de multiples fuseaux. Dans le Tian
Gong Kai Wu (1637), Song Yinxing donne les caractristiques et le schma
dun haut fourneau quip de soufflets piston double action, ainsi que
Lessor de la technique 41
42 1492 1789
dune bobineuse fil de soie, mue par un arbre excentrique, actionn par
une manivelle pdale (fig. 5). Il dcrit, en outre, une foreuse actionne par
un cabestan et des poulies et un mtier la tire. Toutes ces machines sont
extraordinairement perfectionnes. Needham nous le rappelle (1970, p. 117),
dj au dbut du xiv
e
sicle, quatre sicles avant lEurope, la Chine mettait
lnergie hydraulique au service de ses machines textiles.
Figure 5 Bobineuse soie chinoise. Dessin chinois de 1843, semblable un dessin du Tian
Gong Kai Wu (dition de 1637). Source : J. Needham, Clerks and craftsmen in China and the
West, Cambridge, 1970, p. 124.
Lessor de la technique 43
Si lon se tourne vers le monde islamique ou arabo-iranien autour de 1500,
on dcouvre aussi une utilisation trs rpandue de lnergie hydraulique, avec
les moulins eau dIran et dAfghanistan, et de lnergie olienne avec les
moulins vent du Seistan. Ces systmes fonctionnaient au moyen de roues
horizontales sans engrenages. Mais les engrenages taient dj rpandus dans
la technique islamique, en particulier pour les mcanismes de puisage de
leau. En outre, cette civilisation jouait un rle important dans la diffusion
des techniques partir de la Chine ; cest elle qui transmit lEurope celles
de la fabrication du papier, du mtier la tire et des pdales. Inversement,
elle avait communiqu lOrient le savoir-faire de la saqiya (la roue eau)
et du cabestan. Wulff (1966), ainsi qual-Hassan et Hill (1986) nous donnent
dexcellentes prsentations du niveau du progrs technique quavaient atteint
lIran, louest de lAsie et lAfrique du Nord avant le commencement des
temps modernes.
LInde, elle aussi, avait t le thtre dimportants progrs techniques ;
on y connaissait des systmes de cylindres broyeurs pour lgrenage du
coton, tandis que la technique des moulins canne sucre se rpandait vers
louest, perdant malheureusement en route lengrenage vis sans fin qui les
actionnait en Inde. Au xvii
e
sicle, lIran avait adopt les mthodes dim-
pression du tissu, ainsi que les vocables chhapa pour la planche dimpression
et chhint (ou chintz) pour le tissu imprim ; ce mode dimpression des tissus
devint une grande source dinspiration dans lAngleterre du xviii
e
sicle. Il
y eut aussi de remarquables inventions la cour de lempereur Akbar (qui
rgna de 1556 1605) : un moulin mont sur un chariot qui fonctionnait
mesure que lon faisait avancer lensemble, ainsi quune machine servant
lisser les parois internes des fusils canons multiples grce des tringles
tournantes ces deux systmes dpendaient dun engrenage actionnant un
axe vertical. Citons encore un systme de refroidissement de leau avec du
salptre et, enfin, le chameau de renflouage (chap. 20). Presque toutes ces
inventions sont antrieures celles que lEurope devait connatre.
La technique europenne
pendant la rvolution scientifique
partir du xv
e
sicle, les tentacules commerciaux devaient couvrir toute
lEurope. Soutenus par des marchs en expansion, les artisans commencrent
assimiler des principes mcaniques hrits ou imports et les appliquer
selon des combinaisons nouvelles. Au cur de cette aventure, comme nous
le fait comprendre Lynn White (1906, pp. 103 115), se trouvaient les formes
de conversion des forces rciproques en mouvement rotatif et inversement,
44 1492 1789
dont la conception reposait sur la manivelle, et diverses formes dengrenages
dots de rgulateurs et de systmes dchappement de plus en plus effcaces.
Ainsi, les forets, les tours et les divers outils de coupe taient plus rguliers
et plus puissants, ce qui permit de mettre au point de nouveaux outils pour
travailler le mtal. Ds le dbut du xv
e
sicle, le ressort spiral tait utilis
pour disposer dune puissance accrue, tandis que la vis flete faisait son
apparition vers le milieu de xvi
e
sicle, o elle servait dattache provisoire
de pices de mtal. Mousquets ( mche, puis silex) et chronomtres
(pendules et montres) taient sans doute les produits de consommation les
plus visibles de la nouvelle technique.
Cette avance accomplie par lartisan europen se rvla significative,
peut-tre mme essentielle. Mais, pour reprendre les termes de Cipolla
(1970, p. 28), le progrs technique connut une acclration spectaculaire,
ds lors que les ressources de lartisanat furent renforces par lapplication
systmatique de principes scientifiques dcouverts par des savants plus ou
moins professionnels . Notre priode souvre donc avec le matre de la
Renaissance, Lonard de Vinci (1452 1519), dont les notes manuscrites et
les codex de Madrid renferment dtonnants plans et dessins de machines,
illustrs desquisses et de diagrammes. Ils tmoignent de son gnie et, mme
si ses concepts non publis neurent pas de consquences immdiates, il sut
anticiper de multiples problmes mcaniques ultrieurs et en proposer sou-
vent la solution. LAllemand Georgius Agricola (1494 1552), le pre de
la minralogie , observa minutieusement les pratiques minires existantes
et en systmatisa lutilisation (De remetallica, 1556).
Avec Galile le Florentin (1564 1642), la mcanique devait faire ses
premiers pas dans lunivers scientifique. Il construisit lun des premiers tles-
copes (1609) ; sa dcouverte de lisochronisme du pendule et, plus encore,
celle du fait que les corps ne tombent pas des vitesses proportionnelles
leur poids et que leur chute sacclre reprsentrent une rupture fonda-
mentale avec la sagesse aristotlicienne. Ses travaux aussi frent le prlude
ncessaire aux trois lois de la dynamique que proposa Newton (1642 1727)
dans ses Principia mathematica (1687). Elles stipulent que les corps au
repos ou en mouvement demeurent en cet tat sauf sils sont affects par
une force extrieure, que la force elle-mme est le produit de la masse et de
lacclration, et que toute action entrane une gale raction.
Que les dcouvertes de lois de cette sorte puissent contribuer direc-
tement la mcanique pratique nous est confirm par la mise au point de la
machine vapeur. En tentant de dterminer les effets du vide, Evangelista
Torricelli (1608 1647) dtermina que lair avait un poids. Cette dcouverte
connut des suites avec les expriences de von Guerick (v. 1650) et celles
de Denis Papin (1687, 1707), suivies par celles de Thomas Savery, qui
construisit une machine vapeur (1698) dont la force motrice assurait le
Lessor de la technique 45
pompage de leau. Il revenait Thomas Newcomen (16611720), mcani-
cien et serrurier, dadapter ces principes et de crer la premire vritable
machine atmosphrique (1712) (fig. 6). Il spara le piston et le cylindre de
la chaudire et fit descendre le premier pendant la phase de condensation
de la vapeur, le faisant remonter pendant la phase dexpansion. Ce mou-
vement rciproque tait transmis un autre piston se dplaant dans une
conduite qui attirait leau, afin de combler le vide pendant le mouvement
vers le haut ainsi cr. On ne peut douter que ce moteur atmosphrique ait
t une des plus grandes inventions antrieures la rvolution industrielle,
car ctait la premire fois que lon matrisait la puissance de la vapeur.
La machine de Newcomen montre bien quel point on voulait trouver un
substitut lnergie des seuls muscles. La force des animaux de trait tait
depuis longtemps au service de lagriculture, quil sagisse de labourer, de
Figure 6 Machine vapeur construite par Newcomen et Savery Dudley Castle, Angleterre,
en 1712. Source C. Singer, A history of technology, vol. IV, Oxford, 1970, p. 174.
46 1492 1789
vanner, ou de moudre, mais jusqualors, la puissance musculaire humaine
avait suffi au maniement des outils de lartisan. partir du xv
e
sicle,
cependant, les outils devenant plus efficaces puisquils taient dots de
la capacit de transmettre et dappliquer une force accrue, on commena
dpendre de plus en plus des animaux, en particulier des chevaux, pour
entraner les mcanismes ; mais comme ces derniers ne suffisaient pas la
tche, on se tourna de plus en plus vers lnergie hydraulique. la fin du
xvii
e
sicle, la roue eau engrenage, alimente par un canal dirigeant le
courant, en tait venue fournir lnergie de tout mcanisme de quelque
importance. Il ne faut pas oublier qu lpoque de Newcomen et mme
plus tard, la vapeur ne pouvait concurrencer lnergie hydraulique dans les
lieux o cette dernire tait disponible. En fait, la machine de Newcomen
ntait rentable que dans les lieux o il fallait pomper leau, comme pour
lexhaure des mines de charbon.
La tension et leffort que devaient dsormais supporter les outils
conduisirent une transformation des matriaux avec lesquels on fabriquait
leurs lments critiques. Les composants mtalliques se firent plus nom-
breux, tandis que le bois fournissait le cadre et les parties de soutien, mais
il tait limin dans celles qui taient directement soumises la friction. La
force animale et lnergie hydraulique suffisaient alimenter les soufflets
de forge, si bien que lEurope pouvait, ds la fin du xv
e
sicle, produire
de la fonte de fer. Au milieu du xvii
e
sicle, les canons de fonte rempla-
crent rapidement les canons de bronze. Laccroissement de la demande
de fer provoqua une crise du combustible, car la production de charbon
de bois ncessaire au travail de la mtallurgie dnudait les forts dont la
surface se rtrcissait dj sous leffet de lextension des terres arables et
des besoins en bois pour les chantiers navals. Le pays le plus affect par la
crise tait lAngleterre qui, possdant pourtant de grandes mines de fer, dut
jusquau milieu du xviii
e
sicle importer du fer de Russie et de Sude. On
pensait que la solution viendrait dune dsulfuration du charbon minral,
mais les tentatives faites pour dcouvrir un procd efficace naboutirent
pas. Enfin, les efforts furent couronns de succs succs qui, au dbut,
fut soigneusement gard secret grce Abraham Darby, en 1709 ou
peu avant. Le combustible industriel obtenu partir du bois allait tre
remplac par celui quon extrairait des entrailles de la terre : lge du fer
et du charbon souvrait.
Aux xv
e
et xvi
e
sicles, la marine europenne avait t la preuve la
plus visible de la supriorit technique de ce continent aux yeux des divers
peuples du monde. La multiplication des mts et les combinaisons de voiles
carres et de voiles latines taient dj apparues sur les vaisseaux de la
pninsule Ibrique au xv
e
sicle, ce qui les rendait capables daffronter les
longs voyages travers locan. Cest au xvii
e
sicle quon commena
Lessor de la technique 47
utiliser le cabestan pour mouiller les ancres ; la roue du gouvernail (1705),
qui commandait ce dernier au moyen dun treuil et de poulies, se rvla
linstrument le meilleur pour garder le navire sur son cap. Pour dterminer
sa position, lastrolabe tait en usage depuis 1535, et linstrument de mesure
de la hauteur du soleil en mer de Davis le fut ds 1600. Pour tracer la route,
une fois la position connue, la carte de Mercator (1569) venait au secours
de la boussole. Linvention du tlescope au dbut du sicle suivant amliora
la vision des marins. Dans toutes ces aides la navigation, linfluence du
savant est vidente. Mais, aprs ces premiers progrs, la conception du
navire resta longtemps soumise aux rgles traditionnelles que connaissait le
constructeur, corriges et l par les leons que tiraient les marins de leur
exprience. Cest Anthony Deane (1638 ?1729) qui aurait t le premier
architecte naval capable de calculer le tirant deau ncessaire pour que le
navire puisse flotter au moment du lancement, partir du poids des matriaux
utiliss et du volume de la coque. Avec leurs ponts de plus en plus nombreux
et des coques de mieux en mieux dessines, les vaisseaux des constructeurs
europens taient de merveilleux voiliers qui semblent encore aujourdhui
exempts de tout dfaut.
La technique de la premire phase
de la rvolution industrielle
Il semble que les 50 ans qui suivirent les inventions de Newcomen aient t
une priode de consolidation. La machine quil avait invente fut amliore
par un siphon et des vannes relies au piston, afn que le jet deau froide sur
le cylindre soit automatique ; mais on navait pas rsolu la perte dnergie
entrane par le refroidissement de la vapeur. Dailleurs, il ny eut aucune
perce scientifque dimportance au cours de cette priode.
Aprs ce palier, il y eut, partir des annes 1760, un rapide essor techni-
que. Lune aprs lautre, dinnombrables inventions apparurent dans tous les
secteurs de lindustrie, accroissant fortement la productivit, si bien qu la
fin du sicle, le systme industriel tait fermement implant et la rvolution
industrielle bien tablie en Angleterre. Dans ces inventions, deux aspects
nous frappent : tout dabord, elles ne reposaient que rarement sur une nou-
velle thorie. La thermodynamique et la cinmatique nont pris leur essor
quau cours du xix
e
sicle. Dans lensemble, les inventions de lpoque se
situaient au niveau artisanal et ntaient que des combinaisons ingnieuses
de principes techniques connus ou bien lutilisation de ces principes des
fins nouvelles. Ensuite, alors que jusque-l les diffrents pays dEurope
occidentale avaient chacun contribu aux diverses inventions accompagnant
48 1492 1789
la rvolution scientifique prcdente, celles qui virent le jour au cours de
la rvolution industrielle taient le fait de la seule Grande-Bretagne. Voil
qui souligne pourquoi les pressions et les motivations conomiques qui
forment la base de lacclration des inventions au cours de cette phase
taient particulires ce pays.
On voit cela trs nettement dans lvolution de lindustrie textile qui,
son tour, semble avoir donn la principale impulsion linvention indus-
trielle en gnral. Incapable de produire du coton, lAngleterre avait recours
ses plantations et leur main-duvre servile des Antilles qui cultivaient
un excellent coton longues fibres. Cet avantage et le privilge octroy
lindustrie par le Parlement en 1720 furent le fondement de lessor des
manufactures indignes de production cotonnire. Mais, au cours de cette
mme priode, en particulier partir des annes 1750, la Compagnie
anglaise des Indes orientales augmenta de manire phnomnale ses chan-
ges de cotonnades en provenance de lInde, la fois meilleur march et de
meilleure qualit que les produits anglais ; en consquence, avec la prsence
permanente de la contrebande, il existait toujours un concurrent cach sur
le march intrieur. Seule la rduction des cots pouvait sauver lindustrie
de la stagnation. Cest ainsi que fut mise au point la navette volante de
John Kay (1733), qui acclrait la vitesse du tissage tout en accroissant la
largeur du tissu. Une fois surmonte lopposition des tisserands pauvres,
la navette volante se rpandit partout partir de 1750. Comme on obtenait
une plus grande quantit de textile, la demande de fil de coton augmenta,
et on ne put viter la hausse du cot de production en main-duvre que
grce des inventions visant justement diminuer le nombre des ouvriers.
James Hargreaves inventa la spinning-jenny, machine filer le coton
(1762), tandis quArkwright mettait au point une machine hydraulique,
le water frame (1768), et Samuel Crompton, la mule-jenny (1779). Lin-
vention dArkwright fut dcisive en ce quelle dplaa lindustrie textile
du foyer la manufacture, car les grosses machines avaient besoin de
lnergie hydraulique pour les actionner ; naturellement, les tablissements
appartenant Arkwright comptrent parmi les premires vritables usines
de lAngleterre. Une fois la fabrication du fil entirement confie ces
machines, on disposait dnormes quantits qui attendaient dtre tisses
sur les mtiers main. Cest ainsi que les pressions se firent sentir en
faveur de la mcanisation du tissage, afin de se passer des salaires pays
aux tisserands indpendants. Edmund Cartwright, professeur Oxford,
qui rvait de possder une affaire fructueuse, fit breveter le premier mtier
mcanique en 1785. Ds 1809, il pouvait se vanter que son invention, en
tant utilise partout, avait prouv son importance nationale . Comme
linvention dArkwright, le mtier de Cartwright ne pouvait fonctionner
vraiment que lorsquil tait m par une nergie toujours plus puissante.
Lessor de la technique 49
Tandis que le systme de la manufacture sinstaurait dans lindustrie
textile, les insuffisances de lnergie hydraulique se faisaient de plus en plus
sentir, en particulier cause des limites de la quantit dnergie que lon
pouvait appliquer en un point particulier et des restrictions quimposaient
la topographie et les courants. Si la vapeur devenait moins onreuse, elle
pourrait pallier ces insuffisances. La machine vapeur de James Watt (bre-
vete en 1769, construite en 1774), destine dabord lexhaure des mines,
linstar de celle de Newcomen, russit gnrer une telle quantit dnergie
que la puissance de la vapeur pouvait concurrencer lnergie hydraulique.
En gros, ce que Watt ralisa consistait sparer le condenseur de lensemble
piston-cylindre et forcer la vapeur pousser le piston dans sa descente.
Parfaitement adapt au pompage de leau, lengin ne pouvait pas encore
entraner une roue ; aussi, en 1781, Watt fit-il breveter sa machine rotative
et inventa la machine vapeur double effet. Dsormais, elle avait sa place
dans les usines : sur 496 machines installes par la socit de Boulton et Watt
entre 1775 et 1800, 308 taient des rotatives ; les 164 restantes servaient
au pompage. Vers 1800, Richard Trevithick complta la transformation de
la machine motrice atmosphrique en machine haute pression. Ainsi, la
perte dnergie tait-elle rduite au minimum, et la machine vapeur rem-
plaa presque partout lnergie hydraulique. Il faut bien comprendre que les
amliorations apportes la machine vapeur ne relevaient pas seulement
dune conception cratrice. tous les stades, les progrs furent possibles
parce que les artisans amlioraient les lments mtalliques en augmentant
leur rsistance et leur prcision. John Wilkinson, le grand mtallurgiste,
construisit en 1775 une machine alser les cylindres en fer ; cest donc lui
qui fournit Watt des cylindres parfaits pour sa machine vapeur. Ainsi,
la mcanique de prcision naquit en mme temps que les engins mus par la
vapeur. Ces deux inventions parallles mirent fin la vieille histoire damour
de lAngleterre pour ses moulins eau et multiplirent ses chemines dusine,
qui devinrent plus nombreuses que les clochers de ses glises.
En mme temps que triomphait la manufacture anglaise, on connaissait
lavnement de la nouvelle agronomie. Dj, lagriculture avait bnfici
du tarare et des rouleaux de battage, le premier tant connu aux Pays-Bas au
xvii
e
sicle et les seconds en Italie ds le xvi
e
sicle. Au xviii
e
sicle, les
grands principes de la nouvelle agriculture, qui reposaient surtout sur lexp-
rience de lagriculture flamande, taient systmatiss en Angleterre. Arthur
Young (17411820) et dautres avec lui (Bath, 1963, p. 239 310) en firent
une science exprimentale. Ils sintressrent dabord lamlioration des
sols par le drainage et lutilisation dengrais naturels, puis la rotation des
cultures, afin de rduire la frquence des jachres. Sur ce point, lintroduction
de nouvelles cultures, telles que celle de la pomme de terre, les aida ; mais
la production des plantes fourragres, notamment celle du trfle, qui dpas-
50 1492 1789
sait les frontires des Pays-Bas, revtit une importance encore plus grande.
Enfin apparut la slection dans llevage, dans laquelle Robert Bakewell
(1725 1795) se distingua. Loutillage agricole ntait pas oubli. Jethro
Tull (vers 1701) inventa un semoir mcanique ; on commena produire des
charrues en fer, quipes de nombreux coutres avant la fin du sicle ; enfin,
Andrew Meikle (1784) conut une batteuse mcanique efficace. Cependant,
dans lensemble, le machinisme agricole appartient au sicle suivant ; dans
lAngleterre rurale, la dernire rvolte des ouvriers agricoles , provoque
par lintroduction des batteuses mcaniques, ne se produisit quen 1830. En
dautres termes, alors que la rvolution agricole du xviii
e
sicle dans ce pays
suivait un chemin parallle celui de la rvolution industrielle, elle nen
faisait pas vraiment partie, techniquement parlant.
La raction des autres civilisations
la technique europenne
Les progrs techniques dont nous avons abord ltude dans les deux sections
prcdentes de ce chapitre taient largement confns aux parties latines et
germaniques de lEurope. Pour tous ceux qui tudient les relations inter-
culturelles, il est diffcile de comprendre pourquoi les autres rgions nont
pas particip ces progrs. On peut admettre facilement que les ouvrages
scientifques de lEurope, aux xvi
e
et xvii
e
sicles, majoritairement rdigs
en latin, ntaient pas forcment accessibles ceux qui ne parlaient pas
cette langue. Mme la Russie resta en dehors de la zone de la rvolution
technique jusqu ce que Pierre le Grand (qui rgna de 1696 1725), aprs
ses voyages en Hollande et en Angleterre, lance une politique volontariste
d occidentalisation . Il nest pas surprenant que, dans dautres civilisations,
la transmission scientifque ait t plus lente. Le cas de la Chine, en parti-
culier, est explicite ; l, partir de lpoque de Mateo Ricci (mort en 1610),
les jsuites, sous le patronage de la cour, entreprirent de faire connatre sur
une grande chelle les mathmatiques, lastronomie et la physique venues
dEurope. Pourtant, les lettrs chinois ne manifestrent pas un grand intrt
lgard de ces crits scientifques ; on ne peut dailleurs gure en dceler
les effets sur les modes de pense ou sur la technique. Il est certain que la
langue ntait pas la seule barrire empchant labsorption de la pense
scientifque occidentale par dautres civilisations ; les cadres idologiques
existants avaient aussi leur importance. Il est donc plus vraisemblable que
la diffusion des nouveaux instruments des techniques ne pouvait se pro-
duire que sil existait un dsir de copier ce que lon voyait des dcouvertes
de lEurope. Cette diffusion a t relativement rapide au cours des xvi
e
et
51
xvii
e
sicles, en particulier dans le domaine de larmement. On sait bien
quelle vitesse la simple arme feu portative, larquebuse, a t remplace
dans tout lAncien Monde par le fusil mche. Tout naturellement, ce sont
les Ottomans qui, en confit constant avec les nations europennes, apprirent
manufacturer ces armes et se forgrent, dans le monde islamique, une
rputation ingale de fabricants de mousquets et de canons. En Inde, les
fusils mche arrivrent aussi bien par terre (mais on ne sait pas si, Panipat,
en 1525, Babour a dj utilis cette arme) que par mer, par lintermdiaire
des Portugais. Les ateliers de lempereur Akbar (qui rgna de 1556 1605)
taient capables de produire des fusils mche ; mais il est possible quils
aient su aussi fabriquer leur version de la platine rouet, invention italienne
datant environ de 1520. En Asie de lEst, en 1543, des naufrags portugais
introduisirent les fusils mche. Les forgerons japonais copirent ces armes ;
en sriant les salves sur 23 rangs, Nobunaga parvint, en 1575, crer un
barrage de feu presque continu, prouesse que lEurope ne devait accomplir
quune vingtaine dannes plus tard.
Le bassinet tait llment essentiel du mcanisme du fusil mche.
Certes, on pouvait lutiliser sans disposer dune vis pour le fixer, mais les
inconvnients auraient t graves. Au bout dune centaine dannes duti-
lisation dans les mousquets europens, la vis parvint en Inde (avant 1666),
mme si on nobtenait le filetage quen soudant des fils mtalliques aux
parties mle et femelle.
La diffusion des techniques partir de lEurope touchait des domaines
autres que larmement. Le sablier, qui y avait t fabriqu pour la premire
fois dans la seconde moiti du xiv
e
sicle, tait certainement en usage en
Inde pour compter le temps la fin du xvi
e
sicle. Il en tait de mme pour
les lunettes. Poyu et Sun Yun-Chhiu fabriqurent des tlescopes, des micros-
copes et des loupes, probablement sous linspiration directe ou indirecte des
missionnaires jsuites.
En Inde, vers 1650, la courroie de transmission servait faire tourner
des forets pour tailler les diamants, mme si la machine, actionne manuel-
lement, tait loin dgaler ses semblables europennes. Plus remarquable
encore, la mme poque dans les chantiers navals de lInde, on copiait les
plans des navires anglais et hollandais, et les imitations dpassaient souvent
leurs modles. Les progrs dans la construction navale stendaient aux
appareils de halage ; dans les annes 1670, des navires jaugeant jusqu
1 000 tonneaux taient tirs sur la terre ferme grce des crabots, des chvres,
des treuils et des rouleaux, bien que lnergie applique et t dorigine
uniquement manuelle.
Ces copies de techniques et ces adaptations laissaient augurer dun
potentiel de changement considrable dans lartisanat non europen. Mais
Lessor de la technique
52 1492 1789
dj, dans lAsie du xvii
e
sicle comme en Afrique du Nord, lhabilet des
fabricants doutils tait en dclin par rapport celle des Europens. Jus-
qu la fin du xvii
e
sicle, les forgerons iraniens se montrrent incapables
dutiliser des vis dans leurs culasses. Et le changement en faveur de la
platine silex, largement accompli en Europe vers 1650, tait inconnu en
Asie, o lon continua dutiliser le fusil mche presque jusqu la fin du
xviii
e
sicle. Aprs ses premiers succs avec ce genre darme feu, le Japon
en revint lpe au xvii
e
sicle. Lorsque certains tats de lInde, comme
Mysore et Gwalior, entreprirent, dans la seconde moiti du xviii
e
sicle, de
fabriquer des mousquets europens, leur tentative fut un chec cause du
manque de connaissances dans les secteurs techniques secondaires. Lin-
capacit de fabriquer des montres tait peut-tre lindice le plus vident
quil manquait aux ouvriers asiatiques du mtal les outils ncessaires aux
travaux de prcision.
On tente naturellement de trouver une rponse densemble la question
de savoir pourquoi les peuples non europens nont vraiment adopt les
techniques europennes quaprs la premire moiti du xix
e
sicle. Lchec
des Ottomans est particulirement difficile comprendre tant donn la
proximit de leur empire avec les pays europens. Peut-tre cette incapacit
quasi universelle ragir face au dfi des nouvelles techniques pourrait nous
en apprendre plus sur leurs ressorts que ne peuvent nous en apprendre les
tmoignages internes la seule Europe. Nous avons dj remarqu que la
transmission de la science europenne avait t, pour des raisons linguisti-
ques, beaucoup plus ardue que celle de la technique, mais ces raisons ne sont
pas les seules. Comme le constate Needham en parlant de la Chine et comme
on la dj not pour la civilisation musulmane aprs la dnonciation des
savants par Ghazali (xii
e
sicle), certains facteurs idologiques ont entrav
lacceptation des fruits de la science exprimentale qui a conquis sa place
avec Galile. Limportance qua eue ce dernier pour le dveloppement de
la technique en Europe est prouve par lincapacit dautres civilisations
absorber cette science qui semble avoir condamn tout effort spontan ou
partiel pour rester au niveau des progrs techniques europens.
On avance souvent lide que l conomie de main-duvre tait
le moteur principal de la rvolution technique et que labsence suppose
dune telle ide explique le retard technique des civilisations non euro-
pennes. Mais largument semble quelque peu fallacieux, mme lorsquil
mane de sources aussi autorises que Lynn White (voir Needham, 1954, IV,
p. 28 29). Car ce dsir doit exister dans toute technique, puisque chaque
outil se substitue dune manire ou dune autre au travail de lhomme. On
peut considrer que les planches dimpression des tissus dans lInde des
Moghols servaient conomiser normment de main-duvre, puisquelles
remplaaient la broderie ou la peinture sur tissu. Pour que, dans une socit
53
donne, on introduise un nouvel outil ou instrument, il faudrait peut-tre que
lconomie de main-duvre escompte soit suffisamment importante pour
justifier pareil investissement. Ainsi, les civilisations qui disposent dune
main-duvre qualifie surabondante peuvent se montrer rticentes face
une machinerie onreuse destine fabriquer les mmes articles. Citons
encore un exemple provenant de lInde : en recourant un laborieux travail
laiguille, les tisserands indiens obtenaient des dessins tisss analogues
ceux qui sortaient des mtiers la tire. Cest ce qui empcha lutilisation
gnralise de cet appareil en Inde. Parfois aussi, la crainte de provoquer du
chmage peut constituer un facteur : en 1689, Ovington pensait que ctait
la raison pour laquelle limprimerie, qui aurait supprim les services des
scribes, navait pas fait son apparition en Inde (Habib, 1980, p. 32). Mais
de telles craintes (si tant est quelles aient exist) ont toujours fini par tre
surmontes avec le temps.
En fin de compte, sur une question aussi vaste et qui met en jeu tant de
civilisations, toute rponse gnrale se doit dtre hypothtique ou provisoire,
la spculation y jouant un rle important. Dans le mme temps, lchec du
monde non europen ragir efficacement face au progrs technique de
lEurope semble partout si vident quil est impossible dcarter la question,
mme si le fait de la poser peut paratre eurocentrique .
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3
Le changement
conomique et social
Irfan Habib
Lagriculture et les relations
entre agriculteurs
Aux alentours de 1492, en adoptant le point de vue des grandes activits co-
nomiques, on aurait pu diviser le monde en trois zones principales. La plus
vaste dentre elles, en termes de proportion de la population mondiale qui y
vivait, se composait des rgions dont les excdents agricoles permettaient aux
villages, aux bourgades et aux industries de connatre une certaine prosprit.
Dans lAncien Monde (si lon exclut lAustralasie), cette zone englobait
pratiquement tous les bassins alluviaux des grands feuves, en dehors de la
Sibrie et de lAfrique sous-quatoriale. Dans le Nouveau Monde, priv du
fer et de la charrue, lagriculture se concentrait sur les fancs des collines et
les plateaux du Mexique et du Prou.
La deuxime zone tait celle du nomadisme pastoral. Elle stendait sur
une large bande qui partait de la Mongolie et du nord de la Chine, en passant
par les steppes de lAsie centrale et les zones rocheuses arides de lIran ;
interrompue par le Croissant fertile, elle reprenait avec les dserts arabe et
syrien et parcourait tout le nord de lAfrique, travers le Sahara, jusqu
lAtlantique. Elle avait quelques extensions, en particulier vers la Russie
et, vers le sud, de la corne de lAfrique au cap Horn, le long des rivages
orientaux de ce continent. Elle avait aussi des poches assez importantes,
comme celle du Thar dans lInde occidentale, ou celle du Tibet. Les peuples
nomades levaient du btail, des moutons, des chevaux et des chameaux.
Ils fournissaient des chevaux, des chameaux et de la laine la population
sdentaire. Ils participaient aussi au transport, utilisant les chameaux pour
ce faire. Grce ses exportations et ses services de transport, lconomie
Carte 6. LAncien Monde : les zones agricoles sdentaires et nomades vers 1600
(source : The Times atlas of the world, carte redessine par Faiz Habib).







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1492 1789
nomade tait troitement lie celle des socits agricoles sdentaires. Dans
le Nouveau Monde, comme il nexistait pas danimaux domestiques de
quelque importance, part les camlids du Prou, le nomadisme pastoral
tait inexistant. Enfin, dans le nord de lEurasie et dans de vastes parties de
lAfrique subsaharienne et de lAustralasie, ainsi que dans la totalit du Nou-
veau Monde, en dehors de ces deux principales rgions agricoles, rgnait une
conomie de cueillette (chasse et pche). La plupart de ces socits taient
isoles et primitives ; pour nombre dentre elles, comme en Australasie,
lge de la pierre tait toujours la ralit. Dans les zones de nomadisme et
dagriculture, diverses formes dorganisation conomique, conformes leurs
genres de production, staient construites. Parmi les communauts nomades,
le commerce dbouchait sur la possession de vastes troupeaux appartenant
des leveurs et les impts prlevs par les souverains se traduisaient souvent
en termes de ttes de btail ou de moutons. Lre des empires nomades qui,
grce la supriorit de leurs cavaliers, pouvaient prlever des tributs sur
les socits sdentaires, touchait cependant sa fin (le dernier grand succs
des peuples nomades ayant t la conqute de la Chine par les Mandchous,
vers 1650). Avec la fabrication des armes feu, la balance militaire avait
dfinitivement pench au dsavantage des nomades.
Dans la zone sdentaire, la terre du paysan tait la principale unit de
production, et lexcdent quil tait capable de produire dterminait la forme
fondamentale de lorganisation conomique et politique. Il existait deux
formes de prlvement sur les excdents : limpt foncier et le loyer vers
au propritaire. En Inde, cest le premier qui tait le plus important. Dans
lesprit de Karl Marx (1887), cette situation dans laquelle coexistent la rente
et limpt tait lun des deux piliers essentiels du mode de production en
Asie, lautre tant la communaut villageoise autarcique. Marx affirmait que
seule la plus-value, aline par le village sous forme dimpt, arrivait sur le
march. Lhypothse semble sappliquer lInde moghole o la production
destine au march tait largement rpandue.
Reprenant certaines ides de Marx, Wittfogel (1957) a lanc lhypothse
assez force dun despotisme oriental reposant sur les travaux hydrau-
liques. Samir Amin, pour sa part, a insist sur lquation impt-loyer et
utilis lexpression mode tributaire de production pour dfinir les rgimes
agraires dans lesquels la proprit prive tait soumise au prlvement sur
les revenus de la terre par ltat. Il faut cependant reconnatre que, mme
lorsque la taxation englobait une large part des excdents, la proprit prive
et les loyers pouvaient coexister. Tel tait le cas en Chine, en Inde, en Iran
et dans lEmpire ottoman (Wickham, 1985, pp. 172 182 ; Lambton, 1953,
pp. 110 118 et 136 190). Dans le Japon des Tokugawa, un impt foncier
trs lourd coexistait avec un rgime de grande proprit foncire, dans lequel
58
Le changement conomique et social 59
les propritaires jouissaient dune grande autorit sur la personne de leurs
tenanciers (Smith, dans Hall et Jansen, 1968, pp. 263 299).
Aprs la disparition du servage vers 1400, lEurope occidentale assista
une vaste conversion des fiefs hrditaires en domaines privs, conversion
qui atteignit sans doute son apoge dans lAngleterre des Tudor (xvi
e
sicle)
(Bloch, 1931). En France et dans bien dautres pays dEurope, elle fut moins
franche, les seigneurs conservant bon nombre de leurs droits quasi fodaux sur
les paysans. En rgle gnrale, vers 1500, les fermages en argent taient deve-
nus la base des grandes relations conomiques de cette partie du continent.
Il nous faut maintenant nous tourner vers les changements qua connus
lagriculture au cours de cette priode, cest--dire de 1500 1800. Ils ont t
considrables, et le monde a t tmoin dun accroissement de la production
agricole et de lexpansion de la zone occupe par lagriculture, surtout en
Asie et en Europe.
Il y eut tout dabord lextraordinaire change de vgtaux cultivs entre
le Nouveau Monde et lAncien. Plusieurs des plantes originaires du Nouveau
Monde taient dsormais exploites. Le mas allait devenir la troisime
crale principale aprs le riz et le bl, et le tabac une culture universelle.
La pomme de terre augmenta considrablement le capital alimentaire de
lEurope occidentale (Salaman, 1949), tandis que le mas et le manioc sin-
troduisaient en Afrique centrale. Dans le mme temps, la charrue, les bovins
et les ovins, ainsi que la totalit des plantes cultives dans lAncien Monde
taient imports par les Amriques, ce qui jeta les fondements dune agri-
culture de plantation.
Lautre impulsion qui poussa au dveloppement de lagriculture dans
lAncien Monde vint dune croissance dmographique constante (chap. 1),
en particulier de laugmentation du pourcentage de la population urbaine
par rapport au total. Non seulement les changes entre villes et campagne
sintensifirent, mais le commerce lointain et intercontinental prit son essor.
Les profits que pouvait engendrer ce dernier dbouchrent sur les explora-
tions maritimes chinoises de la premire partie du xv
e
sicle et sur celles
des grands navigateurs europens vers la fin du mme sicle. Les produits
alimentaires, les fibres, les teintures, les pices et les drogues de premire
qualit taient en demande croissante. Dans le commerce local, la demande
de produits laitiers et de viande augmentait aussi.
Laccroissement du nombre de plantes cultivables et la demande en
pleine expansion des denres agricoles entranrent la mise en culture de
nouvelles terres dans diffrentes parties du monde. En Chine, les paysans
migrrent vers le Sichuan pour remplir le futur bol de riz : on note
aussi une migration constante vers le nord, en Mandchourie et en Mongolie
(chap. 22). En Inde, on dfricha de grandes surfaces situes au Pendjab et
dans les forts de pimont de Terai (Habib, 1963, pp. 10 22). En Anatolie,
60 1492 1789
les paysans empitaient sur les terres pastorales ; on chassait les nomades ou
on les sdentarisait (Islamoglu-Inan, 1987, pp. 114 115). Les paysans russes
colonisrent le bassin de la Volga et traversrent lOural, allant jusquen
Sibrie et au Kazakhstan (Lyashchenko, 1949, pp. 232 234 et 241 242).
Le pastoralisme nomade recula devant ces assauts, en particulier parce que
sa propre puissance conomique tait sape par la demande dcroissante de
chevaux de monte et par le dclin des changes terrestres travers lAsie
centrale, tandis que les routes maritimes connaissaient un nouvel essor
(Rossabi, dans Tracy, 1990, pp. 351 370).
Au xvi
e
sicle, dans le Nouveau Monde, on assista une diminution
spectaculaire des terres cultives provoque par lextermination de la popu-
lation amrindienne : de 25 millions dhabitants, le centre du Mexique passa
moins de 1 million en 100 ans aprs 1518 (Cook et Borah, 1979, pp. 132
et 168 176) ; mais, par la suite, sous la pression de la demande en prove-
nance des marchs mtropolitains europens, la zone agricole stendit sur
de nouvelles terres prs de la cte atlantique et dans les Antilles.
Pareille extension des terres cultives saccompagna dun accroisse-
ment de la productivit, non seulement grce lchange de varits entre
les deux moitis du globe, mais aussi au remplacement de rcoltes mdio-
cres par des plantations de grande qualit ; la culture du coton se rpandit
en Chine, partir du xiii
e
sicle, et au Japon la fin du xvi
e
sicle, tandis
que le bl remplaait le seigle dans de nombreuses rgions europennes
(Needham, 1965, p. 124 ; Hauser 1974, p. 117 ; Toshio, dans Hall, 1991,
pp. 510 512 ; Van Bath, 1963, p. 263). Dans lensemble, ces apports
napportrent pas de changements considrables aux principales mthodes
agronomiques, en particulier dans les rgions tropicales comme le sud de la
Chine ou lInde o, dj, les paysans produisaient au moins deux rcoltes
par an et cultivaient de nombreuses plantes (environ 45 dans le Nord de
lInde vers 1600). Dans la quasi-totalit de lAncien Monde, les nouvelles
cultures taient facilement intgres au sein du systme de production pay-
sanne. Mais avec laugmentation de la production, la pression des impts
et des fermages saccroissait aussi. Au sein de lEmpire moghol, le fardeau
de limpt pesait plus lourdement au xvii
e
sicle quau sicle prcdent
(Habib, 1963, pp. 193 196 et 319 329), tandis que la hausse des fermages
dpassait celle des prix en Angleterre entre 1540 et 1640, et de nouveau au
xviii
e
sicle (Kerridge, dans Carus -Wilson, 1962, pp. 208 226 ; Parker,
dans ibid., p. 329). Dans les rgions faiblement peuples de lEst euro-
pen, lattraction que reprsentaient les cultures de profit conduisit les
seigneurs imposer des contraintes sur les mouvements paysans, ainsi qu
faire cultiver leurs propres domaines par lassujettissement aux corves
et le paiement de salaires misrables. La Russie, la Pologne et la Prusse
furent ainsi le thtre dune sorte de renouveau du servage partir du
Le changement conomique et social 61
xvi
e
sicle (Lyashchenko, 1949, pp. 273 276 ; Kula, 1976). lautre
extrmit de lEurope, dans la pninsule Ibrique, qui connut un dclin de
sa population au xvii
e
sicle, on assista un essor des grands domaines, ou
latifundia (Hamilton, dans Carus-Wilson, 1954, p. 224).
Cest dans la moiti occidentale du globe que les relations agraires
connurent les plus grands changements, car ce fut la premire grande partie
du monde subir directement la domination coloniale. La population am-
rindienne en rapide dclin, qui ne connaissait que la houe, tait incapable de
sadapter au systme de lAncien Monde, fond sur llevage et la charrue,
et elle ne pouvait non plus fournir ses conqurants ce quelle avait apport
aux Incas et aux Aztques. Aussi, au Prou comme au Mexique, les colons
espagnols se taillrent-ils des haciendas (domaines dlevage) dont la main-
duvre se composait de pons rduits un semi-esclavage, forcs de
quitter leurs villages au titre des droits dencomienda. Sur le littoral du
Brsil, dans les Antilles et le long du littoral atlantique nord-amricain,
outre le riz et le tabac indignes, les cultures de profit de lAncien Monde,
comme la canne sucre, le coton et lindigo, commencrent de stendre,
entranant la cration du systme de la plantation dont les esclaves taient
imports dAfrique. Ce nest que dans une zone relativement petite du lit-
toral atlantique que les paysans anglais immigrs entreprirent de se lancer
dans la culture aide de la charrue ; avec le temps, ils finirent par supplanter
et chasser leurs prdcesseurs, chasseurs et agriculteurs de subsistance,
dune rgion de plus en plus vaste qui allait stendre, vers 1860, sur la
totalit du territoire des tats-Unis dAmrique.
Cest dans le nord-ouest de lEurope, dans la rgion des Flandres et
notamment aux Pays-Bas, que se produisit la plus remarquable transfor-
mation de lagriculture. Le nombre relativement faible de plantes cultives
reut lapport des nouveauts venues des Amriques, tandis que la demande
urbaine croissante se dirigeait surtout vers les produits laitiers. Avec de nou-
veaux systmes de rotation des cultures, dans lesquels la culture des plantes
fourragres jouait un rle minent, et une slection du btail exclusivement
tourne vers la production de viande et de lait, il sopra une nouvelle sym-
biose entre lagriculture et lconomie pastorale (lindustrie laitire) dans le
cadre de lagriculture paysanne (Bath, 1963, pp. 242 243). Mais lorsque la
nouvelle agriculture fut adopte en Angleterre au xviii
e
sicle, elle devint le
pilier dexploitations grande chelle requrant de nombreux domestiques
et journaliers. Tandis que les exploitants capitalistes se faisaient plus
nombreux, prts reprendre les terres des seigneurs en sacquittant dune
redevance plus leve que ce que pouvaient verser les tenanciers existants,
linstitution des enclosures (partage des biens communaux lavantage du
seigneur et clture des terres ainsi confisques) prenait corps, si bien qu
la fin du xviii
e
sicle, la plupart des paysans anglais avaient t expulss
62 1492 1789
de leurs fermes et avaient d devenir ouvriers agricoles (Mantoux, 1962,
pp. 136 185 ; Hammond, 1919 ; pour la survie des occupants propritaires,
trs petite minorit, voir Mingay, 1961).
En France, la rsistance des paysans aux cltures et aux droits privs sur
les teules et les terrains communaux empcha que ft impose den haut la
nouvelle agriculture. La recherche de rentes plus leves ainsi contrarie,
la raction seigneuriale tenta de faire respecter des revendications et des
privilges quasi fodaux, ce qui provoqua une crise dans les relations entre
laristocratie et la paysannerie (Le Roy Ladurie, 1976). Avec la Rvolution
franaise parurent les dcrets de lAssemble nationale marquant la fin de la
fodalit la suite de labolition des privilges en 1789, puis la confiscation
des biens de lglise et celle des migrs et des aristocrates suspects
(Lefbvre, 1951 ; Bloch, 1931). Tous ces vnements se situaient loppos
de ce qui stait pass en Angleterre ; en outre, ils taient sans prcdent. On
a beaucoup discut de lquit et des consquences conomiques de ces deux
diffrentes sortes d expropriations . Si on a lou lexemple anglais pour
sa contribution lagriculture scientifique, le modle franais est, depuis, la
source dinspiration de toutes les rformes agraires de par le monde.
La production artisanale et
la proto -industrialisation
la veille des temps modernes, partout lagriculture salliait lartisanat,
en particulier lorsque la demande venait des maisonnes ou des commu-
nauts rurales. En Chine, en Iran et en Europe, les paysannes flaient et
bobinaient, et leurs hommes, en particulier lhiver, soccupaient au tissage.
Bien des admirables tissus du Prou taient produits par les trs rudimentai-
res mtiers des paysannes (Mason, 1957, pp. 237 240). cause du temps
et de lhabilet quelles exigeaient, certaines occupations comme celles de
forgeron, de menuisier et de tisserand de qualit fnirent par se transformer
en mtiers part, mme dans les villages vivant en autarcie. En Inde, sauf
dans certaines communauts tribales, cela se vrifait pour tous les mtiers
relatifs au tissage, mme si ctaient toujours les paysannes qui flaient.
Dans la mesure o elle satisfaisait essentiellement aux besoins locaux, la
spcialisation de lartisanat avait cr un rseau de clientle. En Inde, par
exemple, les artisans occupaient souvent de petits lopins de terre qui leur
avaient t attribus et quils cultivaient moyennant une modeste redevance ;
on leur accordait aussi une petite part de la production paysanne en change
des objets quils fabriquaient et des services quils rendaient (Habib, 1995,
pp. 143 144).
Le changement conomique et social 63
Pour alimenter les marchs urbains et honorer les commandes lointaines,
il fallut que les artisans se dfassent de ces liens. part certaines activits,
comme les mines, la construction de grands difices ou les chantiers navals,
le lieu de production habituel tait toujours la hutte ou la chaumire de larti-
san. Il y eut, en Asie, une tendance gnrale dlivrer ce dernier de certaines
contraintes. En Chine, sous les Qing, les exigences du pouvoir requrant
des artisans un travail non pay furent dabord remplaces par des indem-
nits, puis finalement abolies (chap. 22). En Inde, en dpit de lexistence du
systme des castes, certains lments de ces dernires pouvaient, selon la
demande, abandonner leurs occupations traditionnelles et en entreprendre
dautres (Habib, 1995, pp. 174 177). Dans les pays musulmans, il nexistait
dans la pratique aucun interdit juridico-religieux pour le choix dun mtier,
mme si, dans lEmpire ottoman, les guildes, soutenues par le pouvoir,
avaient impos certaines restrictions (Levy, 1957, pp. 53 90 ; Baer, 1970,
pp. 145 165). En Europe occidentale, leffondrement de la fodalit et la
dbcle des corporations aux xiv
e
et xv
e
sicles librrent les artisans et
le commerce des entraves fodales. Bien entendu, tout tait diffrent dans
le Nouveau Monde, o les conqurants exeraient un pouvoir total sur le
travail des peuples soumis grce lencomienda et dautres privilges que
leur accordait la monarchie espagnole ; ainsi, ils liminrent bon nombre de
mtiers artisanaux en mme temps que les artisans eux-mmes.
Tandis que lartisan de lAncien Monde se librait peu peu des contrain-
tes imposes par la socit, il se trouva de plus en plus prisonnier des diffi-
cults du march. Il y eut un phnomne constant de montisation, favoris
par lafflux dargent extrait des Amriques, que lon peut constater dans toute
lEurasie. Il y eut une expansion gnralise de ce que Marx (1887) appelait
le mode de production modeste, dans lequel lartisan (et le paysan) travaillait
en indpendant pour le march. Mais ce ntait pas seulement la portion
vendable de la production artisanale qui augmentait ; toute la production
le faisait une cadence acclre. On peut raisonnablement avancer que la
croissance des exportations traduisait une hausse de la production en termes
absolus. Dans les annes 1660, on estime que les deux tiers de la production
de soie du Bengale vendue sur son principal march taient exports vers
lEurope, le Japon, dautres rgions de lInde et la Tartarie (Habib, 1963,
pp. 71 72). En Occident, lItalie du xvi
e
sicle et les Pays-Bas, le nord de
la France et lAngleterre au cours des deux sicles suivants fournissaient
leurs produits dartisanat au reste de lEurope. La croissance dmographique
urbaine apporte la preuve de la grande expansion de la production artisanale
dans louest de lEurope : la population des villes tripla entre 1500 et 1700,
si lon en juge par le nombre des villes comptant plus de 100 000 habitants
(Shella, dans Cippola, 1974, p. 367).
64 1492 1789
Laccroissement de la production totale darticles manufacturs nest
pas advenu simplement par une augmentation proportionnelle de la main-
duvre artisanale, mais il englobait aussi des tentatives damlioration
de la productivit. La capacit de lartisanat non europen adopter et
diffuser du matriel permettant dpargner la main-duvre est souvent
sous-estime (chap. 2). Sans cette capacit, les anciens pays manufactu-
riers nauraient pu se maintenir longtemps dans leur position antrieure
face aux exploits manufacturiers de lEurope. On pense que, vers 1750, la
Chine contribuait pour 32,8 % au rendement manufacturier mondial, tandis
que la part de lInde se montait 24,5 % ; lInde et lEurope se situaient
peu prs au mme niveau en termes de rendement absolu (Simmons, 1983,
p. 600, tableau de P. Bairoch). Mais, dsormais, lEurope occidentale tait
la veille de sa rvolution industrielle.
partir de 1500 environ, lartisan dEurope occidentale stait engag
dans la course lamlioration et linnovation qui, aide par les savants,
avait dbouch sur des changements techniques de dimensions inconnues
jusqualors. Au xv
e
sicle, on avait vu arriver linvention de limprimerie.
Vinrent ensuite le moulage du fer, le vilebrequin et le tour, la vis mtallique
et le ressort spirale, ainsi que diverses innovations dans la fabrication du
verre. Tandis que les canons et les mousquets reprsentaient l industrie
lourde , parmi les mtiers, les pendules, montres et tlescopes taient les
principaux articles de prcision. La machine vapeur de Newcomen (1712)
tait indubitablement le couronnement de ce phnomne dacclration de
la proto-industrialisation.
Cependant, cette expression est depuis un certain temps (daprs Men-
dels, 1972) utilise dans un sens quelque peu diffrent. On le voit fond,
dans le contexte europen, non pas sur la technique mais sur les processus
annexes de la spcialisation de lartisanat rural et de la commercialisation
par lutilisation de la main-duvre familiale et des mortes-saisons du
calendrier agricole. On pense que ce processus, entam au xv
e
sicle, a
jet les bases de la rvolution industrielle en engendrant des innovateurs
capables de se lancer, au moment opportun, dans lindustrie urbaine. Lune
des pierres dachoppement de ce raisonnement tient ce que les symp-
tmes dune telle proto-industrialisation se constatent dans presque
toutes les conomies de march prindustrielles, du Japon lAfrique
occidentale : presque partout, on trouve des marchands consentant des
avances en argent et en matriel aux producteurs ruraux. linverse de la
rvolution technique dEurope occidentale au cours de ces trois sicles,
cette proto-industrialisation navait donc rien de singulier ; voil qui
mine largument en faveur de la position centrale du processus parmi les
facteurs ayant entran la Rvolution industrielle.
Le changement conomique et social 65
La question essentielle est donc celle-ci : quel est le moment opportun,
le dclic, qui fait que les entrepreneurs passent de la petite production
individuelle la production de masse ? Deux facteurs successifs sont suscep-
tibles davoir donn lavantage dfinitif la concentration de la production.
Tout dabord, cette concentration pouvait assurer une meilleure division du
travail (par la spcialisation des comptences) ; Adam Smith a dailleurs
soulign limportance de ce facteur en 1776. Ensuite, elle permettait luti-
lisation des machines, ce qui accroissait la productivit de chaque ouvrier ;
en 1821, Ricardo en donna la premire analyse, demeure classique. Avec
le premier facteur, nous aurions latelier ou la manufacture ; avec le second,
lusine. Dans cette dernire, la division du travail allait pratiquement dispa-
ratre, limine par un morcellement des tches confies des ouvriers sans
formation (Marx, 1887).
Sil semble certain quen Europe les manufactures ont prcd grande
chelle le systme de lusine (Braudel, 1985), il faut aussi insister sur le fait
que la simple existence dun atelier employant des ouvriers nimplique pas
la prsence de relations proto-capitalistes, sauf prouver que ses bnfices
provenaient dune amlioration de la productivit. Cela vient de ce que,
linstar des karkhanas indiens et iraniens, de nombreux ateliers taient crs
parce que les produits sur lesquels on travaillait (soie, or, argent, pierres
prcieuses) taient trop prcieux et onreux pour tre confis des artisans
travaillant chez eux (Habib, 1995, pp. 221 223). Il en tait sans doute de
mme des grands ateliers du travail de la soie dans la Chine des Qing et de la
frappe des monnaies partout dans le monde. On crait certains de ces ateliers,
tels ceux du raffinage du sel en Chine, ou du traitement du tabac, car ils se
rvlaient utiles pour les monopoles accords par les tats (Balazs, 1964,
pp. 40 45). En outre, dans les ateliers europens, une grande part des progrs
accomplis dans la division du travail tenait non seulement la disponibilit
de la main-duvre, mais aussi, comme le reconnaissait Adam Smith (1776)
lui-mme, lamlioration progressive des outils. L encore, nous voyons
luvre lexceptionnelle rvolution technique de lEurope.
Le commerce, le crdit et le capital
On insiste beaucoup, de nos jours, sur lide suivante : ce qui compte, pour
la croissance conomique, ce nest pas seulement le dveloppement des
marchs, mais aussi la manire dont ils sont servis, cest--dire la manire
dont le commerce est soutenu par un mcanisme de crdit, de partage des
risques et de communication.
En Chine comme en Inde, il nexistait aucune interdiction lgale de
lusure. Dans le monde musulman, la tendance thologique dominante consis-
66 1492 1789
tait considrer lusure et le jeu dargent plutt comme des pchs que
comme des dlits passibles de condamnation ; et, dans tous les cas, dans
lEmpire ottoman, bien des oprations de crdit et de banque taient simple-
ment laisses assez lgitimement entre les mains des juifs et des chrtiens,
tout comme entre celles des Indiens et des juifs dans lIran des Sfvides
(Petty, 1691, pp. 25 26 ; Rodinson, 1966). Les prts portant intrt un
intrt trs lev au taux de 20 % lan consentis par les musulmans
taient courants dans lEmpire ottoman et tenus pour lgitimes par les juges
de lislam (Inalcik, 1969, pp. 97140 ; Jennings, 1973, pp. 168 216). En
Europe, partir de 1500, la condamnation de lusure par le droit canon stait
largement affaiblie, et les prts intrt taient devenus un trait commun
des oprations commerciales. Les lettres de change, instruments de crdit
et de versement de fonds, taient largement utilises dans les milieux com-
merciaux dEurasie et dAfrique du Nord.
La demande de crdit mena la cration de banques de dpt. Dans les
annes 1640, au Japon, les changeurs dOsaka, Kyoto et Edo acceptaient des
dpts dont ils se servaient pour prter de largent crdit. Ds les annes
1650, leurs reus circulaient abondamment Osaka comme des billets de
banque (Hauser, 1974, p. 16). En Inde, les sarrfs (changeurs) pratiquaient
largement les activits bancaires, recevant des dpts et consentant des prts
intrt, tout en crant des effets de commerce et en en faisant lescompte ;
de nombreux paiements taient ainsi effectus par des billets ordre (Habib,
dans Tracy, 1990, pp. 394 396). En Europe occidentale, la circulation de ces
billets atteignit un maximum de trs bonne heure ; en Angleterre, en 1698,
on estimait quils composaient plus de la moiti de largent en circulation
(Davis, dans Carus-Wilson, 1962, p. 277).
Les systmes de partage des risques jouaient un rle important, car ils
encourageaient le commerce et prolongeaient la dure des crdits grce
la rduction des frais de transaction . On crait des associations simples
qui visaient seulement cet objectif. Mais cest lutilisation trs rpandue de
lassurance en Inde et en Europe, au cours de cette priode, qui a constitu un
progrs important. Dans lInde du xvii
e
sicle, lassurance, ou bma, couvrait
la valeur des biens transports ; parfois, les assureurs se chargeaient aussi
du transport des marchandises assures et du paiement des diverses taxes
de transit. Les billets eux aussi taient assurs. Les assurances maritimes
se crrent sous la forme de lavog, analogue au prt la grosse aventure
(Habib, dans Tracy, 1990, pp. 394 396). En Europe, lhistoire des assurances
maritimes remontait quelques centaines dannes avant le xvi
e
sicle, en
particulier dans les ports de la Mditerrane. Au xvii
e
sicle, elles ntaient
pas encore universellement disponibles , mais la situation devait changer
au xvii
e
, avec la baisse considrable des taux en temps de paix (Price, dans
Tracy, 1991, pp. 288 289). Selon toute apparence, lEmpire ottoman ne
Le changement conomique et social 67
disposait pas dun systme dassurance et, au xvii
e
sicle, ses ngociants
devaient recourir aux systmes de Venise (Faroqhi, dans Islamoglu-Inan,
pp. 329 330). En tentant dexpliquer le triomphe du commerce europen
sur le ngoce asiatique, Van Leur (1955) et Steensgaard (1974) affirment
que, mme sil reprsentait un volume global important, ce dernier se com-
posait de petites units ( colporteurs ), tandis que les units constituantes
des changes commerciaux europens taient plus grandes et en expansion
(compagnies). Les critiques justifies nont pas manqu pour attaquer cette
thse. En Inde, par exemple, il existait de grandes firmes marchandes, tan-
dis que leurs facteurs ou agents sinstallaient dans de nombreux sites,
semblables ceux des compagnies europennes. Virji Vora, marchand de
Surat (xvii
e
sicle), avait amass un capital de 8 millions de roupies ; on
disait de son contemporain plus jeune, Mulla Abdul Ghafur, quil possdait
20 navires jaugeant de 300 800 tonneaux et quil brassait un volume des
changes gal celui de la Compagnie anglaise des Indes orientales (Braudel,
1985 ; Raychaudhuri, dans Raychaudhuri et Habib, 1982, pp. 340 342).
De mme, dans la Chine des Qing, il existait des marchands la tte dun
capital norme, dont le groupe dtenait lextraction, le transport et la vente
du sel dans tout le pays par lintermdiaire des facteurs quil employait.
Ctaient donc 600 millions de livres de sel qui passaient entre leurs mains
et leur rapportaient un bnfice annuel de 7 millions de taels (Balazs, 1964,
pp. 49 51). Il faut aussi rappeler la prvalence du courtage en Inde, qui
permettait de rduire les risques commerciaux des petits ngociants (Habib,
dans Tracy, 1990, pp. 387, 391 392).
Mais il se produisit en Europe des vnements exceptionnels, affectant
lorganisation commerciale, qui contriburent mobiliser des capitaux
une chelle et avec une souplesse inconnues jusqualors. Le premier de ces
vnements fut la cration de la Compagnie des Indes orientales ; les fonds
collects pour chaque voyage furent remplacs par des sommes leves de
manire permanente sous la forme de parts ngociables. En 1712, la com-
pagnie nerlandaise et, en 1659, la compagnie anglaise staient converties
ce systme ; ds la fin du sicle, leurs actions taient cotes aux Bourses
dAmsterdam et de Londres (Neal, dans Tracy, 1990, pp. 195 223 ; Davis,
dans Carus-Wilson, 1962, pp. 273 299). La seconde institution tait la ban-
que daffaires, dont les modles taient la Banque du Rialto de Venise (ouverte
en 1587), la Wisselbank dAmsterdam (cre en 1609) et, enfin, la Banque
dAngleterre (1694) dont lmission de billets convertibles lui permit de crer
de largent et daller puiser des capitaux dans lensemble de la socit.
la fin du xvii
e
sicle, un grand voyageur franais, Franois Bernier
(1699), affirmait que, en refusant de protger ou mme dadmettre le droit
de proprit des marchands, les tats asiatiques avaient fait obstacle
lexpansion du commerce. Certains historiens modernes (Balasz, 1964,
68 1492 1789
p. 53 ; Moreland, 1920, pp. 50 52 ; Misra, 1978, pp. 21 35) pensent que
la soumission servile des ngociants lgard de ltat a t le facteur clef
de la faillite des classes marchandes de Chine et dInde, qui ont t inca-
pables dobtenir un pouvoir et une influence comparables ceux de leurs
homologues europens. Il semble cependant quen Orient, le rle de ltat
pouvait varier considrablement. Dune part, sous la dynastie des Ming
(1368 1644) et sous celle des Qing (1644 1912), le gouvernement chinois
imposait des monopoles, des impts multiples et quantit de restrictions
sur la production et sur le commerce international. Dautre part, certaines
mesures comme la rforme de limposition de 1581, la suppression des
corves imposes aux artisans, uvre de chacune de ces dynasties, et le
dmantlement dune bonne partie du monopole dtat sous les Qing ont
indubitablement favoris le commerce (Bai Shouyi, 1982, pp. 413 418 ;
chap. 22). Dans lEmpire moghol lui-mme rgnait une sorte de libre-
change et les transactions ntaient pas soumises de lourdes taxes. La
monnaie bnficiait dune excellente puret dalliage, tandis que la frappe
tait libre (chap. 20). Dans lEmpire ottoman, la capacit de ltat
canaliser le flux des marchandises sest trouve sape partir du
xvi
e
sicle ; certains historiens attribuent ce phnomne lattrait croissant
de l conomie-monde europenne (Islamoglu-Inan, 1987, pp. 9 11).
Lorsque nous tudions la situation des pays dEurope occidentale,
nous ne devons pas oublier que, avec leffondrement du systme fodal,
la capacit de la monarchie taxer la terre, dsormais dtenue par laris-
tocratie et la noblesse terrienne, tait fortement rduite. Les tats devaient
se tourner vers la taxation des changes commerciaux, assortie des gains
obtenus par la dprciation de la monnaie et la vente des monopoles. En
elle-mme, aucune de ces mesures ntait susceptible dencourager le
commerce. Les arguments mercantilistes en faveur de la taxation accrue
des marchandises importes taient bien accueillis par les gouvernements
puisquils justifiaient les droits levs prlevs sur les changes. La lutte
pour la suppression des monopoles et des autres obstacles la concur-
rence commerciale imposs par la monarchie est un facteur qui a jou
un rle certain dans la guerre civile anglaise (1640 1660) (Dobb, 1946,
pp. 161178).
En Asie comme en Europe, les rapports de ltat avec les classes des
marchands ne se plient donc pas une classification simpliste. Les pre-
mires nations europennes ntaient pas, la base, des tats marchands ;
pour le despotisme aveugle des monarchies asiatiques, le marchand tait
tout simplement inexistant. Mais les grandes administrations impriales
comme celle des Moghols contriburent la standardisation de la monnaie
et des poids et mesures, ce qui tait dune importance considrable pour
le commerce. Si, linstar des pays europens, le gouvernement imprial
Le changement conomique et social 69
chinois avait laiss les ngociants acheter des terres, on voit mal comment
cela aurait pu constituer un autre obstacle au dveloppement du capita-
lisme en Chine (Balazs, 1964, p. 52).
Indpendamment des politiques menes par tel ou tel tat, le commerce
et les changes prosprrent dans une grande partie de lAsie et du nord
de lAfrique bien avant lan 1500 ; par la suite, ils continurent dans cette
voie, mme si lon fait abstraction de lintrusion de lEurope. Lun des
traits caractristiques de ces changes rside dans lextension des rseaux
commerciaux communautaires. Les marchands hokkiens du sud de la Chine
sinstallrent en Asie du Sud-Est et au Japon (Wang Gungu, dans Tracy, 1990,
pp. 390 391). Les ngociants et les banquiers banyas se rpartissaient dans
lInde entire, comme dans les pays de la mer Rouge et du golfe Persique
(Habib, dans Tracy, 1990, pp. 390 391). Dabord bass Julfa, prs dIspa-
han (Iran), les Armniens se lancrent dans les changes en Europe, en Rus-
sie, en Asie occidentale, en Inde et dans le sud-est de lAsie, et ils allrent jus-
quaux Philippines (Pauro, dans Tracy, 1990, pp. 270 274). Les juifs avaient
de nombreuses colonies en Europe et en Mditerrane (Braudel, 1966, II,
pp. 802 803). Les compagnies europennes entrrent en scne au xvii
e
si-
cle pour rgner sur toutes les mers de lAncien Monde. Le commerce vers
la Chine par la grande route de la soie dclinait, tandis que le trafic en mer
Rouge connaissait une expansion phnomnale. Au xviii
e
sicle, cette rgion
connut son tour le dclin (tandis que les ngociants asiatiques seffaaient
devant les compagnies europennes) au profit de la navigation par le cap de
Bonne-Esprance. Les limites des rseaux interrgionaux se chevauchaient
souvent, dbouchant sur la concurrence comme sur la coopration. L ge
du partenariat (Kling et Pearson, 1979) commenait pourtant disparatre
avec lusage du canon qui assurait la domination europenne sur les mers
dAsie, dabord avec les Portugais (xvi
e
sicle), puis avec les Nerlandais
et les Anglais (xvii
e
et xviii
e
sicles). Cependant, tant que lessentiel du
volume des changes eurasiens passa par la mer Rouge, le golfe Persique et
la Mditerrane (jusque vers 1700), les forces du march auraient pu exer-
cer un rle dterminant sur le mouvement des marchandises et de largent.
Voil qui pose la question de savoir si, puisque les changes taient de plus
en plus aliments par le flux de largent venu dAmrique par lEurope,
il ny avait pas un invisible mouvement de capitaux vers lOrient. Cela
pourrait expliquer la remarquable synchronisation de la baisse des taux
dintrt qui sest produite vers 1650. Les taux dintrt sur les prts com-
merciaux chutrent de moiti en Europe occidentale ; il se produisit le mme
phnomne en Inde, tandis que peu aprs, dans les deux rgions, ces taux
se stabilisrent, bien que ceux qui avaient cours dans les pays de locan
Indien eussent continu dtre plus levs quen Europe (Moosvi, 1987a,
pp. 371 374 ; Homer, 1963, pp. 125 129). K. N. Chaudhuri (1978, p. 159).
70 1492 1789
On ne constate aucun mouvement de baisse dans le long terme des taux
en Orient entre 1650 et 1750. La russite de la compagnie hollandaise qui
a financ le commerce asiatique sur les revenus de ses possessions en Asie
du Sud-Est a peut-tre neutralis le mouvement des capitaux vers lest par
la Mditerrane. Aprs les annes 1750, avec le prlvement par les Anglais
du tribut sur lInde, qui ne cessa de saccrotre, la tendance se renversa
de manire spectaculaire.
Le colonialisme et la domination
europenne sur le monde
Lhistoire de la colonisation moderne commence avec la dcouverte de
lAmrique par Christophe Colomb, en 1492, et avec le voyage de Vasco
de Gama qui doubla le cap de Bonne-Esprance en 1498. Cette colonisation
reposait sur trois processus principaux : lextraction de largent dans les
mines dAmrique grce au travail forc ; le transfert de millions desclaves
africains travers lAtlantique ; la leve dun tribut sur la navigation et les
terres dAsie.
La conqute du Mexique et du Prou par les Espagnols fut suivie dune
qute acharne de lor et de largent. Lextraction du minerai dargent
commena presque simultanment, au xvi
e
sicle, Potosi, en Bolivie,
et dans les chanes de montagnes de louest du Prou. Ce ntait pas seu-
lement la richesse des filons mais aussi le faible cot de la main-duvre
amrindienne rquisitionne qui rendaient ngligeables les frais dextrac-
tion du mtal (Wolf, 1982, pp. 135 138). De 1493 1700, les Amriques
produisirent 51 100 tonnes dargent, soit prs de 81 % de la production
mondiale (Barrett, dans Tracy, 1990, p. 225 ; Hamilton, 1934 ; Vilar, 1976,
pp. 103 104, 193 et 197198).
En Europe, un rendement aussi fantastique dprcia largent par rapport
lor et transforma en inflation durable laugmentation des prix qui avait
dj commenc, ou rvolution des prix (Braudel et Spooner, dans Rich
et Wilson, 1967, pp. 378 386 ; Wallerstein, 1974, p. 67 et suiv.). partir
de 1693, le Brsil conquis par les Portugais commena exploiter les mines
dor avec laide du travail servile, ce qui, en conjonction avec la produc-
tion accrue dargent en provenance dAmrique au cours du sicle suivant,
provoqua une nouvelle augmentation des prix en Europe. Hamilton (1929)
a fait ressortir les consquences de lafflux dargent sur la redistribution,
car il a fait saccrotre les revenus des marchands et de laristocratie qui
sintressait au march, au dtriment des salaris et des paysans. Dun autre
Le changement conomique et social 71
ct, Vilar (1976, pp. 157, 159 161 et 188) a soulign les difficults que
les manufactures des pays importateurs de ces richesses devaient subir face
laugmentation des cots. On peut en dduire que les proto-capitalistes
qui ont le plus bnfici de lafflux dargent ntaient pas les Espagnols
ou les Portugais, non plus que les Italiens (grce ses exportations vers
lEspagne au xvi
e
sicle, ce dernier pays figurait la deuxime place des
rcipiendaires de mtaux prcieux), mais les Nerlandais et les Anglais
(en troisime position) (Cipolla, 1981, pp. 250 296). Il est encore une
dimension considrer dans la possession par lEurope dune source aussi
considrable dargent, une dimension laquelle les mercantilistes donnaient
une grande importance, celle de la rexportation de mtaux prcieux. Tandis
que largent saccumulait en Europe, il devenait une marchandise de plus
en plus attrayante que lon pouvait exporter vers lOrient. L, son prix par
rapport lor (et, naturellement, dautres marchandises) tait beaucoup
plus lev. En dautres termes, lEurope occidentale a pu, grce lutili-
sation dun mtal prcieux obtenu trs bas prix, changer pendant des
annes plus de deux sicles ce bien contre des marchandises dune
valeur beaucoup plus considrable. On peut juger de la quantit dargent
exporte chaque anne partir de lEurope sur la foi destimations pour
lan 1600, qui varient de 64 101 tonnes (Vilar, 1976, p. 101 ; Barnett, dans
Tracy, 1990, p. 251 ; Parker, dans Cipolla, 1974, p. 529). Les exportations
destination de lOrient augmentrent encore au cours du xvii
e
sicle, allant
jusqu atteindre un minimum moyen annuel de 150 160 tonnes (Flynn,
dans Tracy, 1991, p. 333, citant Attman).
Un tel afflux dargent devait forcment exercer un effet inflation-
niste en Asie, puisque dans tous les grands empires asiatiques (chez les
Ottomans, les Sfvides, les Moghols, les Ming et les Qing), la monnaie
avait ce mtal pour base. Burkan dveloppe la thse de lextension de la
rvolution des prix lEmpire ottoman (1975). Dans lEmpire moghol,
au xvi
e
sicle, lintgration de largent dans la monnaie, en remplacement
du cuivre, adoucit quelque peu limpact sur les prix, mais ces derniers
commencrent grimper au sicle suivant (Habib, dans Richards, 1987,
pp. 137170). En Chine, o largent afflua en grandes quantits partir
du Japon jusque dans la premire moiti du xvii
e
sicle, puis partir de
lAmrique espagnole via les Philippines, outre les arrives dEurope, la
valeur du mtal par rapport lor seffondra (5 contre 1 ou 6 contre 1)
(Vilar, 1976, p. 95 ; Flynn, dans Tracy 1991, pp. 334 336 et 342 343).
Mme aprs la premire phase dnormes profits raliss en introduisant
largent sur ces marchs, lavantage devait toujours rester lEurope occi-
dentale, tant que les frais dexploitation des mines amricaines restaient
aussi drisoires.
HAUTE-GUINE
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Carte 7. La traite transatlantique des esclaves (carte redessine par Faiz Habib).
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74 1492 1789
Ce que recevait lEurope en change de ce trsor se composait de tis-
sus de coton, de soie, dindigo, de th, de salptre et dpices, provenant
dInde, de Chine, dAsie du Sud-Est et dIran. Ces marchandises avaient
fait lobjet des principaux changes rgionaux de lAsie, mais, dsormais,
elles prenaient en majorit la direction de lEurope, ce qui ne manqua pas de
dsorganiser gravement les habitudes commerciales asiatiques. Comme les
nouveaux changes passaient de plus en plus entre les mains des Europens,
dont le fer de lance tait les Compagnies des Indes orientales, les bnfices
engrangs venaient gonfler le capital commercial europen.
Lesclavage tait le deuxime processus introduit par la colonisation.
Il tait pratiqu une chelle inconnue jusqualors et saccompagnait de la
plus considrable migration force ce jour, quon lexprime en nombre
de personnes dportes ou en distance. partir de la moiti du xv
e
sicle
environ, la cte atlantique de lAfrique fut ravage par les chasseurs descla-
ves europens, ces ravages progressant avec le temps vers le sud partir de
lOuest africain pour atteindre le cap de Bonne-Esprance et remonter vers
le Mozambique. Les chasseurs desclaves furent dabord les Portugais (plus
tard, les Brsiliens), puis les Hollandais, les Anglais (que devaient rejoindre
les Amricains) et les Franais. Selon Curtin (1969), entre 8 et 11 millions
dAfricains furent transports travers lAtlantique entre 1440 et 1860. En
1700, plus de 1,5 million dentre eux avaient dj fait la traverse, mais
cest au xviii
e
sicle que devait sacclrer un mouvement que lon estime
plus de 6 millions dindividus. On donne des chiffres diffrents pour le
nombre desclaves africains ayant atteint les rgions de destination, mais le
total doit tre au moins de 10 millions, les chiffres avancs pour le Brsil
ayant t corrigs de 2,5 millions 5 millions (Schwartz, dans Jha, 1991,
pp. 23 24). Trois millions desclaves dbarqurent aux Antilles (Scarano,
dans Jha, 1991, p. 50). En 1830, les tats-Unis comptaient 2 millions des-
claves africains. Quand on se souvient que nombre desclaves mouraient
de mauvais traitements bord des navires le chiffre des pertes tant en
moyenne de 20 % avant 1700, de 10 % vers 1750 et, enfin, de 5 % en 1800,
sans jamais tre infrieur (Klein, dans Tracy, 1990, p. 304) , on peut penser
que plus de 1 million dentre eux durent prir pendant la traverse de lAt-
lantique. Ces chiffres ne prennent pas en compte les transports desclaves
travers le Sahara, que lon value prs de 2 millions de 1400 1900
(Austen, dans Tracy, 1990, p. 322). On peut valuer cette saigne dhommes
et de femmes qua subie lAfrique pendant trois sicles et demi quelque
13 millions de personnes, perte qui nest comparable qu la dcimation des
populations amrindiennes au cours de la mme priode.
Tous ces esclaves provenant de villages dagriculteurs se rvlrent de
prcieux travailleurs dans les plantations qui produisaient du sucre, du tabac,
du caf, de lindigo et du coton, dans le Brsil portugais, les Antilles (parta-
Le changement conomique et social 75
ges entre lEspagne, les Pays-Bas, lAngleterre et la France) et les colonies
anglaises du sud de lAmrique. Au Brsil, les esclaves travaillaient aussi
dans les mines dor. Les profits du commerce transatlantique des esclaves
ne reprsentaient naturellement quune fraction des gains que le travail des
esclaves africains rapportait leurs matres des Amriques.
Au Brsil, le sucre, le coton et les divers produits du cuir qui se mon-
taient 68,4 % du total des exportations de la colonie [1796 1811] procu-
raient des bnfices oscillant entre 40 et 60 % ; les profits retirs du caf, du
riz, du cacao et du tabac allaient de 85 100 % (Arruda, dans Tracy, 1991,
pp. 414 416). Mais dans la seconde moiti du xviii
e
sicle, la palme devait
revenir aux colonies anglaises des Indes occidentales. Daprs les chiffres
des douanes britanniques (multiplis par 2,1 afin de rendre compte des sous-
valuations et de la contrebande), les excdents annuels des exportations
des Indes occidentales vers lAngleterre par rapport aux importations de la
mtropole taient de 1,9 million de livres de 1785 1794 et de 4,8 millions
de 1795 1804 (Habib, 1976, p. xxiii).
La troisime phase de la colonisation fut laboutissement de la domi-
nation sur les mers asiatiques et sur une grande partie du sud du continent
asiatique. Au xvi
e
sicle, les Portugais avaient la matrise de locan Indien
au point de monopoliser certaines routes maritimes et dimposer un tribut aux
navires asiatiques, btissant ainsi un monopole des changes commerciaux
dont le capital provenait de ces tributs et dautres extorsions locales (Pear-
sons, dans Gupta et Pearson, 1987, pp. 83 93). Cette structure seffondra
au xvii
e
sicle, avec lavnement des Compagnies des Indes orientales
nerlandaises et anglaises. En occupant peu peu, au cours de ce sicle, la
riche et populeuse le de Java (Indonsie) et en soumettant ses paysans de
lourdes taxes et aux travaux forcs, la compagnie hollandaise amassa des
ressources qui lui permirent de financer une bonne part de ses changes avec
lAsie (Glamann, 1958). Cette russite fut nanmoins encore clipse par
celle de la Compagnie anglaise du Bengale aprs la bataille de Plassey, en
1757 ; tous les investissements de la Compagnie dans les exportations
partir de lInde venaient dsormais de ses revenus locaux, tandis que nombre
de personnes prives avaient recours des exportations finances par les
exactions des nouveaux nababs . Dans les annes 1780, le tribut prlev
sur lInde, si lon en croit un rapport officiel dtaill sur les exportations et
les importations, atteignait plus de 4,93 millions de livres par an en moyenne
(Chaudhuri, dans Kumar, 1983, p. 817). Ce tribut obtenu par la vente de mar-
chandises produites en Asie signifiait que lEurope occidentale se procurait
ces biens gratuitement. Or les textiles indiens servaient acheter des esclaves
en Afrique (Klein, dans Tracy 1990, p. 292) ; cest pourquoi on peut dire que
le prix pay pour ces derniers tait nul. La domination anglaise sur lInde
tait donc le moteur invisible qui faisait fonctionner lnorme expansion de
76 1492 1789
la traite et, simultanment, celle des plantations esclaves des Amriques
dans la seconde moiti du xviii
e
sicle.
Mais, comme tout le systme colonial dans sa phase mercantiliste
stait tabli sur une chelle mondiale, il se produisit un ensemble de circons-
tances qui allait mener sa transformation ds le dbut du sicle suivant. En
premier lieu, le pouvoir colonial, que les puissances europennes exeraient
des degrs divers, dboucha sur des guerres impitoyables qui les dressaient
les unes contre les autres, notamment lAngleterre et la France, qui soppo-
srent pendant une grande partie du xviii
e
sicle. La rivalit entre ces deux
nations facilita lindpendance des colonies anglaises dAmrique (1783),
premire brche pratique dans lordre politique du mercantilisme colonial.
Les hostilits anglo-franaises se poursuivirent lors des guerres rvolution-
naires et des guerres napoloniennes, tandis que les ides de la Rvolution
franaise (1789) introduisaient une dimension morale dans le conflit. Les
dclarations franaises contre lesclavage (1794) furent rejointes par labo-
lition de la traite par les Anglais (1807), aprs quoi il devint de lintrt de
ces derniers dempcher les autres puissances de continuer pratiquer ce
commerce (Conrad, dans Jha, 1991, pp. 212 232). Ensuite, avec la rvolu-
tion industrielle en Angleterre, la qute des marchs coloniaux devint plus
importante que le tribut peru sur les colonies (mme si ce dernier gardait
son utilit). Labolition de la traite fut suivie, six ans plus tard, par le Charter
Act de 1813 qui abolissait le monopole de la Compagnie anglaise des Indes
orientales sur le commerce avec lInde. Il se crait donc un nouveau mode
de colonisation au centre duquel se trouvait ce que Marx appelait, en 1859,
le monopole du march des libre-changistes anglais et ce que Gallagher
et Robinson (1953) ont qualifi d imprialisme du libre-change . Mais
lhistoire de cette transformation sera aborde dans le volume suivant.
Aprs 1500, pendant les trois sicles qui ont vu sasseoir la domination
coloniale sur le monde, on a assist une redistribution massive de la richesse
de la plante. Les phnomnes que nous venons de dcrire taient considrs
par Marx comme les principaux moments de laccumulation primitive de
capital en Europe occidentale. Les critiques nationalistes indiens du tribut
(Naoroji, 1901 ; Dutt, 1901) sont parvenus des conclusions similaires,
pour une chelle moindre, linstar dric Williams (1944) de lautre ct
de lAtlantique. Plus rcemment, Gunder Frank (1978) et ric Wolf (1982)
ont prsent une masse considrable dinformations sur cette redistribution,
tandis que les conclusions de lcole du systme du monde (Braudel,
1979) semblent aller dans la mme direction (Islamoglu-Inan, 1987, p. 8). En
Europe occidentale, lAngleterre est le pays qui sest le plus enrichi grce
lexploitation de ses colonies. Et cest au moment o elle atteignait lapoge
de cet enrichissement, dans la seconde moiti du xviii
e
sicle, quelle fut le
thtre de la rvolution industrielle.
Le changement conomique et social 77
Les dButs de La rvoLutioN iNdustrieLLe
Ce qui sest produit en Angleterre dans les 35 dernires annes du xviii
e
si-
cle est toujours considr comme le tournant essentiel de lhistoire cono-
mique du monde ; ces annes ont en effet t marques par une acclration
remarquable des inventions mcaniques. Dans lindustrie textile, qui devint
le secteur de pointe de lconomie britannique, le water frame dArkwright
(1769), machine hydraulique fler le coton, ouvrit les portes au systme
de la manufacture. Linvention du mtier mcanique par Cartwright (1787)
tendit la mcanisation tout le secteur textile. La machine vapeur de
James Watt tait dusage commercial ds 1776, ce qui dboucha sur la
matrise de la vapeur, devenue la principale source dnergie. En 1775, on
comptait en Angleterre 31 hauts fourneaux en opration. Pour transporter les
produits de lindustrie, la construction de canaux commena en 1761, et la
folie des canaux se rpandit ds les annes 1790, avec pour rsultat, en
1839, lamnagement de plus de 3 000 kilomtres de canaux et de quelque
2 000 kilomtres de voies navigables (Knowles, 1922, pp. 242 243).
Les chiffres dont nous disposons font ressortir lextraordinaire augmen-
tation de la production ralise par lAngleterre tandis quelle sindustriali-
sait. En 1810, on extrayait annuellement plus de 11,2 millions de tonnes de
charbon en Grande-Bretagne ; elles deux, la France et lAllemagne nen
totalisaient pas plus de 2 millions de tonnes annuelles en 1815. Vers 1720,
lAngleterre produisait 25 000 tonnes de fonte brute, contre 227 000 tonnes
en 1806 ; de 1803 1812, la production franaise pour sa part se situait
autour de 200 000 tonnes annuelles. En 1760, les manufactures britanni-
ques consommaient quelque 1 500 tonnes de coton ; dans les annes 1780,
la consommation annuelle atteignait 8 100 tonnes. Au cours des mmes
annes, la France consommait peine la moiti de cette quantit. Mais la
consommation de coton brut dans les manufactures britanniques continua
daugmenter pour atteindre une moyenne de 18 500 tonnes en 1798 1800
(Mitchell, dans Cipolla, 1973, pp. 770, 773 et 780 ; Ashton, 1955, p. 154 ;
Deane et Cole, 1962, p. 185).
Linvestissement annuel en machines et engins de manufacture passa
denviron 800 000 livres vers 1770 2 millions au dbut des annes 1790,
pour atteindre 4 millions de livres aux alentours de 1815 (Crouzet, 1972,
p. 24, citant les estimations de Pollard). Cest juste titre que Rostow (1960,
pp. 31 35 et 38) situe le dcollage de lconomie britannique le premier
au monde de ce genre pendant les 20 ans qui sparent 1783 de 1802.
Il ne fait pas de doute qu ses dbuts, la rvolution industrielle tait
le fait dindividus modestes, des artisans manufacturiers qui pargnaient et
rinvestissaient leurs bnfices dans lamlioration doutils et de machines
78 1492 1789
fabriqus pour eux, sur place, par les menuisiers et les forgerons de leur
entourage. Lautre source immdiate dinvestissement dans les machines
tait les capitaux de ngociants intermdiaires qui y voyaient un prolon-
gement profitable au systme de placement de largent (Ashton, 1964,
pp. 66 68 ; Dobb, 1946, pp. 277 281). Mais il ne faut pas oublier que, mme
dans les lieux o les machines taient introduites, le capital disponible (pour
le paiement des salaires et des matires premires) restait trs important ;
daprs Pollock, au dbut des annes 1790, linvestissement annuel dans les
stocks seuls galait celui consacr aux machines (2 millions de livres). Le
capital provenait surtout des notaires et des avous (qui graient des biens)
et des banquiers qui escomptaient des effets de commerce et des prts sur
hypothque. Cela permettait de convertir en capital la richesse obtenue dans
des secteurs non industriels (loyers, revenus perus ltranger). Si lon doit
aussi prendre en considration les investissements en infrastructures, comme
les canaux et les btiments, qui, ensemble, dpassaient trs largement ceux
consacrs aux machines (800 000 livres pour les canaux et 4,5 millions pour
les btiments rsidentiels au dbut des annes 1790), la contribution des
revenus des propritaires fonciers laugmentation de capital tait loin dtre
ngligeable. Prs dun tiers des actions des socits de construction de canaux
au xviii
e
sicle venaient de propritaires terriens (Crouzet, 1972, pp. 24 et 56 ;
Anderson, dans Crouzet, 1972, pp. 223 255 ; Ashton, 1955, pp. 178 188).
Il semble donc bien impossible de maintenir (comme le font Crouzet, 1972,
pp. 55 59 ; et Deane et Cole, 1962, pp. 34 35) que laccroissement des
revenus des propritaires terriens obtenu grce aux enclosures et les flux de
revenus extrieurs provenant du tribut colonial nont pas fortement accru
lapport de capitaux indispensables la rvolution industrielle.
La mme conclusion simposera nous si nous considrons les cir-
constances qui rendaient plus rentable le capital investi dans lindustrie
(ce qui revenait effectivement laugmenter). Certes, les enclosures per-
mirent lindustrie davoir accs aux vastes rserves de main-duvre
qui vivaient de bien maigres salaires dans les campagnes, tandis que les
colonies lui donnaient accs, bon march (en fait, gratuitement selon les
comptes de la nation), des matires premires et des services. Sous cet
angle, non seulement le propritaire pratiquant les enclosures, mais aussi
le nabab de retour dOrient, le marchand desclaves comme le planteur
des Indes occidentales, chacun jouait son rle dans lindustrialisation de
lAngleterre.
Sa position dominante parmi les pays en voie dindustrialisation permet-
tait lAngleterre de conqurir les marchs mondiaux. Dj, de 1795 1804,
la valeur de ses exportations annuelles de coton dpassait 5,3 millions de
livres, tandis que ses exportations de fer et dacier totalisaient 300 000 tonnes
(Deane et Cole, 1962, p. 59). Elle devenait le grand atelier du monde.
Le changement conomique et social 79
La marque essentielle de la rvolution industrielle en Angleterre, cest
quelle a achev la gense du capitalisme. Quand on passe en revue lvo-
lution du systme capitaliste, on doit toujours garder lesprit lventail des
significations donnes au mot capital par les historiens. Pour la plupart,
tous les biens et sommes immobilises (autres que les biens fonciers) qui sont
utiliss pour dgager un revenu, en gnral en termes montaires, sont des
capitaux. Comme, partir du xvii
e
sicle, une part de plus en plus impor-
tante de la production totale sest dirige vers le march et que les valeurs
financires ont commenc saccrotre progressivement, on est tent de
situer lmergence et le dveloppement du capitalisme partir de la Renais-
sance. Marx distinguait cependant entre le capital marchand, qui spanouit
sur les fondements de la petite production du xvi
e
au xviii
e
sicle, et
le capital proprement dit, qui nmergea quavec la rvolution industrielle.
ce moment, il avait pris la matrise totale de la production en employant
une main-duvre salarie (le proltariat) travaillant en majorit dans des
manufactures. La rvolution industrielle britannique na donc pas t une
simple tape supplmentaire dans lvolution linaire du capitalisme, mais
une transformation radicale du capitalisme lui-mme, une vritable rvo-
lution sociale.
Les composantes de la socit :
communaut, classe, race
Au dbut du xvi
e
sicle, la majorit de lhumanit vivait de lagriculture,
et cela tait toujours vrai la fn du xviii
e
sicle. Les hommes vivaient en
majorit dans des villages ou dans des hameaux groups, plutt que dans
des huttes ou des chaumires disperses. Le village se constituait peu peu
en unit sociale, conomique et administrative ; il existait dailleurs diverses
sortes de communauts villageoises dans toute lEurasie. En Inde, ces
communauts revtaient deux principaux aspects : dabord un ensemble
dartisans de village et de serviteurs qui tiraient leur subsistance de petits
domaines exempts dimpts (ou faiblement taxs) ; ensuite, un ensemble
limit de paysans (appartenant une ou plusieurs castes) qui formaient un
conseil des cinq (panchyat), disposant de terres non cultives, qui avaient
pour obligation de collecter et de payer limpt foncier (chap. 20). Ces deux
aspects sont apparemment la consquence de lautarcie conomique des
villages et de lobligation de satisfaire une imposition trs lourde.
Deux autres formes contemporaines de la communaut villageoise ont
t tudies fond : celle du Japon et celle de la Russie. Ni lune ni lautre
ne se fondait sur la parent. La communaut japonaise de lre des Toku-
80 1492 1789
gawa tait un ensemble de familles propritaires (hombyakusho, hyakusho)
avec un groupe de cinq hommes (goningumi) et un chef responsable
de la collecte des impts, du maintien de la scurit et de lapplication des
instructions de ltat (Befu, dans Hall et Jansen, 1968, pp. 301 314). Non
seulement les tenanciers et les travailleurs sans terre ntaient pas membres
de la communaut, mais les propritaires et le hyakusho les soumettaient
toutes sortes de pnalits et de vexations (Smith, dans Hall et Jansen, 1968,
pp. 263 282 ; Toshio, dans Hall, 1991, pp. 487 488).
La communaut russe tait en apparence plus galitaire que ses homo-
logues indienne et japonaise. Elle ne reposait pas sur la parent ; la terre
arable tait attribue une famille pour une longue dure, les prairies pour
1 an, tandis que les pturages et les forts taient en principe accessibles
tous. La dcision en la matire revenait aux chefs de toutes les familles.
Les diffrences de richesse sexprimaient surtout par la possession de btail,
de plus il ny avait que trs peu de travailleurs sans terre (Shanin, 1983,
pp. 11 12). En Europe occidentale, ds le xvi
e
sicle, les traces de la com-
munaut villageoise ne se retrouvaient que dans certaines coutumes telles
que lassolement triennal et laccs aux terrains communaux.
Dans le Nouveau Monde, la seule unit sociale comparable semble
avoir t layllu du Prou, qui reposait sur la parent et lendogamie, ainsi
que le partage des terres avec une agriculture communale, des pturages et
de la fort. Sous le rgne des Incas, ces ayllu furent aussi des instruments
de rquisition des denres agricoles et du travail, exigs en guise de tribut
(Mason, 1957, pp. 170 175). Sous la domination espagnole, le systme fut
cruellement dform, ses rituels dtruits, et le travail de ses membres con-
fisqu. Au Mexique, la couronne espagnole seffora, pour mieux assurer
sa domination et collecter les impts, de maintenir les communauts avec
leurs chartes et leurs terrains et trsors communaux. Les villages mexicains
taient nettement endogames et dcourageaient toute diffrenciation interne
(Wolf, dans Shanin, 1971, pp. 53 54).
Puisque la communaut villageoise tait une unit propice la collecte
de limpt, son existence tait favorise par le rgime dominant et, comme
en Inde ou au Japon, elle tendait vhiculer un systme de sous-exploitation.
Mais il est difficile de voir comment les diverses communauts auraient pu
survivre au dveloppement de la proprit foncire prive, comme celle qui
sest impose en Europe occidentale, ou garder leur autonomie au temps de
la seconde fodalit russe, tandis que le servage progressait vers lest.
Elles nauraient pas non plus survcu limpact de limpt foncier britan-
nique peru en Inde, partir des dernires annes du xviii
e
sicle. des
degrs divers et surtout dans sa forme indienne fonde sur les castes ,
la communaut villageoise induisait une forme dtroitesse desprit et de
hirarchie qui empchait les paysans de prendre conscience quils formaient
Le changement conomique et social 81
une classe. Cependant, les pressions quils subissaient de la sujtion, des
fermages et des impts les amenaient forcment comprendre quils taient
troitement lis entre eux, en particulier aux moments des grandes crises
sociales. Citons, parmi les 12 articles exigs par les rebelles de la jacquerie
allemande de 1525, les exigences dabolition du servage et de rduction du
travail forc, des loyers, des impts et de la dme (voir Le Roy Ladurie, 1981,
pour une analyse des objectifs des soulvements paysans du xvi
e
sicle en
Europe occidentale). En Russie, le servage a oblig maintes reprises les
paysans et les Cosaques, pousss bout, sunir en rvoltes, notamment
avec Bolotnikov (1606 1607), Stenka Razine (16671771) et Pougatchev
(1773 1775). Comme le proclamaient les partisans de Razine, ils taient
prts vous tuer tous, boyards, nobles et clercs (Pankratova, 1947,
pp. 227235 ; 1948, pp. 69 74). En Chine, il y eut des rvoltes paysannes
massives (16271645) avec Li Zicheng ; les rebelles, qui marchaient au com-
bat aux cris d galit de la proprit et de fin des impts , renversrent
la dynastie des Ming (1644) (Bai Shouyi, 1982, pp. 365 368 et 374 376).
Au Japon, Hideyoshi (qui rgna de 1582 1598) se vit forc de lancer sa
chasse lpe de 1587, afin de dsarmer totalement la paysannerie
(Toshio, dans Hall, 1991, p. 483). Parfois, la dtresse paysanne revtait des
formes de protestation religieuse ou mystique par lintermdiaire de socits
militantes ou de sectes, comme la socit du Lotus blanc (1796 1804) dans
la Chine des Qing (Bai Shouyi, 1982, pp. 397 400), ou les Stanamis et les
Sikhs (dans la seconde moiti du xvii
e
sicle) dans lInde des Moghols
(Habib, 1963, pp. 342345). Mme sil lui tait impossible de se rvolter,
le paysan avait tout fait conscience des torts quon lui faisait toutefois,
comme il ne savait ni lire ni crire, il nous est difficile davoir directement
accs ses opinions. Cest pourquoi il est tellement prcieux pour nous de
disposer, dans le Hazz al-Quhuf (vers 1664), des vers dun pote rural qui
nous livrent une description des travaux des paysans gyptiens. Comme on
peut sy attendre, le fellah se lamente : Jai sacrifi ma vie entire pour le
kharj (taxe foncire) (Rahman, 1975, p. 260).
Dans des pays comme lInde, le paysan qui ne parvenait pas payer
son fermage risquait de voir sa famille rduite en esclavage et son btail
confisqu (Habib, 1963, pp. 322323). Mais ctait l la menace ultime et
non pas la norme. lexception de certains territoires reculs o existait
une forme de servage rural, au xvi
e
sicle, lesclavage nexistait plus que
sous une forme domestique en Asie comme en Europe. (Pour lesclavage
dans les pays mditerranens, voir Braudel, 1975, II, pp. 254 255.) partir
du xv
e
sicle, les communauts paysannes dAfrique furent soumises une
sorte de servitude dune forme et dune dimension totalement diffrentes.
Les quelque 11 millions desclaves qui furent transports de lautre ct de
lAtlantique perdirent leur identit tribale et linguistique et ne pouvaient
82 1492 1789
plus se considrer dornavant que comme des esclaves noirs. En Amri-
que, leur premier acte de rsistance consista fuir et se joindre dautres
fugitifs pour fonder des communauts agricoles de marrons (Price, dans
Jha, 1991, pp. 116 129). Vers la fin du xviii
e
sicle commena enfin le
soulvement interne des esclaves aspirant lmancipation, soutenus la
fois par les ides rvolutionnaires venues de France et par la force que leur
donnait leur concentration dans les plantations (Geggus, dans Jha, 1991,
pp. 116 129). Les premires rvoltes la Martinique (1789) et la Tortue
(1790) connurent leur apoge avec la plus grande rbellion de toutes, celle
qui russit Saint-Domingue (Hati), qui tait franaise, et la Dominique,
tenue par lEspagne, de 1791 1804 ; Toussaint Louverture (mort en 1803)
en fut le meneur. La libration des esclaves dHati, conquise par eux-mmes,
fut la premire grande brche dans le systme de lesclavage des Noirs,
mme si son abolition totale ne put tre obtenue avant la fin du xix
e
sicle ;
lmancipation fut tardive aux tats-Unis (1863), comme au Brsil o elle
ne fut proclame quen 1888.
Les historiens associent frquemment lmergence et la prominence de
ce quon appelle la classe moyenne avec le dveloppement des socits
modernes en Europe occidentale. Les dfinitions que lon en donne varient,
mais, en croire les historiens, il semble quelle englobe gnralement non
seulement les ngociants et les proto-capitalistes, mais aussi les propritaires
terriens de petite noblesse (fdalgos, gentry) et les individus exerant des
professions considres. Lintgration croissante de cette classe, la suite de
mariages ou de la mobilit quentranaient ses activits professionnelles, lui
confra une certaine assise et un pouvoir qui faisaient contrepoids la varit
de sa base conomique. En Angleterre, on a attribu les dbuts de sa puissance
la monte de la gentry, au cours du sicle coul partir des annes 1540 ;
cette classe avait profit des saisies de biens de lglise opres par les Tudor
et prospr grce des modes de collecte des fermages sur ses domaines plus
efficaces quavant (Tawney, dans Carus-Wilson, 1954, pp. 173 214). Il faut
bien distinguer cette phase de la seconde priode denrichissement qui est
venue avec les enclosures du xviii
e
sicle et qui a ajout un nouveau groupe
la classe moyenne, celui de lagriculteur capitaliste .
On a beaucoup dbattu pour savoir si les groupes qui ont form la classe
moyenne dEurope occidentale avaient ou non des quivalents ailleurs. On
a argument que, dans lInde moghole, il existait une classe moyenne en
expansion compose de marchands, de zamndr (magnats ruraux), de petits
fonctionnaires et de personnes appartenant aux professions librales, classe
qui bnficiait de la croissance du commerce et de la vie urbaine que soute-
nait lempire (Smith, 1944 ; Khan, 1976). Mais ces groupes ne montraient
gure de signes dintgration professionnelle ou sociale, car le systme des
castes y faisait obstacle (Misra, 1978, pp. 7 10). Mais en Chine, avec le
Le changement conomique et social 83
systme des examens littraires qui remonte au viii
e
sicle, les personnes au
pouvoir (ladministration) taient recrutes parmi les rudits qui, tant donn
les frais considrables quentranaient leurs tudes, taient gnralement
issus des rangs des propritaires fonciers. La boucle tait boucle lorsque
ces personnages, qui accumulaient des richesses grce aux charges quils
exeraient, achetaient des terres. Les ngociants, eux aussi, pouvaient entrer
dans le cercle en achetant des terres (Balazs, 1964, pp. 39 51 ; Fairbank,
1978, pp. 1118). En fait, le climat qui rgnait dans la Chine des Qing semble
avoir t plus favorable lmergence dune classe moyenne que celui du
Japon des Tokugawa, o prvalait une structure bureaucratique beaucoup
plus rigide, de sorte que les marchands y demeuraient aux marges extrieu-
res de la socit (Strayer, dans Hall et Jansen, 1968, pp. 10 12).
Il convient donc de rflchir tout cela avant dattribuer, dans les dve-
loppements de la modernit, une part trop grande la structure et la dimen-
sion de la classe moyenne. La nature de lidologie qui lanimait avait sans
doute une plus grande importance. La Chine comme lEurope disposaient
de la presse dimprimerie ; mais ce que limprimerie a popularis en Chine,
cest le noconfucianisme avec son extrme soumission au statu quo social,
tandis quen Europe, elle faisait connatre les fruits de la Renaissance et de
la rvolution scientifique, crant par l mme au sein de la classe moyenne
une attitude diffrente et lui communiquant l esprit du capitalisme sur
lequel Max Weber (1989) a tant insist.
Tandis que lEurope engendrait sur le plan intrieur une importante
classe moyenne, lextrieur, sa progression vers la domination du monde
crait une communaut imagine , la race europenne, qui, aux yeux
de ses membres, apparaissait de plus en plus comme la fraction lue de lhu-
manit. On estime que, en 1650, environ 1 million dmigrants europens
vivaient en dehors de leur continent (Cipolla, 1981, p. 239). Dans le Nouveau
Monde, il se cra une distinction absolue entre les colons qui tenaient entre
leurs mains richesse et privilges, et les Amrindiens soumis et paupriss.
Par la suite, avec la traite des Africains son apoge, il se forma une structure
trois tages, compose de Blancs , de multres et de Noirs . Comme
Amrindiens et esclaves africains avaient t convertis au christianisme, la
distinction tait purement raciale, dtermine quelle tait par la couleur
de la peau (Rodney, dans Gray, 1975, pp. 589599). Ailleurs, les vieilles
diffrences religieuses renforaient les affirmations de supriorit raciale.
Lexpulsion dEspagne de prs de 300 000 Maures (Moriscos) entre 1609 et
1614 se fit sous limpulsion de lInquisition (Hamilton, dans Carus-Wilson,
1954, p. 219 ; voir Braudel, 1966, II, pp. 787788 et 792797).
La place de caste dominante des Europens en Asie commena de saf-
firmer avec linstallation du pouvoir portugais dans locan Indien et le
sud-est de lAsie au xvi
e
sicle. La collusion des Portugais, de lglise
84 1492 1789
catholique et de lactivit missionnaire tait assez troite, si bien que, dans
une certaine mesure, la supriorit portugaise pouvait se dissimuler derrire
la conviction de limmoralit profonde des Gentues (hindous) et des
Maures (musulmans). Mais avec les victoires des Pays-Bas et de lAn-
gleterre, dont les intrts missionnaires taient minimes, le vernis religieux
scailla rapidement, et le racisme blanc se rvla aussi absolu que dans le
Nouveau Monde.
Les femmes
Les femmes ne constituaient pas un groupe socialement homogne puis-
qu elles partageaient avec les hommes la privation ou le privilge de la classe
et de la race, et que, formant le deuxime sexe , dans presque toutes les
socits, elles taient soumises la domination des mles. Dans les classes
les plus pauvres, en particulier, cest elles qutaient dvolus les travaux
les plus pnibles. Le flage (ainsi que le dvidage et le bobinage), si dur pour
les doigts, tait partout leur lot, comme on le voit bien dans les peintures
chinoises (Needham, 1965, pl. cxlviii et cli-cliv), indiennes (Kuhnel et
Goetz, 1926, pl. I) et iraniennes (Blochet, 1929, pl. cxxxvii). Dans lInde
du xvi
e
sicle, les peintres fgurent des femmes cassant des pierres, passant
de la chaux au tamis et transportant sur leur tte des briques et du mortier
sur les chantiers de construction (Qaisar, 1988, pl. 3 7) (illustration 2). En
outre, les Indiennes faisaient la cuisine, moulaient le bl la main et allaient
chercher leau (Fryer, 1912, pp. 118 119). Les femmes des classes pauvres
taient galement mises au travail dans la France du xviii
e
sicle (Beauvoir,
1949). Dans les pays musulmans, si elle tait pauvre, la femme tait appele
soccuper du travail des champs ou des animaux domestiques (Levy, 1957,
pp. 99 100). Dans le centre de lAfrique, les femmes formaient lessentiel
de la main-duvre agricole (Birmingham, dans Oliver, 1977, p. 538).
Lun des principaux instruments de la domination des femmes tenait aux
divers systmes de mariage. En dehors de lEurope chrtienne, les pratiques
de polygamie et, partout o existait lesclavage, de concubinage taient
presque universelles, mme si elles taient dans lensemble le privilge des
hommes des classes dirigeantes. En Chine, en Inde et en Europe, le mariage
tait impos aux femmes selon la volont paternelle ; il en tait de mme,
lordinaire, dans le monde musulman, mme si le mariage lgal selon la loi
islamique tait plutt de la nature dun contrat entre lhomme et la femme,
considrs comme des parties indpendantes. Le mariage des enfants, en
particulier celui des petites filles avec des hommes beaucoup plus gs, tait
largement rpandu en Inde, ainsi quen Chine, un moindre degr toutefois.
Aprs le mariage, la femme tait en situation de subordination par rapport
Le changement conomique et social 85
son mari. En Inde, on attendait delle une sorte de service desclave
lgard du mari (Ovington, 1929, p. 194). Dans certaines rgions chinoises,
chez les gens les plus pauvres, le mari pouvait mme louer sa femme
dautres hommes (chap. 22). En Europe occidentale, au xvi
e
sicle, toute
action entreprise par la femme sans lautorisation du mari tait considre
comme frappe de nullit (Petiot, cit dans Aires, 1990, p. 177).
La subordination personnelle de la femme son mari affectait par
la suite la situation assigne la veuve. En Inde, les veuves des castes
suprieures hindoues ne pouvaient pas se remarier ; dans des castes moins
leves, elles tombaient simplement sous le pouvoir des frres du mari
mort ou bien elles taient reconduites lautel, contre le paiement dune
dot, par leurs beaux-parents (chap. 20). En Chine, une loi des Qing privait
les veuves qui se remariaient de toute possession, y compris du douaire
quelles avaient reu du dfunt et qui provenait des biens de ce dernier
(chap. 22). Il existait certains obstacles au remariage des veuves dans la
chrtient comme dans les pays islamiques. En terre dislam, le divorce
tait autoris, mme si la dcision tait presque toujours du fait du mari,
de sorte que, de ce point de vue, la situation de la femme pouvait se rvler
fort prcaire (Levy, 1957, p. 121).
Les femmes souffraient dune norme discrimination pour tout ce qui
touchait lhritage. En Afrique subsaharienne, lhritage se divisait spa-
rment selon les sexes (Goody et al., 1976, p. 13) : tandis que ce systme
assurait aux femmes une certaine scurit, lingalit fondamentale dans la
proprit se perptuait. De tous les grands systmes juridiques, la loi isla-
mique tait peut-tre la plus favorable aux femmes. Mais, mme selon cette
loi, la part de la fille tait fixe la moiti de celle que percevait le frre.
En sa qualit dpouse, la femme pouvait rclamer de son mari un douaire
(mahr) fix dans le contrat de mariage (Levy, 1957, pp. 113 114 et 145 146).
Au dbut de lEurope moderne, les femmes navaient normalement aucun
droit lhritage de leurs parents. La dot offerte par le pre de lpouse au
moment du mariage devenait, selon la coutume, la proprit du mari (Herlihy
et Klapisch-Zuber, 1987, pp. 222228) ; la mort de son poux, la femme
recevait pourtant le douaire donn ou promis par le mari et la portion rserve
la veuve. En certains cas, selon la coutume locale, les filles qui navaient
pas de frres pouvaient hriter (Goody et al., 1976, pp. 15 18). Les choses
ntaient pas trs diffrentes selon la loi hindoue. Les filles nhritaient pas,
mais elles avaient le droit de recevoir leur part du mariage ; la femme nob-
tenait rien de son mari, mais si elle devenait veuve, elle avait parfois droit
une part des biens du dfunt (Dubois, 1912, p. 368). En Chine galement,
les femmes taient gnralement exclues de tout hritage. La dot verse par
les parents de lpouse passait gnralement entre les mains de son mari
(chap. 22). Au Japon, le gendre recevait, en qualit dhritier, lentreprise
86 1492 1789
de son beau-pre si ce dernier navait pas de fils, car il semble bien que la
fille ne pouvait hriter (Shively, dans Hall, 1991, p. 722).
Lingalit poursuivait les femmes dans tous les domaines. Elles taient
fort loin derrire les hommes pour la capacit lire et crire, et pour lins-
truction en gnral. Au temps de la restauration de lpoque Meiji (1868),
le taux des femmes qui savaient lire au Japon tait de 1 / 2,5 par rapport aux
hommes (dduit du taux gnral donn par Jansen, dans Hall et Jansen, 1968,
p. 325, et du taux masculin donn par Hayami, non publi). Mais cela tait
exceptionnel pour les socits prindustrielles. En 1891, le recensement
indien indiquait la proportion de 1 seule femme sachant lire contre 23 hom-
mes. En Europe occidentale, avant le xix
e
sicle, les universits taient des
institutions exclusivement masculines, et les femmes taient prives de tout
accs lenseignement suprieur.
Surmenes, enfermes, prives dinstruction, les femmes taient donc
forces de se conformer au modle que leur imposaient la religion et les
coutumes : spirituellement faibles et mentalement infrieures. La fausset
inhrente au modle explique bien entendu pourquoi il ntait pas accept
dans la pratique. Des femmes rgnaient et gouvernaient, comme Elisabeth I
re

(reine de 1558 1603) ou Nur Jahan (impratrice de 1611 1627) dans
des contres aussi diffrentes que pouvaient ltre lAngleterre des Tudor
et lInde des Moghols. Les femmes hindoues et musulmanes avaient le
droit de possder et de vendre des zamnd (droits fonciers) dans lInde
du xvii
e
sicle (Habib, 1963, p. 155) ; les archives du tribunal dun cadi
de la Turquie ottomane font apparatre, parmi les plaideurs, de nombreuses
femmes possdant des biens (Jennings, 1975, pp. 53 114). Une brise stait
leve, annonciatrice des vents venir. Dans la Chine du xvi
e
sicle, Hsu-Wei
crivit deux pices, Une flle nomme Mulan et La Candidate couronne,
dans lesquelles saffirmait la capacit des femmes rivaliser avec les hom-
mes ; Cao Zhan (vers 1715 1764) fit ressortir les oppressions de la famille
confucenne et des mariages forcs dans Le Rve de la chambre rouge
(Feng Yuan-Chun, 1958, pp. 102 103). En Inde, lempereur moghol Akbar
(qui rgna de 1556 1605) prnait la monogamie et la rpartition de parts
gales (ou plus grandes) dans lhritage des filles ; il sopposait aussi la
condamnation des veuves au bcher et interdisait les mariages consomms
avant la pubert (Habib, 1993, pp. 303 307).
En France, en 1673, Poulain de la Barre publia De lgalit des deux
sexes, exprimant en termes nergiques la thse de lauteur sur lgalit des
hommes et des femmes. Un changement radical se produisit quand ce furent
les femmes elles-mmes qui commencrent revendiquer leurs droits. Une
premire salve fut tire par Mary Astell (1666 1731) en Angleterre, qui pro-
posa en 1694 et 1697 un projet duniversit pour les femmes. La Rvolution
franaise de 1789 suscita un enthousiasme renouvel chez les femmes en
qute de leurs droits. Olympe de Gouges (excute comme anti-jacobine en
Le changement conomique et social 87
novembre 1793), dj auteur du Prince philosophe (o elle exigeait lgalit
de linstruction), fit paratre un appel vibrant, intitul Dclaration des droits
de la femme et de la citoyenne (1792). De lautre ct de la Manche, Mary
Wollstonecraft (1759 1797) publiait sa Vindication of the rights of women
[Revendication des droits de la femme] (1792). Les Franaises formrent des
clubs pour faire respecter leurs droits. En 1790, elles avaient obtenu lgalit
des droits dhritage, une trs grande victoire ; en 1792, elles obtinrent le
divorce, assorti dune protection considrable de lpouse ; enfin, en 1793
et 1794, elles arrachrent la promesse dune instruction primaire obligatoire
pour les enfants des deux sexes . Seul le droit de vote leur tait encore
refus. Mais beaucoup de ces avances furent abolies par Napolon dans
son Code civil (1804), surtout pour les femmes maries, et le divorce fut de
nouveau supprim en 1816 aprs la Restauration. Si des progrs essentiels
pour les droits des femmes avaient t accomplis lapoge de la Rvolu-
tion, il restait encore un long chemin faire avant de remporter des victoires
plus durables.
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Le changement conomique et social 93
4
Les transformations
politiques
John A. Hall
I
l savrera utile, la fois pour corriger certaines ides reues en vogue
de nos jours et clairer les arguments que nous allons dvelopper plus
loin, de commencer par faire quelques commentaires sur un modle abstrait
et typique, sur le plan idal, touchant la difficult de gouverner les socits
fondes sur un mode de vie agraire, telles quelles existaient avant la rvo-
lution industrielle.
Le caractre de la vie sociale et politique avant lre industrielle dcou-
lait du fait quil tait ncessaire de rduire la grande majorit de la population
un rle de paysans vous la production agricole. Il y avait relativement
peu de villes, et ceux qui y vivaient reprsentaient rarement plus de 10 %
de la population. Un monde aussi agraire tendait limmobilisme. Sauf
proximit des fleuves, des canaux ou de la mer, toute intgration conomique
par le biais du march tait pratiquement impossible ; par consquent, la plu-
part des marchs se trouvaient en gnral une distance de 6 8 kilomtres,
tout au plus, du domicile des producteurs pour la raison manifeste que
le cot du transport sur une distance plus longue absorbait tout bnfice.
son tour, cet lment faisait que les paysans ne pouvaient raisonnablement
chercher se spcialiser : la vie en autarcie imposait de pratiquer une vaste
gamme de cultures pour des motifs vidents lis la scurit cologique.
En outre, les paysans cherchaient se cramponner leur terre tout prix,
ce qui limitait la superficie du march lintrieur des terres.
Les consquences sociopolitiques de ces simples constatations taient
banales mais profondes. En gros, dans de telles circonstances, le pouvoir
de ltat tendait subir de fortes contraintes. Les impts, lment vital
pour le pouvoir en place, taient difficiles percevoir directement auprs
des producteurs eux-mmes sans la coopration des propritaires fonciers
qui formaient les lites dominantes lchelon des localits. De ce fait,
la condition sociale de la majorit de la population se perptuait sans les
bienfaits dun type de rglementation gouvernementale auquel le xx
e
sicle
nous a habitus. Les producteurs agraires avaient tendance vivre isols
latralement dans des communauts distinctes qui utilisaient des dialectes
et langages inintelligibles pour leurs voisins. Comme le pouvoir de ltat
ne pouvait pas sexercer normalement lintrieur de ces communauts, le
maintien de lordre et lexercice de la justice semblaient rsulter surtout de
lappartenance ce que lon ne peut mieux dsigner que comme des grou-
pes dauto-assistance . Dans ces conditions, le principe clef de lorganisation
sociale tait la parent, et tout individu dpourvu de parentle se trouvait
vritablement dans une position trs vulnrable.
la rflexion, il nest nullement surprenant de constater que la plupart
des civilisations de la plante firent fort peu deffort de proslytisme auprs
des masses et ne tentrent gure de rgir leurs croyances dune quelconque
manire ; en gnral, les dirigeants redoutaient le dveloppement de tout
lien horizontal entre les hommes. Ceci explique leur mfiance lgard des
spcialistes religieux et plus encore des capitalistes, puisque les uns comme
les autres pouvaient crer des rseaux de communication non officiels.
Pour exercer une autorit, il fallait viter la mobilisation de la population
et non pas, comme dans les circonstances de la vie moderne, la favoriser.
La stabilit politique, de ce fait, reposait essentiellement sur la facult
dintgrer dans une culture commune ceux qui se trouvaient librs de
toute activit agricole immdiate. La politique tait celle de llite, et elle
sappliquait avec succs chaque fois que les intellectuels, llite militaire
et les propritaires fonciers sentaient quils partageaient une communaut
de destin. Cette unit tait naturellement difficile atteindre, et le risque
existait toujours dun mouvement profane qui viserait faire perdre le
pouvoir au centre. Comme ltat ne pouvait exercer un pouvoir important
lchelon local, les propritaires terriens cherchaient de plus en plus
rsister limpt et cacher ou protger les paysans qui prouvaient la
mme tentation. En dautres termes, le pouvoir central avait toute chance
de connatre son apoge quand un nouvel tat se formait ou quand une
nouvelle dynastie arrivait au pouvoir, cest--dire quand de nouveaux diri-
geants avaient des cadeaux distribuer plutt que des intrts contenir.
Compte tenu de tout cela, il convient de manifester un grand scep-
ticisme face aux prtentions avances par les idologues la solde,
bien entendu, du pouvoir ! quant la puissance de ltat. Lanalyse des
capacits logistiques dalors montre lvidence que la porte des frappes
dune arme dans un milieu fondamentalement agraire tait extrmement
limite, et certainement bien moindre que ne lont soutenu les idologues
de ce temps-l et un bien trop grand nombre dhistoriens ultrieurs.
Il convient dadopter le mme scepticisme lgard dautres assertions
Les transformations politiques 95
96 1492 1789
concernant lampleur de chacune des puissances. Bien des prtentions au
despotisme doivent tre tempres quand on sait quel point il tait rare
de voir ces aspirations se raliser : les possibilits infrastructurelles
mises en uvre par ltat pour pntrer effectivement une socit et orga-
niser les relations sociales taient quasiment insignifiantes. Ce qui pourrait
apparatre comme une contradiction nest, en fait, quun simple paradoxe
comprhensible : labsence mme de capacits infrastructurelles du pouvoir
provoquait des actions arbitraires et irrgulires.
Il serait possible de continuer indfiniment souligner la similitude
des conditions auxquelles se sont heurts tous les tats au dbut des temps
modernes en raison des limitations fondamentales imposes par lenviron-
nement agraire. Mais il faut garder en tte ce genre de considrations et les
circonstances propres un tel arrire-plan qui ont permis de mettre en lumire
les deux transformations politiques capitales survenues brutalement entre
le xvi
e
et le xviii
e
sicle. La premire, nettement symbolise par le voyage
de Colomb en 1492, est tout bonnement lextraordinaire augmentation de
la puissance dtenue par lEurope du Nord-Ouest, par rapport au reste du
monde, pendant cette priode. Cette augmentation sest traduite de toute
vidence par le fait que lEurope a commenc dominer militairement le
monde et, par contrecoup, cela repose sur le surcrot de richesses quelle a
obtenu au cours de cette priode, grce en grande partie une intensification
de la dynamique de son conomie dsormais capitaliste. Certes, on pourrait
entamer un dbat sur le fait que lessentiel des caractristiques du paysage
social europen avait t mis en place avant cette priode, tout comme sur
le fait quil a fallu attendre quelle se termine pour voir lindustrialisation
permettre linstauration dune hgmonie occidentale complte sur le monde.
Nanmoins, les annes qui nous intressent couvrent les pisodes cruciaux
relatifs la naissance de ltat moderne. Pour expliquer cette volution, on
voque habituellement deux types de pressions exerces par des facteurs
concurrentiels, savoir dune part les relations existantes sur le march
capitaliste et dautre part les rivalits manifestes par les tats ; entre ces deux
lments, il existe des liens subtils et complexes. Dune manire gnrale,
ce qui frappe le plus, cest le gnie dploy par lEurope du Nord-Ouest
pour se soustraire aux entraves rsultant dun environnement agraire grce
la mise en place de rgimes politiques caractriss simultanment par un
amoindrissement du despotisme et un renforcement des capacits infrastruc-
turelles. Cela pourrait aussi paratre contradictoire, mais cest galement un
paradoxe de la situation.
La seconde transformation tudier est celle qui sest produite lin-
trieur de lEurope. Pendant cette priode, une divergence a surgi entre les
gouvernements absolutistes et les rgimes constitutionnels, cest--dire,
pour prendre des exemples vidents, entre la France et la Prusse dune part,
Les transformations politiques 97
la Hollande et la Grande-Bretagne dautre part. Cette divergence ntait
certes pas totale : les deux types rsultaient du paysage social caractristique
de leur civilisation et sy alimentaient. Toutefois, les tats qui avaient les
gouvernements les moins envahissants se rvlrent capables de gnrer des
quantits plus importantes dnergie sociale : les rgimes constitutionnels
ntaient pas plus faibles que leurs rivaux absolutistes, comme lexplosion
de la Rvolution de 1789 en France le dmontre dune manire symbolique
avec tant de pertinence.
Avant de poursuivre, il est pourtant ncessaire de prendre une prcau-
tion. Les mots comportent des connotations morales. Or, ceux qui dcrivent
lavnement de la puissance occidentale au cours des annes tudies ici
dveloppement , ascension , dynamique , moderne et, par-
fois, simplement succs impliquent une approbation et une adhsion
morales. Selon de tels critres, dautres civilisations sont censes avoir
chou ou stagn . En un mot, la transformation est tenue pour
dsirable et normale tout la fois. Ce point de vue nest gure acceptable
de notre part et il ne sous-tend pas les observations qui sont faites ici. Tout
comme les tres humains rsolvent les problmes qui se posent eux, les
socits sefforcent elles aussi de trouver quelque modus vivendi avec les
conditions dans lesquelles elles sont contraintes dagir. Il est plus raisonnable
de juger un mode dadaptation aux circonstances comme une russite et non
comme un chec. cet gard, les civilisations du globe qui nont pas donn
naissance des transformations politiques fondamentales pendant la priode
que nous tudions nen sont pas moins normales et russies. Toute analyse
de lOccident, tel quil tait cette poque, devrait se borner examiner un
certain manque dordre et dquilibre cest--dire une impossibilit fon-
damentale datteindre une identit propre dans le cadre dun mode de vie
donn qui la conduit crer des institutions nouvelles et puissantes.
Le despotisme et lorient
Le concept que les Europens ont invent, vers la fn de la priode qui nous
occupe, afn de comprendre lEmpire ottoman et, un moindre degr, les
rgimes impriaux tablis en Inde et en Chine, tait celui du despotisme
oriental . Il a exerc une infuence remarquablement persistante sur les
tudes prtendument scientifques entreprises par la suite. Les lments
essentiels de la thorie du despotisme oriental apparaissent avec une
clart particulire dans le principe nonc par Marx dun mode asiatique
de production et dans le livre plus complet, mais aussi lgrement dif-
frent et plus grossier, de Karl Wittfogel publi en 1957 : Le Despotisme
oriental. Si ce dernier texte prsentait une certaine originalit en mettant
98 1492 1789
laccent avec insistance sur le type de rgime politique induit par une
agriculture fonde sur lirrigation, sa thse centrale selon laquelle un
pouvoir despotique tait un pouvoir total reprenait beaucoup de prises
de position formules avant lui. Les commentaires gnraux quon a pu
faire en la matire laissent entendre que sa description a peu de chance de
sappliquer aux petits tats de lre prindustrielle, sans parler de la Chine
et de lIslam. Mais sil est ncessaire de rfuter lide dun pouvoir total
et en mme temps dvoquer les diffrences qui existent entre les rgimes
des diverses civilisations, cela ne signife pas quil faille abandonner tous
les lments contenus dans ce concept.
Wittfogel a commenc sa carrire comme sinologue, et il est trs probable
que les notions quil a employes sappliqueraient la civilisation chinoise.
Ne serait-il pas possible de soutenir que la prsence dun tat imprial, servi
par des bureaucrates disciplins qui leur ducation a inculqu la religion
de ltat, apporte la preuve de lexistence dun pouvoir vraiment puissant
en dehors de lOccident ? La rponse cette question doit tre rsolument
ngative. Il ny a jamais eu suffisamment de mandarins pour former une
classe gouvernante efficace en Chine. Le premier empereur Ming na cher-
ch, en 1371, qu runir 5 488 fonctionnaires au service du gouvernement,
et, au xvi
e
sicle, leur nombre ntait encore que denviron 20 400 dans tout
lempire, auxquels sajoutaient quelque 50 000 autres petits fonctionnaires
(Huang, 1981). Ltat chinois ne disposait donc en aucun cas des moyens
dexercer une autorit totale. Au contraire, il navait gure la possibilit de
faire les lois, et encore moins de les appliquer : bien des normes sociales rele-
vaient dun systme reposant sur les liens de parent, systme qui dailleurs
et cest important ntait pas en gnral oppos ltat.
Naturellement, ltat cherchait obtenir une autonomie par rapport la
socit. Mais toute action arbitraire contre des individus tait compense par
une inaptitude des dirigeants rgenter la noblesse dans son ensemble. De
mme, ltat cherchait parfois amliorer les rouages de lconomie, mais il
disposait de moyens trs limits pour mettre en uvre tout projet de son cru.
Nombre de rformateurs, lun aprs lautre, ont essay dimposer la cration
dun registre cadastral honnte pour servir de base la bonne perception des
revenus, mais tous ont t mis en chec par le refus de cooprer oppos par
les propritaires fonciers. Lempire, dans son ensemble, tmoignait dune
situation qui peut tre qualifie d impasse du pouvoir , o senfermaient un
tat et une socit qui se neutralisaient. Ltat, de ce fait, ne pouvait gnrer
beaucoup dnergie dans la socit.
Les consquences de cette situation peuvent tre observes dans le
cycle dynastique . Une dynastie parvenue au pouvoir de frache date
cherchait crer une base paysanne saine pour sassurer un potentiel fiscal
et militaire. Pourtant, mme en labsence de pressions internes ou externes,
Les transformations politiques 99
ltat avait tendance perdre son autorit sur la socit. Le pouvoir local de
la noblesse permettait celle-ci, comme on pouvait sy attendre, daugmenter
ses biens et dviter limpt. Mais habituellement, dautres pressions sexer-
aient aussi sur lempire. Sur le plan interne, une expansion dmographique,
souvent encourage par laristocratie, provoquait en dfinitive la famine
et une rvolte paysanne. Sur le plan externe, les nomades prsents sur les
frontires trouvaient lempire de plus en plus attrayant quand sa prosprit
croissait sous leurs yeux. Cest parmi eux qutaient souvent recruts les
mercenaires impriaux, de sorte que les techniques guerrires quon leur
enseignait, conjugues la qualit militaire que leur confrait leur grande
mobilit, faisaient deux une force formidable ; ltat se trouvait, par cons-
quent, contraint dalourdir la fiscalit. Ctait ce moment-l que l impasse
du pouvoir entre ltat et la socit revtait toute son importance : les
propritaires fonciers choisissaient de protger les paysans qui refusaient de
payer les impts et, de ce fait, augmentaient leur propre pouvoir local. La
combinaison dune dsintgration dcentralisatrice et dune surpopulation
entranait une diminution constante du nombre des contribuables paysans.
Dans de telles circonstances, ltat se voyait oblig dimposer une fisca-
lit encore plus lourde l o ctait possible, ce qui, son tour, alimentait
lagitation paysanne. Ces vnements ont marqu les dernires annes des
Ming, et la chute de leur puissance au milieu du xvii
e
sicle fut, de ce fait,
peine une nouvelle.
Mais ce qui est tout aussi caractristique de la civilisation chinoise, cest
que lempire fut restaur. Les mandarins taient demeurs fidles lidal
imprial et, en loccurrence, se montraient particulirement dgots par les
ides rvolutionnaires qui avaient germ chez les serfs du bassin du Yangzi,
aussi invitrent-ils les Qing assumer le Mandat du Ciel . Il est intressant
de faire remarquer quon proposa un pacte de confiance truqu aux membres
de la noblesse : ils demeurrent loyaux ltat, mais la maigreur de leur
nombre montre quils nen tirrent que peu davantages.
Le grand sociologue allemand Max Weber na-t-il pas soutenu un jour
que, dans une phase prindustrielle, la bureaucratie tuait le capitalisme ?
Bien des arguments justifient cette opinion. Dun point de vue ngatif,
il convient de rappeler que les initiatives capitalistes ont eu tendance
prendre le plus de vigueur dans lhistoire de la Chine pendant les priodes
de dsunion impriale ; les marchs et les villes gagnaient en autonomie
par suite de laffaiblissement du pouvoir central, tandis que la qualit de la
monnaie fournie par les tats tendait samliorer en priode de dsunion
quand les commerants se dtournaient des gouvernements peu fiables qui
manipulaient la frappe. Mais comment lempire, lorsquil tait runifi,
ragissait-il aux forces capitalistes qui avaient entre-temps prospr ? De
toute vidence, les Ming avaient eu le tort de ne pas exploiter les voyages
100 1492 1789
outremer de lamiral Zheng : en fait, les amnagements du Grand Canal
furent tels quentre 1371 et 1567, tout commerce avec ltranger fut inter-
dit. Et ce dsir de tout contrler ne sarrtait pas au domaine conomique.
Lautonomie des villes fut rogne. Pis encore, au dbut de la dynastie Qing,
les intellectuels essayrent de restaurer un ordre idal confucen, cest--
dire den liminer tout lhritage bouddhiste et taoste. Cette tentative fut
couronne de succs : alors que les Ming navaient pas russi supprimer
lhtrodoxie, les Qing y parvinrent et crrent de ce fait une ortho-
doxie passive o toute invention tait quasiment absente . On peut dire
que la bureaucratie impriale avait pris place au sommet dun ensemble
de socits distinctes quelle ne souhaitait ni pntrer ni mobiliser ;
elle redoutait tout systme de relations horizontales, de nature religieuse
ou conomique, qui ne serait pas aisment visible et qui pourrait devenir
impossible matriser. En particulier, les Ming avaient choisi dlibrment
de ne laisser aucune rgion de lempire devenir, leurs yeux, surdveloppe
dun point de vue conomique : ils se savaient incapables de sassurer une
mainmise sur ce genre de ressources qui, par consquent, pourraient tre
utilises par des gnraux mcontents et avides de pouvoir. Aussi seule
importait la centralisation de la vie politique. Si la bureaucratie ntait pas
capable de pntrer la socit, elle pouvait, et elle sy employait, empcher
dautres forces dobtenir une plus grande autonomie. Puisquaucune loi de
lhistoire nexige ladoption du capitalisme, ce qui est remarquable dans
le modle du pass chinois cest son mouvement croissant vers une forme
politique stable, dans le cadre de laquelle a pris place un dveloppement
conomique et dmographique vaste et prononc sous la forme dune colo-
nisation croissante du Sud
1
. On pourrait prtendre avec force que ce genre
de dveloppement est un signe de russite pour une civilisation.
Si le dsir dautorit fut tel quil fit obstacle au dveloppement de rela-
tions capitalistes intensives, cela ne veut pas dire que limpact de ltat
sur le capitalisme doit toujours tre ngatif ; nous verrons plus loin que
ltat en Europe du Nord-Ouest, aprs que les relations du march auront
gagn une certaine autonomie, sest rvl capable de fournir des services
indispensables au capitalisme. Ltat chinois qui manifestement souhaita
souvent contribuer lamlioration de lconomie fut incapable de le faire.
Lautorit ne fut pas capable de fournir la protection de la loi aux hommes
daffaires, pas plus quelle ne put fournir des services bancaires et des sys-
tmes de crdit appropris. Il nest pas tonnant alors que lagriculture ait
continu de paratre plus attrayante que les activits commerciales.
Si la politique et la culture en Chine semblaient viser les mmes
vastes objectifs, il est vital de souligner que dautres civilisations dans le
monde ont eu, au moins pendant certaines priodes cruciales, des cultures
aux ambitions plus tendues que celles de leurs rgimes politiques. Dans
Les transformations politiques 101
lIslam classique, lInde hindouiste et la chrtient latine, lidentit sociale fut
atteinte et maintenue sans laide dun systme de gouvernement : lidologie
crait une socit sans se contenter de la reflter. Ce qui a t dit propos
de la Chine laisse entendre que labsence dun centre politique unique
lintrieur de ces civilisations aurait bien pu permettre lapparition du
capitalisme, sans interfrences bureaucratiques. On verra plus loin que ce
facteur a effectivement jou un rle dans lhistoire occidentale, mais ce ne
fut quun facteur partiel, comme on peut lobserver dans le fait que lIslam
et lInde, tout en ayant de vastes cultures souvent labri de toute ingrence
bureaucratique, se sont nanmoins rvl tre des terrains dfavorables
lmergence du capitalisme et, par consquent, la cration dtats nantis
de richesses montaires considrables pour se substituer leur classe de
propritaires terriens.
Les physionomies sociales de lInde et de lIslam rvlent lune et lautre
la prsence dlites dsunies, ce qui a eu un effet ngatif sur le pouvoir de
ltat. Sil est difficile de reconstituer lhistoire ancienne de lInde, on a
quelques raisons de suivre lopinion selon laquelle, une rupture stant pro-
duite entre les rois et les prtres, le pouvoir sculier na revtu une certaine
importance que dans la mesure o il servait de gardien lordre social.
La vie sociale lintrieur du sous-continent semble avoir t, dans une
large mesure, rgle par le systme des castes, tandis que les tats ntaient
quassez superficiellement enracins dans la socit, en dpit des exploits
de la dynastie Maurya.
Il est intressant de constater que la situation observe au sein de lIslam
tait souvent et simultanment analogue et diffrente. Les intellectuels issus
de cette civilisation taient linstar des brahmanes loin de justifier
le pouvoir politique : les oulmas (docteurs de la loi et thologiens musul-
mans) avaient le sentiment dtre les protecteurs des normes religieuses de
la socit, et non les serviteurs de ltat chargs de mettre en place une sorte
de rgime csaropapiste. Mais la prsence de tribus militairement actives
dans les montagnes rparties autour du bassin mditerranen signifiait que
de simples intellectuels ne pouvaient pas gouverner tout seuls : au contraire,
dans un monde o les liens de parent menaaient lordre social, ils taient
obligs de sappuyer sur les services dune tribu unique dont les forces
comprenaient souvent des soldats esclaves. Ds le xiv
e
sicle, le musulman
Ibn Khaldoun, grand philosophe de lHistoire, faisait remarquer que les rgi-
mes politiques au sein de lIslam avaient une tendance linstabilit : toute
tribu rgnante finissait par se laisser corrompre au contact de la vie urbaine
et perdait par consquent son esprit combatif de sorte que les oulmas
condamnaient la dynastie au pouvoir et faisaient appel une nouvelle tribu
pour remettre de lordre dans la vie de la cit.
102 1492 1789
Or, une succession rapide dtats despotiques portait forcment pr-
judice linvestissement conomique. Il est intressant de constater que
certaines des ractions de la socit face cette situation exacerbaient la
faiblesse du pouvoir de ltat. Dans lEmpire islamique, la terre tait don-
ne aux fondations religieuses condition que le donateur continue den
percevoir le revenu ; une coutume identique ces donations waqf explique
lextraordinaire richesse des temples en Inde du Sud. Gnralement, les tats
nosaient pas toucher ces fondations religieuses, ce qui affaiblissait leur
aptitude pntrer et organiser leurs socits. titre de comparaison, il est
utile de rappeler qu la mme poque, certains tats europens empitaient
srieusement sur les droits de proprit de lglise, lexemple le plus cl-
bre tant celui dHenry VIII dAngleterre qui dcrta que les monastres
devaient tre dissous.
la rflexion, ces commentaires sur les modles caractristiques de la
vie indienne et islamique pourraient sembler inappropris. Nest-il pas vrai
quentre le xvi
e
et le xviii
e
sicle, une transformation politique fondamentale
sest produite ? Nest-ce pas la priode o lutilisation de la poudre canon
a entran la cration des grands empires ottoman, sfvide et moghol ? Il
faut donc faire une distinction pour rpondre la question pose.
Dune part, il est discutable que les rgimes impriaux moghol et sf-
vide, malgr leurs indniables ralisations, aient apport une transformation
politique fondamentale. Si limportance du schisme provoqu lintrieur
de lIslam par les Sfvides lorsquils ont fond leur lgitimit sur ladop-
tion de la cause chiite ne fait aucun doute, la trajectoire vritable du rgime
imprial semble avoir t assez prvisible. En fait, leur empire na dur que
de 1517 1722, et leur pouvoir a constamment t affaibli par les oulmas
chiites, qui ont toujours refus de lui reconnatre une quelconque lgitimit.
Lobjectif des Moghols, qui consistait tablir un solide empire agraire, a
galement t contrari par les oulmas. Les Moghols cherchaient mettre
en uvre des normes culturelles universelles, de manire que lapplication
de la charia ne puisse y branler lempire. En fait, la contestation des oul-
mas a fini par tre lun des facteurs daffaiblissement de lempire, au point
de prcipiter sa chute devant les invasions des Perses et des Marathes, bien
avant lapparition de forces britanniques quelque peu importantes.
Dun autre ct, les Ottomans ont effectivement introduit une rvolution
authentique dans le mode de gouvernement, ce qui leur a permis de crer
un empire durable. Cette russite peut avoir eu des racines historiques au
temps des Mongols, mais elle a surtout repos sur des innovations institu-
tionnelles remarquables. Le recrutement desclaves tait pratiqu laide
du devsirme (ramassage), cest--dire le prlvement priodique denfants
dans les familles chrtiennes. Larme tait finance par loctroi de timars
fiefs octroys pour subvenir aux besoins dune lite militaire
2
. Il est
Les transformations politiques 103
vrai quau xvii
e
sicle, ce systme tait tomb, pour une grande partie, en
dsutude : les impts agricoles avaient progressivement pris la place des
timars en un temps dinflation, et ltat avait perdu ses droits sur la plupart
des terres. Nanmoins, lempire a connu un regain de vie sous la dynastie
des Kprl. Si ce renouveau a t le rsultat dune certaine diversit co-
logique (la crise na pas t ressentie simultanment dans les Balkans et en
Anatolie), le facteur le plus dterminant a t que les Ottomans ont russi
lier efficacement le corps des oulmas ltat.
Si la longvit de lEmpire ottoman a t une nouveaut au sein de
lIslam, les consquences dun rgime bureaucratique permanent sur la vie
conomique sont prcisment celles quune prise en compte de la maxime
de Max Weber nous conduirait attendre, savoir que la bureaucratie tue le
capitalisme dans un environnement prindustriel. Sous le rgne des Kprl,
linnovation, quil sagisse du domaine militaire, culturel ou conomique,
tait trs peu valorise. En mme temps, le rgime imprial intervenait cons-
tamment dans la vie conomique, un point tel que ce secteur tait incapable
de jouir dune vritable autonomie : en fait l conomie nexistait pas en
tant quentit distincte et de plein droit. Finalement, la force suppose de
lempire cachait une trs faible pntration de la socit. Ltat ottoman four-
nissait peu de services infrastructurels, comme lont dmontr les pidmies
rcurrentes de maladies qui se dclaraient Constantinople mme.
Les tats en europe :
richesse, guerres et nations
Avant de commencer une tude plus complte des transformations politiques
en Europe, il convient de se reprsenter le panorama social classique du
continent, afn dtre en mesure de suivre ces transformations entre les xvi
e

et xviii
e
sicles. En loccurrence, le meilleur moyen consiste commencer
par analyser la situation de lglise.
Le christianisme tait n lintrieur dun empire qui par la suite allait
le perscuter. Lorsque ltat imprial dcouvrit que la perscution tait sans
effet, il prit une position inverse : il chercha adhrer ce quil ne pouvait
pas dtruire. La tentative faite pour crer un nouvel ordre imprial bni par
un credo csaropapiste russit dans la moiti orientale de lempire, ce qui eut
par la suite des consquences sur la nature de ltat russe. Mais louest, les
intellectuels religieux refusrent de sintgrer lordre politique comme
le manifeste clairement linsistance que met saint Augustin, dans La Cit
de Dieu, dmontrer quil ny a aucune relation entre le royaume de Dieu
et le sort de Rome. Bien au contraire, lglise se porta au-devant des tribus
104 1492 1789
barbares et agit pour leur bien, surtout en codifiant les lois. Cest ce qui
explique en grande partie pourquoi il fut impossible de restaurer lempire.
Mais il convient de considrer cette action de lglise sous un jour positif
et non pas ngatif. De toute vidence, lglise fut le truchement par lequel
lhritage de lAntiquit passa dans lhistoire europenne. Mieux encore,
elle tint le rle de fantme de lEmpire romain, selon la clbre formule
de Thomas Hobbes. Leffondrement de lempire aurait pu mettre un terme
sa vaste unit, provoquant ainsi le retour une fragmentation tribale. Si
lEurope forma une socit unique, ce fut grce lordre normatif que lui
procura lglise.
La caractristique majeure de la civilisation latino-chrtienne prise dans
son ensemble rside dans sa nature acphale. Le fodalisme europen par-
vint notamment se dvelopper dans toute son ampleur parce que la quasi-
absence dtats pendant de longues priodes aprs la chute de Rome permit
de garantir en particulier la scurit de la proprit. Qui plus est, les religieux
professionnels possdaient prs dun tiers des proprits europennes, grce
une remise en question des rseaux familiaux qui incitait certains sujets
dsormais bnficiaires dune plus grande autonomie individuelle
lguer leurs biens lglise, afin de contribuer au salut de leur me. Le
fait que lglise ne disposait pas de ses propres forces armes signifiait,
long terme, quelle avait un intrt vident encourager la cration dtats
capables de maintenir suffisamment lordre pour protger les biens ecclsias-
tiques. Mais cette attitude ne conduisit pas la restauration ou la cration
dun empire : lglise prfra se tourner vers des rois, dont la position tait
un peu plus leve que celle dun primus inter pares, largement conforte
par les divers attributs divins quelle dispensait au souverain. Cest ainsi
que naquit en Europe un systme multipolaire dtats rivaux, car lglise
se montrait bien plus favorable lquilibre des pouvoirs qu leur subordi-
nation un saint empereur romain. Les rois, de leur ct, afin de se procurer
des revenus et de contrebalancer la puissance des barons, encouragrent
le dveloppement des villes, et celles-ci, compte tenu du morcellement de
la souverainet europenne, en tirrent une autonomie absolument unique
dans lhistoire mondiale. En outre, ce mlange diversifi venait sajouter
la prsence dun grand nombre de paysans libres, investis de liberts ou
de droits qui leur taient propres.
lintrieur de cette socit, unifie en thorie mais dcentralise dans
la ralit, se sont mises en place de vigoureuses relations de march. Il ne
sagissait pas seulement dun phnomne de renouveau qui bnficiait au
commerce de luxe, car on y faisait galement lchange de produits aussi
essentiels que la laine et le bois favoris en partie, probablement, par la
combinaison de cours deau et dun littoral dcoup. En outre, lconomie
attestait, ds le haut Moyen ge, dune intensification de certaines pra-
Les transformations politiques 105
tiques utilisation de lnergie hydraulique ou labour des sols argileux
laide de lourdes charrues du haut en bas de lchelle sociale. De
telles explosions de dynamisme sur les marchs ne sont pas uniques dans
lHistoire; ce qui compte davantage, cest de savoir si elles permettent de
donner aux marchs une autonomie suffisante pour quils se suffisent
eux-mmes. Or, lEurope du Nord-Ouest se distingue, sur ce point, des
empires bureaucratiques qui tranglent le capitalisme naissant ; en effet,
son caractre acphale a eu pour consquence que personne ne pouvait y
matriser le capitalisme. Mais est-il vrai comme ce fut le cas pendant
la plus grande partie de lhistoire de lInde et de lIslam que les tats
autres que les empires prsentent de mdiocres terrains pour les activits
de march, cause de leur comportement prdateur ? En ralit, les tats
europens nont pas t crs par voie de conqute ; au contraire, ils ont
merg au sein de socits civiles prexistantes avec lesquelles ils ont d
ngocier, recourir la cooptation et la coopration. Surtout le processus
de dveloppement des principaux tats europens a t extrmement long :
les batailles qui ont lieu au dbut du xiii
e
sicle marquent le moment o
la France et lAngleterre accdent au rang dacteurs sur la scne politique
europenne. En dautres termes, ctait dj des tats durables et non des
entits transitoires, et ce simple fait signifie quil tait au moins possible
aussi bien pour les tats que pour les seigneurs de penser plus loin
quen termes de rentabilit immdiate.
Cette combinaison dlments fut rendue dynamique par linteraction
constante entre les tats et une socit que la concurrence condamnait la
guerre. Il en rsulta notamment le besoin dimiter les pratiques sociales de
ltat dominant, avec le risque fort rel dun anantissement si lacquisition
de ce savoir-faire ntait pas mene bien. Le besoin dargent tait permanent
et absolument crucial. Le souci daugmenter les revenus sous-tendait aussi
bien lexercice de la justice que loctroi des chartes par o lon dispensait
des franchises aux villes. Mais le souverain tait contraint de tenir compte
de ltat de la socit sil voulait en obtenir les normes revenus ncessaires
aux campagnes militaires. Alors quun roi fodal tait cens, en principe,
vivre de ses propres ressources , la qute dargent tant donn laccep-
tation gnrale de ces dispositions du droit canon selon lesquelles ce qui
sapplique tout le monde doit tre approuv par tout le monde et pas
dimposition sans reprsentation ncessitait la convocation dassem-
bles parlementaires composes des trois tats fonctionnels qutaient la
noblesse, le clerg et les bourgeois (en France, le tiers tat) ou, comme en
Sude, les paysans. Dune manire plus gnrale, une source particulirement
importante de revenus tait fournie par le droit coutumier, et les souverains,
aux prises avec un systme de gouvernement multipolaire, estimaient quils
navaient pas intrt tuer la poule aux ufs dor . Tout au contraire, ils
106 1492 1789
tentrent dattirer les marchands et les artisans. Nous pouvons gnraliser
en disant carrment que le capitalisme a assur sa survie parce quen face
de lui, il avait des tats et non pas un empire.
Tout ceci mrite un rsum. Lordre largement tabli par lglise chr-
tienne latine arriva pratiquement son terme vers 1300, encore quil ait fallu
attendre la paix dAugsbourg pour que le principe cuius regio, eius religio
ft officiellement accept. Lcumnicit chrtienne fut alors remplace par
une srie dtats dont les activits et les interactions constiturent la ralit
de la vie politique europenne. La rivalit entre ces tats favorisa une terri-
torialisation toujours croissante de la vie sociale ; si cela devint vident en
1477, lorsque la Bourgogne non territoriale connut la dfaite sur le champ
de bataille, il nen demeure pas moins que ce type de territorialisation fit
lobjet dun long processus de scularisation lEurope comptait 500 units
politiques souveraines en 1500, et seulement 25 en 1900. Entre la fin du
xv
e
sicle et la Rvolution franaise, la pression des rivalits se fit sentir
dune manire particulirement forte, et ltat joua par consquent un rle
bien plus capital dans la vie sociale. Retraons ici lvolution qui conduisit
pendant cette priode la mutation de ltat national en tat nation.
Derrire quasiment chacun des problmes qui se posrent aux souverains
partir du xvi
e
et jusquau xviii
e
sicle se trouvait la rvolution militaire
qui intervint entre 1550 et 1650. Cette rvolution prsentait deux aspects
essentiels. Si lusage de la poudre canon fut lent faire sentir ses effets
au dbut, ses consquences furent profondes dans la ralit de la vie mili-
taire. Certes, il ne rendait pas indfendables les villes et les forteresses : au
contraire, linvention dpais murs italiens , capables damortir le choc
norme des projectiles de lartillerie et de procurer un abri derrire lequel
les mousquetaires pouvaient abattre les assigeants, rendit la rduction des
villes encore plus difficile. Si le prix payer en fut accru, cela fut aussi la
consquence dune augmentation considrable de la taille des forces armes
qui, dans certains cas, dcupla en lespace dun sicle. Lentranement plus
intensif que devaient recevoir les troupes pour pouvoir utiliser efficacement
leurs nouvelles armes ajoutait encore au fardeau de ltat. Les chiffres des
dpenses assumes par celui-ci montrent avec une clart aveuglante quau
dbut de la priode moderne, la guerre tait la principale affaire du pouvoir.
Et le poids que cela reprsentait, il convient de le souligner, avait un effet
dengrenage : les dpenses montaient en flche cause de la guerre, mais
elles demeuraient leves lorsque la paix tait retrouve, la fois parce
quil fallait tenir compte des nouvelles inventions militaires et parce que les
tats taient obligs de sassurer, par le maintien de garnisons, quils ne se
laisseraient pas surprendre. Et les changements militaires ne connurent pas
de rpit au milieu du xvii
e
sicle ; les progrs de lagriculture confirmrent
la possibilit dentretenir des armes considrablement plus nombreuses
Les transformations politiques 107
la fin du xviii
e
sicle, encore que la leve en masse sur laquelle cela dbou-
chait logiquement ne se soit pleinement ralise quavec les armes de la
Rvolution franaise, ce qui nest peut-tre pas tonnant. Pourtant, toute
cette poque fut rellement celle dune volution permanente.
Les effets de la rvolution militaire sur la vie politique furent immdiats
et manifestes. La plupart des cits-tats italiennes perdirent leur indpen-
dance tout de suite aprs linvasion franaise de 1494. Des tats plus petits
et plus pauvres navaient plus les moyens de protger leur souverainet dans
un monde o les acteurs taient toujours plus forts. Cela ne veut pas dire
que ces cits-tats ne laissrent aucun hritage : leurs techniques militaires
capitalistes finirent par tre adoptes dans toute lEurope par les armes
dlisabeth I
re
dAngleterre presque autant que par des chefs dentreprise
militaire comme Wallenstein. Laction daventuriers comme ce dernier mon-
trait quel point il tait difficile pour les tats de monopoliser la violence,
alors quelle constituait la raison mme de leur existence. Pour ce faire, ils
avaient besoin dargent, dencore et de toujours plus dargent.
Avant danalyser les tactiques assez diffrentes adoptes par les tats
tant absolutistes que constitutionnels dans leur effort pour lever des
fonds, demandons-nous dabord pourquoi les tats se combattaient. Si les
guerres entre les tats taient provoques par bien des raisons allant des
revendications territoriales au dsir de prestige , la meilleure rponse
cette interrogation demeure celle qui fut donne lpoque par des crivains
comme Machiavel, Hobbes et Kant : tant donn que les tats dans un sys-
tme multipolaire nont aucun gouvernement au-dessus deux, le besoin
de scuriser une souverainet a toujours des chances de rendre la guerre
rationnelle. Cest ainsi que la France a refus des moments cruciaux de
la guerre de Trente Ans de faire cause commune avec lEspagne, dont elle
partageait pourtant la foi catholique, prcisment parce quelle a prfr un
quilibre des puissances ltablissement dune hgmonie europenne.
Les souverains europens et leurs sujets taient, cependant, loin dtre
satisfaits par cette situation. En consquence, des efforts hsitants furent
entrepris pour chapper la pure anarchie dun systme form dtats
et donner naissance une authentique socit dtats. Les cours de la
Renaissance avaient commenc chercher la faon dtablir des rgles
communes, dont la moindre ntait pas que leurs ambassadeurs pussent
ainsi bnficier dune protection. Ce processus sest trouv renforc dans
une mesure importante par la paix dAugsbourg en 1555, quand il fut dcid
que lappartenance religieuse de lindividu suivait obligatoirement celle de
ltat. Mais ce furent les horreurs de la guerre de Trente Ans qui poussrent
les tats faire une tentative srieuse pour mettre de lordre dans la politi-
que internationale. Ce qui est remarquable propos des projets esquisss
108 1492 1789
Mnster et Osnabrck car il fallut runir en des lieux diffrents les
assembles des catholiques et des protestants , cest quils cherchaient
rsoudre des problmes poss par une guerre peine termine. Cela per-
mettait de leur donner une chance de russite pour lavenir : la situation des
princes allemands tait garantie, de telle sorte que leur tranquillit fut assure
jusquen 1806. Surtout, la question religieuse fut efface (sauf bien entendu
pour la guerre contre les Ottomans) du calendrier international. En fait, on
peut soutenir que ce fut limpossibilit pour les catholiques ou les protestants
de remporter une victoire totale lpoque qui marqua de faon sous-
jacente les dbuts de la tolrance dans la civilisation europenne. Mais la
volont de rgler lautre question sous-jacente lambition hgmonique de
lEspagne rencontra moins de succs. Si lEspagne fut remise sa place,
aucune disposition ne fut prise pour prvenir dautres prtentions futures
la suprmatie. Aucun trait de paix europen aux xvii
e
et xviii
e
sicles ne
permit jamais de prendre ce genre de mesure, ce qui signifie que la guerre et
la prparation de la guerre continurent de forcer les tats trouver largent
ncessaire leur survie. Comment remplirent-ils donc cette obligation ?
Les stratgies des deux rgimes politiques, celle du constitutionnalisme et
celle de labsolutisme, se distinguent lune de lautre, et chacune peut tre
examine tour de rle.
Lvolution politique la plus manifeste en Europe, partir de la fin du
xvi
e
sicle, fut la cration de rgimes absolutistes en Autriche, en France, en
Prusse, en Russie, en Espagne, en Sude et dans le royaume des Deux-Siciles.
En principe, deux particularits caractrisaient labsolutisme : dune part
le monarque tait tenu pour tre lunique source humaine de la loi, dautre
part le gouvernement tait confi une bureaucratie professionnelle et une
arme de mtier. Dans la pratique, il est important de souligner les limites
imposes un pouvoir prtendument absolu . Les souverains absolutistes
ntaient pas des empereurs, et ils restaient soumis aux lois divine et natu-
relle ; de mme, ils taient toujours censs vivre de leurs propres ressources et
navaient aucun droit sur les biens privs de leurs sujets. Sauf en Russie,
les souverains absolutistes navaient pas le front de sattaquer vraiment la
classe suprieure des propritaires fonciers : on observait plus couramment
le modle franais qui consistait tenter de les surveiller de prs en les
rassemblant Versailles et la prsence de laristocratie la cour diminuait
en tout cas ses pouvoirs en province. Mais ces dispositifs plutt limits suffi-
saient-ils augmenter le pouvoir des souverains absolutistes dune manire
considrable ? La rponse cette question, dans la ralit historique, se doit
dtre rsolument ngative : lpreuve de la guerre, labsolutisme, dabord
en Espagne puis en France, se rvla dfaillant. Nous observerons mieux
les faiblesses infrastructurelles ainsi rvles en concentrant notre attention
sur le cas de la France.
Les transformations politiques 109
La rvolte des grands seigneurs au cours de la Fronde, au milieu du
xvii
e
sicle, dmontrait quaucune tentative navait t faite pour tirer des
revenus de la classe des propritaires fonciers ; au contraire, ils avaient t
exonrs dimpts. Dune manire plus gnrale, il faut bien admettre que la
tentative de reconstituer lassiette de limpt la fin de ce sicle et au dbut
du suivant fut un chec notoire. La fiscalit resta essentiellement directe par
nature, pesant trs largement sur la terre ; la faiblesse de labsolutisme se
manifesta encore plus clairement par limpossibilit de prlever des impts
indirects sur les transactions commerciales et ce en dpit des restrictions
apportes par Richelieu lindpendance des villes ! , transactions qui
prirent rapidement de lampleur au cours du xviii
e
sicle. Ce nest l quun
exemple des exonrations et privilges spciaux, dont le plus important
concernait la vente des charges et fonctions. tout cela venaient sajouter
les habitudes de corruption et de npotisme qui caractrisrent mme les
ministres rformateurs de Colbert. Du coup, la plus grande part du poids de
la fiscalit reposait sur la paysannerie du nord-est de la France forte densit
de population. Il nest pas tonnant de constater que ce fut ce secteur de la
paysannerie qui se rvla prt se faire justice lui-mme, en 1789.
Nanmoins, pour mesurer toute la faiblesse de ltat franais, il nous
faut prter attention quelques taux de prlvements fiscaux, titre de com-
paraison. la fin du xviii
e
sicle, limportance de lconomie franaise tait
encore le double de celle de lconomie anglaise, bien que le rle jou par
le commerce dans la nation insulaire ft plus grand. Et pourtant, lAngle-
terre remporta toutes les guerres entre les deux puissances sur lAtlantique
si ce nest la fois o elle lutta toute seule pour tenter de conserver ses
colonies dAmrique. La raison de ce succs est simple. Les impts calcu-
ls en pourcentage du produit national brut (PNB) en France taient passs
de 5,06 % en 1700 8,71 % en 1789, tandis que les prlvements fiscaux
staient levs de 11,90 18,61 % en Angleterre pendant les mmes annes
(Goldstone, 1991). Avant dentamer limportant travail qui nous permettra
de voir comment lAngleterre y est parvenue, il nous faut, avant tout, bien
mettre laccent sur la question qui nous intresse. la fin des annes 1780, la
France affronte une crise provoque par sa propre faillite ; elle est incapable
de faire face aux dpenses accumules en raison de ses guerres, bien quelle
vienne de connatre en ralit une certaine priode de paix. La faiblesse que
la guerre fit apparatre dans la socit franaise navait pourtant rien voir
avec lpuisement ou la misre ; ses difficults tenaient la rigidit de ses
institutions et la faiblesse de ses infrastructures dans ce qui tait encore
un tat patrimonial.
certains gards, la Grande-Bretagne avait travers, au milieu du
xvii
e
sicle, la crise quaffronta la France en 1789. En 1640, la noblesse
avait refus daccorder des revenus fiscaux un roi dont elle dsapprouvait
110 1492 1789
la politique tant trangre quintrieure. Toutefois, la situation britanni-
que prsentait une originalit : la socit politique en 1640 sopposait un
monarque qui ntait pas absolutiste, mais cherchait simplement le devenir.
Lchec des prtentions royales rsulta, en grande partie, de deux facteurs.
En premier lieu, la position gopolitique de la Grande-Bretagne faisait que
les dpenses consacres la marine avaient priorit sur le financement des
forces terrestres ; or, cette circonstance privait le monarque dune arme
permanente susceptible de laider asseoir efficacement son autorit sur
sa propre socit. En second lieu, le caractre centralis du fodalisme
en Grande-Bretagne signifiait que lopposition au roi ne pouvait pas tre
facilement manuvre : si les monarques europens pouvaient se permet-
tre de ne traiter chaque fois quavec une seule assemble rgionale, un
fait permanent de la vie politique britannique tait quil existait un unique
parlement national.
Les consquences de la dfaite de labsolutisme en Grande-Bretagne
furent profondes, mais la plus remarquable concernait lefficacit grandis-
sante de ltat. La victoire du Parlement lissue de la guerre civile apporta
une rforme fondamentale. La jouissance viagre des charges publiques fut
progressivement abolie, le trafic des fonctions rprim, la perception de
pots-de-vin dcourage, le salaire des fonctionnaires augment et leur recru-
tement ouvert tous, selon les talents et mrites de chacun. Des bureaux
de commissaires furent nomms pour diriger la marine et les armements,
superviser les douanes et la perception des impts, et une nouvelle arme,
do tait bannie toute vnalit, fut mise sur pied. La Restauration en 1660
parut dispose revenir sur ces rformes, mais une dfaite humiliante lors
de la seconde guerre contre les Provinces-Unies (1665 1667) donna au
Parlement loccasion de rtablir les principales dentre elles, voire de les
amplifier. Le facteur sous-jacent de tous ces progrs tait laugmentation
des pouvoirs du Parlement. Si des conflits considrables clatrent entre
1660 et, disons, 1725, il faut insister sur un point aussi clair quessentiel :
les prrogatives accrues de la socit politique face au monarque amen-
rent les parlementaires lier leur destin plus troitement aux destines de
ltat. La conclusion peut se rsumer trs simplement : les propritaires
fonciers taient disposs payer des impts levs parce quils avaient les
moyens de surveiller la manire dont les fonds taient dpenss. Ainsi, dans
la Grande-Bretagne du xviii
e
sicle, les diffrentes sources du pouvoir social
convergeaient-elles, sans se faire obstacle. Certes, il nest pas question de
nier lexistence de certaines divisions. Au contraire, lune des avances
politiques majeures accomplies par la Grande-Bretagne du xviii
e
sicle fut
la cration dune loyale opposition , concept radicalement nouveau : le
droit de profrer des critiques sur des points de dtail avec lassurance que
les fondements de lordre politique sont unanimement accepts. Quand la
Les transformations politiques 111
chose devint possible, elle favorisa une telle croissance de lconomie que
chaque secteur de llite en tira profit. Si la proprit foncire fut taxe, il
en fut de mme pour le trs rapide dveloppement du commerce, la plus
grande satisfaction de ltat, puisquil est toujours plus facile de taxer les
biens en mouvement. Ce qui peut-tre montre le mieux que ltat britan-
nique ntait nullement affaibli et que son pouvoir se trouvait renforc par
lessor du commerce, cest la fondation de la Banque dAngleterre (Bank
of England). Ltat bnficia immdiatement de la mthode par laquelle la
Banque diminua sa dette en la convertissant en fonds consolids faible
taux dintrt, et, plus tard, sa capacit demprunter plus grande chelle lui
permit daccrotre trs fortement sa puissance militaire long terme.
Certes, la modernisation de ltat britannique relve certains
moments cruciaux plus du hasard que de la ncessit. Ce qui est le plus
important dans ce contexte, cest le simple fait que la Grande-Bretagne,
partir de la fin du xviii
e
sicle, a t capable de sengager dans lindustria-
lisation : linverse des Pays-Bas, dont le capitalisme dbutant ne russit
pas se dvelopper davantage par suite de lpuisement de ses rserves
de tourbe, la Grande-Bretagne, elle, possdait des ressources en charbon
suffisantes pour soffrir la mutation nergtique la plus fondamentale de
lhistoire. La perte de ses colonies amricaines conscutive leur refus de
payer limpt sauf bnficier du droit de reprsentation fut aussi un
bienfait dguis pour la Grande-Bretagne : elle fora la nation amplifier
sa lutte contre la vieille corruption et rendit ltat assez efficace pour
triompher de la France rvolutionnaire. Si un lment capital dans cette
modernisation fut une scission au sein de llite, dont une partie soutenait
la rforme conomique , il est intressant de souligner qu la fin du
xviii
e
sicle, une politique populaire tait en train de faire ses preuves. Lune
de ses causes fut le resserrement des liens internes au sein de la socit civile,
favoris par la rvolution commerciale de lpoque ; mais un autre facteur
en fut laugmentation des impts exigs par ltat. ce stade, il convient
de signaler une volution gnrale tout fait remarquable. Les mouvements
de protestation populaire au xvi
e
sicle avaient t habituellement engen-
drs par des problmes locaux. Au xviii
e
sicle, la protestation populaire
touchait presque tout le territoire, de sorte que les mouvements sociaux se
retrouvrent dirigs contre ltat.
Cette comparaison entre la Grande-Bretagne et la France nous permet de
faire un dernier constat de grande importance. Bien quun dbat politique ait eu
lieu concernant la nature des vertus britanniques plus souvent tenues pour
anglaises , il ne fait aucun doute qu la fin du xviii
e
sicle, le sentiment
nationaliste stait propag travers ce qui tait en train de devenir un tat
nation. tant donn les rivalits gopolitiques, il est peine surprenant que
le populaire soit rapidement devenu le national ce qui signifie que
112 1492 1789
cette priode assiste au dbut de la cration des strotypes populaires natio-
naux travers toute lEurope. Pour ltat britannique, ce fut l encore une
autre manire de se renforcer au xviii
e
sicle, sans perturber la socit. Le
contraste avec la France est une fois de plus trs net. Ici, le principe national
fut enchss dans la Rvolution, qui labora des principes totalement nou-
veaux en politique, prcisment proclams pour bien distinguer la politique
moderne de celle qui avait eu cours au tout dbut des temps modernes.
Le dbut de la domination
de leurope sur le monde
La consquence de laccroissement des ressources du pouvoir lintrieur
de lEurope se ft de plus en plus sentir travers le monde ds la fn du
xviii
e
sicle. Si les incursions europennes dans les Amriques et en Asie
avaient commenc par tre modestes et inspires par des raisons commer-
ciales, elles allaient bientt mobiliser galement des forces autrement plus
puissantes. De toute vidence, lEspagne et le Portugal staient taill de
vastes empires, entre autres parce que les maladies quils y avaient introduites
avaient dclench une catastrophe dmographique en Amrique du Sud. Au
contraire, une socit de colons tablit en Amrique du Nord un monde social
entirement nouveau. Lautorit exerce par Londres (mais non par Paris)
fut moins bureaucratique, mais la vie nen tait pas pour autant facilite pour
ceux qui la subissaient : les forces de la socit civile, en proie au racisme,
se mirent anantir les socits indignes auxquelles elles se heurtaient ds
quelles en avaient la possibilit. La perte de son premier empire en Amrique
du Nord nempcha pas, bien entendu, la Grande-Bretagne de se dployer
normment dans le reste du monde. La bataille de Plassey en 1757 cimenta
le changement intervenu en Asie, o lacquisition dun empire territorial
supplanta la simple entreprise commerciale. Naturellement, ce serait une
erreur de sous-entendre que lautorit tait toujours exerce directement
par des Europens. Bien souvent, il nen tait pas ainsi. En Inde, lhg-
monie britannique sexerait par lintermdiaire de clients princiers dont
lexistence dpendait de plus en plus de leur soumission ; de manire plus
gnrale, les tats indignes changrent totalement au contact de lOccident
notamment en Afrique occidentale, o les recettes provenant du com-
merce des esclaves avaient entran la construction de systmes impriaux
autochtones. Au bout du compte, la fn du xviii
e
sicle, seuls le Japon et
la Chine restaient labri de toute ingrence, mais, comme on le sait, cela
nallait pas tarder changer. En gnral, le mode de dveloppement fut de
plus en plus infuenc par la domination europenne.
113
Cette suprmatie reposait sur deux forces entrelaces. Au dbut, le com-
merce europen stait souvent, malgr les extorsions de fonds ncessaires
sa protection, rvl compatible avec les activits des marchands islami-
ques et chinois, voire complmentaire de celles-ci. En outre, une grande
partie des transactions taient initialement menes par des ngociants
capitalistes, encore que ceux-ci plus particulirement, bien entendu,
les Compagnies des Indes orientales hollandaise et anglaise fussent
accrdits par des tats. Mais lapparition dorganisations capitalistes
concurrentes introduisit dans cette zone une dynamique de dveloppement
identique celle de lEurope elle-mme, ce qui ne contribua certes pas
stabiliser la situation. La concurrence entre le Portugal, lEspagne, la
Hollande, la France et la Grande-Bretagne engendra des proccupations
dans le domaine de la scurit. La crainte que dautres puissent sempa-
rer de certains territoires de manire permanente conduisit chaque tat
lancer des expditions territoriales prventives. Ce fut donc bien la rivalit
entre les tats europens, et non pas le capitalisme per se, qui favorisa la
construction dempires. Il est utile de souligner que, dans ce contexte, le
dveloppement conomique europen ne dpendait en aucune faon de
ses possessions priphriques
3
.
Toutes ces rflexions nous contraignent conclure quincontestable-
ment, limpact de lEurope sur le reste du monde fut infiniment destructeur.
Ses effets furent en partie le rsultat du hasard et non dun dessein dlibr,
comme ce fut le cas pour les catastrophes dmographiques causes par les
maladies qui ravagrent les Amriques. Mais grandes ont t les consquen-
ces dune cruaut et dune barbarie extraordinaires : des millions dAfricains
sont morts en cours de route , victimes du commerce des esclaves entre
lAfrique de lOuest et les Indes occidentales, tandis que des civilisations
entires ont t ananties par limpudence avec laquelle les colons europens
ont tanch leur soif de terres. Aucun triomphalisme nest de mise quand
on raconte lascension de lOccident, car cette ascension sest crite avec
le sang des autres.
Notes
1. Il convient de souligner, toutefois, que le succs de cette sorte dautorit de
faible intensit suppose dans une trs large mesure la prsence de nomades dans
les zones frontalires, et non dautres tats de stature similaire.
2. Une distinction doit tre faite entre ce fodalisme de prbende et le foda-
lisme de lOccident. Ce nest que dans ce dernier cas que la terre tait offciellement
aline, de sorte que mme la fction selon laquelle la terre appartenait au souverain
tait abandonne.
Les transformations politiques
114 1492 1789
3. Comme cette thorie va lencontre dune grande partie de lopinion populaire
et universitaire, il est bon de mentionner une brillante analyse qui donne tout son
poids notre thse : Patrick OBrien, 1982, pp. 118.
Bibliographie
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e
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Europe. Princeton.
Wittfogel K. 1957. Oriental despotism : a comparative study of total power.
New Haven.
5
Les contacts et les
changes culturels
Guillermo Cspedes del Castillo
L
es deux dcennies coules entre la premire traverse de Christophe
Colomb (1492) et larrive des Portugais aux Moluques (1512) peuvent
juste titre tre considres comme la ligne de partage entre deux poques.
Lre antrieure 1492 a t caractrise par un certain quilibre entre les
grandes civilisations de lEurasie, par leur caractre essentiellement conti-
nental et leur rattachement la terre ferme, par le fait quil y avait entre
elles fort peu de contacts et que les communications maritimes ne jouaient
encore quun rle secondaire. Lre qui a suivi 1512 a vu le dveloppement
des traverses maritimes rgulires entre tous les continents, y compris le
Nouveau Monde rcemment dcouvert, et, ds la fin du xviii
e
sicle, tout
aussi bien lAustralie ou les les du Pacifique. En consquence, l o les
contacts entre les civilisations et les cultures avaient t rares et espacs ou
indirects, relativement peu frquents et raliss sur une petite chelle, ils
devinrent dsormais plus nombreux et plus importants. LEurope fut mme
de tirer pleinement avantage de la nouvelle situation, et non seulement de
rcolter les fruits du commerce dans lequel elle sengagea aussitt une
chelle plantaire, mais aussi dacqurir une connaissance nouvelle du
monde et de la riche diversit gographique et humaine de la plante. Cet
largissement de lhorizon intellectuel europen agit comme un puissant
aiguillon et poussa progressivement lEurope se montrer plus productive
dans les domaines conomique, technique et surtout scientifique. Pourtant
lIslam, la Chine et lInde ne saisirent pas les occasions nouvelles qui se pr-
sentaient, dont ils ne mesurrent pas limportance et dont ils taient encore
inconscients ou quils rejetrent, en vrit, dlibrment. Ces lments
rendirent possible mais plus progressivement et plus lentement quon
ne le croit en gnral une modification de lquilibre prcdent entre
les civilisations du Vieux Monde, en faveur de lEurope, dont lascendant
116 1492 1789
se rvla vident partir du milieu du xviii
e
sicle, avant mme quelle
affirmt son hgmonie en tant que puissance industrielle et scientifique
au xix
e
sicle.
Le concept historiographique
de frontire
Il est vrai quil y eut des contacts de plus en plus importants entre les civi-
lisations et les peuples partir du xvi
e
sicle, mais ces contacts avaient
toujours exist, au moins depuis que la race humaine stait rpandue sur
une grande partie de la Terre ou depuis que les divers peuples staient dots
de modes de vie de plus en plus loigns et diffrents les uns des autres.
tant donn la grande varit intrinsque et chronologique de ces contacts,
il semble utile, pour tenter de les classer, dutiliser le concept de frontire
(frontire de peuplement), qui tire son origine de lhistoriographie des tats-
Unis, mais peut sappliquer bien dautres lieux en dautres priodes his-
toriques. Au sens le plus large, la frontire peut tre dfnie comme une
zone gographique lintrieur de laquelle un peuple en mouvement entre
en contact avec un autre ou plusieurs autres peuples dont la culture est trs
diffrente de la sienne. Le mot frontire dsigne aussi, simultanment,
le processus dinteraction de ces peuples et de leurs cultures respectives,
infuencs les uns par les autres (acculturation) un degr plus ou moins
lev. Si le contact nentrane pas la domination politique ou militaire dun
ou de plusieurs peuples par un autre, certains traits et lments isols de la
culture trangre sincorporent dhabitude slectivement dans la culture
rceptrice, et celle-ci exerce son tour une infuence du mme ordre sur
celle-l. Si les diffrences dans le degr de dveloppement de ces cultures
qui entrent en contact sont trs grandes, la culture la plus dveloppe exerce
une infuence puissante sur lautre, tout particulirement si elle domine celle-
ci militairement ou politiquement, ce qui peut conduire une assimilation
complte de la culture la plus faible par la plus forte.
Normalement, pourtant, il se produit une fusion culturelle qui engendre
une nouvelle synthse des lments des cultures en contact, structurellement
diffrente de lune comme de lautre. Dans le cas le plus frquent, cest lune
des cultures qui prdomine aprs un processus des plus compliqus, au cours
duquel labsorption des lments culturels implique la slection de quelques-
uns, le rejet de certains autres et la modifcation de la plupart dentre eux.
Le rsultat est un mlange beaucoup plus complexe quil ny parat. Dans
le domaine de la religion, par exemple, la fusion apparente des croyances
et des pratiques de diverses origines (syncrtisme) ne consiste pas toujours
Les contacts et les changes culturels 117
en une simple superposition, mais plutt en ajouts faits une croyance qui
incorpore les lments dune autre laquelle cesse pratiquement dexister,
sauf sous la forme dun legs de superstitions, de variantes liturgiques et de
traditions ou coutumes locales. L encore, il y a des cas de rsistance globale
ou seulement slective lgard de certains lments culturels spcifiques.
Dans les efforts quelle dploie pour rsister linfluence dune autre cul-
ture, lune dentre elles peut subir des modifications aussi considrables,
mais dune autre nature que celles dont elle aurait t victime si elle avait
accept lacculturation.
Les frontires un ge prhistorique
Les frontires les moins connues sont les rgions habites par des peuples
nomades dpourvus dcriture ou par ceux qui pratiquent une agriculture de
subsistance. Leurs mouvements et leur histoire ne nous sont connus que par
des tmoignages archologiques, lesquels ne sont jamais trs loquents, ou
ne peuvent tre dduits qu laide dtudes de linguistique compare. Les
traditions orales de ces peuples nous procurent quelques informations sur
leur pass, en combinant des faits rels avec des mythes et lhistoire avec la
littrature, en un ensemble quil est trs diffcile dinterprter, tout particu-
lirement quand il sagit de temps lointains, car les techniques appliques
aujourdhui ltude de lhistoire orale perdent une grande partie de leur
effcacit au-del de deux gnrations en arrire partir du prsent.
Les peuples bantous qui occupent aujourdhui presque toute lAfrique
australe partir de lquateur et comptent plus de 60 millions de personnes
en sont un bon exemple. Ce quils ont en commun cest, tout dabord, le fait
quils appartiennent la race noire et, ensuite, quils parlent lune des 200
langues (ou davantage) du sous-groupe bantou de la famille linguistique du
Niger-Congo. Lun des langages les plus largement employs par eux est le
swahili, qui est influenc par larabe et utilis aujourdhui comme une sorte
de lingua franca en Tanzanie, au Kenya, en Ouganda, dans la Rpublique
dmocratique du Congo et sur les ctes ou les les de lAfrique orientale ;
de plus, le swahili a produit une littrature crite qui utilise les caractres
arabes depuis le xviii
e
sicle. Une communaut de race et de langue traduit
une origine unique ; la diversification des langues et des modes de vie rvle
une dispersion gographique considrable dont le schma gnral peut tre
dtermin par la collecte de donnes archologiques, linguistiques, bota-
niques, voire historiques (par exemple, lexistence de rfrences dans la
Gographie de Ptolme et chez dautres crivains de lAntiquit).
La dispersion des Bantous semble avoir commenc au dbut de lre
chrtienne par suite dune croissance dmographique rapide due la combi-
118 1492 1789
naison de trois facteurs. Le premier a t lintroduction en Afrique de plantes
domestiques originaires dAsie, comme ligname et la banane importes de
Madagascar par des migrants malais et rpandus sur tout le rivage continen-
tal voisin, fournissant ainsi une base pour le dveloppement dune agriculture
tropicale productive. Le deuxime a t lintroduction du travail des mtaux
et lutilisation du fer qui sest propage partir du Nord du continent et a
rendu possible la production doutils plus efficaces. Le troisime a t la
diffusion de llevage du btail partir de lgypte et le long des montagnes
orientales de lAfrique, ce qui a contribu la diversification culturelle du
groupe par la constitution de peuples de bergers. partir du xv
e
sicle, un
certain nombre dtats bantous se sont constitus en monarchies de droit
divin sur les terres fertiles qui entourent les lacs de lAfrique orientale, du
lac Albert, au nord, au lac Tanganyika, au sud, notamment le Buganda sur
les rives nord du lac Victoria, le Rwanda, ct du lac Kibu, le Louba, sur
les rives occidentales du lac Tanganyika et le Lunda au sud-est. Larrive de
plantes amricaines en Afrique, comme le mas, le tabac ou autres, permit
ces tats africains et dautres de hausser leur niveau de dveloppement
partir du xvii
e
sicle.
Comme ils progressaient vers le sud, les Bantous ont absorb un groupe
de population ngrode qui stait install auparavant dans le bassin du fleuve
Congo, les Bushmen, plus loin vers le sud, et les Hottentots, qui taient un
peuple dorigine mixte issu de Caucasiens et de Bushmen, encore large-
ment prsent dans toute lAfrique orientale autour de lan 1000 et qui fut
assimil lui aussi par les Bantous. Ces derniers parvinrent, peu aprs 1770,
lextrmit mridionale du continent o ils entrrent en contact avec les
Boeren ou les Boers dans ce qui tait alors la colonie hollandaise du cap de
Bonne-Esprance, o ils sont demeurs jusqu ce jour.
Sur les rivages de lArctique, qui ne furent peupls que trs tard, les
principaux mouvements de population appartenant aux races caucasienne et
mongolode venaient du sud et se dirigeaient vers le nord. Les Mongolodes
se rpandirent partir de la rgion du lac Bakal vers le nord-ouest, le nord
et le nord-est, pendant une trs longue priode ; certains de ces groupes,
comme les Iakoutes, nont pas atteint la rgion centrale du fleuve Lna avant
le xvii
e
sicle ; dautres, comme les peuples proto-eskimos, taient parve-
nus trs tt la rgion arctique et avaient t probablement les premiers
abandonner la chasse aux rennes et la pche en eau douce pour se spcialiser
dans la chasse aux mammifres marins et la pche en mer. La culture eskimo
moderne nest pourtant pas un souvenir de cet ancien mode de vie, mais le
rsultat dun dveloppement rcent, connu chez les archologues comme
la tradition maritime du Nord , variante culturelle qui a tir son origine
du nord-est de la Sibrie, non loin du dtroit de Bring, juste avant le dbut
de lre chrtienne, et sest rpandue vers lest le long de la cte arctique
Les contacts et les changes culturels 119
jusqu atteindre le rivage occidental du Groenland (culture de Thul) vers
lan 1200 apr. J.-C. Ces peuples se sont dplacs vers le sud le long de la
cte, o ils sont entrs en conflit avec les colons vikings dorigine scandinave
qui abandonnrent lle vers lan 1500 apr. J.-C. Pourtant, les Europens y
reprirent pied quelques dcennies plus tard par suite de la visite sporadique
de baleiniers et, aprs 1721, de larrive des premiers immigrants danois
qui se mlangrent trs vite avec les Eskimos.
La prsence des Europens en Amrique constitua dans certains cas un
obstacle au mouvement des peuples indignes, par exemple celui des Cara-
bes, qui avanaient partir de la cte du Venezuela et des Petites Antilles
et furent stopps Porto Rico. Dun autre ct, cette prsence provoqua de
nouvelles migrations quand nombre de tribus abandonnrent leur lieu de
rsidence habituel pour sloigner des Europens, ce qui entrana parfois
une difficile adaptation un environnement physique diffrent. Mme dans
les rgions qui navaient pas t directement affectes par la colonisation
europenne, les consquences de celle-ci se firent sentir sous la forme de
terribles pidmies de maladies contagieuses issues de lAncien Monde
et transmises le long des routes commerciales indignes sur de longues
distances. Pourtant, lintroduction du cheval et des techniques de domp-
tage amliora la vie de maints peuples indignes en facilitant la chasse au
guanaco dans les pampas et en Patagonie, comme celle du bison dans les
prairies de lAmrique du Nord, ce qui produisit partir du xvi
e
sicle un
accroissement de la population locale.
Les frontires
de leurope occidentale
Bien que toutes les civilisations aient travers des phases dexpansion
territoriale, celle qui est qualife deuropenne en raison de son empla-
cement gographique originel a t tenue pour plus porte vers lexpan-
sion quaucune autre, depuis le temps de ses modestes origines dans la
Grce antique et sa diffusion le long des rivages de la Mare Nostrum
romaine. La conqute et les institutions romaines frent du monde mdi-
terranen une entit culturelle, prparant ainsi la diffusion du christia-
nisme qui allait caractriser sa dfnition religieuse. En vrit, ce fut
lglise qui, non contente de prserver la civilisation europenne aprs
les invasions des barbari ou des peuples barbares , russit par sa pr-
dication de lvangile les assimiler culturellement et tendre ainsi
lEurope vers le nord et lest pour introduire les peuples germaniques,
scandinaves et slaves dans son orbite culturelle. Lexpansion de lEurope
120 1492 1789
se poursuivit donc en dpit des grandes invasions et des pertes territo-
riales qui en dcoulrent. La conqute arabe du vii
e
et du viii
e
sicle la
priva pour toujours des parties romanises de lAfrique du Nord et, pour
un temps assez long, de la plus grande partie de la pninsule Ibrique ;
pendant le ix
e
et le x
e
sicles, elle se trouva contre par les Normands,
au nord, et les Magyars, lest ; puis, tandis que les Sarrasins prenaient
possession de la Mditerrane et de plusieurs les mditerranennes au
xiii
e
sicle, les Mongols dvastrent lEurope de lEst, ce qui dtruisit
les premiers tats russes naissants ; ensuite, aux xv
e
et xvi
e
sicles, les
Turcs ottomans, aprs avoir ananti lEmpire byzantin, avancrent jusqu
un point o ils prsentaient un danger pour lEurope centrale et la pr-
sence retrouve de lEurope en Mditerrane. Pendant plusieurs sicles de
contraction et dexpansion alternes de cette frontire entre la Turquie
et lEurope, ce mouvement de bascule entrana lapparition de maintes
enclaves ethniques, religieuses et linguistiques, qui formrent la base du
concept gopolitique de balkanisation, dont le potentiel de diversifcation
culturelle comme la capacit de belligrance politique et militaire ont
persist jusqu nos jours.
Lun des pisodes expansionnistes qui revt une signification et une
importance particulires est la premire croisade, qui a dbut en 1096
comme une entreprise collective de la chrtient destine librer la Terre
sainte des infidles pour la rendre accessible en toute scurit aux ple-
rins chrtiens. Les croiss fondrent plusieurs royaumes en Palestine et en
Syrie, o ils soutinrent la pression des musulmans jusquau moment o
ils furent submergs en 1291. Pendant tout le temps de leur existence, les
marchands de Venise, de Gnes et dautres cits-tats italiennes remplirent
les besoins logistiques des croiss et fournirent des moyens de transport
aux plerins, mais ils tablirent aussi un certain nombre de comptoirs
commerciaux dans la Mditerrane orientale et sur les rivages de la mer
Noire. Ds lors, et jusquau jour o elle perdit ses colonies au xvii
e
sicle,
Venise servit de principal intermdiaire entre lEurope et lOrient ; elle
senrichit en faisant le commerce darticles de luxe et de produits coteux,
important en Occident des pices orientales, des soies chinoises, des tapis
persans et autres objets manufacturs en Asie. Gnes, la rivale de Venise
jusquau xv
e
sicle, tendit ses activits mercantiles vers la Mditerrane
occidentale, avec pour rsultat que les techniques commerciales, financi-
res et navales de lItalie se rpandirent le long des ctes de la pninsule
Ibrique, o elles furent adaptes ensuite leurs besoins par les marins
et les marchands qui cherchaient explorer lAtlantique et commercer
avec lAmrique.
Pour compenser les pertes subies en Europe orientale, on avait en effet
commenc explorer systmatiquement lAtlantique au cours du xv
e
sicle,
Les contacts et les changes culturels 121
ce qui devait se rvler dune importance cruciale pour le cours futur de
la civilisation europenne. Lentreprise avait commenc modestement au
xiii
e
sicle, aprs que les chrtiens eurent reconquis le sud-ouest de la pnin-
sule Ibrique, avec les voyages atlantiques des pcheurs portugais et andalous
qui avaient tir parti de leur connaissance des eaux situes entre le dtroit
de Gibraltar et le cap Bojador et qui, sur le chemin du retour, avaient red-
couvert les les Canaries et Madre, non sans poser aussi un premier regard
sur les Aores. Les poissons quils pchaient devinrent pour longtemps
lobjet dune industrie alimentaire hautement rpute qui exportait tout
la fois de luxueux fruits de mer et du poisson sal, notamment du thon
lhuile dolive. Il y fallait un type de navire adapt la pche en haute mer,
ce qui stimula la crativit dans les chantiers navals o les spcialistes de
la Mditerrane et ceux de lAtlantique combinaient leur art pour dessiner
de nouveaux prototypes, dont le plus russi fut la caravelle : elle devint le
principal moyen dexplorer lAtlantique et tous ses rivages pendant les xv
e

et xvi
e
sicles.
Disposant alors de marins expriments et de btiments bien adapts,
les marchands gnois, espagnols et portugais envisagrent lexploration
des ctes atlantiques de lAfrique do tait embarqu lor qui parvenait
aux villes musulmanes de la Mditerrane en provenance du Sud lointain.
Pour faire bonne mesure, le prince Henri le Navigateur, fils et frre de
souverains portugais, fournit la planification, la continuit dans leffort et
les premiers investissements de capitaux indispensables pour transformer
lexploration de la cte entre le cap Bojador et la Sierra Leone en une
affaire rentable. sa mort, en 1460, cette entreprise avait acquis suffi-
samment de crdit pour que son pays sy consacrt lchelle nationale.
Peu aprs, quand lexploration du golfe de Guine en 1472 eut montr que
le continent allait en seffilant vers le sud, on pensa que lextrme pointe
mridionale de lAfrique tait toute proche. Les explorateurs se fixrent
alors un nouvel objectif, savoir la dcouverte dun passage qui donnerait
la possibilit de naviguer directement entre lEurope et lAsie orientale.
Les pices que lon obtenait grands frais auprs de courtiers vnitiens
ou musulmans taient les articles les plus convoits et recherchs. Les
Portugais firent le tour du cap de Bonne-Esprance en 1487, mme sil
leur fallut couvrir une distance plus grande et affronter plus de difficults
quils navaient escompt, et, en 1497, Vasco de Gama ralisa la premire
traverse directe jusquen Inde. Les les Moluques, principale source des
pices, furent atteintes en 1512.
En Afrique, les Portugais russirent dtourner vers la cte une grande
partie de lor soudanais, jusque-l exclusivement export travers le Sahara
par la route des caravanes musulmanes. Cette dernire tait aussi le seul
canal utilis pour le commerce des esclaves noirs, que les Portugais dtour-
122 1492 1789
nrent galement vers la cte ; ils sen emparrent partir du milieu du
xv
e
sicle pour le dvelopper considrablement un sicle plus tard. Ils esp-
raient sassurer le monopole du commerce des pices en Asie. Ils chourent
sur ce plan, dans la mesure o ces pices continuaient entrer en Europe
par les anciennes routes travers lEmpire turc et Venise ; mais leurs efforts
aboutirent faire de la voie maritime autour du cap de Bonne-Esprance
la route des pices par excellence. En outre, ils staient montrs capables
de dominer les principales voies de navigation dans locan Indien, do
ils avaient limin les commerants musulmans qui les avaient monopoli-
ses jusque-l. Non contents dutiliser leurs propres navires, les Portugais
imposaient aux bateaux trangers loctroi dune cartaz, ou licence, pour
leur permettre de naviguer en quelque scurit. tant donn la longueur de
la route jusqu lAsie et la dure du trajet, les chantiers navals espagnols
et portugais se mirent alors construire les grands vaisseaux caraques et
naos dont la capacit demport avec lampleur des voiles tait consid-
rable et sur lesquels on pouvait monter un nombre important de canons.
La supriorit technique des Europens (pas seulement celle des Portu-
gais, mais aussi des Hollandais, des Anglais et des Franais qui avaient suivi
leurs traces en Afrique et en Asie partir du xvii
e
sicle) reposait sur leurs
navires et leurs canons, qui leur confraient la suprmatie sur mer, mme sils
taient encore faibles sur la terre ferme (carte 8). Pour cette raison, les Por-
tugais fondaient leur commerce maritime sur un certain nombre de feitorias,
ou comptoirs commerciaux, et de villes portuaires conquises puis dfendues
par voie de mer. Les comptoirs, tablis conformment lantique tradition
mditerranenne des Phniciens et des Grecs, et dont les plus importants
devinrent des villes, taient des ports de commerce plus ou moins fortifis
situs sur la cte ou sur des les ctires en quelque sorte, une combinaison
de magasin, de march, dancrage et de village. De multiples croisements,
la fois culturels et biologiques, eurent lieu lintrieur et autour de ces
comptoirs partir dunions stables mais gnralement illgitimes entre les
hommes portugais et les femmes indignes ; leurs descendants, profondment
chrtiens et religieux, ont jou un rle capital dans la diffusion de la langue
portugaise qui, sous une forme plus ou moins modifie, finit par tre utilise
dans une zone trs vaste, o elle se tailla la place de lingua franca sur des
rgions ctires fort tendues dAsie et dAfrique.
Cette expansion commerciale fut accompagne par des mouvements de
population vers les archipels du centre de lAtlantique, puis vers le Nouveau
Monde. Au cours du Moyen ge, les peuples ibriques avaient eu une exp-
rience longue et intense de la vie sur la frontire . Ils staient tablis dans
des rgions dsertiques, avaient vaincu des peuples musulmans, repeupl de
grandes villes et des zones rurales, pratiqu la transhumance, et ils taient
passs matres dans lorganisation dalgaras et de cabalgatas brves
L
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1
2
3
Carte 8 Linfuence euro-
penne dans lhmisphre
oriental en 1690 (daprs
G. Cspedes).
124 1492 1789
incursions lances par surprise pied ou cheval en territoire ennemi pour
y enlever tout le butin possible. La Castille avait reu son nom des forte-
resses castella en latin mdival bties pour fournir un refuge contre
les raids des musulmans qui avaient adopt eux aussi la tactique de la contre-
attaque et de lembuscade. Les Portugais se contentrent de continuer sur
leur lan et de sengager dans la conqute du Maroc, quils tenaient dailleurs
pour une reconqute parce que le pays avait appartenu lancienne Hispa-
nia romana et avait t christianis avant la conqute arabe. Au cours de la
priode qui stend entre la prise de Ceuta en 1415 et la dsastreuse bataille
dAlcaar-Quivir en 1578, le Portugal avait vers bien du sang pour satis-
faire sa futile volont de dominer la rgion. La Castille stait borne une
srie de raids de cavalerie et dexpditions de pillage, mais avait concentr
ses efforts, depuis 1393, sur les les Canaries quelle acheva de conqurir
entirement en 1496. Entre-temps, les Portugais avaient fini de coloniser les
autres archipels inhabits, perdus au milieu de lAtlantique ; ceux-ci, comme
les Canaries, nallaient dailleurs devenir que des prolongements territoriaux
de lEurope, laquelle ils furent vite intgrs.
peine lAmrique avait-elle t dcouverte que les Castillans entre-
prirent, ds 1494, dtablir des comptoirs commerciaux dans les Grandes
Antilles, pousss par la recherche de lor alluvial repr par les dcouvreurs.
Lor fut puis en un quart de sicle mais permit de financer la fois lim-
plantation dune faune et dune flore domestiques europennes en Amri-
que ce qui se traduisit par une vritable rvolution cologique et la
conqute du noyau de lAmrique, savoir les territoires situs entre le
Mexique central et le Prou o taient tablies les civilisations indignes.
La nature spectaculaire de la conqute, qui fut gnralement acheve en
un bref laps de temps, eut pour effet de dissimuler un processus dimplan-
tation et de colonisation bien plus durable et important, qui ne tarda pas
se manifester et portait le sceau du Moyen ge. Chacune des quelque 200
cits castillanes fondes pendant ou aprs la conqute joua un rle historique
de foyer culturel troit mais vigoureux , voire de centre authentique
de diffusion des modes de vie europens, relativement isol sans doute
cause de lnormit des distances mais de ce fait rduit la plus grande
autarcie possible pour survivre.
La ville castillane en Amrique a jou un rle comparable celui
de la colonia romaine savoir la colonie du monde mditerranen
antique : elle a fourni le cadre physique et institutionnel ncessaire lta-
blissement dune socit organise selon les lignes de force du systme
domanial europen. Labsence de classe dirigeante, faute daristocratie,
fut compense par le fait que les conquistadors et les premiers colons
assumrent les fonctions et le mode de vie de la noblesse au moins
Les contacts et les changes culturels 125
jusqu ce quil sen crt une par la suite. Cette socit sadapta aux
ralits locales, ce qui permit lintgration de nouveaux groupes sociaux
hybrides, dsigns non sans ambigut sous le nom de castes et rsul-
tant de croisements intenses et massifs, la fois biologiques et culturels.
Quant aux autochtones, connus sous le nom dIndiens, ils se joignirent
galement la socit urbaine en plus grand nombre que ne le donnent
penser les estimations habituelles, jusqu leur assimilation cultu-
relle complte. Chaque ville tait le centre dun systme conomique
de type mdival, caractris par une diversification entre lintrieur et
lextrieur, une aspiration lautosuffisance et un objectif consistant sas-
surer un approvisionnement abondant et peu coteux en biens de consom-
mation. Elle ne dpendait de lEurope que pour deux mtaux essentiels :
le fer et au Mexique exclusivement le mercure destin au travail
de largent. Ces deux mtaux pouvaient tre imports grce aux surplus
conomiques dgags par les mines dor et dargent, qui alimentaient non
seulement les exportations vers lEurope mais aussi les investissements de
capitaux quexigeait un dveloppement conomique interne et gnrale-
ment rapide. Par contraste avec le caractre mdival de la colonisation,
la structure politique des domaines amricains de la Castille tait trs
moderne : elle signifiait le triomphe de labsolutisme monarchique sur les
aspirations des conquistadors tablir une souverainet purement fodale.
Les modes et les modles europens les plus rcents simposaient gale-
ment dans les domaines de la science, de la littrature et des arts.
Contrairement aux Espagnols, les Portugais tablirent au Brsil un
systme conomique que lon peut qualifier de colonial en raison de son
entire dpendance lgard de lEurope. Il reposait sur la production
spcialise de sucre et, plus tard, dautres produits agricoles tropicaux
destins un march europen en expansion. Lunit agricole sur laquelle
la canne sucre tait cultive et le sucre fabriqu, parfois sous sa forme
raffine, tait connue sous le nom dengenho, qui dsignait la plantation
sucrire. Celle-ci tait ladaptation dun modle mdival mis au point
dans les colonies italiennes de la Mditerrane orientale et consistait en
une combinaison trs particulire dentreprise capitaliste et dexploitation
patriarcale fort loigne de la microsocit fodale, dont les besoins en
main-duvre conduisirent lintensification du trafic desclaves entre
lAfrique et lAmrique. Ce systme agit comme un creuset o se mlan-
grent les races et les cultures europennes, africaines et indignes.
partir du xvii
e
sicle, les plantations de sucre dans les colonies hollan-
daises, franaises et britanniques des Petites Antilles sagrandirent pour
accrotre leur productivit ; elles furent alors gouvernes selon des critres
conomiques plus modernes et performants, et administres de faon plus
impersonnelle (carte 9).
126 1492 1789
Carte 9 Lexpansion europenne dans lhmisphre occidental en 1690 (daprs G. Cspedes).
Les contacts et les changes culturels 127
On a pu dire avec cynisme que la religion a constitu le prtexte des
colonisations ibriques et lapptit de lucre le vritable motif. Il nen demeure
pas moins vrai quil existait aussi un fort lment religieux dans les coloni-
sations ibriques, par le fait mme de leurs origines mdivales. En change
des privilges attachs au patronage royal, les couronnes de Castille et du
Portugal assumrent, partir de 1508 et 1514 respectivement, non seulement
la tche de financer et de protger les tablissements de lglise dans les
rgions colonises, mais aussi la mission plus lourde et beaucoup plus ardue
de prcher lvangile aux peuples indignes et tous les paens en gnral.
Si le christianisme ne sest pas tabli de faon durable, en dehors de quelques
zones limites en Afrique et en Asie o le Portugal avait russi consolider
son emprise, on estime entre 0,5 million et 1 million le nombre des indignes
baptiss, en petits groupes pars, entre le royaume africain du Kongo, les
les Moluques, la Chine et le Japon. Cest un chiffre peu important compar
celui de la population totale des deux continents, mais assez lev si lon
pense la limitation des ressources dont disposait la couronne portugaise
en loccurrence, au nombre rduit des missionnaires et la brivet de leur
esprance de vie quand ils taient envoys dans des pays au climat insalu-
bre. Les vanglistes les plus intelligents tentaient de dseuropaniser le
christianisme et dadapter lessence du dogme ou de lthique aux traditions
et au caractre de la civilisation au sein de laquelle ils le propageaient. Cette
tentative, qui aurait pu avoir de trs importantes consquences historiques,
suscita une forte opposition parmi les missionnaires eux-mmes, des dbats
thologiques en Europe et des controverses aussi sensationnelles que celle
dont furent lobjet les rites chinois et les rites de Malabar . Aprs une
longue priode de doutes et dquivoques, le Vatican prit finalement parti
contre ces rites au xviii
e
sicle, ce qui eut pour effet de continuer lier
troitement le christianisme leuropanisation.
Une tentative la fois diffrente et parallle, destine sparer lvan-
glisation de l hispanisation , eut lieu en Amrique : les franciscains au
Mexique, le dominicain Bartolom de las Casas Verapaz et les jsuites des
missions du Paraguay sont autant dexemples de ces tentatives de btir une
glise utopique, forme exclusivement dAmrindiens et de missionnaires
europens. Malgr quelques rares succs, presque toujours phmres et
jamais concluants, ce fut un mlange indissoluble de christianisation et dhis-
panisation qui simposa dlibrment. Quand la papaut acquit finalement les
ressources ncessaires la fondation de la Congrgation pour la propagation
de la foi (1622) et seffora dassumer directement ses devoirs dvangli-
sation en rvoquant les pouvoirs octroys aux couronnes dEspagne et du
Portugal par linstitution du patronage royal, et en cartant des missions leur
aspect nationaliste, il tait trop tard pour que lentreprise russisse. Certes,
128 1492 1789
lglise dEspagne avait converti les Indiens de lAmrique espagnole au
christianisme, mme si un certain nombre de survivances des religions pr-
hispaniques staient perptues localement sous forme de traditions, rites,
superstitions ou pratiques magiques. Conformment sa volont politique
de crer des tablissements destins aux Indiens christianiss (reducciones
et congregaciones), ltat rassembla les communauts indignes dclinantes
qui subsistaient dans les rgions rurales et les tablit dans le cadre institu-
tionnel et physique des pueblos de indios ou villes indiennes , o un
mlange des cultures indienne et espagnole se substitua aux cultures indi-
gnes disparues. Les cas de syncrtisme religieux authentique comme
celui que manifestrent les Mayas du Yucatn jusqu la fin du xviii
e
sicle
ou dhispanisation partielle furent exceptionnels. Un processus simul-
tan, deux branches, de christianisation et dhispanisation, comparable
la romanisation du monde mditerranen antique, stablissait de faon
profonde, gnralise et irrversible, mme au Brsil o il fut poursuivi avec
une moindre nergie. (Il faut noter que, jusqu la fin du xvii
e
sicle, les
Portugais se considraient comme Espagnols ce terme tant utilis alors
pour dsigner tous les habitants de la pninsule Ibrique.)
linverse de la colonisation pratique par les Ibriques, celle qu entre-
prirent plus tard les Hollandais, les Anglais et les Franais et, sur une moindre
chelle, les Sudois et les Danois, partir du xvii
e
sicle, correspondait un
stade plus avanc du dveloppement du capitalisme. Elle conduisit donc une
exploitation conomique des colonies plus intensive et plus efficace au bn-
fice de leurs mtropoles respectives. Vers le milieu du xviii
e
sicle, les Petites
Antilles gnraient un plus grand volume de commerce transatlantique que
toute lAmrique latine ne le faisait au profit de la pninsule espagnole. Dun
autre ct, le cot pour dfendre et pour administrer lAmrique espagnole
tait immense compar aux dpenses exiges par les petites les et les petits
domaines britanniques et franais. Alors que la colonisation espagnole tait
conue pour peupler, vangliser et organiser de trs vastes territoires, les
tablissements postrieurs, autres quibriques, taient colonialistes (dans
la mesure o ils avaient pour objectif une exploitation et une dpendance
conomiques, et non un dveloppement conomique), centrs sur lorgani-
sation du commerce et compltement coups des activits missionnaires ; le
croisement racial y diminua donc pour revtir des proportions modestes, et les
colons organisrent leurs tablissements aux confins des rgions habites par
les peuples indignes. La France pourrait tre considre jusqu un certain
point comme un cas intermdiaire : elle entreprit en effet des activits mis-
sionnaires (non pas sous un patronage royal, mais par le biais de la Socit
des missions trangres de Paris) et tenta de coloniser lAmrique du Nord,
mais ses tablissements, trop peu peupls et trop disperss, ne purent soutenir
les attaques des Britanniques.
Les contacts et les changes culturels 129
Les frontires de leurope orientale
La partie gographiquement europenne de la Russie tait en principe une
frontire ou une zone de contact entre les peuples slaves tablis dans les
rgions de forts et les peuples de la steppe, Turcs et Mongols dAsie cen-
trale qui staient installs au sud de leur territoire. La ville de Novgorod, au
contact de la mer Baltique et des marchands de la Ligue hansatique, tait
le centre commercial de la zone slave et son lien avec lEurope, alors que
Moscou, principal bastion dfensif dress contre les invasions des peuples de
la steppe pendant le xiii
e
sicle, constituait son centre politique et militaire.
Les Slaves de ce secteur poussrent vers le nord au cours du xiv
e
sicle,
dplaant en partie et assimilant partiellement les Finlandais et les Lapons,
dont la culture tait assez primitive ; partir de 1478, la zone slave fut
unife politiquement sous lautorit des tsars, lesquels parvinrent, entre
1522 et 1598, dtruire les khanats tartares qui leur barraient le passage en
direction de lest le long dune ligne trace par les montagnes de lOural et le
cours de la Volga. La frontire de la Sibrie fut ainsi ouverte, et sa partie
nord-ouest occupe par les Russes vers la fn du sicle. Au cours du sicle
suivant, cette avance se poursuivit en direction de lest jusqu la cte du
Pacifque. Mis part la rgion du lac Bakal o la population locale opposa
quelque rsistance, les peuplades nomades, assez clairsemes et composes
de groupes dont la culture tait de plus en plus rudimentaire mesure que
lon progressait vers lest, furent soit partiellement extermines malgr
les mesures de protection prises par Moscou , soit partiellement assimiles
sur le plan culturel.
La raison dune expansion aussi rapide et aussi spectaculaire fut la
demande dj importante et toujours croissante de fourrures, tant en Rus-
sie mme quen Europe du Nord et de lOuest, o taient exportes 80 %
des peaux produites par la Sibrie. La frontire ne cessait de reculer
cause de laudace, de la rsistance et de lnergie des trappeurs russes, mais
aussi parce que le climat et le terrain ntaient pas trs diffrents de ceux
quils connaissaient dans le nord de la Russie. Ctaient aussi des experts
en navigation fluviale, ce qui les aidait mieux franchir les frontires ter-
restres, si diffrentes de la frontire maritime de lEurope de lOuest. Ils
ne se heurtaient pas non plus des obstacles humains srieux ; dans la plus
grande partie de la Sibrie, ils ne rencontraient que des tribus parses de
chasseurs primitifs dont les relations mutuelles taient marques par une
rivalit, voire une hostilit constante et qui cherchaient chacune mettre
les Russes de son ct pour finir par succomber devant eux. Les trappeurs
russes, qui avanaient sur la ligne de front, ntaient pas nombreux, mais
quips doutils et darmes qui leur confraient une supriorit technique
130 1492 1789
crasante sur les indignes. En seconde ligne, venaient les marchands qui
leur achetaient des peaux, les ravitaillaient et ouvraient des voies de com-
munication permanentes ainsi que des routes commerciales vers louest.
Le gouvernement de Moscou tablissait des postes fortifis occups par de
petites garnisons aux endroits prsentant une grande importance stratgique
le long de ces routes, la fois pour dfendre le territoire et pour soutenir les
efforts des premiers gouverneurs, chargs de mettre sur pied une adminis-
tration publique et dassurer le rgne du droit.
Pendant la premire moiti du xviii
e
sicle, cette partie de la Sibrie
comprise dans la taga la ceinture forestire de conifres subit des
modifications considrables. Tout dabord, une nouvelle frontire , o lon
exploitait les peaux et les fourrures, stait ouverte en Amrique du Nord, et
les employs anglais de lHudson Bay Company ainsi que, tout spcialement,
les trappeurs franais ou mtisss envoyaient en Europe de grandes quantits
de peaux. Pour la premire fois, cette marchandise pouvait rivaliser pour
llgance, la qualit et les prix avec les produits de la Russie, qui se trouva
contrainte dadapter ses tarifs et de rduire ses marges bnficiaires juste au
moment o litinraire du transport venait dtre prolong jusqu lextr-
mit orientale de la Sibrie. En outre, lavant-garde de ceux qui occupaient
la frontire jusque-l exclusivement terrestre ntait plus forme
par de simples trappeurs, mais comprenait galement les soldats en garnison
dans les ports du Pacifique qui servaient de bases aux expditions navales
organises pour ouvrir une route maritime vers lEurope travers locan
Arctique, ou pour consolider les premires pcheries rcemment tablies dans
les Aloutiennes, ou encore pour explorer les ctes de lAlaska sur lesquelles
les Russes sinstallrent bien vite. Cette exploration maritime qui marquait
le vrai dbut des expditions scientifiques propres lEurope des Lumires
pendant la seconde moiti du xviii
e
sicle tait une innovation notable, trs
symptomatique de leuropanisation dj acheve de la Russie. Vers 1725,
ldification dusines mtallurgiques dans lOural, proximit des mines
de fer et de cuivre, marqua louverture dune nouvelle frontire minire
en Sibrie, prcde par la dcouverte de quelques filons dor et dargent,
encore que son plein dveloppement net lieu vraiment quau xx
e
sicle.
Les Russes ne progressrent que bien plus tard vers le sud, dans la
rgion des steppes, en raison de lagressivit et de lefficacit militaire de
la cavalerie lgre des Tartares et des Mongols. Il semble que les incursions
de ces derniers en Birmanie et dans la province chinoise du Yunnan la fin
du xiii
e
sicle dclenchrent la diffusion de la peste bubonique parmi les
rongeurs de la steppe. Les pidmies qui sensuivirent chez les tres humains
aux xiv
e
et xv
e
sicles entranrent la dpopulation de vastes rgions en Asie
et mme dans le sud de la Russie dEurope, comme le laisse supposer le
fait que des zones tendues de lUkraine taient inhabites quand les Russes
Les contacts et les changes culturels 131
commencrent dy progresser au dbut du xvi
e
sicle. Mieux encore, les
Mongols avaient appris des Chinois comment utiliser la poudre canon, et
ils avaient eu maintes occasions dacqurir des armes feu que les Otto-
mans se plaisaient fournir au khanat de Crime. Mais les Tartares et les
Mongols commirent une erreur, et ce fut de ne pas constituer des dpts de
poudre et de munitions pour leurs armes. Exposs comme ils ltaient aux
pidmies et faute de possder une industrie de larmement comparable
celle des Europens, les peuples des steppes cessrent de reprsenter une
menace pour les civilisations sdentaires du Sud, de lEst et de lOuest,
pour la premire fois dans lHistoire. Au xvii
e
sicle, les cavaliers mongols,
jusque-l invincibles et rputs former la cavalerie lgre la plus efficace de
toute lhistoire militaire, se trouvrent sans dfense contre les armes feu
les plus perfectionnes dalors, rvlant ainsi quils taient en retard sur leur
temps. partir du xviii
e
sicle, les steppes furent envahies par les paysans
russes qui finirent par sy installer et par en prendre possession dans leur
qute de nouvelles terres arables disponibles.
Sur les rives du fleuve Amour, les Russes avaient pris contact avec
les Chinois, galement la recherche de terres arables et en marche vers
le nord-ouest o ils avaient ouvert et colonis de vastes secteurs de fort
en Mandchourie. Ces contacts eurent pour consquence de faire adopter
le th chinois par les Russes, qui llevrent au rang de boisson nationale,
et de leur faire signer le trait de Nertchinsk (1689), en vertu duquel les
Chinois prirent possession de tout le bassin de lAmour, quils conservrent
jusquau milieu du xix
e
sicle. La frontire entre la Chine et la Russie se
trouva ds lors marque par le cours du fleuve. Avant la fin du xviii
e
sicle,
les Cosaques tablis sur la frontire mridionale de la Russie, o ils taient
dj organiss en troupes rgulires du tsar, tendirent la domination russe
jusqu la mer Noire, les rgions proches du Caucase et les rives nord-ouest
de la Caspienne (carte 8).
Les frontires de lislam
Jusquau xvii
e
sicle, le monde islamique possdait la civilisation la plus
avance, la plus infuente et la plus puissante, centre autour de trois grands
tats. Le plus riche et sans doute le plus puissant du point de vue militaire
tait lEmpire ottoman, qui dominait (au xvi
e
sicle) lAsie Mineure, lAsie
occidentale, lgypte, lAfrique du Nord lexception du Maroc et le sud-
est de lEurope jusquau point de faire peser une menace sur Vienne en
1529. lest de lEmpire ottoman, lEmpire perse enregistrait une remar-
quable renaissance conomique et artistique sous la nouvelle dynastie des
Sfvides. Enfn, lEmpire moghol stait dploy progressivement partir
132 1492 1789
de lAfghanistan vers le sud en 1526, jusqu comprendre pratiquement
toute lInde la fn du xvii
e
sicle. Ces trois empires entours par des tats
musulmans de moindre importance formaient alors le monde islamique qui
stendait du Maroc ( louest) aux les Moluques en Asie orientale ( lest)
et des steppes de lEurasie centrale (au nord) au littoral sud-est de lAfrique
et une partie de lle de Madagascar (au sud).
Un ensemble aussi vaste, riche et peupl tait toujours en expansion, et
ce long processus, ininterrompu depuis le vii
e
sicle, o il avait commenc
avec les conqutes arabes, stait poursuivi en dpit de brefs checs et de
quelques reculs locaux, comme cela avait t le cas dans la pninsule Ib-
rique reconquise par les chrtiens. Ce fut en Europe que lavance arabe
rencontra la rsistance la plus forte et la mieux organise, la fois sur le plan
culturel le christianisme orthodoxe tint bon en Grce et dans les Balkans
sous la domination turque et sur le plan militaire. Mais lEmpire turc conti-
nua dtre une puissance navale mme aprs sa dfaite importante quoique
indcise de Lpante en 1571. De mme, sur terre, les Turcs conservrent
la supriorit militaire sur lAutriche et la Pologne jusquen 1683.
En Afrique, les pays du Maghreb staient dfendus avec efficacit
contre les attaques persistantes lances par les Portugais depuis le xv
e
sicle
et par les Espagnols partir du xvi
e
. Lexpansion de lIslam en Afrique, qui
avait dbut au Moyen ge, se poursuivit sans interruption jusqu la fin
du xviii
e
sicle dans deux directions principales : sur la cte orientale, vers
le sud comme vers lintrieur du continent et, au Soudan, au sud du dsert
du Sahara. Dans certains cas, lislamisation stait acheve pacifiquement,
propage par les marchands qui sunissaient des femmes paennes et le-
vaient leurs enfants dans la foi paternelle ; dans dautres cas, ce fut le rsultat
de guerres et de conqutes comme dans la Somalie daujourdhui ou dans
le royaume soudanais du Songha qui fut envahi par le Maroc en 1590. Les
rsultats, quant au nombre des convertis, taient bien meilleurs que ceux
des missions catholiques envoyes par le Portugal. Enfin, les marchands
musulmans rpartirent les esclaves noirs capturs en Afrique orientale
travers tout lIslam comme ils lavaient fait depuis le Moyen ge mais
en nombre moins important que nen avaient implant partir du xv
e
sicle
les trafiquants europens, dabord dans les pays mditerranens, puis dans
lAmrique tropicale.
LAsie du Sud-Est et lIndonsie furent un autre domaine important
pour lexpansion islamique, par le biais des marchands musulmans. Ceux-ci
arrivaient par mer, notamment de lArabie mais surtout de lInde, attirs par
un commerce lucratif avec la Chine et les les pices. Ils levrent dans
leur religion les enfants issus de leurs unions polygamiques avec les femmes
quils prenaient dans la population locale et rpandirent lislam dans les villes
portuaires o ils vivaient et travers les rgions ctires o ils commeraient.
Les contacts et les changes culturels 133
Ils avaient commenc arriver dans la rgion au xiii
e
sicle et, partir du
xv
e
, staient concentrs dans le grand port de Malacca pour se rpandre
ensuite le long des ctes septentrionales de Sumatra et de Java, puis, plus tard,
vers le nord des Clbes, dans tout larchipel des Moluques et, finalement,
dans une partie de Borno et de lle de Mindanao jusqu ce que les Espa-
gnols aient tabli des racines Manille en 1571, mettant ainsi fin lavance
de lIslam dans les Philippines. Le besoin dordre et de scurit engendr par
tout commerce lucratif conduisit lapparition graduelle dtats musulmans
dans les rgions numres ci-dessus, gnralement sous la forme de petits
sultanats, juste assez importants pour remplir les fonctions de pourvoyeurs
de protection et de soutiens du commerce. La conqute de Malacca par les
Portugais en 1511 branla mais ne dtruisit pas la domination musulmane
sur la rgion, lorsque la dynastie rgnante se replia sur la pointe extrme de
la pninsule malaise o elle fonda le sultanat de Johore.
Disputes et rivalits entre les tats musulmans permirent aux Portugais
de maintenir leur domination sur Malacca jusqu loccupation hollandaise
de la rgion, en 1641. Les Portugais avaient pourtant t tenus en chec,
malgr leur suprmatie navale, et ce ne fut pas avant la seconde partie du
xvii
e
sicle que les positions musulmanes commencrent saffaiblir, non
seulement dans locan Indien mais aussi sur les ctes, devant les progrs
raliss par les Hollandais et les Anglais plus forts, plus agressifs et com-
mercialement plus comptitifs que les Portugais. Sil est un incident que lon
peut citer pour marquer le dbut du dclin de lIslam, ce fut probablement
la signature du trait de Karlowitz (1699) par lequel lEmpire turc, aprs
avoir t en pleine offensive au xvi
e
sicle et adopt une position dfensive
au xvii
e
, reconnut sa dfaite devant une puissance europenne. Cet vne-
ment revtit une signification dautant plus grave que lIslam avait toujours
considr ses victoires militaires comme la preuve dune bndiction divine.
Or, au cours du xviii
e
sicle, il subit un nombre croissant de dfaites, et les
Empires turc, sfvide et moghol commencrent scrouler, tandis que
les tats des steppes eurasiennes taient galement balays. Les Europens
purent mme se payer le luxe de se disputer mutuellement la suprmatie
dans le sud de lAsie et locan Indien sans rien concder pourtant aux
musulmans nulle part. Nanmoins, le dclin politique et militaire des empires
musulmans nexera gure deffet concomitant sur les principaux caractres
dmographiques et culturels de lIslam dans son ensemble.
Face cette situation, on tenta de recourir deux remdes. Le premier
tait religieux et consistait regagner la protection dAllah en restaurant la
foi dans son prophte avec toute la puret primitive, voire en punissant dure-
ment le pch et la corruption. Le second consistait adopter les nouvelles
techniques conomiques et militaires utilises avec tant defficacit par les
Europens. Les deux solutions furent appliques, et lon enregistra mme
134 1492 1789
des succs phmres, mais le miracle ne se produisit pas, et la tentative de
modernisation choua. Peut-tre la faute en incombait-elle exclusivement
la rivalit interne entre les chiites et les sunnites qui avait secou les fonda-
tions de lIslam depuis la premire dcennie du xvi
e
sicle et dont les pires
consquences navaient pas t le conflit sanglant quelle avait dclench
entre les Ottomans et les Sfvides, mais le fait que les deux tats, le turc
et le persan, avaient pris en main les pratiques et lducation religieuses,
avaient perscut critiques et dissidents et, enfin, avaient impos des attitudes
conservatrices et anti-intellectuelles la fois striles et paralysantes.
La rsistance lexpansion europenne
Leuropanisation de lAmrique fut aussi rigoureuse et lourde de consquen-
ces quelle fut rapide. En gnral, les cultures indignes ne survcurent pas
longtemps quand les colons europens vinrent sinstaller progressivement
dans les diverses rgions. Des cultures mixtes, amrindiennes et espagnoles,
napparurent quen de rares zones de lAmrique espagnole. La rsistance
indigne, fort peu durable la plupart du temps et parfois mme inexistante,
fut pourtant soutenue et effcace dans certains cas, par exemple chez les
Araucans du Chili. Elle ne fut possible que dans certaines circonstances o
les Europens taient peu nombreux ou bien dsireux de laisser la fron-
tire ouverte ; encore fallait-il que les Indiens aient le temps dapprendre les
techniques europennes notamment militaires avant dtre assimils
ou dtruits, et dimaginer, par voie dimitation ou dinvention, les moyens
de contre-attaquer (carte 9).
Si la prsence des navigateurs et des marchands europens a transform
en frontire (de peuplement) bien des ports et bien des zones ctires ds
le xvi
e
sicle, tant en Asie quen Afrique, il parat vident quils occuprent
longtemps une situation marginale et revtirent peu dimportance (carte 8).
Dans le cas de lAfrique, des obstacles gographiques rendaient le continent
impntrable, spcialement sur le front atlantique ; il y avait tout dabord les
ctes dsoles du dsert saharien, puis les infranchissables forts tropicales,
enfin les rapides et les cascades qui interdisaient le cours de quasiment tous
les fleuves, outre les difficults dacclimatation et, surtout, les nombreuses
maladies tropicales endmiques de la malaria la maladie du sommeil.
Tout cela contribuait mettre en pril et raccourcir la vie des quelques
voyageurs, missionnaires, marchands et soldats assez audacieux pour saven-
turer lintrieur du continent. Jusqu une date avance du xix
e
sicle,
lEurope ne possdait pas les techniques, le savoir scientifique ou le capital
requis pour une telle entreprise. Il ny avait quun seul secteur hospitalier et
Les contacts et les changes culturels 135
sain, et ce fut l quen 1562 les Hollandais fondrent la taverne de locan
Indien , comme fut appele la ville du Cap, lieu dtape et de ravitaillement
sur la longue route de lOrient jusqu la fin du xviii
e
sicle.
Contrairement lAfrique, lAsie opposa, face la prsence europenne,
une rsistance non pas gographique mais principalement humaine et cultu-
relle. LIslam parvint barrer les voies daccs la mer Rouge et au golfe
Persique ; lEmpire turc, cause de sa position centrale, se trouva engag
sur deux fronts et dut affecter la plus grande partie de ses forces navales
la Mditerrane : de ce fait, il ne put empcher les navires europens de
sassurer la matrise de presque tout locan Indien. LEmpire perse dut
se contenter dune victoire purement dfensive qui lui permit darracher
Hormuz aux Portugais en 1622. En consquence, les Europens purent navi-
guer et commercer sans obstacle entre les principaux ports de lInde et de
lIndonsie, et acheter des pices avec le produit de ce commerce, rduisant
dautant le volume de mtal prcieux quils introduisaient cet effet dans
la rgion partir de lEurope. Mais leur influence ne stendit pas au-del
des comptoirs qui leur servaient de bases ou des ports quils visitaient et des
petites missions chrtiennes parpilles.
Il est vrai que les jsuites introduisirent en Inde lusage des presses
imprimer et que les peintures et gravures quils y apportrent eurent une
influence manifeste sur les arts visuels locaux. Mais ces exemples et quelques
autres nont pas grande signification devant le fait que lhindouisme connut
un regain de vigueur et une nouvelle expansion, aux xvi
e
et xvii
e
sicles,
mme si les conqutes musulmanes lavaient priv de tout soutien de la part
de ltat et bien que le bouddhisme continut dtre la religion officielle dans
des endroits comme le Sri Lanka, la Birmanie et le Siam, o il constituait
aussi un lment de lidentit nationale oppos luniversalisme de religions
comme lislam et le christianisme. Mme dans le Sud-Est asiatique, o lon
avait vu coexister de petites socits que lon pouvait tenir pour des entits
culturellement hybrides soumises pendant des sicles des influences et
des invasions, et o les chrtiens avaient commenc par tre bien accueillis,
voire encourags immigrer en partie pour compenser la pntration
musulmane , mme dans ces secteurs, une fois quil fut avr combien
leur prsence pouvait mettre en pril les coutumes et traditions locales, des
attitudes xnophobes se propagrent spontanment, en mme temps que des
politiques narcissiques et isolationnistes. Cet tat de choses ne commena
changer que dans la seconde moiti du xviii
e
sicle avec lextension de la
domination britannique en Inde et de la domination hollandaise Java.
Par contraste avec le caractre typiquement conservateur et traditio-
naliste des rgions centrales de lIslam, les zones frontalires (en arabe :
tughr ou awsim) ntaient pas seulement le thtre des exploits des gazi,
ou guerriers, mais aussi des lieux dchanges culturels ; comme telles, ces
136 1492 1789
rgions pouvaient tre considres des degrs divers comme des terres de
syncrtisme culturel et dhtrodoxie religieuse. Le cas le plus notable et
le plus important avait t linvasion de lInde et la formation subsquente
de lEmpire moghol. Lempereur moghol Akbar (1556 1605) avait pra-
tiqu une politique de tolrance envers la majorit non musulmane de la
population et stait efforc dappliquer le principe selon lequel toutes les
religions sont foncirement vraies. Sa tentative visant mler les diffrents
courants religieux lhindouisme, lislam et le parsisme , ou au moins
leurs aspects crmoniels extrieurs, ne fut pas couronne de succs, mais
le rgne dAkbar, considr comme une tentative de tolrance religieuse et
de rapprochement entre les cultures, devait marquer lge dor de lhistoire
de lInde : son phmre capitale, Fathpur Sikri, en est venue symboli-
ser la fusion des traditions architecturales hindouiste et musulmane, telle
quelle devait culminer un sicle plus tard dans le justement clbre Taj
Mahal dAgra.
Les frontires de la chine
Quand un empereur de la dynastie Ming dcrta soudain en 1434 que la
Chine abandonnerait sa puissance navale et se replierait sur elle-mme
dans un isolement volontaire, en interdisant simultanment la construction
de tout vaisseau capable de naviguer sur les ocans, cette dcision eut des
consquences la porte incommensurable, dont lune fut de faciliter aux
Europens la matrise de locan Indien et de ses routes commerciales. Pour
incomprhensible que cela puisse nous paratre aujourdhui, cette rsolution
ntait pas illogique du point de vue des Chinois. Pour commencer, la capitale
de lEmpire chinois, Beijing, ne se trouve pas trs loigne des confns des
steppes o les Mongols prsentaient un danger srieux et permanent : les
Ming ne pouvaient laisser disperser leurs ressources au bnfce de lointaines
aventures maritimes. En outre, la philosophie confucenne tenait le marchand
pour un parasite social et, alors que la dynastie prcdente, dorigine mon-
gole, protgeait les commerants et leurs activits, la dynastie Ming, issue
du terroir, estimait quelle navait pas le devoir den faire autant. Bien au
contraire, lattachement du propritaire foncier sa terre et au territoire conti-
nental tait prpondrant, tout particulirement un moment o lagriculture
connaissait des progrs considrables. Si, aprs avoir perdu leur emploi, bien
des marins chinois se joignirent aux pirates japonais et malais qui proftrent
immdiatement du vide cr en mer de Chine, cela ne venait pas rehausser
le prestige social des professions nautiques. Par-dessus tout, la Chine avait
acquis une telle rputation et tant de richesses, son conomie avait atteint un
Les contacts et les changes culturels 137
tel degr de diversifcation, ses institutions et sa culture staient hausses
un tel niveau de perfection et dquilibre que les dirigeants chinois pensaient
juste titre quils navaient besoin de rien qui provnt du monde extrieur
et moins judicieusement que cette situation ne changerait jamais. Ils
estimaient avoir assez faire pour dfendre les frontires de lempire par
des moyens militaires et pour utiliser les garde-ctes contre les pirates, non
sans une certaine effcacit, voire pour repousser les navires portugais le
long du littoral.
Lhistoire sembla donner raison aux Chinois pendant deux sicles. Les
navigateurs et les marchands europens acceptrent toutes les restrictions
imposes leur commerce travers la porte troite de Macao et apportrent
la Chine non seulement les marchandises dont elle avait besoin mais aussi
de nouvelles plantes domestiques comme le sorgho, le mas, la pomme de
terre, le tabac, etc., qui donnrent plus de varit lagriculture chinoise.
Les missionnaires chrtiens taient admis la cour une fois quils eurent
appris se conduire conformment ltiquette chinoise et suffisamment
assimil les ides de Confucius o ce quils avaient dire en matire de
gographie, dastronomie et dautres aspects des sciences europennes tait
cout avec intrt et courtoisie. Cela nempcha pas les missions dtre
bientt fermes, aussitt que le pape se fut prononc contre les jsuites
lissue de la querelle des rites mentionne plus haut.
Lattitude dfensive et isolationniste de la Chine changea partir du
milieu du xvii
e
sicle, dabord avec laccession au pouvoir de la dynastie
Qing dorigine mandchoue, et sous les auspices de laquelle la Mandchourie
et la Core furent pleinement absorbes dans la sphre politique et culturelle
de linfluence chinoise. Les craintes nes de lexpansion russe en Sibrie et
de la prsence des Anglais et des Franais en Inde expliquent largement
les mesures prises par la Chine pour amnager les lignes dfensives de
ses frontires extrieures en conqurant la Mongolie, le Xinjiang et le
Tibet, tandis que son systme stratgique tait complt vers le sud par
deux tats tributaires la Birmanie et le Tonkin. Linfluence culturelle
de la Chine fut accrue dans tous les territoires conquis et continua dtre
importante au Japon voire crasante au Viet Nam. Le cot lev de ces
aventures militaires, ajout dautres problmes conomiques crs par la
surpopulation des campagnes, donna lieu des rvoltes paysannes assez
srieuses partir de la fin du xviii
e
sicle. Pourtant, au dbut du xix
e
, la
Chine tait encore le plus grand empire du monde, et ses frontires terrestres
demeuraient sres. Le danger allait venir du mpris avec lequel on avait
trait la fois les espaces maritimes et les ambitions manifestes par les
commerants europens.
Le cas du Japon tait parallle mais diffrent. Celui-ci stait coup
du monde, lui aussi, rduisant sa construction navale et pourchassant la
138 1492 1789
piraterie pour des raisons qui tenaient aux exigences de sa stabilit poli-
tique interne. La culture europenne, dabord accueillie avec intrt, fut
rejete au xvii
e
sicle, mme si certains de ses aspects furent adopts aprs
une soigneuse slection. Les missions catholiques, qui avaient t les plus
fructueuses de toute lAsie, furent dtruites en 1637, et les convertis furent
lobjet dune sauvage perscution. Les dirigeants japonais craignaient en
effet de voir le christianisme susciter parmi ses adeptes un loyalisme plus
grand envers la culture europenne qu lgard de leurs propres traditions
et de leurs chefs politiques.
Le rle historique de la frontire
entre le xvi
e
et le xviii
e
sicle
Les consquences historiques de lexpansion europenne prsentent un carac-
tre graduel et cumulatif ; et elles se produisirent plus lentement quon ne le
pense gnralement. Les plus immdiatement perceptibles furent dordre co-
nomique. Nanmoins, il fallut attendre de dpasser le milieu du xviii
e
sicle
pour que se dveloppt pleinement le rseau essentiellement maritime du
commerce intercontinental centr sur lEurope. Il apportait en Europe des
produits de lagriculture tropicale issus du Brsil, du Venezuela, des Indes
occidentales et de lExtrme-Orient, des peaux et des fourrures du Canada
et de la Sibrie, des mtaux prcieux de lAmrique espagnole et du Brsil,
largement rexports vers lOrient, par suite de quoi il se produisit un rapide
accroissement des importations asiatiques en Europe. Tout cela exigeait des
moyens de transport meilleurs et plus nombreux pour les longues distances,
tout comme le dveloppement des assurances, voire du crdit long terme,
et supposait une augmentation des besoins en capitaux. En Europe, dans
le mme temps, le prestige social et limportance des marchands et des
banquiers grandissaient. Grce leurs nouvelles entreprises capitalistes, les
Hollandais et les Britanniques prsents dans le Sud asiatique commencrent,
ds le xviii
e
sicle, infuencer la production locale. La culture commerciale
du caf arabe et du th chinois Java ou la production de tissu de coton en
Inde pour lexportation vers des marchs trangers, europens, africains ou
asiatiques, ne sont que quelques exemples des dveloppements conomiques
induits qui exercrent bientt une infuence considrable sur les socits indi-
gnes dans les zones situes proximit des grands ports de commerce.
Cest en Amrique que lEurope rencontra la moindre et la plus faible
rsistance quand elle y transplanta sa culture, non sans faire les ajuste-
ments et les modifications exigs par les diffrences denvironnement
et par lomniprsence de lunivers indigne que les nouveaux arrivants
Les contacts et les changes culturels 139
trouvrent dans le noyau amricain sans parler de la strate africaine,
qui constitua la base dmographique des nouvelles socits esclavagistes
organises dans les rgions de la cte atlantique de lAmrique tropi-
cale, entre le Brsil, au sud, et le sud de ce qui constitue aujourdhui les
tats-Unis dAmrique. Cette situation, ajoute la relative facilit de la
traverse de lAtlantique, explique la relation particulire et intime qui
stablit bientt entre lAmrique et lEurope, alors que celle-ci sefforait
dimposer celle-l, outre ses valeurs et sa culture, la ralisation de ses
rves et de ses utopies. Contrairement lAncien Monde, o il y avait eu
des contacts entre les grandes civilisations depuis lAntiquit, lAmrique
tait un univers nouveau et tranger pour les Europens. Mme dans les
rgions les plus recules et les plus inexplores dAsie et dAfrique, les
dcouvreurs et les voyageurs europens trouvaient des points de rfrence
qui leur permettaient de sadapter au traumatisme intellectuel caus par les
nouvelles ralits, en faisant des comparaisons avec ce quils connaissaient
dj ou dont ils avaient lhabitude. La Bible, les historiens de lAntiquit,
les rcits des voyageurs et les chroniques mdivales sans oublier la
prsence musulmane si rpandue, la fois troublante et familire four-
nissaient un moyen trs incomplet mais presque suffisant dincorporer
la tradition culturelle classique de lEurope judo-chrtienne certains l-
ments qui pouvaient lui paratre exotiques. En Amrique, tout tait un dfi
aux croyances de lEurope concernant la gographie, la nature physique
et humaine, lhistoire et la thologie.
Dans ces circonstances, il y avait une soif immdiate de voir et dap-
prendre, et lon fit un effort pour observer et classer, en comparant les faits
connus avec linconnu, avant dentreprendre la tche non moins complexe
de dcrire les nouvelles ralits de faon les rendre comprhensibles en
Europe. La carte du monde tablie par Diego Ribera en 1529 reprsenta
un grand pas en avant dans le domaine de la cartographie, la fois grce
linformation gographique quelle contenait et parce quelle corrigeait les
erreurs de reprsentations antrieures : ctait la premire carte scientifique
du monde. Certes, elle comportait encore bien des rgions inconnues, mais
elle refltait une nouvelle conception de la Terre. Dabord au Portugal et
en Castille, puis dans le reste de lEurope, la chronique mdivale changea
rapidement de forme en se remplissant dun contenu moderne : les rcits
des voyageurs se multiplirent pour devenir progressivement moins imagi-
natifs, de plus en plus prcis et ralistes. Linformation ainsi communique
se rpandit avec quelque lenteur par deux canaux : dune part sous forme
de livres imprims parmi la population instruite, dautre part par le biais de
rcits oraux dans la population illettre, mme si une partie de cette infor-
mation tait dlibrment occulte par ceux qui voulaient viter de donner
140 1492 1789
un avantage aux commerants concurrents et aux tats rivaux ; elle ne fut
gure publie avant le xix
e
sicle, voire aujourdhui.
Les relations des navigateurs, soldats et marchands taient en gnral
purement descriptives ; vinrent ensuite des textes manant de clercs ou de
missionnaires verss en thologie, ou encore de fonctionnaires coloniaux
avertis des questions juridiques, ou mme de voyageurs et de colons dots
dune certaine curiosit intellectuelle ; ces crits taient autant de tentatives
pour comprendre certains faits rcemment dcouverts, lis aux caractres des
terres nouvelles, la flore et la faune, aux climats, aux groupes humains,
leurs coutumes, leurs langages, leurs religions. La raison immdiate tait
de nature pratique, savoir le besoin de faciliter le commerce avec ces
autres peuples, dvangliser les paens ou de mieux gouverner les peuples
indignes, etc. Pourtant, on accorda bientt un intrt purement intellectuel
ce monde inconnu et exotique, la connaissance de celui-ci et surtout
la faon de lincorporer dans la tradition scientifique europenne, mme si
cela exigeait de modifier ou de rajuster cette tradition.
Vers la fin du xvi
e
sicle, en commenant par des crits tels que
ceux de lEspagnol Jos de Acosta, eurent lieu les premires tentatives
pour donner lensemble des deux mondes, lancien et le nouveau, une
structure rationnelle et logique ; les rsultats ainsi obtenus sont, videm-
ment, srieux ; mais surtout, et au-del de leurs erreurs et de leurs succs,
on observe que ceux qui sengageaient dans ces tentatives avaient de
moins en moins recours lautorit des auteurs de lAntiquit et la
tradition ; ils se fiaient de plus en plus aux observations empiriques et
lexprimentation systmatique, ouvrant ainsi la voie la rvolution
scientifique qui allait prendre place en Europe au xvii
e
sicle, laquelle
devait introduire son tour la rvolution technique et industrielle qui valut
lEurope son hgmonie sur le monde, au xix
e
sicle. Puis, paralllement
lethnocentrisme qui avait conduit la civilisation europenne valuer et
interprter les autres cultures en fonction de ses critres elle, on entama
un effort pour regarder et juger chaque culture selon ses propres critres et
son contexte particulier ; cette mthode indite se dveloppa jusqu se cris-
talliser dans le concept de relativisme culturel qui prdomine aujourdhui
dans le monde scientifique.
Curieusement, la qute dune vrit universelle a conduit au pluralisme
intellectuel, car aucune organisation hirarchique du savoir naurait t
capable de fournir un schma plantaire, global, capable dexpliquer le
monde de manire satisfaisante, lexemple des grandes religions. Mais en
tout tat de cause, lexpansion croissante du savoir scientifique stimula si
bien linventivit et la crativit de lEurope que celle-ci fut mme, mieux
quaucune autre grande civilisation, de faire bon usage des possibilits nou-
velles que lui procuraient, entre le xvi
e
et le xviii
e
sicle, les contacts et les
141
changes culturels. Enfin, il faut faire mention de la nature rciproque de ces
changes. Linfluence grandissante, bien quingale, exerce par lEurope
sur les autres continents fut accompagne par linfluence pareillement gran-
dissante et pareillement ingale de lAsie, de lAmrique et de lAfrique sur
lEurope et sur ses socits o le conservatisme et lattachement aux modes
de vie traditionnels que manifestaient les masses contrastaient partir
du xvii
e
sicle avec les attitudes frquemment rceptives et innovatrices
de leurs lites intellectuelles et conomiques, dans un premier temps, puis
de leurs lites sociales.
Depuis le tout dbut, la civilisation europenne avait montr une grande
aptitude assimiler les lments culturels trangers. Au cours du Moyen
ge, par exemple, lIslam avait contribu la richesse de lEurope en lui
apportant sa technique agricole (irrigation, culture des arbres fruitiers et de la
canne sucre), lutilisation de la voile triangulaire arabe ou la numrotation
hindoue, ainsi que les inventions chinoises comme le compas, la poudre
canon et limprimerie, qui devaient jouer un rle si important dans lex-
pansion europenne. Les musulmans avaient mme ramen en Europe une
grande partie de la science de lAntiquit classique qui avait t perdue par
lOccident mais conserve en gypte et dans louest de lAsie. Des concepts
europens comme celui des croisades, des institutions comme les ordres
militaires ou la chevalerie du haut Moyen ge ntaient que des imitations
ou des copies corriges de modles islamiques.
Un processus dorientalisation des techniques et des arts avait pris son
essor Venise au xii
e
sicle et stait propag lentement travers lEurope.
La prsence desclaves africains subsahariens dans les socits europennes
o ils avaient t introduits dabord au Portugal vers le milieu du
xv
e
sicle eut un effet culturel profond, dans le Nouveau Monde comme
dans lAncien, particulirement sur les croyances populaires, la musique,
le folklore et lart du monde occidental. Des recettes culinaires tenues pour
typiquement et traditionnellement europennes utilisent diverses espces
de la faune et de la flore originellement amricaines ; on peut en dire autant
de nombreuses pratiques sociales y compris lusage du tabac et de
maints amricanismes adopts par les langues europennes. Au xviii
e
sicle,
la vogue europenne des chinoiseries ne se bornait pas aux arts de la mode
et de la dcoration ; la porte de linfluence chinoise stendait des techni-
ques industrielles la vie intellectuelle et aux modes de pense. Il parat
aujourdhui vident que le relativisme culturel ne pouvait tre le produit que
dune civilisation comme celle de lEurope, friande dexotisme, familiarise
avec diverses cultures trs diffrentes de la sienne propre, capable de slever
au-dessus de son provincialisme initial et de surmonter, au moins en partie,
son ethnocentrisme instinctif.
Les contacts et les changes culturels
142 1492 1789
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6
Le colonialisme
6.1
Introduction
Irfan Habib
A
vec la dcouverte des Amriques par Christophe Colomb (1492) et le
franchissement du cap de Bonne-Esprance par Vasco de Gama (1498)
commena lre du colonialisme, marque par lavnement et la progression
de la domination politique de lEurope occidentale sur lensemble du globe
au cours des quatre sicles suivants.
lorigine du colonialisme se trouve une volont distincte, savoir
louverture, par lEurope atlantique, de routes de commerce maritime direc-
tes avec les rgions orientales productrices dpices. Si cet objectif tait
premire vue strictement commercial, les voyages dexploration entrepris
dans les deux directions taient dune conception et dune ralisation incroya-
blement audacieuses. Leur russite, qui dpassa toutes les attentes, attesta
que lEurope avait dj acquis une supriorit sur le reste du monde dans le
domaine des techniques et de la guerre.
Avec le succs, llan commercial originel se doubla dun dsir dex-
torquer et dexploiter par la force. Dans lactuelle lAmrique latine, ce
phnomne se traduisit par une exploitation intensive des mines dargent
au cours des xvi
e
et xvii
e
sicles, fonde sur lutilisation inconsidre
dune main-duvre amrindienne rduite un semi-esclavage. cela
sajouta un essor de lexploitation agricole au bnfice des immigrants
en provenance de la pninsule Ibrique et, plus tard, dautres rgions
dEurope occidentale. Dabord vint la surimposition des paysans am-
rindiens puis la cration, par les colons, de latifundia ou proprits sur
lesquelles travaillaient des pons (ouvriers serviles) amrindiens ou,
parfois, des esclaves africains. On vit enfin apparatre, au Brsil et dans
144 1492 1789
les Carabes, de vritables plantations esclavagistes dont lexistence tait
rendue possible par la traite des Noirs en Atlantique. Selon les estimations
de Philip Curtin, entre 8 et 11 millions dAfricains ont ainsi t asservis et
transports vers le Nouveau Monde. Cette spoliation grande chelle de
la population africaine est venue renforcer la dcimation des populations
amrindiennes, plus massive encore, par la variole, la grippe, les mines
dargent et le fusil du colon.
LAsie formait le troisime ct du triangle colonial. Une grande partie
de largent extrait dans le continent amricain servait acheter des produits
asiatiques tels qupices, textiles, soie, porcelaine et indigo, qui taient
recherchs dans une Europe de plus en plus prospre. Nanmoins, il ne
sagissait pas dun change entre deux parties gales. Ds le xvi
e
sicle, les
Portugais commencrent tablir des monopoles sur les routes de commerce
maritime et prlever un tribut sur les cargaisons asiatiques. Lors du sicle
suivant, ils furent imits par les Hollandais qui, de plus, crrent une autre
source majeure de capital pour le commerce en collectant des impts et
des tributs dans les provinces conquises, notamment Java. Au xviii
e
si-
cle, les Anglais fondrent le plus labor de tous les systmes tributaires,
qui leur permettait de lever des impts et dextorquer de largent dans les
territoires indiens conquis et dutiliser les recettes ainsi obtenues pour des
investissements , soit lachat de biens asiatiques par la Compagnie des
Indes orientales et des particuliers anglais. On assista alors la clbre fuite
des richesses dInde vers la Grande-Bretagne qui, la fin du xviii
e
sicle,
excdait probablement une valeur de 5 millions de livres par an.
Lexpansion plantaire de la domination politique et conomique de
lEurope occidentale eut dnormes consquences culturelles. La rgion la
plus influence fut la moiti occidentale du monde, o les cultures amrin-
diennes furent sauvagement ananties. Aux cultures indignes se substitua le
christianisme, dont la diffusion ne se fit pas que par la voie de la conversion
volontaire. Les colons ibriques importrent une haute culture europenne
qui demeura longtemps lapanage de la minorit blanche dominante, bien
quelle ait fini par acqurir une richesse propre et plonger ses racines dans
la terre qui allait devenir lAmrique latine. Dans la partie septentrionale du
Nouveau Monde, les actuels tats-Unis dAmrique et Canada, le processus
dlimination physique des populations amrindiennes stait dj amorc
au xviii
e
sicle et sacheva au cours du sicle suivant. Dans ces rgions,
lexpansion de la culture de lEurope occidentale fut totale et absolue. Les
esclaves africains, arrachs leurs racines tribales et culturelles et dso-
rients par des ventes et des redistributions gographiques continuelles, ne
pouvaient pas aisment recrer une culture autonome, que ce soit dans les
Carabes ou en Amrique du Nord.
En Afrique et en Asie, linfluence culturelle de lEurope demeura limite,
mme jusqu la fin du xviii
e
sicle. En Afrique du Nord, en Asie occiden-
tale, en Inde, en Chine et au Japon, ce ne fut quau xix
e
sicle que les ides
europennes, principalement vhicules par le colonialisme, commencrent
concurrencer les modes de pense traditionnels. Cela se rvla toutefois
tre un processus de reconstruction nationale plutt que deuropanisation,
comme le montrera le volume VI.
Les trois sections qui suivent examinent le cours des vnements en
Amrique, en Afrique et en Asie, alors que lexploration et la domination
europennes progressaient dans ces continents.
Le colonialisme 145
6.2
Les Europens
en Amrique
Anthony Pagden
Dans la matine du 12 octobre 1492, Christophe Colomb dbarqua sur une
le des Carabes quil appela, en lhonneur de lAuguste Majest qui avait
tout rendu possible , San Salvador (Saint Sauveur).
LEurope venait de dcouvrir un nouveau monde. Aprs Colomb
lui-mme (bien quil ait maintenu jusqu sa mort avoir dcouvert, en fait,
une partie de lAsie) et jusquau milieu du xix
e
sicle au moins, les Euro-
pens considraient unanimement lAmrique comme un continent dont
la prsence tait reste littralement cache avant ce fameux matin, parce
quil se trouvait en dehors de leur champ de vision. Nul ne se souciait de ce
que ce monde abritait des civilisations florissantes et particulires, ou que
celles-ci entretenaient entre elles des relations dchanges. Le dominicain
Bartolom de las Casas lui-mme, ce grand dfenseur des droits des peuples
amrindiens, disait, en parlant dune Amrique peuple par un nombre si
immense de peuples aimables et heureux , quelle avait t cache pendant
tant de sicles (Millares Carlo, 1951, pp. 27 28).
Cette ide que lAmrique navait vraiment commenc dexister quau
moment o elle tait entre en contact pour la premire fois avec lEu-
rope a exerc une influence la fois forte et durable sur les attitudes et le
comportement des Europens en Amrique. Colomb et Las Casas, comme
presque tous les Europens de la fin du xv
e
sicle, partageaient au moins
deux convictions fondamentales. La premire tait que le repeuplement du
monde par les fils de No, aprs le Dluge, conformment au rcit quen
donne la Bible, avait commenc en Europe. Ds lors, il sensuivait que
lEurope tait le lieu de naissance originel de tous les peuples du monde.
LAmrique, inconnue de lEurope et nanmoins peuple dtres qui taient
manifestement humains, ne pouvait signifier quune seule chose : que les
Amrindiens, partis dEurope, taient passs par une troite langue de
terre septentrionale (ce qui est aujourdhui le dtroit de Bring) et avaient
travers le continent amricain du nord au sud, en sy installant au fur et
mesure de leur progression. Si tel avait t le cas, ils se seraient donc
retrouvs coups et isols du reste du monde et, comme cela avait d se
Le colonialisme 147
produire avant lincarnation du Christ vnement qui, naturellement,
avait eu lieu en Europe , toute possibilit de rdemption leur avait t
refuse. Jusquau moment, en fait, o ils avaient t dcouverts et par
consquent runis au monde europen, ils navaient littralement pas eu
dexistence. La seconde conviction tait que toutes les formes de socit
civile tant dfinies par la proprit, linstitution de la proprit distinguait
le sauvage de lhomme civilis.
Ces deux convictions taient troitement imbriques. On estimait que
la dcouverte confrait des droits de proprit au dcouvreur. Le contrat
pass par Colomb avec les souverains catholiques, Ferdinand et Isabelle, le
confirmait. Le navigateur tait cens prendre possession (en leur nom)
de tout ce quil dcouvrirait , parce quil serait le premier y jeter les
yeux . Et ce fut, bel et bien, la premire chose quil fit en abordant San
Salvador . Par la suite, lexplorateur Vasco Nez de Balboa allait prendre
possession de locan Pacifique, tout bonnement en sy agenouillant.
Les peuples que ces Europens avaient dcouverts ne partageaient
videmment pas ces convictions. Leurs mythes sur la cration du monde,
pour autant que nous sachions, ne prtendaient nullement luniversalit.
Les tribus que rencontra dabord Colomb dans le primtre des Antilles
ne produisaient probablement rien de superflu et se contentaient de collec-
ter ce dont elles avaient besoin pour leur consommation immdiate. Les
Aztques eux-mmes, qui avaient une conomie commerciale hautement
dveloppe, et les Incas, qui appliquaient un systme complexe et raffin
de redistribution ce qui, au xix
e
sicle, leur valut la rputation dtre
le premier empire socialiste et qui, manifestement, comprenaient
la notion de proprit, ne semblent pas avoir imagin que les terres et les
autres hommes pouvaient tre des choses que lon pouvait possder. La
tragdie quallait tre la colonisation de lAmrique rsulta du choc de ces
deux visions incompatibles du monde.
Limplantation de colons, qui suivit rapidement la dcouverte, entrana
forcment une prise de possession. Pour dcouvrir dans un premier temps
de lor et de largent, comme ils lespraient, les premiers colons europens
devaient possder la terre quils avaient lintention de fouiller. Les Antilles
taient manifestement dj occupes quand les Europens y prirent pied pour
la premire fois. Certains Espagnols, pour la plupart thologiens et au
moins dans certains cas missionnaires, estimaient que ces peuples prati-
quaient un juste et pacifique exercice de leurs droits , mme sils ntaient
pas chrtiens et navaient aucune ide de ce que signifiait lexercice dun
droit. Dautres, nanmoins, soutenaient que, puisque les Amrindiens ne
paraissaient rien savoir de la proprit, il ntait pas possible de consi-
drer quils possdaient leur terre. Ils ne faisaient quy subsister. Par
148 1492 1789
consquent, le premier homme qui rclamait le terrain pouvait sy installer ;
une fois appropri, ce bien pouvait tre dfendu par la force.
Ce fut le mme raisonnement que les Britanniques allaient bientt
utiliser en Amrique du Nord. tant donn que les tribus nord-amricaines
ne pratiquaient aucune forme dagriculture ou du moins le prtendait-on
et navaient par consquent aucune notion de proprit territoriale, on
avait le droit de les expulser de la terre qui, dsormais, appartenait aux
colonisateurs parce quils taient les premiers lexploiter et la mettre
en valeur expression que lon utilisait souvent. Nous savons dsormais
que les tribus de la cte atlantique, dans ce qui est aujourdhui le territoire
des tats-Unis, taient en fait des agriculteurs et que, sans leur appui et leurs
conseils sur la manire de cultiver de nouvelles plantes dans un environ-
nement totalement inconnu, les premiers colons auraient certainement t
vous la mort. Mais il ntait pas dans lintrt de ces Anglais calvinistes
ni de leurs voisins catholiques installs plus au sud de manifester un respect
rigoureux pour les ralits ethnographiques.
Les Franais, qui commencrent arriver en Amrique du Nord ds
le dbut du xvii
e
sicle, adoptrent du moins au dbut une attitude
quelque peu diffrente. Leurs tentatives initiales pour assimiler les Indiens
et les convertir au catholicisme chourent. En Amrique, la conversion
des Indiens, accompagne dun effort pour les transformer culturellement
en Europens, ne russit que l o il fut possible demployer la force. Et
les Franais ne disposaient gure en Amrique des ressources utilises
par les Espagnols ou les Portugais. La sgrgation des Indiens dans des
rserves (un environnement social quil tait possible de matriser et
o du moins lesprait-on les Indiens pourraient sadapter au mode
de vie franais leur propre rythme) choua de la mme faon. Pourtant,
contrairement aux autres Europens, les Franais avaient dbarqu dans le
Nouveau Monde surtout pour faire du commerce et non pour conqurir. Ce
qui est dsormais le Canada se prsentait, en trs grande partie, comme une
terre ingrate et inhospitalire qui convenait mal, de ce fait, la ralisation
dambitions territoriales sur une vaste chelle. Mais elle tait immensment
riche en fourrures. Les trappeurs franais, les coureurs des bois comme on
les appelait, ne pouvaient survivre et prosprer quavec laide des Indiens.
Ils renoncrent donc leur faire adopter de force le comportement culturel
franais ; tout au contraire, ils sadaptrent aux coutumes indiennes, de
sorte quau milieu du xviii
e
sicle, un observateur a pu noter que les
Franais du Canada suivent bien des gards les coutumes des Indiens .
Les coureurs des bois qui, pour un grand nombre, taient lorigine des
huguenots, finirent par incarner limage de lEuropen naturalis. Ils par-
laient les langues indiennes, portaient des vtements indiens, se montraient
Le colonialisme 149
tolrants lgard des coutumes locales et contractaient souvent des liens
matrimoniaux avec des familles autochtones.
La diffrence fondamentale entre les Europens installs dans les colo-
nies septentrionales, essentiellement protestantes, et ceux qui prfraient les
tablissements mridionaux, entirement catholiques, rsidait dans leurs pra-
tiques sociales. Les colons anglais taient alls en Amrique pour y crer la
Cit sur la Montagne calviniste, un monde de vertus chrtiennes, loign et
isol de tous ceux qui Europens aussi bien quAmrindiens auraient
pu les corrompre. Pour ces hommes, lAmrique reprsentait dj ce quelle
devait devenir, une terre de promesses, o les rves utopiques des Europens
marginaliss pouvaient se raliser, du moins lespraient-ils. Les Franais,
dun autre ct, taient venus faire du commerce, et, comme les Portugais un
peu plus tt en Afrique et en Asie, ils sinstallrent lentement et uniquement
afin de protger leurs intrts commerciaux. Certes les Espagnols et, un
degr moindre, les Portugais au Brsil taient venus recrer, autant que pos-
sible, les dernires socits fodales quils avaient quittes en Europe. Pour y
parvenir, ils avaient besoin de la prsence dune classe paysanne importante
et soumise. Ainsi, alors que les Anglais repoussaient les Amrindiens vers
louest et que les Franais essayaient de vivre parmi eux, les conqurants
dorigine ibrique cherchaient dabord les rduire en esclavage, pour,
long terme, en faire de la main-duvre. cet gard, comme dans dautres
domaines, lEmpire espagnol en Amrique ressemblait davantage lEm-
pire britannique en Inde, ou aux empires britannique et franais en Afrique,
quaux colonies britanniques et franaises dalors en Amrique.
Comme ils colonisaient la terre et non la population, les Anglais se
proccupaient fort peu de justifier le traitement quils infligeaient aux
peuples indignes de lAmrique, et les Franais avant la naissance dun
mouvement anticolonialiste au xviii
e
sicle pas du tout. Ni les uns ni les
autres ne sobstinrent non plus, aprs lchec de leurs premires tentatives,
convertir les Indiens au christianisme. Il existait bien des missions anglaises
et franaises, mais elles taient administres par de petits groupes comme
ce fut le cas, au Brsil en 1556, pour la mission du huguenot Nicolas Durand
de Villegagnon ou alors elles se voulaient largement indpendantes des
entreprises de la Couronne, comme la mission jsuite du Canada au cours
des xvii
e
et xviii
e
sicles. Les Espagnols, pour leur part, dpensaient une
immense nergie intellectuelle lgitimer leurs conqutes, dcrire et jauger
la population quils gouvernaient et lvangliser car la domination
espagnole ne pouvait tre spare de la religion chrtienne. Leur attitude
nofodale vis--vis des Amrindiens conduisit les Espagnols dAmrique
entreprendre des recherches approfondies sur la nature, le statut et les droits
des autochtones ; par la suite, du dbut du xvi
e
sicle la fin du xviii
e
, ils
sattachrent dcouvrir ce quavait t leur histoire avant leurs premiers
150 1492 1789
contacts avec les Europens. En partie du fait de ce processus, lhistoire
et lidentit des Espagnols en Amrique sont bien plus troitement lies
lhistoire de leurs relations avec les indignes que ce nest le cas pour les
autres groupes europens sur le continent amricain.
Au cur de cette relation se trouvait lantagonisme durable entre les
colonisateurs et les agents de la Couronne dune part, et les membres des
ordres missionnaires dautre part, quant aux droits et au statut des Indiens.
Le diffrend portait, en premier lieu, sur le point de savoir si on pouvait
dcrire les Indiens comme des tres dnus de droits de proprit et, en
second lieu, sur le point plus vicieux de savoir sils taient vraiment des
hommes. Aucun Europen dou de raison, en tout cas, na jamais suppos
que les Indiens ntaient pas des tres humains. Mais quelques-uns dentre
eux au moins, face certaines allgations (toutes presque certainement
apocryphes) de cannibalisme, de sacrifices humains et dautres crimes
contre nature , sinterrogeaient sur le genre dhommes quils pouvaient tre.
Lhypothse avance pour la premire fois en 1510 quils pourraient tre les
esclaves naturels dcrits par le philosophe grec Aristote (dont les crits
sur des questions politiques, physiques et biologiques taient tenus pour faire
autorit par beaucoup de catholiques de lpoque) rencontra invitablement
un soutien considrable de la part de nombreux colonisateurs, dsireux de
trouver une justification non seulement la conqute de lAmrique, mais
aussi lasservissement virtuel de sa population. Car Aristote avait dcrit
lesclave naturel comme un tre qui, tout en ntant pas compltement
dou de raison, avait nanmoins une capacit de raisonnement suffisante pour
comprendre et excuter un ordre. Pour beaucoup dEspagnols, cela expliquait
le comportement dconcertant des Indiens et fournissait en mme temps
une lgitimation au systme des travaux forcs lencomienda que la
Couronne avait introduit en Amrique. Mais largument dAristote bien
que remis en vogue par un minent docteur franais au dbut du xix
e
sicle
et par les Britanniques en Afrique du Sud jusquau dbut du xx
e
se rvla
en fin de compte peu convaincant. Il ne permettait pas dexpliquer pourquoi
des peuples comme les Aztques et les Incas, mme sils sacrifiaient effec-
tivement et consommaient leurs prochains, avaient une culture politique
et technique hautement raffine. Il ne tenait pas compte des diffrences
observes entre les diverses tribus dAmrique et il laissait entendre quun
dieu prtendument tout-puissant stait arrang dune manire ou dune autre
pour crer quelque chose qui, sans tre ni totalement une bte ni entirement
un homme, dfiait les lois de sa propre cration. Il ne parvenait pas non plus
rsister au torrent dinvectives dont labreuvaient, lui et ses partisans, les
missionnaires qui, en dpit de leur dsir de transformer les croyances des
Indiens et par la mme occasion leur mode de vie, dfendaient nanmoins
dans le mme temps leurs droits politiques en tant que sujets des couronnes
de Castille et du Portugal, et leur statut dtres humains.
Le colonialisme 151
Mais si les Indiens taient vritablement des hommes , ils semblaient,
mme aux yeux de leurs partisans les plus ardents, tre infrieurs aux Euro-
pens quant lensemble de leurs ralisations culturelles. Leur technique, y
compris celle des Aztques et des Incas, tait rudimentaire, et leur organisa-
tion sociale, bien quimpressionnante sous nombre de ses aspects, tait, au
mieux, une affaire branlante. Ctait la raison pour laquelle, selon certains
colonisateurs, ils navaient pu rsister linvasion europenne. Quelle preuve
supplmentaire de leur infriorit naturelle pourrait-il y avoir, soutenait
lhumaniste espagnol Juan Gines de Seplveda au milieu du xvi
e
sicle,
que la lchet de Montezuma en face de la minuscule arme dHernndo
Corts ? La socit indienne, avanait-on, tait infrieure dun point de vue
technique et fondamentalement poltronne (ainsi que paresseuse et lascive),
elle navait pas non plus le sens de son pass condition indispensable du
progrs , ne possdait aucune uvre dart et, surtout, aucune littrature.
Limposant ensemble de textes rassembls par les Espagnols en Amri-
que centrale et en Amrique du Sud au cours des premires annes de la
conqute, quand il existait encore une possibilit de contact avec les cultures
antrieures, et au Canada pendant le xviii
e
sicle par des missionnaires
jsuites comme Joseph Franois Lafitau, infirme cette absence suppose de
lettres . Certes, on admettait que les codex plis en accordon des Azt-
ques qui, laide de systmes mnmotechniques compliqus, racontaient
les hauts faits des dynasties anciennes, les glyphes idographiques mayas
et les quipus incas (tressages compliqus de ficelles colores et noues)
reprsentaient tous les premires phases de lhistoire de lcriture. Mais
pour lEuropen instruit, mme si ces formes de notation prouvaient que
les Indiens avaient entam la longue route vers la mise au point dune cri-
ture alphabtique complte, elles taient encore inadquates. Elles ltaient
surtout parce quelles ne permettaient pas dexprimer des abstractions ; or,
pour tout Europen, laptitude lexpression abstraite, qui impliquait une
facult de raisonnement logique, tait la base de la capacit de progrs
technique et social. On considrait en gnral que les habiles calculs astro-
nomiques des Mayas et les calendriers aztques ntaient qulmentaires
et purement fonctionnels. Nimporte quelle population agraire, aprs tout,
avait besoin dun calendrier exact.
Confronts toutes ces preuves, les Espagnols finirent par voir les
Indiens non pas comme des esclaves naturels , mais comme une espce
de grands enfants, thorie qui ne servait pas tant les dshumaniser qu
les humaniser moiti : cette conclusion tait, et demeure encore, couram-
ment utilise par les puissances colonisatrices. Car si les Indiens taient des
enfants, les Europens devaient tre leurs tuteurs jusquau moment o ils
pourraient devenir des tres civiliss part entire, capables dautod-
termination. Et conformment au droit romain (qui servait de fondement au
152 1492 1789
droit international de lpoque), un tuteur pouvait prtendre exercer le droit
dutiliser tout ce qui appartenait au pupille dont il avait la charge.
Lmancipation finale ne fut pourtant jamais srieusement envisage,
sauf par les avocats les plus idalistes des Indiens. Et un seul dentre eux,
Bartolom de las Casas, alla jusqu rclamer que la Couronne dEspagne
retire toutes ses troupes dAmrique et restitue aux Indiens tous les biens qui
leur avaient t pris, y compris leurs mtaux prcieux. Les Indiens allaient
former soit, comme en Amrique centrale et en Amrique du Sud, une classe
soumise aux travaux forcs, soit, comme en Amrique du Nord, des socits
de plus en plus marginalises mesure que les colonisateurs en venaient
occuper une partie de plus en plus grande de leurs territoires traditionnels.
Au milieu du xvii
e
sicle, tout le dbat sur la nature et le statut des
Indiens dAmrique avait t dans une trs large mesure laiss de ct. Cela
rsultait en partie du fait qu la fin du xvi
e
sicle, la possibilit dman-
cipation des Indiens lintrieur dun tat toujours gouvern par lEurope
ou, plus radicalement, dun retrait europen avait cess den tre une, mme
loigne. Cela rsultait aussi partiellement dune vague dpidmies cau-
ses par les maladies europennes contre lesquelles les Indiens navaient
aucune capacit de rsistance la variole et la grippe tant les pires dentre
elles et qui dvastrent une grande partie de lAmrique centrale et de
lAmrique du Sud. On a calcul (mme si les chiffres sont notoirement
imprcis) quau moins un tiers de la population du Mexique succomba
des pidmies successives entre 1545 et 1570 et de nouveau entre 1595
et 1596. Vers la fin du xvi
e
sicle, ces perturbations et ces dplacements de
population avaient pris une telle ampleur que plus aucun colon nenvisageait
srieusement autre chose que de poursuivre la domination europenne.
cette poque, les colonisateurs commencrent crer en Amrique
du Sud des socits qui intgraient pleinement la plupart des populations
indiennes, et dont la survie, dans bien des rgions, dpendait du travail de
ces dernires. Le concept dune nation indienne , mme sil revtait une
signification particulire pour ceux qui participrent aux rvoltes indiennes,
sporadiques tout au long des xvii
e
et xviii
e
sicles, navait plus beaucoup de
sens pour la population de colons. Dailleurs, les principaux soulvements
indiens se produisirent en rgle gnrale lintrieur du cadre dfini par
la communaut europenne. La plus dvastatrice dentre elles, la rvolte
mene par Tpac Amaru II au Prou en 1781, dont le chef empruntait le
style inca et parlait de recrer l empire de Tawantinsuyu , tait, malgr
tout, trs fortement dirige contre le systme fiscal des Bourbons, de sorte
quelle bnficia dun soutien considrable de la part des colonisateurs, outre
quelle se servait dune imagerie chrtienne et de la rhtorique propre la
thorie politique espagnole.
Le colonialisme 153
Les cultures politiques et religieuses indiennes perdirent peu peu
tout contact avec leur pass antrieur la conqute. Ce qui finit par les
remplacer rsulta dune srie de transactions avec la culture europenne,
un ordre civil qui reproduisait quelques-unes des caractristiques et non
pas toutes de la socit europenne et une forme de religion qui, quoique
gnralement tenue pour syncrtique , repose principalement encore
aujourdhui sur une rinterprtation originale du christianisme et fort peu
sur des influences antrieures la conqute. Lmergence de cette nouvelle
identit indienne tait la fois une partie et un rsultat du processus par
lequel les Europens en Amrique ont fini par acqurir des cultures ind-
pendantes qui leur sont propres.
Dans le Nord, pourtant, les tribus indiennes qui chapprent lanan-
tissement et une intgration totale dans la socit des colonisateurs avaient
peu chang jusquau moment o elles se trouvrent tablies par la force
au xix
e
sicle. Certes, le fusil et le cheval avaient introduit une norme
diffrence dans la vie conomique des Indiens des plaines septentrionales
de lOuest amricain. Mais ceux-ci demeurrent par ailleurs impermables
aux influences europennes. Cela est aussi vrai dans une large mesure pour
les tribus des Hurons et des Iroquois dans ce qui allait devenir la Nouvelle-
France. Cela fut galement vrai pour les tribus brsiliennes qui, l o elles
le pouvaient, se retiraient lintrieur des terres pour chapper au travail
forc dans les plantations de sucre. Dans ces rgions, la nouvelle culture
amricaine volua essentiellement en dehors de tout change culturel
avec les Amrindiens.
Les Amrindiens et les Europens ne furent pourtant pas les seuls grou-
pes raciaux prsents dans les Amriques lpoque qui nous intresse. Ds
ltablissement des premires implantations sur lle dHispaniola (Hati), les
Espagnols dabord, puis les Portugais au Brsil et par la suite les Britanni-
ques en Amrique du Nord et aux Antilles se mirent importer des esclaves
africains. Pour les colonisateurs europens et leurs commanditaires qui op-
raient partir de la mre patrie , cela ne posait aucun problme juridique
puisque tous les Africains taient lgalement achets dautres Africains
ou des ngociants arabes. Ils formaient une main-duvre plus vigoureuse
que les Indiens pour travailler dans les plantations sucrires et, comme ils
se trouvaient en terre trangre, ils taient moins enclins se rebeller ou
fuir. Il en rsulta notamment, au sein de la socit europenne tablie en
Amrique du Sud, un accroissement de la mixit raciale, de sorte que ds
le milieu du xvii
e
sicle, au nombre dj imposant de mestizos (issus de
croisements entre Indiens et Espagnols) vinrent sajouter des communauts
diverses issues de mlanges raciaux varis que lon dsigna sous le nom de
castas. Celles-ci taient rparties par les fonctionnaires espagnols, passionns
de classifications, lintrieur dun systme qui ne comportait pas moins
154 1492 1789
de seize degrs diffrents de coloration raciale. Au dbut du xviii
e
sicle,
seul un petit nombre de familles dorigine espagnole pouvaient se prtendre
entirement dnues de sang indien, et le statut d Espagnol revendiqu
par les pardos (les individus dorigine multre et blanche) et par certains
mestizos leur tait tacitement reconnu par beaucoup dautorits locales.
Dans lAmrique du Nord britannique et franaise ainsi quaux Antilles,
pourtant, on ne constate pas ce genre dintgration. On y observe de rares
cas de croisements entre Europens et Indiens, mais jamais sur une chelle
suffisante pour crer des groupes raciaux et culturels distincts au sein de la
socit. Ces diffrences entre les colonies allaient, naturellement, beaucoup
influencer leur identit culturelle, politique et conomique par la suite. Car,
si lAmrique centrale, lAmrique du Sud espagnole ainsi que le Brsil
portugais se transformrent peu peu en communauts multiraciales, lAm-
rique britannique et, jusqu un certain point, lAmrique franaise restrent
voues la sgrgation.
Au dbut du xviii
e
sicle, tous les Europens dAmrique avaient en
fait cess dtre des Europens. Les tentatives de tous les premiers colonisa-
teurs prserver les traditions de lAncien Monde avaient chou. Elles
avaient ncessit un trs haut degr dimagination novatrice, dautant plus
que la plupart de ces traditions se trouvaient dj menaces dans la culture
mtropolitaine et ne pouvaient survivre en labsence des institutions et des
structures normatives qui les soutenaient depuis longtemps et que seule pou-
vait fournir la culture mtropolitaine. Les Britanniques, il est vrai, persistrent
prtendre quils taient parvenus prserver dans leurs colonies un mode
de vie et une intgrit autant morale que politique que lAncien Monde avait
perdus. Comme le faisait remarquer en 1625 un colon nomm John Clarke,
alors que la vieille Angleterre fait peau neuve, la Nouvelle-Angleterre est en
train de vieillir (Clarke, 1652, p. 27). Aussi en arrivaient-ils eux-mmes, ds
le milieu du xviii
e
sicle, se dsigner comme des Amricains-Anglais ,
et il tait dj vident aux yeux des autres Europens dAmrique que leur
culture tait, bien des gards, sui generis.
Les Amricains espagnols et portugais staient dots, pour leur part, de
cultures qui ne tardrent pas diffrer radicalement de celles de la mtropole.
Le nombre lev de croisements entre les races rendait vaine toute tentative de
prserver durablement les murs europennes. Pour les Noirs, les mestizos et
les castas, la colonie tait la mre patrie . Rien dtonnant donc ce que la
toute premire demande dindpendance ait t faite en 1567 par un groupe
de mestizos pruviens au nom dune nation amricaine ni que la premire
rpublique indpendante au sud, celle de Saint-Domingue (aujourdhui Hati)
en 1804, ait t cre la suite dune rvolte desclaves. Les lites elles-
mmes, si elles taient toujours blanches et se considraient toujours comme
Le colonialisme 155
espagnoles ou portugaises quand elles se heurtaient des trangers hostiles, se
disaient les enfants du pays comme le conseil municipal de Mexico le
formulait en 1771 (Pagden et Canny, 1989, p. 68) et se mettaient sur un pied
dgalit, cet gard au moins, avec les Indiens. Le terme criollo , utilis
lorigine comme une pithte insultante par les Espagnols mtropolitains,
finit par tre employ par les Espagnols ns en Amrique comme le signe de
leur singularit : ds 1668, lrudit mexicain Carlos de Siguenza y Gngora
parlait de notre pays criollo .
Un lment capital de cette identit nouvelle tait une relation troite,
mais trouble, avec le pass indien. Certains criollos, comme les marquis de
Valle Umbroso au Prou, allrent jusqu shabiller en costume inca, parler
le quechua et se faire appeler apu ( seigneur ). Ils constituaient une excep-
tion, cependant limage dune culture politique distincte qui, tout en restant
fermement domine par les colons blancs, pouvait sinspirer de limagerie
des anciens empires indiens, en vint former une force politique puis-
sante. Aux yeux de ces hommes, le combat pour les droits des Indiens devint
une partie de leur histoire, et la dfaite de ces derniers face aux Espagnols
fut traduite par une mtaphore qui dcrivait leur asservissement pendant
les trois cents ans de rgne des vice-rois espagnols. Jamais, devait plus tard
dire Simon Bolivar, le Librateur de lAmrique du Sud, on navait vu de
crime contre lhumanit plus hideux que la tentative faite par les Espagnols
pour considrer les Indiens comme des cratures non humaines.
LAmrique du Sud espagnole acquit donc son indpendance cultu-
relle avant toutes les autres socits europennes du Nouveau Monde. Mais
ce furent, bien entendu, les Nord-Amricains britanniques qui allaient les
premiers couper leurs liens politiques avec lEurope. Cela pourra paratre
surprenant puisque, sur le plan culturel, les Amricains-Anglais taient
sans doute les Europens dAmrique les moins indpendants. Mais les
colons britanniques soutenaient que leur rvolution avait prcisment pour
objectif de dfendre les droits et liberts garantis tout Anglais par la Grande
Charte et le droit coutumier. Ils estimaient que, le jour o Londres avait viol
ces droits, comme lors de sa tentative daugmenter les impts sans concer-
tation avec des reprsentants de la colonie et selon les termes employs
par John Locke, qui exera une forte influence sur lidologie politique de
la Rvolution amricaine , la Couronne stait mise en tat de guerre
contre ses sujets, lesquels avaient donc le droit de la dtruire comme nim-
porte quel autre animal . Certains commentateurs europens et amricains
notrent aussitt que larme de Washington avait cr une nouvelle sorte
de socit : la premire rpublique dmocratique moderne fonde sur le
suffrage (presque) universel. Mais si elle y tait parvenue, ctait qu la
fin du xviii
e
sicle, cette sorte de socit tait la seule capable de prserver
les liberts et privilges traditionnels de lordre ancien, celui que les pre-
156 1492 1789
miers colons anglais avaient voulu crer en allant en Amrique. Il se peut
que le Nord nait acquis son identit culturelle quaprs avoir obtenu son
indpendance politique. Mais tout acte de rbellion finit, au bout du compte,
par aliner les rebelles la culture politique laquelle ils appartiennent ; et
lorsque cela se produit, ils cherchent effectivement acqurir une identit
spare, ne serait-ce quune identit en tant que rebelles. Sans doute les
rvolutionnaires amricains ont-ils commenc par se considrer comme
des Anglais trahis par leur couronne, ou tout au plus comme des Anglais
amricains , mais lissue de leur rbellion, linstar de tous les Europens
dAmrique aprs la leur, ils se tenaient vraiment pour des Amricains.
Lanne 1776 a marqu un tournant, la fois dans lhistoire de lAmri-
que et dans celle de lEurope. Le succs de la rvolution amricaine dmontra
que les vieilles monarchies europennes pouvaient tre vaincues. Il a montr
aussi que les socits installes leur place pouvaient devenir la base dune
nouvelle sorte dordre politique, un ordre non seulement affranchi des con-
traintes europennes mais aussi, finalement, libr des systmes europens
sculaires fonds sur la domination et la hirarchie.
Lindpendance de lAmrique espagnole attendit quelque vingt-cinq
annes de plus (au Brsil, ce ne fut pas avant 1822 et, au Canada, pas avant
les annes 1840). Finalement, elle ne fut rendue possible, au moins en partie,
que par linvasion napolonienne de lEspagne elle-mme en 1813. Certes,
entre la cration des tats-Unis dAmrique et la premire insurrection
mexicaine de 1810, la Rvolution franaise avait commenc projeter son
ombre. Pour nombre de criollos, cette rvolution tait une preuve de plus
que lhistoire favorisait la fois les rvolutions et les rpubliques. Mais
pour beaucoup dautres, en particulier aprs les succs remports Saint-
Domingue par le chef rvolutionnaire Toussaint Louverture, entre 1791
et 1802, la rvolution jacobine suscitait aussi la peur dune rbellion des
masses noires, indiennes et mestizas. Pour Simon Bolivar, le nouvel ordre
rpublicain devait linstar de celui quavait instaur la Rpublique
franaise tre constitutionnellement soumis la volont gnrale .
Si Bolivar (contrairement Washington) a libr ses esclaves et consacr
lun de ses premiers actes lgislatifs la proclamation de lmancipation,
la rpublique de la Grande Colombie , dont il rdigea la Constitution
Angostura en 1819, devait tre une socit criollo dominante blanche,
dans laquelle seuls les citoyens suffisamment instruits pour comprendre
le processus politique auraient le droit de vote. Elle devait tre une socit
multiraciale dans laquelle les Indiens allaient se voir restituer certains de
leurs droits politiques ainsi que leurs terres. Mais les Indiens, de mme que
les castas et les mestizos, se seraient fondus comme la plupart den-
tre eux lont effectivement fait aujourdhui dans une classe de pons
indiffrencis. Les rpubliques amricaines espagnoles et, en son temps, la
Le colonialisme 157
Rpublique brsilienne taient bien plus conservatrices que les tats-Unis
ou que la Rpublique franaise. Mais sans lexemple de ces derniers, elles
nauraient pu smanciper de lEspagne comme elles le firent ce que
semblerait dmontrer le cas de Cuba, qui cessa dtre une colonie espagnole
pour devenir une dpendance des tats-Unis. Comme la soulign labb
Dufour De Pradt, qui fut ambassadeur de Napolon et conseiller politique
de Bolivar, lmancipation de lAmrique espagnole fut la consquence la
plus considrable de cet acte magnifique que, globalement, nous appelons
la Rvolution franaise (Dufour De Pradt, 1817, p. 9).
Bibliographie
Clarke J. 1652. Ill Newes from New England. Londres.
Dufour De Pradt D. 1817. Des Colonies et de la rvolution actuelle de
lAmrique. 2 vol. Paris.
Millares carlo A. (dir. publ.). 1951. Historia de las Indias. 3 vol. Mexico,
Fondo de cultura econmica.
PagdeN a., caNNy N. (dir. publ.). 1989. Colonial identity in the Atlantic
world. Princeton, Princeton University Press.
6.3
Les Europens
en Afrique
Jean Boulgue
Quand, en 1492, le voyage de Christophe Colomb ouvrit la voie la for-
mation dune conomie-monde , les navigateurs portugais avaient dj,
depuis plusieurs dcennies, reconnu les ctes atlantiques de lAfrique. Le
cap Bojador, ouvrant laccs aux rivages sahariens, avait t doubl en
1434, et lembouchure du Sngal atteinte dix ans plus tard. Le cap de
Bonne-Esprance tait reconnu en 1488 par Bartolomeu Dias, et en 1498,
avant de franchir locan Indien, Vasco de Gama prit contact avec la cte
orientale dAfrique. Paralllement la poursuite de son expansion maritime,
le Portugal ngociait avec la Castille. Par les traits dAlcaovas (1479) et
de Tordesillas (1494), les deux pays dlimitrent leurs domaines respectifs
dexpansion. LAfrique ( lexception des Canaries) resta dans le domaine
reconnu au Portugal. Il en dcoula quau xvi
e
sicle, laction europenne
y fut avant tout portugaise. la fn de ce sicle, la monte en puissance
des pays de lEurope du Nord-Ouest se rpercuta sur les ctes africaines.
Hollandais, Anglais et Franais implantrent des comptoirs, sarrogrent
des domaines rservs. En mme temps, la traite esclavagiste, prsente ds
les dbuts, samplifa. Mais ce fut surtout le xviii
e
sicle qui fut la grande
priode de la dportation vers les Amriques. La Rvolution franaise prit
les premires dcisions qui, bien quabroges peu aprs, inaugurrent la srie
des mesures qui aboutirent labolition de la traite et de lesclavage.
La thalassocratie portugaise
en afrique (xvi
e
sicle)
Les cartes portugaises de lAfrique rvlent une mconnaissance de lintrieur
du continent qui contraste avec labondance dinformations portes sur les
ctes. En Afrique comme en Asie, lEmpire portugais consistait essentielle-
ment en une suprmatie maritime appuye sur quelques possessions, insulai-
res et ctires, de trs modeste tendue. Mme si la conqute et la conversion
Le colonialisme 159
taient des objectifs offciellement proclams, ses ambitions se limitrent en
fait au commerce, principalement lobtention des produits trs demands en
Europe qutaient lor, les pices, livoire et les esclaves. Un double monopole
rgissait son fonctionnement : monopole du Portugal lencontre des autres
pays, monopole de la Couronne qui ne permettait aux sujets de saventurer
outre-mer quen vertu dune autorisation ou dun contrat.
Ds les premires annes du xvi
e
sicle, les Portugais abattirent la seule
rivalit maritime quils rencontrrent, celle des cits commerantes swahilies
de la cte orientale, par des attaques et des pillages. Cependant, partir de
leurs capitaineries de Malindi (dans lactuel Kenya) et Mozambique, ils ne
contrlrent quindirectement et imparfaitement cette cte, se contentant
den carter ce qui pouvait menacer leur hgmonie conomique sur locan
Indien. Le commerce de la cte orientale resta li celui des autres rives
de cet ocan, les Portugais reprenant leur compte les anciennes liaisons
et changeant livoire et lor en Inde contre des pices. Les capitaineries de
Malindi et Mozambique dpendaient du vice-roi des Indes, tabli Goa.
Du ct atlantique, les Portugais crrent eux-mmes les liaisons trans-
ocaniques. Dans leur dispositif, les les revtaient une importance stratgi-
que en offrant aux navires des escales et du ravitaillement. Sur la cte voisine,
les Portugais limitrent leur implantation au dbouch des mines dor du pays
akan (actuel Ghana), les plus riches de lOuest africain. Ils y fondrent, en
1482, le fort de Sao Jorge da Mina (illustration 3). Cet or alimentait dj le
commerce transsaharien par lintermdiaire dun rseau ouest-africain aux
mains des commerants wangara, plus tard appels Jula. Ltablissement
des Portugais Sao Jorge dclencha un affrontement conomique entre le
dbouch maritime et le dbouch intrieur ( caravelles contre caravanes ,
comme crit Magalhes Godinho). Les archives comptables de Sao Jorge
montrent quaprs un bref essor au dbut du sicle, les importations dor
Lisbonne flchirent au milieu du xvi
e
sicle. Le Portugal avait chou dans
sa tentative de concurrencer les circuits soudanais et saharien de lor.
Dans les autres secteurs de la cte atlantique, les Portugais recherchaient
surtout des esclaves. Ils frquentaient principalement la cte du Sngal la
Sierra Leone, celle de lancien Bnin (dans lactuel Nigria) (illustration 4)
et celle de lancien Kongo (Congo, Zare et Angola). La traite se faisait dans
des ports contrls par les pouvoirs africains. Le commerce des esclaves,
pas plus que celui de lor, nentrana de relations approfondies entre les
Portugais et les socits africaines, sauf dans le cas du royaume du Kongo,
le plus vaste de lAfrique ctire. La conversion du roi au catholicisme en
1491, puis laccession au pouvoir dun roi rformateur, Afonso I
er
, en 1526,
donnrent un lan aux relations entre les deux royaumes. Mais limpact
dfavorable de la traite des esclaves ruinait lconomie du Kongo, tandis
que laction des marchands tendait dtacher les rgions priphriques de
lautorit centrale. Afonso I
er
, dans sa correspondance avec le roi du Portugal,
160 1492 1789
constatait lucidement les causes de laffaiblissement de son royaume (traite
esclavagiste et monopole portugais), mais ne put y remdier. Les Portugais
accenturent laffaiblissement du Kongo en fondant, au sud de celui-ci, la
colonie de lAngola.
Les colonisations hollandaise, anglaise
et franaise : compagnies charte et
multiplication des comptoirs (xvii
e
sicle)
Tout au long du xvi
e
sicle, corsaires et commerants anglais et franais
avaient de temps autre enfreint le monopole portugais. la fn du sicle, ils
furent rejoints par les Hollandais qui, au sicle suivant, furent les premiers se
tailler un domaine dinfuence aux dpens dun empire en dclin (et rattach
la couronne dEspagne aprs 1580). Ils difrent en 16111612 le comptoir
fortif de Mori sur la Cte de lOr, dans les annes 1620 celui de Gore sur
un lot situ en face de la presqule du cap Vert (actuel Sngal), et, en 1637,
ils enlevrent aux Portugais le fort de Sao Jorge da Mina (dsormais appel
El Mina). Les Anglais sinstallrent en 1632 Cormantin, sur la Cte de lOr,
et les Franais en 1638 lembouchure du Sngal o ils difrent plus tard
Saint-Louis. Ces comptoirs furent suivis dautres. Et dautres puissances
europennes (Sude, Danemark, Prusse) se joignirent ce mouvement.
Les instruments de lexpansion maritime de lEurope du Nord-Ouest
furent les compagnies prives protges par les tats, qui leur octroyaient
un monopole commercial. Les Hollandais furent les premiers organiser de
puissantes structures comme la Vereenigde Oost-Indische Compagnie (Com-
pagnie des Indes orientales), fonde en 1602, et la West Indische Compagnie
(Compagnie des Indes occidentales), fonde en 1621. Les Franais et les
Anglais se contentrent dabord de plus modestes associations darmateurs,
avant la mise en place des Compagnies franaises des Indes orientales et
occidentales, en 1664, et de la Royal African Company, en 1672. Il revenait
aux compagnies ddifier et dentretenir les comptoirs fortifis qui deve-
naient la forme commune de la prsence europenne en Afrique, prsence
qui restait trs rduite, malgr la multiplication de ces tablissements, car
au-del de la protection des remparts, lautorit de la compagnie ne se faisait
gure sentir sur la population avoisinante. dfaut dautorit territoriale,
les dtenteurs des comptoirs tentaient dexercer un contrle maritime sur
la cte proche pour sen rserver lexclusivit, mais ils ny parvenaient que
trs imparfaitement.
la fin du xvii
e
sicle, la rpartition des comptoirs europens en Afrique
faisait apparatre des secteurs de trs ingale concentration. La Cte de lOr
Le colonialisme 161
en abritait, et de loin, le plus grand nombre : une trentaine de forts apparte-
nant six nations (mais pour la plupart anglais et nerlandais) schelon-
naient sur moins de 500 kilomtres, distants parfois de quelques kilomtres
seulement lun de lautre. La Cte des Esclaves voisine comptait quelques
tablissements, principalement Ouidah (actuel Bnin). Quelques forts se
dispersaient le long de la cte du Sngal la Sierra Leone et au sud de lAn-
gola. Dautres secteurs ctiers en taient dpourvus, ce qui ne signifie pas
quils taient dpourvus dactivit commerciale. Ainsi en Afrique centrale,
Anglais, Franais et Hollandais concurrenaient avec succs les Portugais.
Cest le commerce de lor qui fut lorigine de la multiplication des
comptoirs sur la cte qui lui doit son nom. Il alimenta les frappes montaires
dAmsterdam, la premire dEurope dans la seconde moiti du xvii
e
sicle,
et de Londres. Mais sur lensemble de la cte atlantique, la traite ngrire
augmenta en liaison avec les plantations dAmrique.
La prsence et laction des Europens furent beaucoup plus faibles en
Afrique orientale. Lthiopie mit fin la pntration portugaise en expulsant
les missionnaires jsuites au dbut du xvii
e
sicle. Sur la cte, lexpansion
maritime dun royaume dArabie du Sud, lOman, mit fin lhgmonie
portugaise au nord du cap Delgado (actuel Mozambique) au cours de la
seconde moiti du xvii
e
sicle.
Lapoge de la traite ngrire
(xviii
e
sicle)
Dans lAtlantique comme ailleurs, la dportation massive que fut la traite
ngrire est diffcile quantifer, en labsence de documents exhaustifs, et
elle a fait lobjet destimations trs divergentes. Les tudes les plus rcentes
convergent vers des chiffres lgrement infrieurs 10 millions de person-
nes importes en Amrique. La part du xviii
e
sicle est norme : environ
les deux tiers du total. Dans la dcennie 1780, le chiffre annuel avoisinait
100 000 personnes par an. La traite anglaise tait au premier rang avec
environ 50 % du total. Venaient ensuite les traites portugaise et franaise
(illustration 5).
En marge de la destination principale de la traite, il faut mentionner
celle qui eut lieu en direction des Mascareignes. La mise en valeur de ces
les par les Franais, au xviii
e
sicle, fit appel une main-duvre qui fut
importe de la cte orientale et de Madagascar.
Outre la croissance quantitative, ce qui fait du xviii
e
sicle une re
ngrire, cest la prpondrance de cette traite sur les autres formes de
commerce dans toutes les rgions et sa quasi-exclusivit dans certaines.
162 1492 1789
Mme sur la Cte de lOr, lvolution en sa faveur samora au tournant
du sicle, au point que les Brsiliens y vinrent avec de lor pour acheter
des esclaves. la mme priode en Sngambie, le commerce des peaux
seffondra sous leffet de lorientation esclavagiste prise par la demande de
la compagnie franaise.
Pour dfinir, faute de pouvoir lvaluer, la ponction dmographique, il
ne faut pas la limiter au chiffre des personnes dportes mais tenir compte
aussi de celles qui mouraient pendant le voyage et de celles qui taient tues
dans les oprations de capture. De plus, les pertes ntaient pas seulement
dmographiques, les raids esclavagistes saccompagnaient de pillages et de
destructions de rcoltes, entretenant un climat dinscurit. Certes, toutes
les rgions nont pas t gales devant le phnomne. Certains tats ctiers
sorganisrent et squiprent pour la capture des esclaves, en achetant des
armes feu que leur procurait le commerce europen. Dautres socits,
situes dans larrire-pays de ces tats, leur servirent de terrain de razzia
et en subirent gravement les consquences. Mais on peut penser aussi que
les premiers souffrirent conomiquement et politiquement, en certains cas
du moins, dune telle spcialisation. Les prjudices subis ne signifient pas
quil faille donner des socits et autorits africaines une image passive.
Les contraintes du systme impos par la demande extrieure nexcluaient
pas leurs capacits dinitiative et de rponse. Elles surent exploiter la
concurrence entre Europens et, dans la traite esclavagiste comme dans les
autres formes de commerce, les termes de lchange volurent en faveur
des partenaires africains. Dans les ports contrls par les tats ctiers, le
commerce tait fortement encadr, les partenaires europens tant frapps
de toutes sortes de contrles et de taxes. L o ils possdaient des forts,
ils nen taient pas pour autant labri, dans la mesure o il leur fallait
souvent aller acheter ailleurs, et ce qui tait amen aux forts passait par
le contrle des tats et les mains des courtiers. Des tentatives locales de
monopole de la part de certaines compagnies se heurtrent des rsistan-
ces opinitres et efficaces. Enfin, les Europens pouvaient difficilement
se rendre lintrieur dun continent quils connaissaient encore trs mal
au dbut du xix
e
sicle.
Les premires occupations territoriales
Jusquau milieu du xix
e
sicle, loccupation territoriale demeura une forme
trs mineure de la colonisation europenne en Afrique. Les premires terres
en faire lobjet furent les les de lAtlantique. Les Espagnols peuplrent
les Canaries aux dpens des Guanches, tandis que les Portugais sinstal-
laient dans les les inhabites de Madre, du Cap-Vert et de Sao Tom.
Le colonialisme 163
Ces occupations furent en grande partie fondes sur le travail desclaves
imports du continent, et llment africain devint dominant dans lar-
chipel du Cap-Vert et Sao Tom. Lexploitation de ces les correspondit
une phase importante de lexpansion de lconomie sucrire, aux xv
e

et xvi
e
sicles, avant quelles ne soient clipses par le Brsil, puis les
Antilles. En retour, elles furent un relais dans lintroduction des plantes
amricaines en Afrique.
Dans lactuel Angola et le Sud-Est africain (actuellement Mozambique
et Zimbabwe), le Portugal se lana dans une tentative de colonisation ter-
ritoriale qui tranchait sur le reste de sa politique africaine. Dans les deux
cas, lattraction des mtaux prcieux (mines dor du Monomotapa, mines
dargent imaginaires en Angola) fut lorigine de lentreprise. En Angola,
la colonisation fut conue linstar de ce qui stait pass en Amrique.
Une donation territoriale fut accorde en 1575 un conquistador, Paulo
Dias de Novais, pour les terres quil soumettrait. Il fonda Luanda et fit la
conqute du royaume de Ndongo, au sud du Kongo, qui donna son nom
la colonie de lAngola (daprs le titre de son souverain) ; aprs sa mort, les
territoires churent la Couronne. Mais cette entreprise ne tint ses promes-
ses ni sur le plan territorial ni sur le plan conomique. Les Portugais furent
bloqus par la rsistance des royaumes voisins et noccuprent quune
bande de terre senfonant denviron 300 kilomtres dans lintrieur. Ils
ne sy enrichirent gure, se contentant dune conomie de prdation sur
les habitants et du trafic des esclaves avec les voisins. Dans le Sud-Est,
laction des Portugais fut moins directe. partir de comptoirs tablis sur
le Zambze, ils simmiscrent dans la politique intrieure du Monomotapa,
vaste royaume des hauts plateaux de lactuel Zimbabwe, et parvinrent se
faire concder la gestion de ses mines dor en 1607. En 1629, ils en vin-
rent installer un roi leur convenance. Mais ltat conomique et social
du pays se dgrada du fait dune exploitation incontrle de lor, et des
rvoltes clatrent. la fin du xvii
e
sicle, le changamira, roi du Butua,
au sud du Monomotapa, tendit son autorit sur lensemble du plateau et
en chassa les Portugais.
La colonisation nerlandaise en Afrique du Sud fut plus modeste dans
ses objectifs, mais plus efficace dans ses rsultats. Le Cap fut fond en
1652 par la Compagnie des Indes orientales pour servir descale sur la
route de lAsie. Des colons, dits libres bourgeois , furent autoriss
sinstaller, les uns restant en ville, les autres cultivant la terre et levant du
btail pour le ravitaillement des navires. Ces derniers (boers ou paysans),
absorbant de nouveaux immigrants (dont des protestants franais fuyant
la perscution religieuse) et utilisant une main-duvre servile, largi-
rent le domaine de la colonie aux dpens des Khoi Khoi (ou Hottentots)
(illustrations 6 et 7).
164 1492 1789
Bibliographie
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GodiNho V. M. 1990. Les Dcouvertes. Paris, Autrement.
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Karthala.
soulillou J. (dir. publ.). 1993. Rives coloniales. Paris, Parenthses
ORSTOM.
VaN DaNtzig A. 1980. Les Hollandais la Cte de Guine (1680 1740).
Paris, Socit franaise dhistoire doutre-mer.
6.4
Les Europens en Asie
6.4.1
Les europens en Asie occidentALe
Halil Inalcik
Les colonies italiennes au Levant
Dans lhistoire de lAsie occidentale ou plus exactement du Levant
pour les Europens, savoir les zones ctires de la Mditerrane orientale
et de la mer Noire , le colonialisme a connu trois grandes priodes. La
premire, de 1204 1453, fut une poque au cours de laquelle les Latins,
ou plus prcisment les Italiens, les Franais et les Catalans, fondrent,
dans le sillage des croisades, des comptoirs commerciaux ou des colo-
nies pour exploiter les ressources de la rgion au proft de leur conomie
en pleine expansion et pour participer au commerce intercontinental entre
lEurope et lAsie. Aprs la prise de Constantinople par les Latins en 1204,
Venise se tailla un vritable empire colonial au Levant alors que sa rivale,
Gnes, utilisait une mthode plus subtile qui consistait prendre la relve
de Byzance dans les les orientales de la mer ge menaces par les Turcs
et obtenir un monopole commercial en mer Noire. Le modle gnral des
tablissements italiens comme celui des colonies italiennes au Levant peu-
vent se rsumer de la faon suivante : les cits-tats maritimes italiennes,
Venise et Gnes pour ne mentionner que les plus importantes, sassurrent,
par le biais de conventions juridiques appeles capitula ou shur, cest-
-dire capitulations, des privilges commerciaux auprs des tats de la
rgion, y compris lEmpire byzantin, ltat seldjoukide dAsie Mineure
et le sultanat mamelouk de Syrie et dgypte. Les capitulations arraches
aux souverains musulmans accordaient un statut dextraterritorialit aux
comptoirs commerciaux et garantissaient la libert du commerce, ainsi que
les vies et les biens des commerants. Mais elles noctroyaient aucun droit
territorial. Les capitulations ntaient donc pas des traits mais des privi-
lges commerciaux accords unilatralement par lautorit musulmane.
Ltat de la rgion nalinait jamais ses droits souverains sur le territoire
166 1492 1789
o les trangers staient installs des fns commerciales. La fondation
des puissantes colonies gnoises obissait au modle courant. Mais, au fl du
temps, les Gnois mirent proft certaines circonstances pour persuader les
gouvernements locaux de les autoriser entourer les colonies de murs et de
fortifcations. Ces centres commerciaux, au fur et mesure quils prenaient
de limportance, clipsrent les cits portuaires originelles des autochtones.
Le gouvernement imprial de Byzance, les chefs de la Horde dOr et les
matres de lgypte fnirent par cder aux Latins des privilges supplmen-
taires, tout en affrmant toujours leurs droits souverains sur le territoire. Les
colonies latines devinrent pourtant, la longue, quasiment indpendantes
des gouvernements locaux et furent rgies par leur cit mre. Le caractre
colonial de ces thalassocraties saute aux yeux, du fait que les Latins taient
des citoyens de premire classe et se rservaient le monopole du commerce
des pices, des crales et des esclaves entre la mre patrie et ses colonies,
laissant la population indigne le commerce de dtail ou les changes
rgionaux. Les Gnois et les Vnitiens exploitrent ainsi les ressources des
terres situes au nord de la mer Noire crales, poissons, viandes, cuirs
et graisses , sans parler des esclaves slaves, tartares et circassiens qui
servaient de troupes aux mamelouks en gypte et desclaves domestiques
ou industriels en Italie.
Lempire ottoman
En faisant revivre le systme centralisateur et bureaucratique de lEmpire
byzantin, les sultans ottomans russirent, aprs un long combat qui dura de
1390 1571, liminer la domination latine sur le Levant. Ils mirent un terme
lexistence politico-territoriale des colonies et principauts latines implantes
dans toute la rgion Salonique en 1430, les les septentrionales de la mer
ge en 1454, la principaut de More en 1460, Mytilne en 1462, Eube en
1470, Rhodes en 1522, les Cyclades et Chio en 1566, Chypre en 1571. Seules
la Crte, la cte de Dalmatie et les les Ioniennes demeurrent sous lautorit
de Venise aprs 1571. Ce qui avait aid les Ottomans semparer des posses-
sions latines au Levant tait la haine que les Latins staient attirs des masses
indignes en imposant aux populations grecques orthodoxes de la rgion une
autorit fodale et catholique et une lourde exploitation conomique. Rduits
au statut de serfs dans les les de Chypre et de Crte, les paysans avaient
souvent rsist leurs seigneurs latins contre lesquels ils staient soulevs
plusieurs reprises. Lors de la conqute des colonies gnoises de la mer Noire,
le refus de cooprer avec leurs matres gnois, voire lhostilit des Grecs, des
Armniens et des juifs envers les autorits, semblent avoir facilit la tche
des conqurants ottomans. Sil fallut ces derniers mener un combat aussi
Le colonialisme 167
long pour achever leur conqute du pouvoir, ce fut cause de la puissance
maritime vnitienne qui avait assur lhgmonie politique et conomique
de Venise au Levant. En cooprant dans un premier temps avec les Gnois,
puis en constituant leur propre armada au xvi
e
sicle, les Ottomans furent
fnalement en mesure de dfer la puissance vnitienne en Mditerrane.
Tout en sefforant de mettre un terme loccupation territoriale des
Latins, les Ottomans avaient nanmoins besoin de leurs adversaires et appr-
ciaient leur contribution conomique, aussi encouragrent-ils leurs activits
commerciales sur les terres du Levant en leur accordant des privilges capitu-
laires qui garantissaient la libert et la scurit du commerce. Au xvi
e
sicle,
ces tats italiens furent surtout redevables de leur expansion conomique
cette politique ottomane, jusquau moment o les Franais, les Anglais et
les Hollandais, aprs avoir obtenu eux aussi des capitulations, prirent leur
place dans le commerce avec lEmpire ottoman partir de 1569. Au cours
des sicles suivants, ce furent ces nations occidentales, fortes de leur politi-
que mercantiliste, qui intensifirent leur commerce grce leur exploitation
conomique du Levant. Par la suite, toute nation europenne aspirant une
croissance conomique fonde sur des ides mercantilistes seffora de se
procurer les mmes privilges capitulaires auprs des sultans ottomans.
La dpendance conomique et politique
ottomane lgard de loccident
Au xvi
e
sicle, ltat ottoman tait la seule puissance au monde capable
de sopposer lexpansion europenne et sa mainmise sur les ressour-
ces conomiques de la plante. Mais vers la fn du sicle, lconomie et la
technique militaire ottomanes, qui reposaient sur un savoir pragmatique et
des emprunts contracts auprs des Europens, se rvlrent inadaptes la
poursuite de la lutte contre une Europe qui, par suite des progrs phnom-
naux quelle avait accomplis dans tous les domaines, clipsait les cultures
traditionnelles du globe. Dans la sphre conomique, grce un effort sys-
tmatique et agressif pour dominer les marchs mondiaux, le mercantilisme
europen avait trouv un march ouvert dans lEmpire ottoman. Adeptes
dune conomie dabondance et soucieux avant tout dassurer laffux des
marchandises sur leur march intrieur, les Ottomans avaient adopt une
politique dabaissement des tarifs douaniers et dobstruction aux exporta-
tions. Limpact crasant de la supriorit conomique occidentale fonde
sur le mercantilisme et le colonialisme entrana tout dabord linvasion des
marchs du Moyen-Orient par un mtal prcieux, largent, venu du continent
amricain bas prix, et par la monnaie occidentale en argent. La crise fnan-
168 1492 1789
cire qui sensuivit secoua le rgime ottoman classique et bouleversa toutes
ses institutions de base. Cela signifa le dbut dune dpendance conomique
des pays du Moyen-Orient, y compris de lEmpire ottoman, de lIran et de
lAfrique du Nord, vis--vis de lOccident. Lintensifcation de ce processus
conjugu avec laugmentation de linfuence politique de lOccident allait,
avec le temps, entraner la dpendance complte de lempire au cours des
xviii
e
et xix
e
sicles, ce qui transforma la rgion en une semi-colonie des
nations europennes. Les tats imprialistes dEurope, qui rivalisaient entre
eux, cherchrent se tailler dans lEmpire ottoman, lchelle rgionale,
des zones quils pouvaient exploiter en exclusivit. Aprs 1783, lorsque la
Russie eut arrach de force aux Ottomans les capitulations les plus favora-
bles, ces avantages cessrent dtre des privilges accords unilatralement
par le sultan, et les capitulations devinrent des traits qui craient des liens
bilatraux. Cette conception nouvelle ft perdre au gouvernement ottoman
ses prrogatives et la possibilit dinstaurer un rgime commercial plus
favorable son conomie et ses fnances.
Pendant cette volution, le facteur militaro-politique prit autant dim-
portance que llment conomique. Au dbut des temps modernes, la puis-
sance maritime vnitienne dans le bassin mditerranen tout dabord, puis
partir des annes 1590 les galions anglais et hollandais, avec leur formi-
dable capacit de feu, qui remplacrent les flottes de galres de Venise et
de lEmpire ottoman, constiturent peut-tre le facteur fondamental de la
suprmatie commerciale et du monopole des tats septentrionaux. Le dclin
de la puissance navale ottomane concida avec le crpuscule conomique
de lempire. Au cours des sicles suivants, le sultan fut mme contraint de
compter sur les vaisseaux franais, anglais et hollandais pour assurer les
communications dIstanbul avec certaines de ses rgions dune importance
vitale : la Syrie et lgypte.
Bibliographie
Imtiyzt(H. Inalcik). Encyclopedia of Islam (2
e
dition).
INalcik H. (dir. publ.). 1994. An economic and social history of the Ottoman
Empire. Cambridge.
6.4.2
Les europens dAns Les
Autres pArties de LAsie
Sarvepalli Gopal
partir de la fn du xv
e
sicle, les Europens arrivrent en Asie en nombre
considrable dabord les Portugais, puis les Hollandais, les Britanniques
et les Franais. Leur principal mobile tait le commerce, et cela ne changea
pas jusquau milieu du xviii
e
sicle, quand leur intrt stendit, pour des
raisons politiques, de vastes territoires. Les Portugais, qui cherchaient
sassurer le monopole du commerce des pices avec lEurope et la matrise
des eaux asiatiques, naccdrent au rang de puissance territoriale en Asie
que dans la mesure o le maintien de leur suprmatie commerciale exigeait
une mainmise sur des postes clefs et des factoreries. Dans lEurope du
xvi
e
sicle, la condescendance raciale et lintolrance religieuse taient la
norme. On estimait que le droit international tait inapplicable en dehors de
lEurope et que les scrupules moraux taient dplacs dans les relations avec
les peuples dAsie. Aussi, dans les rgions de ce continent quils occuprent,
les Portugais traitrent-ils la population locale comme si elle appartenait
une espce infrieure.
Cette attitude se trouvait renforce par une animosit envers lislam.
Pedro Cabral, le commandant de la flotte portugaise qui cingla vers lInde
en 1500, avait pour instruction dinformer les souverains locaux de la vieille
animosit qui existait entre les chrtiens et les musulmans et, par cons-
quent, de lobligation quavait chaque roi catholique de faire la guerre
ces ennemis de la foi. En 1502, Vasco de Gama mit le feu un bateau
rempli de plerins quil regarda flamber et, en 1510, Albuquerque, le vice-
roi portugais, massacra en lespace de 4 jours 6 000 musulmans, hommes,
femmes et enfants. partir du milieu du xvi
e
sicle, au moment de larrive
des jsuites, on seffora dobtenir des conversions au christianisme par la
force ou la persuasion. LInquisition fut mise en place en Asie ds 1560 et
fonctionna jusquen 1820, sauf pendant une interruption de 3 ans partir de
1774. Dans lle de Sri Lanka, les jsuites parvinrent convertir au catho-
licisme un monarque et sa reine, mais ruinrent jamais tout espoir den
tirer bnfice du fait de la cruaut avec laquelle ils tentrent de supprimer
la pratique du bouddhisme et qui se rvla parfaitement contre-productive.
Le Japon interdit lenseignement du christianisme, mais les jsuites intro-
duisirent linfluence europenne en Chine et en Indochine. Dans ce dernier
170 1492 1789
pays, le dsir des puissances europennes dtablir des ports descale sur la
route de la Chine rencontra moins de succs que lentreprise missionnaire.
En Chine, les jsuites furent bien accueillis au xvii
e
sicle, et ils accrurent
leur influence en prtendant trouver une affinit considrable entre le chris-
tianisme et le confucianisme. Mais quand, en 1715, le pape condamna les
rites chinois considrs comme idoltres, lempereur riposta deux ans plus
tard en interdisant lenseignement du christianisme. Les trangers nauraient
plus le droit de pntrer ou de rsider en Chine quavec une autorisation
spciale. Aucun comptoir nouveau ne serait plus fond, et les commerants
trangers se retrouvrent confins Canton.
Dans les colonies portugaises, on cherchait encourager les conversions
au christianisme par ladoption de lois qui favorisaient les convertis et inter-
disaient la pratique publique de lhindouisme, du bouddhisme et de lislam ;
mais ces lois ntaient pas toujours mises en uvre. Le christianisme natt-
nuait pas non plus la nature essentiellement raciste de lautorit portugaise.
Lesclavage tait une pratique gnralise, et ceux qui en avaient les moyens
se procuraient un grand nombre desclaves. Le collge jsuite de Saint-Paul
admettait des lves originaires de divers pays dAsie et dAfrique, mais,
lintrieur de lglise, les convertis ne pouvaient aspirer slever au-dessus
du statut rserv au clerg sculier. Si nombre de Portugais sinstallaient en
Asie et se mettaient en mnage avec des femmes indignes, on accordait
une norme importance la notion de la puret du sang, et lexpression
races contamines apparat frquemment dans les documents officiels
ainsi que dans la correspondance prive tout au long de cette priode. Dans
ladministration, les Portugais se rservaient les postes suprieurs et tentaient
den exclure toute autre personne, mme leurs compatriotes ns sur place ;
ils ne se mlaient pas de ladministration des villages, mais dans les conseils
municipaux, les chrtiens convertis eux-mmes navaient aucune place, sans
parler du reste de la population.
Au milieu du xvii
e
sicle, les Portugais furent supplants par la Com-
pagnie hollandaise des Indes orientales, qui leur arracha leur domination sur
le commerce des pices et le transport des marchandises tant dans les
eaux asiatiques quentre lAsie et lEurope. Ses fonctionnaires et ceux de la
Compagnie britannique des Indes orientales, qui arrivrent en Asie peu prs
la mme poque, se montraient moins intresss par le proslytisme que
par le commerce et par la domination quexigeait celui-ci. Les Hollandais
stablirent en Indonsie, minrent lindpendance politique des principauts
locales et les rduisirent un asservissement conomique. La production de
clous de girofle en dehors des territoires gouverns par les Hollandais fut
interdite, et toute rsistance cette disposition fut rprime par les armes.
Il fallait des permis dlivrs par les Hollandais pour commercer avec les
les productrices dpices. La Compagnie intervenait priodiquement dans
Le colonialisme 171
les guerres civiles ou les rvoltes provoques par la lourdeur de la fiscalit
et annexait des territoires en contrepartie de son aide militaire. Quand,
partir du xviii
e
sicle, la rentabilit du commerce des clous de girofle se
mit dcliner, les Hollandais se tournrent vers les plantations de caf.
Cela impliquait une plus grande ingrence dans la vie de la population. La
main-duvre tait durement exploite, et lactivit conomique de la popu-
lation locale troitement surveille. Il ny avait personne auprs de qui les
travailleurs des plantations pouvaient chercher rparation, et leurs propres
dirigeants taient rduits des rles de contrematres.
la fin de cette priode, les Hollandais avaient tabli leur suprmatie
sur toute lle de Java. Ils avaient aussi essay de consolider leur position au
Sri Lanka o, en 1638, en change dune assistance militaire dans sa lutte
pour expulser les Portugais, le roi de Kandy stait engag payer toutes les
dpenses sous forme de marchandises et garantir la libert de commerce
aux Hollandais, lexclusion de toutes les autres nations europennes. Le
point de savoir sil les avait aussi autoriss mettre leurs troupes en gar-
nison dans les forteresses prises aux Portugais restait litigieux. Quoi quil
en soit, cet accord ouvrit la porte la domination hollandaise sur lle. Les
Portugais furent chasss, aprs de longues annes de lutte, et le souverain
local se rsigna la prsence des Hollandais. Ceux-ci tenaient les villes
ctires et la plupart des champs de cannelle, mais leur autorit dpendait
des fonctionnaires cinghalais, et ils taient obligs de veiller la prserva-
tion des bonnes dispositions du roi de Kandy. Ils avaient la haute main sur
toutes les transactions avec ltranger, mais louaient les navires du roi pour
naviguer jusquen Birmanie et en Inde du Sud. La prcarit de la domination
hollandaise sur le Sri Lanka ne cessa quen 1766, quand le roi de Kandy
reconnut la souverainet hollandaise sur les rgions que les Hollandais
avaient occupes. Par la mme occasion, il leur transfrait sa souverainet
sur une bande du littoral tout autour de lle, leur permettait de se livrer au
commerce de tous les produits qui les intressaient et, en change dune
protection contre toute agression extrieure, promettait de ne signer aucun
trait avec une autre puissance europenne ou indienne et de leur livrer tous
les Europens qui pntreraient dans son royaume.
Toutefois, mme au milieu du xvii
e
sicle, ctait le Bengale, en Inde,
qui tait devenu le principal centre dactivit conomique pour les Euro-
pens en Asie. En change des textiles et de la soie sauvage de cette rgion,
pour lesquels il existait une forte demande, lEurope avait peu de choses
offrir lAsie, et il fallait par consquent y expdier des cargaisons de
mtaux prcieux. Mais la pression de la demande sur les capacits intrieures
ne stimulait pas le progrs technique. La terre et la main-duvre taient
abondantes, et les capitaux ncessaires laccroissement de la production
taient fournis par les liquidits quavanaient les Hollandais au moment
172 1492 1789
de chaque commande (Om Prakash, 1985). Certes, le secteur artisanal se
dveloppait, mais il se trouvait lourdement endett envers les marchands
locaux du fait que ceux-ci conservaient la plus grande partie des profits
gnrs par lexpansion commerciale.
Ce phnomne se poursuivit aprs que la Compagnie britannique des
Indes orientales eut supplant les Hollandais et fut devenue le principal
agent du commerce extrieur au Bengale. Pendant la premire moiti du
xviii
e
sicle, la communaut commerciale indienne, en troite association
avec les fonctionnaires de la Compagnie britannique, mit la main sur la vie
conomique de la rgion. Les autorits locales augmentrent leurs revenus
en levant des impts sur les marchands et tisserands, mais, en ralit, ctait
les marchands qui exeraient le pouvoir. La domination europenne sur le
commerce navait pas encore impos une subordination politique et cono-
mique aux dirigeants locaux. Mais vers 1750, la situation se mit changer.
Les compagnies europennes commencrent sintresser directement
la production. Leur pntration grandissante dans le pays et lvolution de
lconomie mondiale concidrent avec les conflits qui accompagnrent la
dissolution des empires des Ottomans en Turquie, des Sfvides en Iran et
des Moghols en Inde (Bayly, 1989). Dans diverses parties de lAsie, les fac-
toreries taient en train de devenir des villes trpidantes dactivit quasiment
places sous lautorit des Europens. Quand le souverain du Bengale tenta
dempcher les Britanniques dexercer un pouvoir politique fond sur leur
influence conomique, il fut renvers, et finalement toute la province bascula
sous la domination britannique. Les marchands indiens, qui staient enrichis
sous le patronage britannique, apportrent la Compagnie leurs capitaux et
leur savoir-faire. Les forces militaires britanniques ne suffisaient certes pas
assurer le respect de la loi et le maintien de lordre dans toute la province
dont elles staient empares ; mais elles usrent de leur autorit pour dve-
lopper le commerce de la Compagnie. Celle-ci posta ses agents dans divers
endroits pour rgenter les tisserands, touffer la concurrence et amliorer la
qualit des textiles. Entre 1777 et 1797, le volume du commerce extrieur
du Bengale quintupla. Les fonctionnaires de la Compagnie, carts de toute
participation dans le commerce direct avec lEurope en raison du monopole
quexerait leur employeur, investissaient leur argent dans le commerce
intrieur, ce qui favorisa beaucoup ltablissement de liens entre eux-mmes
et les marchands indiens. Mais les rapports entre le pouvoir britannique et
le capital indigne avaient dsormais fait place ceux qui existent entre un
pouvoir dominateur et un partenaire subordonn.
Les normes revenus fonciers obtenus par les Britanniques au Bengale
permirent bientt dentretenir une arme importante et dintervenir dans
dautres tats. Dj, linstar des Hollandais en Indonsie et au Sri Lanka,
les Franais et les Anglais avaient en Inde fourni une assistance militaire aux
souverains locaux en change de la cession de territoires. Mais, une fois la
prsence franaise rduite linsignifiance, les Britanniques intensifirent
cette politique dans diverses parties de lInde et reurent, en change de laide
apporte par leurs troupes, soit ce que lon appelait, par euphmisme, des
subsides, soit un bail sur des territoires producteurs. Or, le paiement rgulier
de ces subsides tait rendu difficile par les officiers britanniques qui servaient
la tte de leur garnison dans ces royaumes, dont ils diminuaient les revenus
en sassurant le monopole de maintes fournitures ; et le dfaut de paiement
conduisait des annexions de territoires. partir de 1789, la puissance de
larme de la Compagnie, en Inde, grandit rapidement, et, dans le mme
temps, le rythme de lexpansion britannique sacclra. La soif de profit et
la volont de dominer le commerce de la rgion avaient dj entran lac-
quisition dune suprmatie politique et une multiplication des annexions au
coup par coup ; aussi lexpansionnisme britannique commena-t-il mettre
en place une politique bien conue dexploitation coloniale. Curieusement,
dans une autre partie de lAsie, on assista, vers la fin de cette priode, une
conjonction entre lvanglisation chrtienne si caractristique des premires
annes de lexpansion europenne et le phnomne dassistance militaire
dj cit ; leur conjugaison eut pour effet dassurer la domination trangre.
Ainsi, en 1789, un vque franais leva-t-il une arme pour aider un souve-
rain recouvrer un territoire perdu en Indochine, ce qui tablit fermement
linfluence franaise dans ce royaume.
Bibliographie
Bayly C. A. 1989. Imperial meridian. The British Empire and the World
1780 1830. Londres, Longman.
Om Prakash. 1985. The Dutch East India Company and the economy of
Bengal, 1630 1720. Princeton, Princeton University Press.
PaNikkar K. M. 1953. Asia and Western dominance. Londres, George Allen
and Unwin.
Le colonialisme 173
7
Les religions et les
conceptions du monde
Ninian Smart
L
histoire des religions et autres conceptions du monde, voire des pra-
tiques qui les ont formes ou furent formes par elles au cours
des xvi
e
et xvii
e
sicles apr. J.-C. a t trs affecte par le colonialisme
europen. Certes, son plein impact ne se ft pas sentir avant le xix
e
sicle,
mais dans certaines zones, les formes de la culture et de la politique en
furent profondment altres. Cest pourquoi il convient de commencer
par tudier le devenir occidental cette poque.
Lanne 1492 marqua en vrit un moment signifcatif, tant pour lEs-
pagne que pour lhmisphre occidental. Ce fut la date de la dfaite fnale
des puissances musulmanes dans la pninsule, avec la chute de Grenade,
suivie par lexpulsion des juifs, chasss du pays. Le royaume nouvellement
unif manifesta son esprit daventure en dcouvrant la Nouvelle-Espagne.
Pour les habitants de lAmrique, ce fut un immense dsastre, mais il
conduisit une grande expansion du catholicisme. Le fait que les terri-
toires ibriques avaient t le thtre dune lutte longue et acharne lors
de lviction de la culture islamique confra au christianisme un caractre
de duret quil conserva dans une certaine mesure durant la conqute de
lAmrique centrale et de lAmrique du Sud. Cette opration fut alors
considre comme une croisade dans laquelle le triomphe des armes tait
aussi une victoire de la foi. Pourtant, lglise dOccident devait tre secoue
par la rbellion de Luther et de ses successeurs, puis scinde en factions
rivales. tant donn que les puissances mercantiles du nord de lEurope
dominaient largement les tablissements de lAmrique du Nord, cela
produisit dans la moiti occidentale du globe une rplique de la division
de lEurope entre le nord et le sud. Les valeurs du christianisme rform
furent lun des principaux facteurs du succs de la rvolution amricaine.
Si, pourtant, la Rforme avait affaibli la puissance du catholicisme, elle
Les religions et les conceptions du monde 175
stimula aussi la rgnration de la vie spirituelle et organisationnelle de
lglise, introduite par le concile de Trente (1545 1563).
Martin Luther (1483 1546) dclencha la Rforme en prsentant ses
thses , savoir des propositions critiques envers les pratiques catho-
liques courantes en 1517. Il utilisa la Bible comme base dune attaque
contre la tradition de lglise et, pour souligner le rle de la grce de
Dieu comme lment central du salut, il fournit des raisons dabandon-
ner des pratiques telles que la vie monastique, les plerinages, le recours
aux reliques, la vente des indulgences (cest--dire des certifcats qui
taient censs raccourcir le sjour au purgatoire auquel tait condamn
un fdle, en chtiment de ses pchs, dans la vie future) et ainsi de suite.
Lutilisation de la presse imprimer dota la Rforme dun vaste pouvoir,
un moment o linsatisfaction manifeste par lEurope du Nord devant
les exigences et les interventions papales fournissait maints souverains
des raisons de soutenir le nouveau mouvement. Une aile de la Rforme
allia donc le pouvoir spirituel et le pouvoir religieux en une confguration
nouvelle o lon en vint fnalement adopter le principe cuius regio eius
religio, cest--dire que la religion du citoyen devrait tre dtermine
par celle de son souverain. Ltablissement dglises nationales confor-
mment ce schma fut lobjet darrangements aux termes desquels le
luthranisme devint le dogme offciel dans des pays comme la Sude et
nombre dtats allemands, langlicanisme en Angleterre, le calvinisme en
cosse, aux Pays-Bas et dans certaines parties de la Suisse, le catholicisme
en Pologne, en France, en Hongrie et dans une grande partie de lEurope
mridionale, ce qui abandonnait lglise orthodoxe la domination de la
Russie, entre autres territoires. En Europe de lEst, les sultans ottomans
musulmans reconnaissaient lglise orthodoxe grecque la primaut sur
leurs territoires. Jean Calvin (1509 1563) fut lorigine dune foi sobre
et intellectuellement complexe qui soulignait limportance de lactivit
en ce monde considre comme la voie du salut, lequel tait pourtant
pleinement dtermin par Dieu. Il tablit la prdication en chaire comme
le principal sacrement de lglise au lieu de la messe ou de la communion
et considra lensemble des lacs comme un vritable corps sacerdotal.
Mais en raison de la dimension politique vigoureuse du calvinisme, celui-ci
se rvla, en fn de compte, moins vritablement rvolutionnaire que les
valeurs affches par les rformateurs tenus pour radicaux.
Parmi les chefs les plus importants de la Rforme la plus radicale se
trouvait Menno Simons (1496 1561) ; les anabaptistes dont il tait le
porte-parole estimaient que seuls les adultes devaient tre baptiss, car
eux seuls pouvaient avoir la foi. Cela ouvrit la voie un individualisme
radical qui contestait toute autorit spirituelle ltat. Ils taient suivis dans
cette direction par dautres groupes comme les baptistes, les indpendants
176 1492 1789
(congrgationalistes) et les quakers. Ce furent des puritains comme ces
derniers qui stablirent dans des territoires mal dfnis de lEurope du
Nord et de lEst et contriburent la colonisation du Nouveau Monde
en Amrique du Nord, o ils donnrent une dimension radicale la reli-
gion amricaine, paralllement aux anglicans de la tradition magistrale.
Ils contriburent aussi faire ressortir la capacit de fragmentation du
protestantisme. En fondant la foi sur la Bible, le mouvement protestant
suivit plus aisment des chefs charismatiques qui mettaient des interpr-
tations divergentes des critures. Dans leurs rites comme dans leur vie,
les protestants manifestaient une sobrit vigoureuse qui mettait laccent
sur une conception du monde fortement thique, paradoxalement fonde
sur la foi dans la puissance ingale de Dieu et dans limpuissance de
lhomme, sauf si celui-ci se reposait sur la divinit.
La rnovation du catholicisme par la Contre-Rforme, partir du milieu
du xvi
e
sicle, impliquait une meilleure formation des prtres, une nouvelle
formulation de la doctrine des sacrements, une refonte et un renforcement
de ladministration de lglise, la raffrmation des pratiques critiques par
les rformateurs du culte de la Vierge Marie laccomplissement des
plerinages et une foraison dordres nouveaux, avec notamment celui
de la Socit de Jsus sous la direction dIgnace de Loyola (1491 ?1556).
On assista galement une renaissance de la vie mystique, par exemple
travers les uvres de sainte Thrse dAvila (1515 1582), et lclo-
sion subsquente des arts baroques dans la vie de lglise, dont lapoge
fut atteint par des compositeurs comme Joseph Haydn (1732 1809) et
Wolfgang Amadeus Mozart (1756 1791).
Mais les protestants taient aussi intolrants que les catholiques lgard
les uns des autres, des juifs et des rvolutionnaires. Cela constitua lun
des facteurs qui poussa les puritains et divers autres groupes chercher
refuge en Amrique du Nord. La guerre de Trente Ans (1618 1648) fut
suffsamment destructrice pour encourager lesprit de tolrance quincarna
un grand philosophe, John Locke (1632 1704), qui le propagea au point
dinfuencer lpoque des Lumires avec lavnement dune pense plus
pluraliste comme celle de G. Lessing (1729 1781) et dEmmanuel Kant
(1724 1804).
La reconqute de lEspagne avait produit une nouvelle vague de pro-
blmes pour le judasme. Lexpulsion des juifs espagnols les poussa vers
le sud de la France (o ils ne purent pourtant assumer ouvertement leur
tradition pendant trois sicles), lItalie et lEmpire ottoman, y compris
lAfrique du Nord. De temps autre, les seigneuries chrtiennes faisaient
brler le Talmud en 1553 en Italie, et aussi tardivement quen 1757
en Pologne. Soumis au systme du ghetto en Italie, ils furent frapps de
sgrgation dans le nord de lEurope. Ils furent autoriss vivre sous
Les religions et les conceptions du monde 177
leurs propres lois (halakha) dans lEmpire ottoman, mais comme citoyens
de seconde zone, selon un systme de pluralisme contrl (millet) qui
octroyait aux juifs et aux chrtiens un certain statut avec le droit de se
constituer en communauts religieusement autonomes sous lautorit de
leur propre clerg. La Pologne et lUkraine se rvlrent offrir aux juifs
lenvironnement le plus favorable grce certaines alliances quils conclu-
rent avec laristocratie.
Certes, la Renaissance avec lhumanisme qui laccompagnait avait
cr un climat plus favorable au judasme. Mais mme ainsi, lattitude
gnrale des chrtiens tait fonde sur une dangereuse pistmologie : le
sens de la Bible, et de lAncien Testament en particulier, tait transpa-
rent, de sorte que les juifs, en refusant de se rallier aux interprtations
chrtiennes des critures, se montraient dlibrment pervers. Il en tait
ainsi notamment du texte assez violemment polmique de Martin Luther,
Des Juifs et de leurs mensonges (1543). Mme si Luther tait galement
froce envers les catholiques et les Turcs, son antismitisme semble avoir
ouvert la voie lholocauste nazi.
Parmi les mouvements religieux les plus importants du xvii
e
et du
xviii
e
sicle, il faut mentionner le messianisme, centr sur la personne
de Sabbata Zvi, originaire de Smyrne en Turquie (1626 1676), le hassi-
disme en Europe de lEst et les dbuts du mouvement haskala, courant du
judasme inspir par la philosophie des Lumires. Il nest pas surprenant
que la rpression gnrale subie par les juifs ait suscit de fortes attentes
et une fgure charismatique telle que Sabbata Zvi. Les espoirs placs dans
la venue du Mashiah, ou Messie, furent dus quand Zvi se convertit
lislam dix ans avant sa mort. Plus stable et plus durable fut le mouvement
connu sous le nom de hassidisme et originaire dEurope orientale o il
avait t fond initialement sous lautorit du Baal Shem Tov (acronyme :
Besht) (1700 1760). Ce mouvement, qui mettait laccent sur la chaleur
du sentiment dans la pratique assidue de la loi (Torah) et prsupposait la
prsence de Dieu, tait une expression populaire du mysticisme juif. Certains
dirigeants orthodoxes sopposrent la ferveur du nouveau mouvement,
mais celui-ci nen laissa pas moins une empreinte durable sur le judasme
amricain (puis isralien). Le philosophe Baruch Spinoza (1632 1677),
remarquable par sa modernit, a prpar dune certaine faon la vie juive
moderne par sa vision critique des critures et sa fdlit la tradition
culturelle (bien que non religieuse) du judasme. Plus importante encore,
lge des Lumires, fut la pense de Mose Mendelsohn (1729 1786)
qui utilisa la philosophie de son temps pour dfendre le judasme et voir
dans la Torah un moyen de garder une conduite thique contre la fausse
idoltrie. Ce fut lun des principaux prcurseurs du judasme rform .
Les diffrents motifs de la vie judaque moderne ont t exprims ds les
178 1492 1789
xvii
e
et xviii
e
sicles : le judasme sculier travers Spinoza, le hassidisme
dvotionnel et hautement conservateur travers le Besht, le judasme
rform travers la haskala et le traditionalisme travers la continuit de
la vie de la communaut et lenseignement des rabbins en gnral.
Cependant, larrive des rfugis en Afrique du Nord et dans lEmpire
ottoman contribuait y revivifer la vie juive. Il y eut aussi, en Palestine,
une renaissance du mysticisme, notamment travers la vie et les crits
dIsaac Louria (1534 1572), qui mit laccent sur le besoin de lhomme
de remonter vers Dieu : selon Louria, la lumire divine ayant t disperse
de manire catastrophique travers le monde, chaque homme ou femme
peut restituer sa source divine ltincelle quil porte en lui (ou en elle)
par la voie de la vie contemplative. Quelques migrs, venus de lEurope
mridionale, contriburent aussi ajouter une vitalit nouvelle aux tablis-
sements juifs de lInde (concentrs Cochin) aprs que les Portugais eurent
dispers les membres de la colonie implante de longue date Cranganore,
au nord de Cochin, en 1524. Enfn, avant la rvolution amricaine, une
petite communaut juive stait dj tablie en Amrique.
Les effets des conqutes espagnoles et portugaises en Amrique avaient
t, naturellement, trs profonds. Les systmes religieux bien dvelopps
des Empires aztque et inca, de mme que les restes de la religion maya
classique, furent trs rapidement limins. Dans lEmpire inca, la religion
dtat tait un mlange complexe de traditions locales qui refondait les
loyalismes impriaux de trs vastes territoires dans le culte du Soleil dont
le pre, Viracocha, tait le Crateur suprme. Cuzco, le temple du Soleil
abritait galement le dieu du Tonnerre, la desse Lune (dune importance
vitale pour les femmes) et dautres divinits dun panthon sous lequel
grouillait un essaim dtres surnaturels. Cet tat centralis tait pourtant
trop organis : les coups impudents ports par une poigne daventuriers
suffrent provoquer leffondrement de tout le systme. Les gloires dores
des Incas, leurs pouvoirs gurisseurs et vivifants disparurent en un rien
de temps pour tre rapidement remplacs par la Trinit chrtienne.
Presque aussi soudain fut leffondrement des Aztques. Leur religion
tait plus sinistre que celle des Incas, mais les prouesses de leur civilisation
taient impressionnantes. Leur conception du monde postulait que le cosmos
tait intrinsquement instable. Laxe de lunivers passait par leur vieille
cit de Teotihuacn, la Demeure des Dieux. Ils pensaient se trouver dans
la cinquime et dernire phase de lunivers au cours de laquelle le Soleil
devait tirer son nergie de sacrifices humains clbrs de faon centralise
par lempereur. Le panthon des dieux comprenait notamment landrogyne
et tout-puissant Omeototl, ou Quetzalcoatl, lintelligent crateur de cultures
qui tait cens venir redemander son royaume sur des vaisseaux emplums
surgis lOrient. Or, cette figure messianique fut confondue avec Hernn
Les religions et les conceptions du monde 179
Corts pour le plus grand bnfice de celui-ci. Un culte aussi remarquable
et une si brillante culture furent terrasss avec une facilit stupfiante par
quelques Espagnols confiants dans leur destin.
Cette destruction des civilisations urbaines saccompagna de lanantis-
sement de cultures moins importantes, celles des Arawaks et des Carabes,
ainsi que nombre de cultes chamanistes de lAmrique du Sud, graduel-
lement absorbs dans lorbite du catholicisme dominant. Une importante
volution aboutit une nouvelle synthse entre les pratiques indignes
et lorthodoxie catholique travers, surtout, la vnration suscite dans
toute lAmrique centrale par Notre-Dame de Guadalupe. Celle-ci tait
apparue au cours dune vision, en 1531, sur une colline des alentours de
Tenochtitln (la ville de Mexico), un indigne converti qui ne parlait
que le nahuatl. Lvnement avait engendr dimportantes consquences,
savoir linstauration dun rite et dun loyalisme hybrides espagnol
et indien.
Les Indiens avaient t souvent traits avec une grande cruaut, et ils
avaient subi les effets atroces des maladies europennes. Dans les dbats
suscits par cette situation, il faut noter le rle considrable et bnfque
jou par le prtre catholique Bartolom de las Casas (1474 1566). Les
nouvelles lois espagnoles de 1542, promulgues en partie sous la pression
exerce par celui-ci, accordrent une certaine protection aux Indiens. La
force de lglise contribua galement leur intgration au sein des cultures
hispaniques. Dans une grande partie de lAmrique centrale comme de
lAmrique du Sud, des missionnaires expdis par des ordres comme
ceux des Franciscains et des Dominicains exercrent leur ministre dans
les villages et les communauts indiennes. Dans une certaine mesure, le
culte des saints contribua combler le foss existant entre les religions
prcolombiennes et la foi catholique. Un intense paternalisme prsida
cette volution comme en tmoignent surtout les tablissements des jsuites
au Paraguay et les missions des franciscains conduits par Junipero Serra
(1713 1784) en Californie.
En Amrique du Nord, les religions indignes, telles celle des Pueblos
et celle des Indiens des Plaines, se perpturent au xviii
e
sicle, voire au-
del. Dans une certaine mesure, elles ont mme survcu la destruction
dune grande partie de la culture indienne au xix
e
sicle. On peut distinguer
plusieurs thmes dans ces religions telles quelles taient pratiques au
moment o les Indiens se heurtrent pour la premire fois aux colons euro-
pens ; ce sont notamment les crmonies des katchinas (masques sacrs)
chez les Hopis, la croyance dans une cration dualiste par les jumeaux
clestes chez les Iroquois, la recherche de visions chez les Lakotas, le
chamanisme de nombreux groupes, la foi dans la Matresse des animaux
marins chez les Inuit (Eskimos), et ainsi de suite. La socit indienne fut
180 1492 1789
transforme notamment et surtout par lintroduction du cheval, due aux
Espagnols, qui intensifa la chasse au bison chez les Indiens de la Prairie
(les bisons furent fnalement limins par lusage du fusil).
Pendant ces vnements, ltablissement des Blancs en Amrique du
Nord entranait de nouvelles combinaisons religieuses parmi les colons
majoritairement protestants. En thorie, les colonies sudistes taient prin-
cipalement anglicanes, alors que la population de la Nouvelle-Angleterre
tait surtout compose de dissidents. Avec le dveloppement des planta-
tions dans le Sud et le trafc des esclaves, un nouvel lment important vint
sajouter la religion amricaine : lapport des Africains dont les croyan-
ces indignes et importes seffacrent au proft de diverses formes dun
protestantisme fervent. Dans quelques autres secteurs de la culture afro-
amricaine, dans la moiti occidentale du globe, certaines formes mixtes
des religions africaines et du catholicisme engendrrent des rites complexes,
comme ceux du vaudou hatien. Mais les mouvements dominants, chez les
Blancs comme chez les Noirs, en Amrique du Nord, furent lis diverses
varits dun protestantisme radical orient vers une exprience pratique
souvent baptiste et, vers la fn du xviii
e
sicle, mthodiste. Il faut noter
limportance des renouveaux religieux (revivals) tels que le Grand Rveil
(Great Awakening) lanc en 1734 Northampton dans le Massachusetts,
qui se propagea sous linfuence de prdicateurs charismatiques comme
George Whitefeld (1714 1770). Dune grande importance pour llite
instruite fut le disme, cest--dire la foi en un Dieu quelque peu dtach
de sa cration cet tre suprme tait une construction intellectuelle
plutt quun interlocuteur vivant et personnel rpondant un amour plein
de dvotion. La combinaison de lidologie des Lumires et des thmes
anabaptistes dans la pit ordinaire devait conduire ladoption du premier
amendement, qui posait le principe de la sparation de lglise et de ltat
dans la Constitution des nouveaux tats-Unis.
Cependant, en Europe orientale, une longue lutte se droulait entre
les puissances chrtiennes et lEmpire ottoman. Les premiers succs de
celui-ci qui staient traduits par la destruction de lEmpire byzantin
et ltablissement de sa capitale Constantinople (Istanbul) avaient
prlud une srie de victoires. Au milieu du xvi
e
sicle, les Ottomans
dominaient toute lAfrique du Nord except le Maroc. Dans cette rgion, la
spiritualit tait le fait de fraternits, centres sur des chapelles ou zwiya,
conduites par des cheiks qui dtenaient un pouvoir charismatique (baraka)
et qui, aprs leur mort, jouaient un rle dintercesseurs au bnfce des
fdles. Le systme insistait sur limportance des bonnes uvres et de la
grce divine dispense par lintermdiaire de saintes personnes. Il tendait
marginaliser lislam des critures et luvre des juristes. Tandis que dans
les centres urbains, des ides panthistes hautement raffnes dominaient
Les religions et les conceptions du monde 181
les ordres religieux (tariqa), des tariqa syncrtistes combinaient, dans
les campagnes, les croyances islamiques, turques et chamanistes avec les
croyances populaires chrtiennes. Lordre Mawlawiyya est le plus important
dans la premire catgorie et le Bektachiyya dans la seconde.
En Arabie surgit un grand mouvement rformiste qui revendiquait une
version puritaine de lorthodoxie sunnite du hanbalisme. Il tait conduit
par IbnAbd al-Wahhab (1703 1792), qui mettait laccent sur la notion de
lunit de Dieu et voyait dans le culte des saints une sorte de polythisme.
Cet islam purif devint le credo offciel de la famille Saudi qui conquit
par la suite la plus grande partie de lArabie (bien que le premier tat
saoudien et t dtruit par les Ottomans en 1812).
La religion populaire turque tait initialement syncrtiste et combi-
nait le chamanisme turc, le chiisme et certaines croyances indignes, par
exemple travers lordre derviche Bektachiyya. Ce phnomne prit de
limportance dans la mesure o les janissaires, le corps militaire dlite
de lempire, ladoptrent pour leur ordre religieux. Sa forme permanente
lui fut donne par Balim Sultan au dbut du xvi
e
sicle. Il comprenait
des lments chiites avec la reconnaissance des douze imams outre une
sorte de trinit que composaient Allah, Ali et Mahomet ; et linitiation
supposait un offce religieux vocateur de quelque communion, avec lab-
sorption de pain, de fromage et deau (bue dans une coupe crmonielle).
Le bektachisme ngligeait une grande partie de la loi islamique et attirait
manifestement les chrtiens convertis lislam. Mais les Ottomans, par-
tiellement en raison de leur opposition la dynastie persane des Sfvides,
favorisaient lislam sunnite alors que le fondateur de la dynastie sfvide,
Ismail I
er
, tait simultanment le chef sacr dun ordre de derviches et
proclamait que, sous la conduite directe et constante de Dieu, il possdait
une connaissance et un pouvoir suprmes sur les phnomnes des deux
mondes, le matriel et le spirituel.
Le plus grand des Sfvides (1501 1736) fut le chah Abbas (1571 1629)
(voir chap. 18.1). En se fondant sur lidologie chiite et sur un mysticisme
populaire, la dynastie parvint unifer ses diffrents peuples. Elle encou-
ragea galement un renouveau de la pense et de la pratique soufes, tout
spcialement travers les enseignements de Mir Damad (mort en 1630) et
de son disciple, encore plus remarquable, Mulla Sadra (1571 ? 1640). Ce
dernier percevait lunivers comme le continuum dune existence changeante
sous lautorit de Dieu, tre suprme et dune totale puret existentielle.
Lintgration mutuelle de la pratique chiite, du soufsme et de lancienne
tradition politique iranienne a confr une importante cohsion lre
sfvide.
Pendant ce temps, linfuence de lislam se renforait dans le sud de
lAsie grce ltablissement de lEmpire moghol autour de Delhi, sous
182 1492 1789
le rgne de Babour (de 1526 1530). Tout spcialement sous le rgne de
lempereur Akbar (de 1542 1605), on tenta dunir les musulmans et les
hindous au sein de son gouvernement ; le vif intrt port par Akbar aux
religions avec lesquelles il tait en contact (y compris le christianisme,
qui lui avait t expos par les jsuites) lavait conduit penser que les
religions formelles taient fondes sur des diffrences illusoires. Il seffora
de sentourer dun cercle de disciples auxquels il souhaitait enseigner sa
vrit sous le nom de Sulh-i Kul (la Paix absolue). Une certaine infuence
fut galement exerce par les ordres islamiques de Qadiriya, Shattariya et
Nakshbandiya. Une partie de la pense soufe, notamment la philosophie
dIbn al-Arabi (1165 1240), tait attirante pour les hindous, car elle pr-
sentait des analogies avec les ides prsentes dans la tradition des Vdas.
Tout aussi signifcative fut linfuence des mendiants errants, ou qalandar,
qui ressemblaient leurs homologues hindous et qui accordaient souvent
fort peu dimportance aux normes islamiques (par exemple quant leur
absence de vtements). Ils servirent de pont entre le soufsme traditionnel et
une population accoutume honorer les saints hommes. De plus, lislam
en vint senraciner dans des langues vernaculaires comme le bengali et
le tamoul, dans la mesure o des uvres soufes et autres ouvrages pieux
taient composs dans ces idiomes. Ce fut donc lre des Moghols jus-
quau dclin de leur empire, vers la fn du xviii
e
sicle, que lislam fnit
par sancrer trs solidement dans la pninsule Indienne.
Mieux encore, entre le xvi
e
et le xviii
e
sicle, lislam effectua ses
plus grandes perces dans lAsie du Sud-Est. Il stait dj tabli dans les
zones ctires de la Malaisie et de Sumatra. Au cours de ces trois sicles,
il stendit dans le reste de ces rgions, et mme jusquaux Moluques vers
lest, le sud des Philippines et la plupart des les intermdiaires, y compris
Java, Sulawesi et une grande partie de Borno. Le sultanat dAceh joua
un rle important dans cette extension, notamment au moment de son
apoge, sous le sultan Iskandar Muda (1607 1636) ; il dominait alors la
pointe occidentale de Sumatra et une partie de la Malaisie, et formait un
grand nud de communication au sein du rseau commercial musulman
qui stendait jusqu lEurope travers la mer Rouge, lgypte et la Syrie.
La foi islamique se rpandait en partie grce des contacts commerciaux,
ou lattrait des ordres soufs, ou encore des relations familiales. Le
commerce favorisa aussi le plerinage La Mecque, o les contacts avec
les soufs et avec dautres mouvements originaires du cur territorial de
lIslam revtaient une importance particulire. De tout cela, on peut dduire
que la priode traite dans le prsent volume a permis une extension et
une consolidation considrables de lislam jusquen Nouvelle-Guine, sur
ses confns orientaux, et en Afrique occidentale, lautre extrmit. En
raction contre la domination chrtienne, laide fournie par les musulmans
Les religions et les conceptions du monde 183
du Gujerat, en Inde, et par lEmpire ottoman joua galement un rle dans
laffaire. Ce fut probablement la priode la plus fructueuse pour lactivit
missionnaire depuis les premires conqutes. Certes lislam indonsien
fut souvent ml dhindouisme ou de cultes locaux ; il devait nanmoins
devenir plus orthodoxe au fl du temps grce lamlioration des commu-
nications. Il tait suffsamment enracin pour pouvoir rsister sans effets
fcheux la conqute des Indes orientales par les Hollandais.
En Asie centrale, lislam sunnite spanouit sous la domination ouz-
bek, spcialement sous des souverains tels que Ubayd Allah (mort en
1539) et Abd Allah Khan (1559 1598). L encore, le rle des ordres
soufs fut capital pour la propagation de la foi parmi les nomades. La vie
culturelle de lislam tait centre sur un certain nombre de villes, surtout
Boukhara. Mais le xvii
e
et le xviii
e
sicle furent des sicles de dclin
et de souffrances en raison des dprdations causes par les Kalmouks
bouddhistes qui staient tablis dans la rgion de la Volga infrieure
partir de 1613 et par leurs coreligionnaires, les Orats, un peu plus lEst.
Ces peuples mongols menaient une croisade, au nom de la religion, contre
le Turkestan islamique.
Malgr les succs de lislam entre les xvi
e
et xviii
e
sicles, la puis-
sance navale des Europens introduisait dj une diffrence dans le cours
de lhistoire, en dtournant le commerce de la route de la soie, qui avait
fait la prosprit de lAsie centrale, et le commerce de la mer Rouge, qui
avait aliment le Moyen-Orient. Elle commenait rduire galement
limportance du commerce transsaharien. Les grands empires ottoman,
sfvide et moghol nallaient pas tarder sentir le choc de lOccident.
Aussi, la fn de notre priode, lislam se trouvait-il dj dans ltat de
dclin culturel dont il sest efforc de sortir depuis deux sicles. En outre,
alors que les puissances maritimes taient en train de se tailler leur part
dans lAsie mridionale, la Russie stendait travers le nord du continent
jusquau Pacifque et faisait sentir sa pression sur lAsie centrale.
Si le christianisme stait trouv principalement centr sur Kiev dans
cette partie du monde, les incursions mongoles avaient menac la ville
dans son rle de capitale, et dautres carrefours culturels comme Pskov
et Novgorod taient exposs aux pressions exerces par les chevaliers
teutoniques. Les missionnaires orthodoxes sactivaient pour leur part
rpandre la foi dans toute la rgion.
Le transfert du patriarcat Moscou donna naissance lide de la troi-
sime Rome . La premire, la Rome italienne, tait dchire par un schisme,
la deuxime (Constantinople) tait aux mains des Ottomans, la Russie allait
donc se conduire en vritable chef de la foi chrtienne. La tentative faite
par le patriarche Nikon (1605 1681) pour aligner la pratique russe sur
celle de Byzance fut considre comme une rpudiation de cette thorie.
184 1492 1789
Ses rformes du rituel conduisirent une rupture avec ceux qui sous
le nom de Vieux Croyants senttaient dans les anciennes coutumes.
Durant le rgne de Pierre I
er
(1682 1725), le patriarche fut remplac par
un synode et lglise place sous lautorit du gouvernement. Louverture
vers louest devint alors le sujet dune controverse au cours de laquelle les
diffrentes opinions taient dfendues respectivement par les slavophiles
et les occidentalistes chacun reprsentant deux courants qui allaient
tre dune importance vitale au xix
e
sicle. Cependant, le xviii
e
sicle
avait vu un renouveau de la spiritualit, en partie grce lintroduction
en Russie du mouvement connu sous le nom dhsychasme mystique
(quitisme) venu du mont Athos, en Grce, et introduit au xiv
e
sicle, au
cours duquel des techniques respiratoires taient utilises pour favoriser
la contemplation et lexpression de la prire : Seigneur Jsus-Christ, Fils
de Dieu, aie piti de moi. Ce renforcement de la vie mystique accentua la
vnration du saint homme, ou starets, qui agissait en conseiller spirituel
et gourou des fdles.
Dans la partie occidentale de lUkraine, lglise tait uniate, cest--
dire quelle acceptait la primaut de Rome tout en adhrant aux rites et
lorganisation de type orthodoxe. Cette tradition remontait au concile de
Brest de 1596, et on pouvait la retrouver ailleurs, par exemple en Transyl-
vanie. Dautres glises orthodoxes en Serbie, en Roumanie, en Bulgarie,
en Macdoine et en Grce avaient survcu sous la domination ottomane
et lautorit du patriarche dIstanbul. Ailleurs, dans lEurope de lEst, le
luthranisme avait pris racine en Finlande, en Estonie et en Lettonie, tandis
que le catholicisme prdominait en Lituanie et en Pologne, tout comme
en Hongrie, en Croatie et ailleurs. Les juifs formaient un lment vital,
virtuellement dans toute la rgion, comme les musulmans dans nombre
dendroits.
La conversion lislam tait la tendance dominante en Bosnie, dans les
Rhodopes et en Albanie, tandis que les musulmans turcs venus dAnatolie
sinstallaient en masse dans lest des Balkans, dans la Dobroudja et sur les
bords du fleuve Marica (voir chap. 16 sur lEmpire ottoman).
Lesprit de lEurope des Lumires, centre sur la Grande-Bretagne,
la France et lAllemagne, illustr par les crits dauteurs comme Adam
Smith (1723 1790), David Hume (1711 1776), les encyclopdistes fran-
ais sous la conduite de Denis Diderot (1713 1784), Gotthold Lessing
(1729 1781) et Emmanuel Kant (1724 1804), oublia largement la Russie
et les Balkans. Mais son infuence revtit une grande importance en Grce
et dans deux principauts roumaines.
Lexpansion de lEurope grce sa puissance navale avait exerc ses
effets sur le bas-ventre de lAsie, spcialement dans le Sud asiati-
que, mais aussi, de plus en plus, en Chine et au Japon. Les voyages des
Les religions et les conceptions du monde 185
Portugais avaient ouvert lOrient au commerce de lOccident : Vasco de
Gama (1460 ? 1524) avait atteint lInde en faisant le tour de lAfrique
en 1497 1499. En 1510, les Portugais staient tablis Goa et, en 1517,
Colombo. Les Britanniques, les Hollandais et les Franais devaient
les suivre vers la fn du sicle. Pondichry fut fond par les Franais en
1683, Calcutta par les Britanniques en 1690, tandis que les Hollandais
semparaient de Colombo en 1656. Mais ce fut surtout grce la guerre
de Sept Ans (1756 1763) que les Britanniques tablirent leur domination
sur la rgion.
Pendant ce temps, dans lInde elle-mme, lhindouisme digrait les
infuences islamiques et engendrait de nouvelles formes de dvotion reli-
gieuse. Ce ne fut pas prcisment une priode glorieuse pour la philosophie
hindoue, mais la pit se canalisa vers de nouveaux modes dexpression.
Cest ainsi que la tradition sant prit une certaine importance, de mme que
le nouveau dvotionalisme de Caitanya et de ses successeurs, tandis que
le sikhisme surgissait comme une troisime force entre lislam et lhin-
douisme. Dans les arts religieux, il faut noter luvre de Tulsi Das (mort
en 1623), dont lpope, Rmcaritmnas (Le Lac des actions de Rama),
eut une grande infuence sur les rgions de lInde o lon parlait lhindi.
Kabr (1440 1518) tait probablement musulman, mais il exera lui
aussi une profonde infuence sur la tradition hindoue tout en reprsentant
lune des principales sources du sikhisme. Il critiquait la faon dont les
tres pieux sattachaient souvent des dtails extrieurs, et sa pense tait
stimule par les affrontements entre musulmans et hindouistes. Il critiquait
aussi ladoration des images, le systme des castes, les plerinages ( La
Mecque ou Bnars), les textes sacrs, etc. Bien quil dtestt la thologie
et rejett tout rituel, ses croyances taient largement hindouistes, avec des
simplifcations considrables. Il croyait la rincarnation et au karma,
et il utilisait la notion dillusion (my) pour dcrire le monde que nous
connaissons par lexprience. Il en vint tre considr comme le premier
fondateur de la religion sikh, mais une partie de ses fdles, connus sous
le nom de kabrpanthis (ceux qui suivent le chemin de Kabr), continuent
de se manifester dans la tradition hindouiste sous lune de ses formes. Il
est aussi considr comme un membre minent de la tradition des saints
hommes (sant) et reprsente une forme de lhindouisme iconoclaste qui
rejette lutilisation des images matrielles ou icnes.
Alors que les pomes de Kabr en venaient tre incorpors aux critures
sikhs, les fdles se tournrent vers Nnak (1469 1539) quils tenaient pour
leur premier gourou ou directeur spirituel. Celui-ci avait fait la synthse
entre les idaux islamiques et hindouistes, et, aprs stre dbarrass de la
tradition quil avait tudie comme prtre brahmanique, il avait pos les
fondations dune nouvelle communaut religieuse. Parmi ses successeurs,
186 1492 1789
hritiers de sa qualit de gourou, fgurent Arjan, qui conduisit le mouvement
de 1581 1606 et fonda le fameux et magnifque Temple dOr dAmritsar,
et Govind Singh (1666 1708), qui tablit la communaut sikh sur des
bases nouvelles en 1699. Il choisit cinq des premiers membres du nouvel
ordre les Khalsa, la fraternit des Purs , assigna ses fdles des signes
extrieurs de leur religion (comme le port du turban sikh justif par le refus
de se couper la barbe et les cheveux), substitua un crit, lAdi Granth,
lautorit du gourou et prcha une rigoureuse thique militaire. De telles
mesures lui paraissaient ncessaires pour contrebalancer le pouvoir des
Moghols ; lpine dorsale de la communaut tait une strate de fermiers
pendjabis, les rudes jats. Par la suite, les sikhs tablirent leur domination
sur le Pendjab. Certes, maints hindouistes considraient la religion sikh
comme une variante de la riche et diverse tradition hindouiste, mais les
sikhs se disaient adeptes dune troisime foi, entre lislam et lhindouisme,
encore que leur thologie ft plus proche de ce dernier (la croyance dans
la rincarnation, par exemple).
Caitanya (1486 1533) fut lune des grandes fgures de lintensifcation
de la dvotion religieuse, ou bhakti, centre sur une image chaleureuse
et personnelle de ltre divin. Ds lge de 22 ans, il avait violemment
ressenti la vocation de servir Krishna au moment o il allait pratiquer le
rite des morts pour sa premire pouse. Peu aprs, il appela ses disciples
chanter des hymnes et danser, parfois pendant des journes entires,
pour honorer Krishna. Les moines errants de Vaiava et les disciples
immdiats de Caitanya contriburent rpandre le message de celui-ci
dans tout le Bengale, o il acquit une infuence particulire sur la classe
des marchands, et ailleurs encore. Ce faisant, Caitanya avait dclench un
renouveau du dvotionalisme. Philosophiquement, sa position en vint tre
connue sous le nom dacintyabhedbheda, ou thorie de lindfnissable
diffrence-dans-la-non-diffrence. Cela signife que, de faon paradoxale,
les tres humains et les autres tres vivants sont tous des rejetons du
divin, la fois tous diffrents de lui et non diffrents. La fusion de lme
dans la gloire divine est symbolise par lamour intense et rciproque de
Krishna et de son pouse Rdh. Le mouvement de Caitanya connaissait
quelque dclin quand les Britanniques stablirent au Bengale. Pourtant,
au cours du xviii
e
sicle, ladministration britannique fonctionna travers
la Compagnie des Indes orientales qui bannissait les missionnaires de ses
territoires pour ne pas semer le trouble parmi la population. Ce fut seule-
ment plus tard que lhindouisme, dans son ensemble, forma une tradition
consciente delle-mme, qui subit un renouveau sous le choc des critiques
formules par les chrtiens envers sa vie sociale et spirituelle et en
raction contre ces attaques.
Les religions et les conceptions du monde 187
Si le bouddhisme avait t, plusieurs milliers dannes plus tt, un
ingrdient vraiment essentiel de la civilisation indienne, il avait largement
disparu du sous-continent, sauf dans certaines zones du Nord et du Sud.
Au Sri Lanka, le bouddhisme theravada demeura au plus bas pendant une
grande partie de lpoque considre. Lle fut domine par les Portugais
de 1505 1658, par les Hollandais du xvii
e
la fn du xviii
e
sicle et,
fnalement, par les Britanniques. Ce fut durant le rgne de Kittisiri Rjasha
(1748 1781) que lordre bouddhiste y fut restaur grce des ordina-
tions ralises en Thalande cette branche de la sangha (communaut
monastique) tant dsigne sous le nom de Siam Nikaya (branche thai).
Ce fut le dbut dun processus de rgnration qui se poursuivit jusquau
xx
e
sicle.
Dans le Nord, le bouddhisme se maintint sous ses formes tibtaine et
npalaise. Au Tibet, une innovation rvolutionnaire consista lever le
dala-lama au rang de chef temporel de ltat, en 1642, sous linfuence
mongole. Les dala-lamas taient considrs comme les incarnations succes-
sives non seulement de leurs prdcesseurs, mais aussi du grand Bouddha
futur, Avalokitesvara (le Seigneur qui abaisse ses regards avec compassion).
Le Tibet joua un rle important dans la transmission dun grand nombre
de textes, mais quand la Chine y tablit sa suzerainet au xviii
e
sicle, il
se trouva ds lors quelque peu isol du reste du monde bouddhiste.
Dans le Sud-Est asiatique, les deux tats dominants, savoir le Myanmar
(Birmanie) et la Thalande, renforcrent leur idologie theravada quils
avaient importe du Sri Lanka et qui avait remplac les systmes de croyance
et de pratique hindouiste et mahayanique. Ils contriburent en change
revivifier la pratique bouddhiste au Sri Lanka. leur tour, ces dvelop-
pements influencrent le Cambodge et le Laos et, un moindre degr, le
Viet Nam, plus soumis aux influences culturelles chinoises.
Entre le xvi
e
et le xviii
e
sicle, la Chine ft lexprience de deux
dynasties, les Ming et les Qing (ou Tsing). Au cours de la dernire phase
de la dynastie Ming, lintgration des trois religions (confucianisme,
bouddhisme et taosme) fut accentue. En ralit, bien des gards, il
sagissait de quatre traditions (sans compter la prsence minoritaire mais
importante de lislam et du christianisme), si lon ajoute la religion populaire
folklorique (gnralement rpandue, mais localise) aux trois premires.
Des rformateurs tels que Zhu Hong (1535 1615) tissrent les valeurs
confucennes dans un contexte bouddhiste, alors que le fameux philosophe
Wang Yangming (1472 1529) avait dj expos une forme de nocon-
fucianisme avec une nuance fortement contemplative qui sadaptait au
bouddhisme et, en vrit, aux valeurs de lcole Chan (mditation).
Les conceptions de Wang comprenaient aussi des lments taostes : il
pratiquait la mditation taoste et se trouvait profondment infuenc par
188 1492 1789
la qute taoste de limmortalit. Dans son ouvrage intitul Recherche du
Grand Savoir, achev peu de temps avant sa mort, il dcrivait sa vision
dune ralit unife et pleine dinterconnexions o le Ciel, les objets du
cosmos et le moi des humains reftent, chacun, la nature des autres.
Pour lui, le principe et lesprit ne font quun : aussi notre constitution int-
rieure peut-elle, elle-mme, nous servir de guide pour la comprhension du
cosmos. Cette insistance sur la contemplation tait en contradiction avec
la thorie offcielle du confucianisme expose par Zhu Xi (1130 1200).
Wang affrmait aussi lunit entre la connaissance et laction. De maintes
faons, il exera une profonde infuence tant en Chine quau Japon. Dun
autre ct, linterprtation de Zhu Xi demeura la version offcielle de la
tradition utilise pour les examens des fonctionnaires impriaux, mme
sous la dynastie suivante, celle des souverains mandchous, qui avaient
pris le pouvoir en 1644.
Vers la fn de la priode Ming, la Chine enregistra ses premiers contacts
srieux avec la culture europenne grce aux missions des jsuites, notam-
ment celle de Matteo Ricci (1552 1610). Ce dernier stablit la cour en
adoptant les coutumes chinoises et en acqurant une bonne connaissance
de la tradition intellectuelle et littraire chinoise ; il publia des ouvrages de
thologie chrtienne et de science. Il fut nomm directeur dun tablissement
dastronomie et il contribua la fabrication de canons. Son exprience,
qui consistait enseigner le christianisme sous un vtement chinois
rapprocher de la tactique utilise par Roberto de Nobili (1577 1656) ,
fut fnalement dsavoue par le Vatican par suite des critiques exprimes
par des missionnaires rivaux.
Le mlange des trois traditions en un ensemble complexe vaguement
unif fut accompagn dune synthse progressive lintrieur du boud-
dhisme, de sorte que lcole de la Terre du Bonheur et celle du Chan
(mditation) devinrent dans la pratique les seules formes principales du
bouddhisme chinois, combines entre elles au point que si le pratiquant
en appelait au grand Bouddha Amitabha (crateur de la Terre du Bonheur
o les fdles doivent tre transports aprs leur mort), il lui fallait se
demander ce qui en appelait au Bouddha. En dautres termes, les mthodes
du Chan relatives la prise de conscience de soi se combinaient avec le
dvotionalisme de lcole de la Terre du Bonheur. Dune importance tout
aussi vitale, sous les dynasties Ming et Qing, furent les diverses formes
de messianisme souvent centres sur Maitreya (lAmical, le Bouddha
venir), dont larrive sur Terre tait tenue pour imminente.
Dans la pense confucenne, il y eut une volution vers une sorte dem-
pirisme au cours de la priode Qing, notamment travers luvre de Dai
Zhen (1729 1777) qui prnait la mthode du kao-zheng ou de la recherche
fonde sur la preuve. Cette mthode remontait Hui Dong (1697 1758),
Les religions et les conceptions du monde 189
dont la pense sinscrivait en faux contre les savants qui ngligeaient les
affaires pratiques au proft de la spculation mtaphysique. Mais bien que
Dai Zhen se ft intress lui-mme plusieurs recherches pratiques dans
le domaine des mathmatiques ou de lingnierie hydraulique, il stait
galement engag dans une valuation critique des textes confucens, et, en
dernire analyse, ces proccupations faisaient obstacle au dveloppement
de la science chinoise. Qui plus est, ladministration impriale ne prisait
gure les penseurs tourns vers lavenir. Quoi quil en soit, le xviii
e
sicle
fut maints gards un sommet de la culture chinoise sous-tendue par une
vie religieuse et spirituelle dune grande richesse.
Une contribution importante la pense confucenne fut luvre de
penseurs corens, notamment Yi Huang (1501 1570), sous le nom de
plume de Toegye, et Yi I (1536 1584), connu sous le pseudonyme de
Yulgok. Ce furent les fondateurs de deux coles rivales, celle du Principe
et celle de la Matire. En dautres termes, alors que tous deux, dans le
plus pur style noconfucen, voyaient toute chose comme un mlange de
li (ou principe) et de qi (ou nergie matrielle), ils mettaient diffremment
laccent sur la priorit de lun ou de lautre dans leurs relations mutuelles.
Pour Toegye, le principe pouvait tre voil par lnergie matrielle et telle
serait lorigine du mal. Pour Yulgok, il ny avait aucune logique dans le
fait de tenir le principe pour moral et pas la matire ; le bien devant se
manifester dans lindividualit concrte, car ce qui fait lindividu est un
mlange de li et de qi.
Le renversement de la dynastie Ming devait se rvler tre une source
de troubles considrables pour llite corenne. Les Ming taient considrs
comme les vrais dtenteurs de la civilisation chinoise mme, vrai dire,
de la civilisation en gnral tandis que les Qing, en tant que Mandchous,
taient des trangers. Un penseur, parmi les plus importants, qui redfnit la
position de la monarchie corenne, fut un thoricien desprit indpendant,
nomm Yun Hyu (1617 1680). Ses recherches sur lhistoire des dynasties
lavaient amen conclure que la position et les obligations du souverain
devaient tre dfnies publiquement (contrairement ses obligations comme
membre de sa famille) : cette conclusion affecta son attitude envers les
rites qui entouraient la fonction impriale. Par la suite, sa doctrine, qui
soulignait aussi le besoin dagir avec une haute rectitude morale, lui ft
affronter Sukchong (souverain de 1674 1720), mais seulement aprs
avoir occup plusieurs postes ministriels. Il manifesta galement des
ides personnelles sur la question de lorthodoxie confucenne et crivit
ses propres commentaires sur les classiques, dfant ainsi les traditiona-
listes qui affrmaient le caractre dfnitif des uvres de Zhu Xi. Le point
principal que Yun Hyu et ses disciples voulaient tablir consistait en ceci :
la civilisation, mme avec en son cur la pense de Confucius, tait chose
190 1492 1789
volutive, et la Core avait une destine spciale assumer en qualit de
nouveau porte-drapeau de la civilisation chinoise.
Au xv
e
sicle, le bouddhisme avait subi une rglementation et des
perscutions de la part de la monarchie, les terres des temples avaient t
confsques, les temples avaient t interdits dans les grandes villes et les
diverses coles avaient t amalgames en deux seulement, dont lune tait
celle du Chan ou du Son. Au xvi
e
sicle il y eut quelque renouveau, conduit
par Sosan Hyujong (1520 1604), qui crivit non seulement un guide des
pratiques du Son mais aussi des rapports sur les traditions confucenne
et taoste en vue de leur rconciliation.
la fn du xviii
e
sicle, une expression du courant moderniste dans la
pense confucenne prfgura, lultime adaptation de la Core aux dfs
lancs par le Japon et par lOccident. On lassocie aux volumineux crits
de Chong Yak-yong (nom de plume : Ta-san ; 1762 1836), principal tho-
ricien de lcole de la science du rel. Celui-ci avait redcouvert un disme
primordial dans la pense de Confucius. Il tait tomb sous linfuence de
la pense de Ricci, et nombre de ses parents et amis avaient t baptiss
dans la foi catholique. Cest pourquoi il fut chass du gouvernement. Son
uvre prolifque comprend un examen critique du confucianisme, et il
avait quelque connaissance des principes de la science moderne.
De mme que les traditions drives de la culture chinoise, les cultes
indignes comme celui des anctres ou le chamanisme taient rests
importants en Core lchelon local. Ces modes religieux indignes devaient
contribuer la formation de nouveaux mouvements spirituels corens.
Pendant ce temps, le Japon subissait au xvi
e
sicle une crise lie lar-
rive du christianisme catholique par le biais de la mission (1549 1551)
de Franois-Xavier (1506 1552) et de ses successeurs. Le seigneur fodal
Oda Nobunaga (1534 1582), impatient dunifer le pays sous son autorit
et rendu enrag par la rsistance des bouddhistes, ne se contenta pas de
brler le principal monastre tenda sur le mont Hiei, prs de Kyoto, mais
tua et perscuta des milliers de moines, non sans encourager le christianisme
pour faire contrepoids au bouddhisme. Son successeur, Toyotomi Hideyoshi
(1536 1598), renversa cette politique, craignant que les chrtiens puissent
tre manipuls par des puissances trangres. Il ft crucifer 26 chrtiens,
franciscains ou Japonais convertis. Par la suite, la bataille pour lunit fut
gagne par Tokugawa Ieyasu (1542 1616) qui tablit le shogunat, ou dic-
tature militaire, Tokyo. Le rgime de Tokugawa btit un systme qui se
prolongea jusqu lre du Meiji, en 1867, et comprenait une organisation
globale du Japon, dans laquelle lisolement de la nation tait un lment
capital et supposait le bannissement de tout missionnaire tranger. Le Japon
fut constitu en tat bouddhiste. Tout commerce autoris fut canalis vers
le port de Nagasaki et conf des marchands chinois ou hollandais.
Les religions et les conceptions du monde 191
Le shogunat renfora sa lgitimit en mettant laccent sur le rituel sacr
qui entourait la famille impriale, dailleurs dpourvue de tout pouvoir. Il
rorganisa le bouddhisme en un systme global de paroisses. Dune faon
gnrale, toute pense religieuse ou philosophique fut subordonne aux
besoins du rgime. Lidologie dominante du rgime de Tokugawa fut
une sorte de noconfucianisme, mais tous les systmes thiques et spiri-
tuels taient censs contribuer lorganisation hirarchique de la socit,
divise de faon rigide en quatre classes guerriers, paysans, artisans et
marchands. Une synthse entre les enseignements de Confucius et lidal
du guerrier hroque (bushi) se dgagea de la pense de Yamaga Soko
(1622 1685), qui identifa lhomme suprieur lhomme noble de la
tradition confucenne avec le membre de llite militaire. En outre, la
centralisation de ladministration fodale et la fn des guerres civiles lui
permirent dassigner un nouveau rle au soldat, qui avait dsormais besoin
dun niveau dducation plus lev. En bref, la comptence militaire et
une conduite suprieure furent les ingrdients dun code de chevalerie
plus raffn, adapt aux temps nouveaux.
Lidologie dominante, la cour, consistait en une interprtation relati-
vement conservatrice des enseignements de lcole de Zhu Xi, tout spcia-
lement travers luvre dHayashi Razan (1538 1657) et de sa famille.
Tout aussi importante de par laccent quelle mettait sur la proprit du
comportement, de prfrence lexpression des sentiments, fut lcole
de Kimon, dirige par Yamazaki Ansia (1618 1682). Il y eut galement
quelque exploration de la pense idaliste de Wang Yang-ming, notamment
au xvii
e
sicle, quand limage du bushido attira de nouveau lattention
sur le lien entre la connaissance intuitive et laction. Par la suite, lcole
de Wang joua un rle important dans leffacement fnal du systme de
Tokugawa et sa substitution par lordre du Meiji.
Le bouddhisme fut subordonn la politique travers ltablissement
du systme des paroisses. En thorie, chaque foyer tait affli un temple,
et cela entrana une augmentation considrable du nombre des temples
aux dpens cependant de leur libert et de leur crativit. La condamna-
tion du christianisme impliquait que chaque personne devait possder un
certifcat de non-appartenance la foi interdite. Tout cela faisait partie
du systme centralis de Tokugawa et de sa fermeture au monde, de sorte
que le commerce et tout autre contact avec lextrieur devaient tre rigou-
reusement surveills.
Les xvii
e
et xviii
e
sicles virent aussi un renouveau de lancienne
culture religieuse du Japon et la formation dune idologie shintoste. De
mme que le bouddhisme navait pas eu grand mal, dans toute lAsie,
considrer les esprits (kami) comme des forces en dfnitive impermanen-
tes lintrieur du cosmos et mler les rites shintostes aux pratiques
192 1492 1789
bouddhistes, le confucianisme fut lui aussi intgr au bouddhisme ltre
suprme ou Grand Un tant assimil lun ou lautre des grands kamis
primordiaux. De faon plus signifcative, il y eut au xviii
e
sicle un mou-
vement connu sous le nom de Kokugaku (Enseignement national), qui
cherchait retourner aux dbuts de la conscience nationale et la religion
ancienne, celle qui tait pratique avant que le pays ne ft contamin par
des ides et des cultes trangers. Le fondateur de cette cole tait Kamo
no Mabuchi (1697 1769). Certains auteurs rallis sa tradition ont argu
de la supriorit du shinto (shint) sur les autres religions, ce qui a permis
dexprimer lethos nationaliste du Japon de Tokugawa.
Le systme supposait lorganisation dune socit contrle de faon
rigide et reprsentait une intressante tentative pour faire face ce que
lon percevait comme la menace extrieure venue de lOccident et sym-
bolise en particulier par le christianisme. Pourtant, certains Japonais
continurent de pratiquer secrtement la religion chrtienne, et lon en
compta 40 000 qui sortirent de lombre quand ce fut possible nouveau,
cest--dire au moment du Meiji. Cependant, dune faon gnrale, le
mlange du bouddhisme avec les rites indignes, lthique et la philoso-
phie confucennes, enfin le regain dintrt pour les anciennes valeurs
japonaises produisirent une idologie porteuse de stabilit, sinon dune
grande crativit.
Au sud du Japon, dans la vaste rgion du Pacifque, les explorations
europennes eurent un impact norme. Au xvi
e
sicle, les Espagnols se
saisirent dune grande partie des Philippines, et les religions indignes
furent supplantes par le christianisme catholique, organis dune main de
fer par des prtres espagnols. La Polynsie, la Mlansie, la Micronsie,
lAustralie et la Nouvelle-Zlande furent dans leur ensemble affectes par
les remarquables voyages du capitaine Cook (1728 1779) qui ouvrirent
la voie la colonisation. En 1788, la Nouvelle-Galles du Sud fut fonde
pour servir de colonie pnitentiaire aux Britanniques, et ce fut ainsi que
commencrent les contacts calamiteux des aborignes avec les maladies
et les ambitions des Europens, qui allaient dtruire la culture locale.
Le monde du Pacifque, tel quil existait alors, stait form par suite
des grandes traverses maritimes des peuples polynsiens, qui avaient
dbut avant lre vulgaire et staient achevs au xiv
e
sicle quand la
seconde grande vague de migrants avait touch la Nouvelle-Zlande. La
religion locale tait imprgne de plusieurs notions clefs comme le tapu,
ou tabou, qui dterminait quels comportements taient permis ou interdits,
ou comme le mana, pouvoir spirituel qui se cachait dans les phnomnes
naturels, locan, le tonnerre, la montagne, le feu et ainsi de suite. Les
dieux comprenaient des fgures cratrices telles que Tangaroa, dieu de
lOcan. Non moins important tait le Grand Fourbe, Maui, anctre de la
Les religions et les conceptions du monde 193
race humaine, qui avait pli les forces divines aux besoins des humains.
Comme dans dautres socits de dimensions relativement modestes, les
signes inscrits dans la nature taient interprts comme une fguration des
actions et des intentions des dieux ; aussi le groupe social comprenait-il
des spcialistes verss dans linterprtation des visions et des rves, autant
que dans lexcution des rites. Une grande partie de cette religion et de
ses pareilles fut anantie par les missions chrtiennes qui introduisirent
lalphabtisation dans la rgion en mme temps que de nouvelles concep-
tions sur la puissance du sacr.
La religion que lon trouve cette poque chez les aborignes de
lAustralie se compose de mythes axs sur le temps du rve o les
tres surnaturels taient engags dans des processus de cration. Trs
rpandue galement tait la pratique du totmisme, qui supposait un lien
entre un groupe social ou un individu particulier et une espce animale ou
un phnomne naturel. Cela faisait partie dune conception plus large,
savoir ltroite symbiose entre les humains et le reste de lenvironnement.
La culture aborigne tait souveraine dans sa matrise des forces de survie
prsentes dans le paysage extrmement dur dune trs grande partie de
lAustralie. Sauf quelques changes culturels avec la Mlansie, au nord,
les Australiens avaient t capables de se dvelopper lcart du reste
du monde jusqu larrive des Europens la fn du xviii
e
sicle. Mais
partir de l, les maladies apportes par les navigateurs se rpandirent
rapidement. En outre, la conception europenne de la proprit foncire
tait trs diffrente de la relation entre le territoire et ses habitants abori-
gnes, telle que ceux-ci la percevaient. La rencontre entre les deux races
se rvla tragique pour ces derniers.
Entre le xvi
e
et le xviii
e
sicle, la religion subsaharienne classique se
trouva de plus en plus affecte par des forces extrieures la poursuite
de la pression exerce par les cultures islamiques venues du nord, larrive
des Portugais jusqu la corne de lAfrique, les effets du trafc des esclaves
et de lor pratiqu par les Arabes et les Europens, et ltablissement de
la colonie du Cap par les Hollandais.
Dans la rgion du Sahel se trouvait un important empire connu sous le
nom de Songha, fond par Mohammed Askia en 1493. Il incluait limpor-
tante cit marchande de Tombouctou, qui tait aussi un centre intellectuel
islamique majeur. Par la suite, dans plusieurs parties de lAfrique occi-
dentale, durant le dernier quart du xvii
e
sicle et au dbut du xviii
e
, une
srie de guerres saintes, ou djihads, eurent des effets rvolutionnaires sur
un certain nombre de royaumes qui pratiquaient une sorte de syncrtisme,
un mlange de cultes africains classiques et de croyances islamiques. Ces
luttes eurent pour consquence la rforme de lislam aprs une prise du
pouvoir par des fdles de plus stricte observance.
194 1492 1789
Dans la corne de lAfrique, les Somalis lancrent un djihad contre lthio-
pie qui tait, depuis longtemps, la seule puissance chrtienne en Afrique. Dans
le nord de lAbyssinie, les Ottomans soutinrent le djihad dAhmad Gran contre
le Sud chrtien dans les annes 1540, mais larrive des Portugais consomma
la dfaite des envahisseurs en 1543. Cela ouvrit la voie un renforcement
de linfuence des jsuites avec une brve union entre lancienne glise
thiopienne et Rome sous le rgne de Sousneyos (1607 1632). Lglise
indpendante dthiopie et ses croyances hautement traditionnelles persistrent
pourtant ; elles allaient devenir le foyer de maintes aspirations entretenues par
les Noirs, spcialement dans la moiti occidentale du globe. Le commerce de
lor originaire du Soudan occidental fut responsable de lexpansion de lislam
dans cette rgion. La traite des esclaves organise par les Europens et plus
effcacement par les Britanniques et les Hollandais aux xvii
e
et xviii
e
sicles
provoqua quelques transferts de puissance entre les vieux tats du Sahel
et les royaumes de la fort en Afrique occidentale, en mme temps que se
dpeuplaient des rgions telles que lAngola. Cela entrana une fusion des
cultures africaines dans la partie occidentale et la cration de nouvelles for-
mes de spiritualit, semblables au vaudou hatien, o se mlent des lments
catholiques, africains et autres. Pour leur part, des tats comme ceux des
Ashantis ou des Yorubas, le Bnin et le Dahomey tirrent un certain proft du
commerce. En Afrique orientale, les marchands arabes rpandirent lislam
partir de centres tels que Zanzibar.
Mais, dans une trs grande partie de lAfrique subsaharienne, on enre-
gistrait une persistance des religions classiques qui incluaient, de faon plus
ou moins vague, certaines ides centrales, par exemple lexistence dun
dieu suprieur, une certaine faon de concevoir lalination des anctres
par rapport ce dieu, la prsence dune multiplicit de dieux infrieurs
mais accessibles, limportance vitale des gurisseurs, des sorciers et autres
spcialistes de laccomplissement des rites, la foi dans des expriences
chamanistiques au cours desquelles des visionnaires traitent avec des puis-
sances surnaturelles et le respect d aux anctres. Ces croyances pouvaient
se mler de diverses faons lislam ou au christianisme.
Dans le sud de lAfrique, un poste hollandais fut tabli au Cap ds 1652.
Il tait cens servir ravitailler les navires destination ou au retour du Sud
asiatique ou des Indes orientales. Progressivement, il sagrandit jusqu
former une colonie agricole avec une population qui parlait principalement
le hollandais ( laquelle sajoutaient des huguenots et dautres migrants
europens) et qui importa des esclaves en provenance de lAfrique por-
tugaise, de lIndonsie et de la Malaisie. Les mariages mixtes entre les
Blancs et les autres donnrent naissance ce que lon appela le groupe
des gens de couleur ou mtisss . La religion des colons tait assez
strictement calviniste, souvent propice au besoin de maintenir une spa-
Les religions et les conceptions du monde 195
ration entre les cultures, mme en dpit dune cohabitation trs rpandue
entre les races. Les Europens taient en nombre rduit, peut-tre 15 000
la fn du xviii
e
sicle, et la diffusion de lagriculture europenne entrana
des confits culturels et conomiques entre eux et les Bantous de la rgion,
notamment les Xhosas tablis sur la frontire orientale du territoire.
Dans le monde entier, la priode coule entre le xvi
e
et le xviii
e
sicle
vit la ralisation de plusieurs processus qui altrrent la religion et furent
affects par celle-ci. En Europe, la Renaissance et la Rforme avaient
dchan des forces turbulentes qui tendaient faire merger ltat-nation,
lequel ft apparatre son tour des idologies religieuses qui imposaient une
forme offcielle de pratique chrtienne tous les citoyens de la nouvelle
entit. Si les tats-Unis frent dabord fgure dexception en proclamant
la sparation de lglise et de ltat, il faut rappeler que la seconde partie
du xviii
e
sicle avait vu poser les fondations didologies sculires.
En mme temps, la religiosit tait un article dexportation vital pour
lEurope, en particulier travers la consolidation de la foi catholique en
Amrique centrale et en Amrique du Sud. De mme, les missionnaires
catholiques avaient enregistr de modestes succs ailleurs, dans certaines
parties de lAfrique, en Inde du Sud et en Chine. Quant au protestantisme,
son principal effet avait t limplantation de communauts protestantes
en Amrique du Nord mais la radicalisation de la Rforme, combine
avec la clbration de la raison en tant que valeur propre aux socits
claires , devait conduire les Pres fondateurs amricains la sparation
entre lglise et ltat, comme cela a t dit.
Les effets de la puissance navale commenaient se faire sentir travers
le monde. Le Japon avait conclu, non sans perspicacit, quil lui fallait
sopposer la pntration europenne (il devait comprendre par la suite
que ladoption de certaines ides et pratiques europennes serait nces-
saire sa survie, do linstauration du Meiji), encore que la rigueur du
systme de Tokugawa prsentt des avantages. Pour sa part, la Chine, tout
en enregistrant certains effets de laventurisme europen au xviii
e
sicle,
ntait pas trs consciente des dangers quelle courait. Le xviii
e
sicle fut
en tout cas une priode dpanouissement pour les valeurs religieuses et
philosophiques chinoises, qui connurent un vritable engouement de la
part des Europens. LAsie du Sud tait nanmoins profondment pn-
tre par les Occidentaux. La civilisation moghole tait sur le dclin, et il
y avait en Inde un certain renouveau de lhindouisme paralllement la
cration dune puissance sikh toute neuve. Le bouddhisme tait tomb
un niveau assez bas, non seulement au Sri Lanka mais aussi dans la vie
japonaise o la rigueur du systme de Tokugawa avait contribu son
manque de crativit. Dun autre ct, la culture islamique effectuait des
progrs importants en Malaisie et en Indonsie. La rforme de lislam en
Arabie prenait des proportions signifcatives, et le puritanisme wahhabite
196 1492 1789
stendait lAfrique du Nord et lInde. Aussi, dans lensemble, ce ne
fut pas avant 1789 que les pays musulmans se sentirent dans lobligation
de relever le df de lOccident et den mesurer la gravit.
En Afrique, la traite des esclaves continuait dpeupler certaines
rgions, tant dans la zone orientale que dans la zone occidentale. Si lon
pouvait constater dautres effets de lexpansion coloniale de lOccident,
ils taient relativement rduits par rapport linfltration de la religion et
de la culture islamiques vers le sud. Au mme moment, le nord de lAsie,
entre la Russie et le Pacifque, assistait une immense expansion de la
religion et des valeurs russes. Comme ailleurs, les socits de dimensions
plus petites se trouvaient soumises une forte pression et des transferts
culturels du fait de lexpansion coloniale de lOccident.
En bref, la priode de 1492 1789 a t cruciale pour bien des reli-
gions. Elle a t le thtre dune expansion notable de lislam comme du
christianisme, en grande partie aux dpens des systmes de croyances
polythistes indignes, comme en Afrique et en Amrique latine. Mais la
nouvelle culture composite indo-islamique a fait des progrs considra-
bles dans la culture indienne et dans le Sud-Est asiatique dont la tradition
tait partiellement indienne. Dans le sud de lAsie, elle a pos les fondations
de ce qui allait devenir bientt une prsence massive, et, en Indonsie, elle
a entam la pntration de ce qui est aujourdhui la nation la plus peuple
du monde. Au cours de cette mme priode, le christianisme a tendu son
emprise territoriale non seulement en Amrique mais aussi dans le nord de
lAsie grce lexpansion de la Russie. Il a moins bien russi stablir
dans les rgions domines par les autres grandes traditions.
Si lexpansion europenne a dans une large mesure t favorise par un
petit nombre dinventions, telles que les nouvelles techniques de naviga-
tion et de combat, elle a surtout t soutenue par une nouvelle conception
du monde, qui allait exprimer la valeur de la recherche scientifque, de
nouveaux usages de la raison et une sorte de vague corrlation entre la
civilisation et le christianisme. Pour le meilleur ou pour le pire, ces forces
ont eu un immense impact sur le reste du monde. la fn du xviii
e
sicle,
tout semblait en place pour crer une civilisation mondiale. La plupart des
pays, y compris ceux de lEurope elle-mme et de lAmrique, ntaient
pas encore prts affronter les forces quils avaient contribu dcha-
ner. Les forces religieuses demeuraient importantes en fait elles ont
bnfci dun renouveau en Grande-Bretagne et en Amrique, comme
dans certaines parties de lIslam (par exemple en Arabie et en Afrique
occidentale) de mme que des valeurs plus sculires.
Les religions et les conceptions du monde 197
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8
Ltude de la nature
et de lunivers
Steven J. Harris
D
un point de vue plantaire, le laps de temps compris entre le xv
e

et le xviii
e
sicle doit tre considr comme lune des priodes les
plus complexes et les plus dynamiques de lre postclassique, car ces
sicles se sont distingus par une intensifcation, jusque-l inconnue, de
chocs entre les peuples. En vrit, quand on considre que ce temps a vu
la chute de Constantinople (1453), qui passa entre les mains des Turcs
ottomans, la dcimation des Aztques et des Incas par les conquistadors
espagnols et les maladies europennes, la consolidation de la domination
moghole sur lInde par Akbar (1542 1605) et lanantissement de la
dynastie des Ming, en Chine, par les Mandchous, on peut tre tent dy
tudier les seuls grands thmes de la conqute militaire et de lhgmonie
politique. Pourtant, nous ne devons pas perdre de vue que cette priode fut
galement marque par une grande activit intellectuelle et des changes
culturels pacifques entre les peuples. Pour signifcatifs quaient t les
rudes affrontements pour le pouvoir dans lhistoire des nations, ils ne
doivent pas nous faire ngliger les nombreuses avances peut-tre
tout aussi importantes survenues dans lhistoire de la connaissance. Il
ne faut donc pas tre surpris de dcouvrir que cette mme priode a t
aussi extraordinairement riche dans le domaine de ltude de la nature et
des changes internationaux du savoir en la matire.
Lpisode qui a donn lieu la plus grande concentration dinnovations
bien que ce ne soit pas le seul, tant sen faut dans ltude de la nature
sest droul en Europe occidentale o une srie de perces thoriques,
mthodologiques et techniques a dbouch sur ce que lon a appel la
rvolution scientifque du xvii
e
sicle. Souvent considre comme la ligne
de partage dans lhistoire des sciences, cette rvolution se voit attribuer le
mrite davoir port le coup de grce la tradition antique et mdivale
Ltude de la nature et de lunivers 199
dune philosophie qualitative et spculative de la nature et davoir marqu
lavnement des sciences mathmatiques et exprimentales modernes. Son
succs le plus important fut davoir fait abandonner la notion dun cosmos
fni, sphrique, spatialement clos et gocentrique, celui dAristote et de
Ptolme, en faveur de lunivers hliocentrique de Copernic et de Newton.
Au cur de cette transition entre limage dun monde centr sur la Terre et
celle dun univers centr sur le Soleil, on y trouve essentiellement un dbat
fond au premier chef sur des dtails hautement techniques, accessibles
seulement une poigne de spcialistes verss en mathmatiques, dans le
domaine de lastronomie et de la cosmologie. Cependant, ces innovations
techniques entranrent leur suite de profondes implications pour les autres
sciences (notamment la physique, la gographie et les mathmatiques)
et, mieux encore, contriburent de faon importante ltablissement de
nouvelles normes en matire de preuves et dexplications. Depuis le dbut
du xvii
e
sicle, et toujours par la suite, les philosophes de la nature ont
mis laccent, avec une insistance croissante, sur les aspects du monde qui
se prtaient une analyse mathmatique et ont favoris les explications
exprimes en termes dinteractions mcaniques des corps matriels. Pour
accompagner cette mathmatisation de la thorie et cette mcanisation
des explications, il se produisit une modifcation importante touchant la
dfnition de la preuve. Les spculations concernant l exprience vi-
dente par elle-mme (par exemple, lobservation accidentelle de la chute
dune pierre ou de la chaleur du feu) dans la philosophie naturelle propre
la tradition aristotlicienne frent place des mesures quantitatives et
des analyses ralises laide dinstruments, appliques une preuve
exprimentale (par exemple, la mesure systmatique dun baromtre
enferm dans une pompe air). Alors que les instruments, les expriences
et les quantifcations avaient tous des prcdents au Moyen ge et mme
dans lAntiquit, ils navaient jamais t intgrs dans un programme
systmatique de recherche ni t exploits avec une telle nergie sur un
champ dapplication aussi vaste.
La doctrine de Copernic remettait aussi en question la remarquable
synthse entre la philosophie naturelle dAristote et la thologie chr-
tienne. Accomplie durant le haut Moyen ge, cette synthse avait permis
de btir sur des bases aristotliciennes donc gocentriques limage
dun monde dont larchitecture mme tait cense refter lordre moral
de la foi chrtienne. Ce qui paraissait plus troublant, ctait lapparente
contradiction entre la thorie copernicienne et certains passages de la Bible
qui semblaient tayer lide dun cosmos gocentrique. Ainsi, au dbut du
xvii
e
sicle, le systme copernicien ntait plus seulement une question de
technique astronomique, mais une affaire urgente dintrt philosophique,
mtaphysique et mme thologique. Labandon de la notion aristotlicienne
200 1492 1789
christianise du cosmos, conue au Moyen ge, et son remplacement par
la notion nouvelle dun cosmos hliocentrique ntaient pas seulement
un mouvement sminal pour les origines de la science moderne, ils mar-
quaient galement un pisode hautement signifcatif dans la transformation
culturelle de lOccident. Ce fut en effet lun des trs rares moments dans
lhistoire du genre humain o une lite culturelle abandonna sa cosmo-
logie traditionnelle en faveur dun nouvel ordre naturel, pour des raisons
essentiellement intrieures et conceptuelles, et non sous la contrainte de
forces extrieures (par exemple, une conqute militaire ou une rvolution
politique). En vrit, louverture linnovation devint lune des valeurs
les plus importantes de lethos de la nouvelle science du xvii
e
sicle
(Harman, 1980).
tant donn limportance revtue par ces transformations dans lhistoire
de lOccident, il est la fois surprenant et rvlateur de dcouvrir combien
il fut diffcile de les exporter vers dautres cultures savantes de lpoque.
La rvolution scientifque a certes t dcisive dans lhistoire de lOcci-
dent ; nanmoins, sa revendication centrale la fois cosmologique et
conceptuelle neut que des effets limits sur les autres cultures savantes
de son temps. Lide que le cosmos tait centr sur le Soleil demeura une
notion presque exclusivement europenne ; elle ne toucha pas et trans-
forma encore moins les conceptions traditionnelles de lunivers que
pouvaient avoir les musulmans, les Indiens, les Chinois ou les Japonais.
Cela ne veut pourtant pas dire quil ny avait pas eu ou trs peu dchanges
scientifques entre les cultures, bien au contraire. Alors que certaines tech-
niques et divers instruments associs la rvolution scientifque occidentale
voyageaient abondamment, ce fut dans des domaines relativement distincts
comme lhistoire naturelle, la gographie, la botanique et la pharmacologie
que lon participa le plus vigoureusement aux changes internationaux de
connaissances sur la nature. Des chantillons de plantes et danimaux, des
donnes gographiques, des descriptions de peuples et de lieux lointains
se mirent circuler un rythme sans prcdent (fg. 7).
Quoique non dpourvus de liens lun avec lautre, ces deux axes de
dveloppement la transition entre un cosmos gocentrique et un cosmos
hliocentrique, dune part, et les changes internationaux de connaissances
naturelles, dautre part ont presque toujours t traits sparment, et
lon a mis laccent diffremment sur lun et sur lautre il est trs rv-
lateur de le constater. Le premier a souvent t considr comme capital
pour la rvolution scientifque (et sest confondu bien souvent avec elle),
tandis que le second sest vu attribuer (jusqu une date rcente) un rle
accessoire, comme faisant partie dun programme vaguement baconien de
collecte de donnes. Quelles que soient leur importance relative et leurs
relations mutuelles, nous devons maintenir cette division dans le prsent
Ltude de la nature et de lunivers 201
chapitre pour les besoins de notre expos et parler en premier lieu de la
rvolution de lastronomie , puis de lchange des connaissances natu-
relles. Mais avant de narrer lapparition du nouveau monde hliocentrique,
il nous faut dabord voquer le monde qui a disparu cette occasion.
Le cosmos des Grecs anciens, tel quil avait t imagin par Aristote
(384 322 av. J.-C.), formait le fondement conceptuel du cosmos antique
et mdival, en grande partie parce quil avait russi rendre compte dun
Figure 7 La premire image dun tlescope publie en Chine le fut par le missionnaire
jsuite Johann Adam Schall von Bell, dans son trait sur le tlescope. Le confrre de Bell,
le pre jsuite Johann Schreck (Terentius), avait apport le premier tlescope en Chine en
1618. Source : Johann Adam Schall von Bell, Yuan-ching Shuo, Beijing, 1626, rimpr. dans
I. B. Cohen, Album of science, New York, 1980.
202 1492 1789
grand nombre des traits les plus vidents du monde physique et ce, avec
une remarquable cohrence et une grande conomie de moyens. Sa structure
essentielle peut tre visualise comme une srie de coquilles spcifques
embotes les unes dans les autres, chacune transparente comme du cris-
tal, rigide et libre de tourner sur un axe indpendant avec un mouvement
rgulier et sans fn. La plus vaste de ces sphres cristallines est celle qui
marque les limites extrieures de lunivers physique, et cest sur elle que
sont fxes les toiles. Elle tourne sur elle-mme en 24 heures, et cette
rotation rend compte du mouvement nocturne des toiles dest en ouest. Si
nous pntrons plus avant lintrieur de la sphre stellaire, nous trouvons
une srie de sphres cristallines successives et plus petites dont la rotation
explique les mouvements des plantes, du Soleil et de la Lune. Au centre
de ce monde en forme de pelures doignon fgure la Terre. Bien quelle
soit sphrique elle aussi, elle est fondamentalement diffrente des autres
plantes de la vote cleste. La rgion de la Terre se compose de quatre
lments dots de transmutabilit (la terre, leau, lair et le feu), tandis
que la Lune et tous les objets clestes (y compris les sphres cristallines)
sont faits dther, savoir de quintessence (cinquime lment). Au
centre gomtrique du cosmos se trouve la Terre, llment le plus lourd,
entoure de coquilles plus ou moins sphriques, faites deau (galement
lourde), puis dair et de feu (lments lgers lun et lautre), dont la der-
nire stend jusqu lorbite de la Lune. Ainsi le monde aristotlicien
est-il un plnum, dpourvu de vides immenses ou microscopiques. Tous
les lments et objets y ont leur place naturelle dfnie par rapport au
centre ou la circonfrence de la sphre cosmique.
Non content desquisser grossirement lanatomie du monde, Aristote
avait aussi bauch sa physiologie en indiquant les principes gnraux
de la physique qui gouvernaient, selon lui, son mouvement. Si un l-
ment terrestre est cart de sa place naturelle par la force, il tendra y
retourner par un mouvement naturel , soit vers le bas pour la terre et
leau soit vers le haut pour lair et le feu. Aussi, bien que les lments
terrestres soient sujets de constants changements et agitations (ou, selon
les termes dAristote, de constantes gnrations et corruptions ), tous
leurs mouvements sont de courte dure, car ils servent les ramener leur
place naturelle et leur tat naturel qui est le repos. Tout cela contraste
vivement avec le domaine cleste o les sphres nenregistrent ni dclin ni
altration daucune sorte et se meuvent perptuellement de faon circulaire
et uniforme car telle est lunique forme de mouvement approprie aux
cieux immuables et parfaits.
Conu en termes vastes, intrieurement cohrent, le cosmos aristotli-
cien prsente une image du monde qui saccorde bien avec lobservation
et lexprience quotidiennes. Du mme coup, la cosmologie dAristote
Ltude de la nature et de lunivers 203
repose sur des prsomptions raisonnables et des arguments raisonns. Elle
fournit ainsi un vaste cadre thorique et aussi les instruments conceptuels
dtaills indispensables qui ont aliment une riche tradition de philosophie
naturelle spculative. Ce furent surtout les rgions hellnophones de la
Mditerrane orientale dAlexandrie, en gypte, Constantinople qui
nourrirent une tradition littraire plus ou moins continue, faite de commen-
taires, de critiques et dlaborations aristotliciennes. La priode la plus
importante, et de beaucoup, fut la foraison dtudes effectues dans les
pays arabes, la Perse et lInde du Nord ou, plus gnralement, dans
les pays islamiques entre le ix
e
et le xiv
e
sicle. Une grande part de
ce corpus scientifque grco-arabe fnit par faire partie de la culture de
lEurope occidentale, pour la premire fois partir du xii
e
sicle quand
il fut traduit de larabe en latin.
Au cours de la priode mdivale, les rudits et les thologiens latins
se forgrent une conception du monde structurellement fonde sur le
cosmos gocentrique issu de la philosophie naturelle dAristote tout en
prservant les prrogatives du Dieu crateur de la tradition chrtienne.
Dans cette version christianise dAristote, le Dieu de la Gense avait
fabriqu un monde cleste vaste et merveilleux, dont la grandeur et
lincorruptibilit tmoignent de sa puissance cratrice. Il avait pourtant
plac lhumanit sa cration spciale faite sa propre image sur
une Terre centrale, soumise non seulement au dclin et la corruption,
mais situe aussi loin que possible (moralement et gomtriquement)
du ciel immatriel ou du domaine de lempyre o il rsidait lui-mme
avec ses anges de service et ses lus. Aussi entre les mains des savants
latins, lordre naturel du cosmos aristotlicien fut-il cens reprsenter
lordre moral de la foi chrtienne.
Pour ce grandiose difce, le commencement de la fn est dat tradi-
tionnellement de 1543, anne o Nicolas Copernic (n en 1473), chanoine
polonais et astronome amateur, publia son uvre magistrale intitule De
Revolutionibus orbium coelestium (Des Rvolutions des sphres clestes),
anne qui concida aussi avec celle de sa mort. En fait, lide dun systme
plantaire hliocentrique lui tait venue lesprit pour la premire fois
vers 1510, peu aprs une priode dtudes intensives quil avait faites dans
le nord de lItalie (1496 1503), et elle fut mise par crit avant 1514 sous
la forme dun manuscrit intitul Commentariolus (Petit Commentaire).
Malgr ses profondes implications cosmologiques, le trait de Copernic
tait essentiellement un travail technique sur la thorie des plantes,
crit surtout dans la tradition de lastronomie cinmatique grco-arabe
(Swerdlow et Neugebauer, 1984, pp. 6 9).
Au cur de cette tradition se trouvaient les travaux dun Grec dAlexan-
drie, Claudius Ptolme (env. 150 apr. J.-C.). La traduction de son Almagest,
204 1492 1789
de larabe en latin, par Grard de Crmone (114 187), introduisit pour
la premire fois cette tradition en Occident. Lastronomie de Ptolme
y parvint en mme temps que la cosmologie et la philosophie naturelle
dAristote, et toutes deux furent assimiles par les universits occidenta-
les. Pourtant, lastronomie de Ptolme, en raison de sa nature hautement
technique, ne fut pas aussi largement tudie ni matrise aussi troitement
que les uvres dAristote. Il fallut attendre le milieu du xv
e
sicle et les
nombreuses publications des astronomes humanistes allemands Georg
Peurbach (1423 1469) et Johan Regiomontanus (1436 1476) pour que
les complexits et les problmes de lastronomie ptolmenne deviennent
comprhensibles pour les astronomes occidentaux. Les connaissances de
Copernic lui-mme, en matire dastronomie, reposaient carrment sur
leurs uvres. Ses mthodes, ses prsupposs et ses objectifs taient enti-
rement cohrents avec lastronomie de Ptolme. Son propos ntait pas de
renverser la tradition, mais de la rtablir sur ce quil croyait tre ses vrais
fondements classiques. Dans ce sens, ce ntait pas un rvolutionnaire mais
un rformateur. Et alors que sa seule innovation en matire dastronomie
changer les positions respectives de la Terre et du Soleil allait
tre adopte et rige en rvolution par dautres, ses uvres (et ses
intentions) ne peuvent tre comprises que dans le droit fl de la tradition
grco-arabe (Swerdlow et Neugebauer, 1984, pp. 41 6).
Lobjectif de lastronomie grecque classique tait simple : rendre compte
du mouvement complexe des plantes (y compris le Soleil et la Lune),
considr comme uniforme et circulaire. Le travail tait donc essentiellement
gomtrique et cinmatique : il fallait rduire les mouvements des plantes
de simples modles gomtriques sans prter attention aux forces ou aux
causes qui les produisaient. Ctait Platon (429 348 av. J.-C.) qui avait le
premier nonc le programme consistant rendre rationnellement compte
des phnomnes et qui avait insist pour que les astronomes nenvisagent
quun mouvement circulaire uniforme. Cette contrainte ntait pas seule-
ment dordre pratique (la gomtrie du cercle tait alors bien comprise),
mais aussi dordre esthtique, car le mouvement circulaire tait considr
comme ternel (cest--dire capable de se rpter indfniment), donc
comme le plus parfait de tous les mouvements. Avec ce cadre thorique
fermement tabli, lastronomie classique grecque avait feuri essentielle-
ment Alexandrie pendant les quelques sicles suivants et avait atteint
son apoge dans luvre de Ptolme.
Copernic nous dit (dans la prface de son ouvrage de 1543) quil avait t
dsespr par lutilisation par Ptolme de lquant (construction gomtrique
qui reprsentait les trajectoires irrgulires des plantes autour de la Terre) o
il voyait une violation remarquable du principe platonicien du mouvement
circulaire uniforme. Il ajoute que les modles plantaires de Ptolme ne sont
Ltude de la nature et de lunivers 205
quun fatras de constructions (il les appelle des monstres ) o les param-
tres de chaque modle lui sont assigns arbitrairement, de sorte que lunit
de plan et la cohrence interne font dfaut toute la structure. Cest pouss
par le dsir de construire une astronomie axe sur les principes de simplicit
et dharmonie quil sest enhardi jusqu proposer la thorie hliocentrique.
Et, mme sur ce point, Copernic peut se prvaloir dantcdents classiques,
notamment de luvre dAristarque de Samos (env. 270 av. J.-C.) qui avait
t le premier proposer un systme centr sur le Soleil.
Copernic croyait quil pourrait atteindre son but en effectuant trois
changements gomtriques simples : 1) mettre le Soleil au centre du sys-
tme plantaire ; 2) faire tourner la Terre autour du Soleil en 1 an ; 3) faire
tourner la Terre en 1 jour sur son axe. Dans le systme de Ptolme, toutes
les plantes ont en commun une rotation annuelle, alors que la Terre reste
immobile. Cette redondance apparemment arbitraire dans le mouvement
des plantes pouvait tre limine si lon attribuait la Terre une rotation
annuelle autour du Soleil. De la mme faon, la rotation quotidienne de la
Terre sur elle-mme liminait le besoin dune sphre extrieure laquelle,
par dfnition, tait tenue pour lobjet le plus vaste de lunivers qui
tournerait sur elle-mme une fois par jour. Le systme hliocentrique
ne violait pas le principe classique du mouvement circulaire uniforme
et expliquait aisment le mouvement rtrograde. Aussi le pas dcisif
effectu par Copernic en changeant les positions respectives du Soleil et
de la Terre dpendait-il de deux questions lies entre elles : la possibilit,
pour un plan hliocentrique, de rsoudre les problmes techniques poss
par lastronomie de Ptolme et la foi de lastronome dans le fait que le
monde physique devait intgrer les principes platoniciens de simplicit
et dharmonie (fg. 8).
Malgr ses avantages techniques et esthtiques, le systme de Coper-
nic soulevait de nombreuses objections. En premier lieu, pour parvenir
une certaine exactitude dans ses prvisions, Copernic avait d ajouter
son systme hliocentrique peu prs le mme nombre dpicycles que
lon pouvait en trouver chez Ptolme. Et mme avec ces encombrantes
additions, les prvisions de Copernic ntaient pas aussi prcises, dans
lensemble, que celles de Ptolme. Plus dvastatrices en apparence taient
les objections de caractre physique car, en mettant la Terre en mouvement,
Copernic faisait grandement violence aux fondements de la philosophie
naturelle dAristote. tant donn que la Terre est un objet vaste et massif,
quelle force peut la mettre en mouvement autour du Soleil et sur son axe ?
Mme si cette force peut tre imagine et si la Terre est effectivement en
mouvement, pourquoi ne sentons-nous pas ce mouvement ni le vent qui
doit ncessairement souffer contre nous pendant que nous tournons ? Si
la Terre nest plus au centre de lunivers, comment peut-on expliquer les
206 1492 1789
mouvements des objets lourds vers le bas et des objets lgers vers le haut ?
Si la Terre est transforme en plante qui se dplace dans le ciel comme
les autres, comment peut-on maintenir la distinction dAristote entre les
domaines terrestre et cleste ? En un mot, la physique gocentri-
que et lastronomie hliocentrique taient mutuellement incompatibles.
Figure 8 Dans le modle hliocentrique, la Terre (orbite interne) et la plante suprieure
(orbite du milieu) se dplacent toutes les deux dans le sens des aiguilles dune montre, mais
alors que la Terre rattrape (B, F) et dpasse (H, M) la plante suprieure, la position apparente
de celle-ci sur un fond dtoiles fxes (cercle extrieur) semble effectuer un mouvement
rtrograde (P, T, X, A). Source Galileo Galilei, Dialogo sopra i due massimi sistemi del
mondo Tolemaico e Copernicano, Florence, 1632.
Ltude de la nature et de lunivers 207
Les mouvements coperniciens navaient plus aucun sens dans un cosmos
aristotlicien, de mme que les mouvements aristotliciens navaient plus
aucun sens dans un cosmos copernicien. Les problmes de physique que
posait la thorie copernicienne taient aussi faciles noncer que diffciles
rsoudre. Si lon souhaitait prserver llgance thorique du systme
hliocentrique, il tait ncessaire de construire une nouvelle physique
compatible avec le mouvement de la Terre.
Outre les problmes dexactitude en matire de prvisions et de plausibi-
lit dans le domaine de la physique se posait aussi une question dautorit.
Ainsi, les tenants de Ptolme bnfciaient-ils non seulement du poids de la
tradition, mais aussi de lautorit de la Bible qui tendait renforcer de plus
en plus le camp du gocentrisme. Les tensions croissantes entre protestants
et catholiques dans les dernires dcennies du xvi
e
sicle conduisirent les
thologiens des deux bords adopter des interprtations fortement littrales
de la Bible. Ainsi les quelques passages des critures qui paraissaient indi-
quer que le Soleil tournait autour dune Terre immobile furent tenus pour
des descriptions de la ralit physique (les exgses mdivales auraient
favoris une interprtation fgurative ou allgorique de ces extraits). Cest
pourquoi, vers 1600, la rception de la thorie copernicienne navait encore
progress que trs lentement ; peine une poigne dastronomes math-
maticiens et quelques thologiens staient-ils intresss la question, et
leurs discussions taient parpilles dans un petit nombre de publications
acadmiques ou dans des correspondances prives, de sorte que les pers-
pectives de la nouvelle thorie en tant quhypothse physique valable
sur la nature des cieux semblaient assez minces, en vrit. Vers 1700,
pourtant, la plupart des principaux astronomes et des philosophes de la
nature en Europe avaient compltement abandonn le gocentrisme en
faveur dune vue hliocentrique du monde, et ils avaient mme rejet la
philosophie naturelle dAristote. Cette remarquable volution rsultait de
trois progrs : 1) une srie dobservations astronomiques spectaculaires
(tant lil nu qu laide de tlescopes) ; 2) une modifcation cruciale de
la thorie hliocentrique elle-mme ; 3) la mise au point dune physique
de rechange face la physique aristotlicienne.
Au cours du dernier quart du xvi
e
sicle, lastronome danois Tycho
Brahe (1546 1601) stait lanc dans un vaste programme dobservations
lil nu. Il tait en grande partie motiv par les contradictions quil
avait dcouvertes entre les prvisions de Ptolme et celles de Copernic.
Il se trouvait au beau milieu de ses expriences quand apparut soudain
en 1572, dans la constellation de Cassiope, une nouvelle toile la
premire avoir jamais t observe en Occident. Les mesures prcises
de Tycho Brahe de cette nouvelle toile (ctait en ralit lexplosion
dune toile dj existante mais faiblement lumineuse) le convainquirent
208 1492 1789
quelle faisait partie de la sphre stellaire. Pour lui, ctait la preuve indis-
cutable du fait que la rgion stellaire tait soumise des altrations, ce
qui contredisait lide aristotlicienne de limmuabilit du ciel. Quelques
annes plus tard, en 1577, une brillante comte apparut, et Tycho Brahe ft
des mesures soigneuses de son mouvement. Il tablit dabord quelle faisait
partie du domaine cleste (contredisant par l les assertions dAristote
selon lesquelles les comtes taient des phnomnes atmosphriques, donc
terrestres). Il montra ensuite que son mouvement lamenait traverser
les orbites de plusieurs plantes. Cette dernire conclusion tait haute-
ment signifcative, car elle rendait insoutenable la notion aristotlicienne
de sphres cristallines rigides. Certes, ces observations ne permettaient
pas en elles-mmes de trancher entre les hypothses de Ptolme et de
Copernic, mais elles contribuaient faire mettre en doute les prsomp-
tions traditionnelles qui sous-tendaient la notion du cosmos aristotlicien.
Mieux encore, limpossibilit dadmettre dsormais lexistence de sphres
cristallines permit Tycho Brahe de postuler la prsence dun autre ordre
du monde, ce que lon appelle le modle go-hliocentrique, dans lequel
toutes les plantes tournent autour du Soleil de mme que le Soleil tourne
autour dune Terre centrale et stationnaire. La thorie de Tycho Brahe
parut, sur le moment, permettre dtablir un parfait compromis : il avait
lavantage de retenir les aspects simplifcateurs du systme hliocentrique
de Copernic tout en prservant la physique gocentrique aristotlicienne.
Pourtant, Tycho Brahe lui-mme fut incapable de donner son modle
schmatique la prcision technique dtaille ncessaire ltablissement
de prvisions (Thoren, 1990).
Avec cet objectif prsent lesprit, il invita le jeune et talentueux
mathmaticien allemand Johann Kepler (1571 1630) le rejoindre
Prague pour laider perfectionner son modle go-hliocentrique. Sur
son lit de mort, au cours dune scne empreinte dironie, Tycho Brahe
autorisa Kepler utiliser les donnes tires de ses observations condi-
tion que celui-ci perfectionnt la partie mathmatique de son systme.
Pourtant le jeune homme tait dj acquis la thorie copernicienne.
Malgr sa promesse fnale un Tycho Brahe mourant, Kepler sempressa
dutiliser ses donnes lappui des thses de Copernic. Aprs plusieurs
annes dun travail diffcile et de frquents revers, Kepler se trouva en
mesure de publier, en 1609, son Astronomia Nova (Astronomie nouvelle),
ouvrage dans lequel il prservait le systme hliocentrique, mais seulement
aprs y avoir apport nombre de modifcations cruciales. Tout dabord et
surtout, il abandonnait llment central de lastronomie classique en se
dbarrassant du mouvement circulaire uniforme pour le remplacer par des
orbites elliptiques. Ensuite, il situait le Soleil lun des deux foyers de
chaque orbite elliptique pour en faire le moteur qui dplaait les plantes
Ltude de la nature et de lunivers 209
le long de cette orbite. Enfn, il formulait des lois (celle des aires et celle
du mouvement elliptique) qui lui permettaient de prvoir la position des
plantes avec une exactitude sans prcdent.
Les innovations de Kepler reprsentaient bien des gards une nou-
velle rupture avec le pass, plus spectaculaire que celle de Copernic,
car cest elles qui cartrent dfnitivement les principes fondamentaux
dont staient nourries pendant 1 500 ans les traditions grco-arabes et
coperniciennes : cen tait fni des sphres cristallines, du mouvement
circulaire uniforme et de lappareil de Ptolme avec ses picycles, ses
dfrents et ses quants. Kepler les avait remplacs par des constructions
essentiellement mathmatiques et cinmatiques avec trois principales lois
physiques interdpendantes. Son propos ntait plus de dcrire seulement
les mouvements des plantes, mais de les expliquer de faon dynamique
en fonction de forces physiques. Il postulait donc lexistence dune force
centrale manant du Soleil qui, croyait-il (avec raison), tournait sur son axe.
Selon lui, cette force devait tre la cause du mouvement orbital. Certes, ce
schma se rvla inexploitable, mais la tentative de Kepler pour formuler
une thorie des plantes en termes de dynamique cleste en fait lun des
pionniers de lastronomie moderne.
Malgr limportance colossale de la contribution de Kepler, son uvre
ne put servir rallier lopinion autour de lastronomie hliocentrique. Ce
fut plutt la preuve tlescopique spectaculaire apporte pourtant en
grande partie accidentellement par Galile qui rigea la thorie technique
obscure de Copernic en un sujet de controverse largement dbattu. Galile
navait pas invent lui-mme le tlescope, mais il excellait en fabriquer
et parvint en faire un instrument astronomique srieux. Nombre de ses
observations les plus importantes avaient t ralises la fn de 1609 et
au dbut de 1610, pour tre publies en 1610 sous un titre provocateur :
Sidereus Nuncius (Le Messager cleste). Galile y racontait comment
son tlescope lui avait rvl lexistence dinnombrables toiles, que nul
navait jamais observes auparavant, quatre satellites en orbite autour de
Jupiter et des formations montagneuses sur la surface de la Lune. Deux
ans plus tard, il annona la dcouverte tlescopique de taches sur le Soleil
et des phases de Vnus. Ctait en vrit des dcouvertes spectaculaires,
et elles eurent pour effet dlectriser le dbat sur la thorie de Copernic.
Leur ct novateur et direct (il ne fallait aucune connaissance sotrique,
simplement un bon tlescope et une paire dyeux) contraignit les savants
europens remettre en question les lments les plus fondamentaux des
reprsentations quils staient faites du monde. Survenues si tt aprs
l astronomie nouvelle de Kepler (que, curieusement, Galile naccepta
jamais), ces nouvelles dcouvertes contriburent faire de la thorie hlio-
centrique lobjet dun dbat lchelle de toute lEurope.
210 1492 1789
Les observations tlescopiques rvlaient dans le ciel des choses dont
les anciens ou les gens du Moyen ge navaient jamais rv. Mais au-del
de leur nouveaut, vidente par elle-mme, ces observations avaient pour
principale consquence daffaiblir plus encore ou dliminer plusieurs argu-
ments voqus contre la thorie copernicienne. Certains critiques avaient
soulign que dans ldifce hliocentrique, la Terre tait la seule plante
pourvue dun satellite (la Lune). La dcouverte des quatre satellites de
Jupiter eut raison de cette critique et, en vrit, Galile allgua que Jupiter
et ses lunes constituaient un systme copernicien en miniature . Las-
pect montagneux de la Lune donnait penser que, comme la Terre, cette
plante tait massive, ce qui son tour impliquait que la masse terrestre
pouvait tre intresse par ses mouvements coperniciens. Les taches solai-
res furent considres comme des preuves de l imperfection des cieux
et de leur capacit de changement, ce qui affaiblissait dautant la thorie
aristotlicienne. Pourtant, la seule observation dcisive fut la dtection
des phases de Vnus. La thorie copernicienne prvoyait pour Vnus une
srie complte de phases de la pleine plante au croissant , alors que
la thorie de Ptolme avait seulement prvu la phase du croissant. Lob-
servation tlescopique dune pleine Vnus liminait donc le modle
strictement gocentrique de Ptolme. (Les phases vnusiennes taient
par contre parfaitement compatibles avec le modle de Tycho Brahe ou
go-hliocentrique.) Les astronomes jsuites de Rome confrmrent bien
vite les observations de Galile et acceptrent la validit de la plupart de
ses conclusions. Cette relation initialement heureuse entre Galile
et lglise catholique ne devait pourtant pas durer.
Lusage astucieux fait par Galile de ses dcouvertes tlescopiques
avait non seulement assis sa rputation dans toute lEurope, mais lui avait
galement valu une place de choix chez les Mdicis, la cour de Florence.
Libr des contraintes intellectuelles et institutionnelles de sa vie antrieure,
comme professeur luniversit, Galile avait fait son affaire personnelle
dattaquer la philosophie naturelle dAristote sur de multiples fronts et de
dfendre la thorie copernicienne. Sa campagne se heurta pourtant des
obstacles srieux, en 1616, quand le De Revolutionibus de Copernic fut mis
lIndex, et la thorie hliocentrique condamne comme stupide, hrtique
et absurde , parce quelle tait considre comme contraire aux critures.
Certes, Galile ntait pas directement impliqu dans cette procdure, mais
il fut averti, titre priv, de prsenter la thorie copernicienne comme une
hypothse et non comme une vrit scientifque. En 1624, lascension dun
vieil ami et admirateur de Galile, Maffeo Barberini, la papaut, sous le
nom dUrbain VIII, renversa le courant en faveur de lastronome. Aprs
plusieurs audiences avec le pape, il reut la permission de poursuivre la
rdaction de son livre sur les systmes de Ptolme et Copernic, ouvrage
Ltude de la nature et de lunivers 211
quil avait prpar de longue date encore quUrbain lui ait enjoint une
fois encore de traiter le second comme une simple hypothse. Luvre
intitule Dialogo dei massimi sistemi del mondo tolemaico, e copernicano
(Dialogue des deux grands systmes mondiaux de Ptolme et de Coper-
nic) fut fnalement imprime en 1632. Bien quayant reu limprimatur de
loffce de la censure romaine, le Dialogo fut immdiatement la cible des
adversaires de Galile qui parvinrent convaincre Urbain quil navait pas
seulement viol linjonction de 1616 en traitant le systme de Copernic
comme une vrit de la physique, mais quil stait galement moqu de
lavertissement que le pape lui-mme lui avait adress. Galile se retrouva
bien vite aux prises avec lInquisition romaine et, en mauvaise sant, plac
devant la grave accusation dhrsie, il renia sa foi dans le systme de
Copernic en 1633. Laccusation dhrsie fut leve, mais il nen fut pas
moins condamn vivre en rsidence surveille jusqu la fn de ses jours
dans sa villa en dehors de Florence.
Malgr la clbrit que lui avaient value ses dcouvertes tlescopiques
et linfamie de son procs suivi de son reniement , la plus grande
contribution de Galile lhliocentrisme fut son travail sur le mouvement,
achev entre le procs de 1633 et sa mort survenue en 1642. Grce une
combinaison dexpriences relles ou imaginaires et de raisonnements
mathmatiques brillants, il fut mme daffrmer quun mouvement
horizontal, en labsence de tout obstacle, se poursuivrait indfniment
la mme vitesse (ide proche de la notion moderne dinertie rectiligne).
Il dmontra galement que la chute dune pierre vers le bas sacclre
uniformment (contredisant galement ainsi la thse dAristote), de sorte
que son mouvement obit une simple loi mathmatique. Mieux encore,
il allgua que cette chute ntait pas affecte par ou, selon ses propres
termes, tait indiffrente la rotation de la Terre. Finalement, dans une
analyse lgante sur le mouvement dun projectile, il montra que lacc-
lration vers le bas, combine avec un mouvement horizontal constant,
produit une trajectoire parabolique. Ctait le dbut dune thorie du
mouvement qui ntait pas seulement compatible avec le mouvement
de la Terre, mais reposait galement sur des lois mathmatiques prcises
(Westfall, 1971, pp. 40 45).
Alors que Galile tait en mesure de prsenter une thorie physique
rigoureuse en remplacement de celle dAristote et de venir ainsi bout de
lune des plus puissantes objections souleves contre la thorie de Copernic,
il ne fut pas capable dexpliquer ce qui faisait mouvoir les plantes sur des
orbites fermes autour du Soleil. Le philosophe et mathmaticien franais
Ren Descartes (1596 1650) sut apprcier limportance du problme
pour le systme copernicien. Il postula lexistence dun vaste vortex dont
le Soleil occupait le centre ; il pensait que les plantes taient mues sur
212 1492 1789
leur orbite par le tourbillon de matire form lintrieur de ce vortex.
Ctait sans doute une tentative audacieuse pour expliquer par la physique
le mouvement des plantes, mais le modle de Descartes tait purement
qualitatif. De fait (comme une grande partie de sa philosophie naturelle,
en gnral), il ne se prtait aucune quantifcation. Aussi, ds le troisime
quart du xvii
e
sicle, le problme des plantes tait-il devenu le grand
df que devaient relever les tenants de la thorie hliocentrique.
Ce fut luvre dIsaac Newton (1642 1727) et de sa nouvelle phy-
sique . Newton tait un tudiant du Trinity College luniversit de
Cambridge, vers le milieu des annes 1660, et il devint par la suite pro-
fesseur de mathmatiques dans le mme tablissement. Il se plongea dans
les textes scientifques de lpoque (y compris dans un norme corpus sur
lalchimie) et rcapitula pour son propre compte la plupart des grandes
dcouvertes de Copernic Descartes. Convaincu de la justesse essentielle de
la thorie hliocentrique de Copernic et familiaris avec les lois de Kepler
(bien que critique lgard de sa dynamique cleste), mais rejetant lide
du vortex de Descartes, il chercha mettre au point et perfectionner la
mthode mathmatique rigoureuse explore par Galile pour lanalyse
du mouvement. Son travail sur une vaste thorie du mouvement, quil
avait entrepris ds ses annes dtudiant et poursuivi par intermittence
jusquaux annes 1670 et au dbut des annes 1680, dboucha en 1687
sur la publication de son livre intitul Philosophia naturalis principia
mathematica (Principes mathmatiques dune philosophie naturelle). Cest
l que Newton affna les notions de masse, de force et dinertie quil
introduisit dans ses trois lois du mouvement, puis quil mit au point la
loi de lattraction selon linverse du carr des distances. Prises dans leur
ensemble, ces lois pouvaient servir donner une explication cohrente
et mathmatiquement rigoureuse des mouvements idaliss sur la Terre
(par exemple, la chute libre et les trajectoires paraboliques) comme au ciel
(les orbites elliptiques fermes). Mieux encore, les trois lois de Kepler sur
le mouvement des plantes qui, jusquau temps de Newton, avaient t
presque entirement tenues pour ngligeables pouvaient tre dduites des
lois de celui-ci. Plus important encore, Newton considrait que ses lois du
mouvement et de la gravitation taient universelles et sappliquaient au
mouvement de tout corps physique en tout lieu de lunivers. La synthse
newtonienne des mcaniques clestes et terrestres abolissait entirement
la distinction fondamentale du cosmos dAristote et tablissait la thorie
de Copernic sur des fondations rigoureusement analytiques.
Limage du monde qui se dgageait de la philosophie naturelle de
Newton tait radicalement diffrente de celle du cosmos aristotlicien
christianis qui avait cours durant le haut Moyen ge. Selon ce dernier,
une Terre unique de son espce tait situe au centre dun uni-
Ltude de la nature et de lunivers 213
vers sphrique, clos et fni, rempli de sphres cristallines qui tournaient
majestueusement sans tre jamais exposes aucun dclin ni mme
aucune altration. Le monde newtonien tait, bien sr, hliocentrique
mais localement, sans plus. Le Soleil tant considr comme une toile,
dautres toiles pouvaient tre les centres dautres systmes plantaires.
Ainsi lide dune Terre unique en son genre tait-elle remplace par la
notion dune pluralit de mondes. Ces systmes ferms (du point de vue
de la gravitation), mais spars par des distances normes, se mouvaient
comme des horloges conformment aux lois strictes de lattraction gravi-
tationnelle et de linertie lintrieur dun espace vide, trois dimensions,
et infniment tendu (pour lessentiel, il tait physiquement analogue
lespace gomtrique dEuclide). Les entits immuables, incorruptibles de
lunivers newtonien ntaient pas des structures physiques (comme dans le
cosmos aristotlicien), mais le temps et lespace lun et lautre infnis,
ternels, et ne pouvant tre affects par aucune entit matrielle ni par
son mouvement. Finalement, et peut-tre de faon surprenante, le cosmos
newtonien conservait le dieu chrtien non seulement comme crateur mais
aussi comme soutien du monde. Ainsi que Newton le soutint en maintes
occasions, non seulement il tait inconcevable que lunivers ait pu parvenir
la distribution actuelle de la matire en labsence dun crateur dou de
sagesse, non seulement une intervention divine occasionnelle tait ncessaire
pour maintenir le cosmos en ltat, mais (toujours selon Newton) laction
mme de la gravit tait inexplicable sans la prsence continuelle de Dieu
(fg. 9). Aussi, loin de considrer la rvolution hliocentrique comme un
rejet global du cosmos mdival, il serait peut-tre plus juste de parler de
rejet de la synthse mdivale entre Aristote et la Bible au proft dune
nouvelle synthse entre Newton et la Bible.
Les ramifcations de la transition entre un cosmos gocentrique et un
cosmos hliocentrique se prolongent bien au-del du champ de lastronomie
et de la cosmologie. Le succs rpt de la mthode mathmatique applique
aux problmes des mouvements terrestres et plantaires encouragea les
tenants dune philosophie naturelle ne plus considrer la nature quen
termes de matire et de mouvement. Sous lappellation vaste (et un peu
vague) de philosophie mcanique , on tenta de rduire tous les phno-
mnes visibles une interaction directe et mcanique de corpuscules
microscopiques. Ces infmes morceaux de matire (pas trs diffrents des
atomes diversement models de Dmocrite et de Lucrce) taient censs
ne possder que les proprits les plus simples en fait de taille, de soli-
dit et de mouvement. Ces qualits primaires (comme on les appelait)
taient tenues pour irrductibles et constituaient des terrains appropris
pour toute explication naturelle. Les diffrents mouvements, collisions,
confgurations et rarrangements de ces corpuscules primitifs devaient
tre lorigine de toute la richesse de notre monde sensible. Inversement,
214 1492 1789
les qualits secondaires comme le got, la texture, la chaleur et ainsi
de suite taient censes ne jaillir quavec lacte de la perception. Faute
dexistence propre en dehors des sensations que nous en avons, elles ne
rvlaient rien de la ralit sous-jacente du monde physique. La distinc-
tion entre qualits premires et secondaires venait lappui de lune des
plus profondes leons de la thorie hliocentrique, savoir que nous ne
pouvons nous fer lexprience de nos sens pour deviner comment le
monde est rellement, puisque la Terre elle-mme se meut sous nos pieds
sans que nous puissions le sentir. Si nous voulons connatre le monde,
nous devons nous fer la logique thorique, au raisonnement dductif et
lanalyse mathmatique.
Figure 9 La rvolution copernicienne a trouv son achvement avec les travaux de Newton
sur les lois du mouvement et de la gravitation. Source : T. Wright, An original theory, or
new hypothesis of the universe, Londres, 1750.
Ltude de la nature et de lunivers 215
Si le mouvement vers la mathmatisation et la mcanisation de la phi-
losophie naturelle conduisit une dvaluation de lexprience des sens,
vidente par elle-mme, elle mena aussi la valorisation de la preuve
exprimentale considre comme le moyen le plus appropri ltude de
la nature. Le recours des instruments dexprience spcialement conus
pour cela (les plus fameux tant le baromtre mercure et la pompe
air), des mesures soigneuses et la duplication des rsultats devint de
plus en plus intgr au rpertoire des moyens utiliss par la philosophie
de la nature pour ltude exprimentale de cette dernire. La priode qui
scoula entre les dcouvertes de Copernic et celles de Newton ne vit pas
seulement la naissance dune nouvelle astronomie thorique, mais aussi
linvention de nouveaux instruments qui facilitrent lobservation et le
travail pratique des astronomes. Le programme dobservations de Tycho
Brahe dpendait essentiellement de lagrandissement et du raffnement des
instruments existants, voire de la mise au point dinstruments nouveaux.
Le simple tlescope rfraction de Galile fut bientt amlior grce
ladjonction dun oculaire dessin par Kepler, et Newton fut le premier
produire un tlescope rfchissant. Il nest pas excessif de dire que ce
crescendo de lactivit dans le domaine des expriences et des mesures altra
non seulement les mthodes de la philosophie de la nature mais aussi son
caractre mme. La philosophie naturelle qui jusqualors avait t largement
spculative, livresque et qualitative stait largie la fn du xvii
e
sicle
au point dembrasser la mtaphysique de la philosophie mcanique
et les comptences techniques du philosophe physico-mathmaticien .
Dans ce contexte, nous pouvons rappeler le titre de luvre magistrale de
Newton, Principes mathmatiques dune philosophie naturelle, et noter
quil se tenait lui-mme et avant tout pour un philosophe exprimental.
De nouvelles activits exigent de nouveaux espaces tant physiques
que sociaux. Aussi ne devrions-nous pas tre surpris de voir quun certain
nombre de nouvelles institutions aient t riges, durant la priode qui
nous intresse, pour faciliter les nouvelles tudes de la nature. Le plus
signifcatif de ces progrs institutionnels fut la fondation dacadmies
scientifques consacres la ralisation de dmonstrations exprimen-
tales, la collecte dobservations et la dissmination du savoir sur la
nature. Les plus importantes et les plus prestigieuses furent la Royal
Society Londres (1660) et lAcadmie des sciences Paris (1666).
Attachs ces deux acadmies et aux nombreuses autres qui surgirent
au xviii
e
sicle , des journaux scientifques facilitaient grandement les
changes de bulletins dinformation concernant la nature, les dbats
scientifques et les communications lintrieur de la rpublique des
lettres , dans le sens large du terme. Alors que les laboratoires selon
lacception moderne de ces tablissements ne sont apparus que bien
216 1492 1789
plus tard, les premires acadmies scientifques furent souvent le th-
tre dun important travail exprimental et fournirent la matrice sociale
ncessaire la validation des rsultats obtenus, ainsi qu la formation
dun consensus autour dune interprtation donne. Finalement, il y eut
nombre dinstitutions, parfois associes des acadmies mais aux origines
et aux ressources indpendantes, consacres la collecte et la rduction
dun savoir spcifque une discipline par exemple les observatoires
astronomiques, les chambres de cartes (pour la production de cartes et
de dictionnaires gographiques), les collections dhistoire naturelle (ou
cabinets de curiosits ), les amphithtres danatomie, les jardins bota-
niques, les pharmacies et les laboratoires dalchimie.
tant donn le caractre plus ou moins distinctif de chacune de ces
institutions et les diffrences qui existaient entre leurs buts respectifs, cette
liste peut sembler couvrir un mlange dactivits sans relation aucune
les unes avec les autres. Ces institutions nont pas non plus trouv cha-
cune une place dans lhistoriographie de la rvolution scientifque, o
les thories dune immense porte, les dcouvertes spectaculaires et
les individus crateurs accaparent les places dhonneur. Et pourtant,
des institutions mconnues fournissaient parfois les bases empiriques
de perces majeures (comme dans le cas de lobservatoire de Tycho
Brahe ou dun amphithtre danatomie pour certaines dcouvertes sur
la fonction du cur et la circulation du sang). Collectivement, elles
furent les foyers les plus importants de ltude de la nature durant la
priode que nous tudions ici. Malgr la diversit de leurs formes, la
plupart de ces institutions tirent leur origine (au moins dans le contexte
de lEurope) des xv
e
et xvi
e
sicles, et toutes ont bnfci dune rapide
expansion aux xvii
e
et xviii
e
sicles. Ce quelles avaient en commun,
ctait leffort soutenu et systmatique quelles frent pour collecter des
objets naturels et des observations (de prfrence provenant de rgions
fort disperses), les runir en un seul lieu et les classer dans un certain
ordre sur le papier (par exemple, sous forme de cartes clestes ou
terrestres, de diagrammes anatomiques, de manuels de botanique, de
materia medica et ainsi de suite), dans lespoir dapprhender lordre
prsum de la nature (illustration 8).
Le programme qui consiste sefforcer de recueillir et de mettre en
ordre les observations et les objets naturels a t longtemps associ la
personne dun essayiste et philosophe anglais, Francis Bacon (1561 1626),
mais lorigine de ces institutions est antrieure de plusieurs dcennies la
publication de ses directives, et les motifs qui ont prsid leur cration
drivent rarement de son programme philosophique. Quant leurs pratiques,
elles concident rarement avec la mthode baconienne (ou inductive).
Il semblerait quun moteur plus immdiat et plus puissant de ce
Ltude de la nature et de lunivers 217
mouvement vers la collecte de la nature fut lapparition, au xvi
e
sicle,
dun rseau mis en place par des voyages commerciaux au long cours,
dirigs partir de lEurope, et par le travail missionnaire ou colonialiste
quils supposaient la longue. Les vaisseaux marchands fournissaient les
moyens de transport ; si les colons et les missionnaires, eux, rsidaient en
permanence dans des rgions lointaines, ils constituaient la base stable
indispensable la collecte soutenue dobjets naturels et dobservations
(illustration 9). La runion dobjets naturels lointains et htrognes
et lenregistrement systmatique dobservations sur le papier produisirent
une concentration sans prcdent de connaissances naturelles en Europe.
Vers la fn du xvii
e
sicle, lOccident possdait les collections les plus
vastes et les plus varies sur la botanique et lhistoire naturelle, les plus
grands magasins de produits pharmaceutiques, les descriptions les plus
compltes des peuples trangers, les reprsentations les plus dtailles
de la gographie mondiale et les cartes clestes les plus exhaustives, par
rapport ce dont disposaient toutes les cultures de son poque. Comme
les intrts mercantiles qui le soutenaient indirectement, le commerce des
connaissances naturelles avait son centre dans les nations marchandes de
lEurope occidentale, et les voies des changes pntraient dans presque
toutes les zones du monde connu (fg. 10).
Figure 10 Les rcits de voyageurs europens concernant la fore et la faune de rgions
nouvelles ont fourni aux naturalistes un assortiment dconcertant de curiosits naturelles ,
comme le fourmilier, le tatou, le paresseux, le pangolin, le porc-pic et le perroquet reprsents
sur cette planche du xvii
e
sicle. Source : Library of Congress, Washington, DC, rimpr. in
Judy Reardon et Raymond W. Smock (dir. publ.), The western civilization slide collection,
Instructional Resources Corporation, 1982.
218 1492 1789
Si nous portons notre attention sur ltude de la nature dans les autres
cultures, il nous faut viter de chercher valuer leurs russites en fonction
dun ensemble particulier dides, de mthodes et dinstitutions propres
lOccident et regroupes parfois de faon arbitraire sous le nom
de rvolution scientifque . Cest travers les frontires linguistiques,
gographiques et / ou temporelles quil nous faut plutt chercher les preuves
de lintensit dune activit scientifque et de la densit des connaissan-
ces sur la nature. Si telle est la mthode adopte pour en rendre compte,
lOccident peut, certes, conserver encore toute son importance dans le
domaine scientifque, pendant la priode de rfrence, mais pour des raisons
qui ont autant voir avec son expansion coloniale et mercantile quavec
lexactitude dune thorie ou dune dcouverte donne. Si un survol des
traditions scientifques indignes au sein des principales cultures savantes
considrer (Islam, Inde et Chine) dpasse le cadre de la prsente tude, nous
pouvons pourtant nous hasarder entreprendre un examen des structures
de l import-export dans ce domaine et cette poque. Commenons
par esquisser un tableau de la situation dans laire de lIslam.
Les remarquables accomplissements des musulmans astronomes,
mathmaticiens et philosophes de la nature qui, entre le ix
e
et le xiv
e

sicle, avaient prserv et largi lhritage scientifque des Grecs staient
rvls cruciaux, comme on la dj not, pour le dveloppement de la
science occidentale (illustration 10). Pourtant, aprs le xiv
e

sicle, lamoin-
drissement de la vigueur de la tradition scientifque islamique coupl avec
une indiffrence persistante envers la science occidentale en voie ddif-
cation eut pour rsultat que la perce conceptuelle spectaculaire propre
la rvolution scientifque neut pratiquement aucun effet sur le monde
islamique mme dans les domaines qui lui taient nagure familiers
comme celui des mathmatiques et de lastronomie. Pendant toute la
priode mdivale, lintrt des savants musulmans pour la connaissance
de lOccident ( lexception de la pninsule Ibrique) avait t assez faible,
et bien que des centaines de manuscrits grecs et arabes aient alors affu en
Europe, il ny eut quune seule uvre occidentale traduite en arabe pendant
tout ce temps. Ce fut seulement sous les Turcs ottomans au xvii
e
sicle que
les savants musulmans montrrent une grande curiosit pour la science et
la technique occidentales, tout particulirement en matire de gographie,
de navigation, de construction navale et de science militaire. La premire
gographie mondiale publie dans laire islamique parut en 1655, et ses
sources taient europennes. Avant la fn du sicle, une dition augmente
comprenait un bref aperu des systmes de Copernic et de Tycho Brahe,
mais apparemment sans aucune infuence sur la cosmologie musulmane.
Certes, les mdecins juifs servaient de canaux pour la diffusion du savoir
mdical occidental depuis le xvi
e
sicle, mais, bien que des traductions
Ltude de la nature et de lunivers 219
duvres relatives la mdecine de Paracelse aient t ralises au dbut
du xviii
e
sicle, on ne trouve trace daucune rception des progrs occi-
dentaux en anatomie et en physiologie (malgr ladoption de certaines
thrapeutiques). Et mme si les envoys turcs prsentaient occasionnel-
lement leur retour des rapports sur lappareil scientifque occidental, les
observatoires astronomiques et les dmonstrations exprimentales, il ny
eut aucun effort soutenu pour importer ou imiter ces pratiques dans laire
islamique. La premire presse imprimer ne fut tablie quen 1729 et, si
elle produisit plusieurs uvres sur la gographie et les sciences militai-
res occidentales, elle fut ferme en 1742. Cest aussi au xviii
e
sicle que
la prsence dun certain nombre dEuropens mineurs, constructeurs
navals, architectes et horlogers (la plupart au service de ltat) contribua
introduire certaines techniques occidentales sur le sol turc. Principalement
pour des raisons militaires et conomiques, le gouvernement turc ouvrit
aussi une cole militaire o lon donnait des cours sur la trigonomtrie,
la mdecine, la gographie et la science militaire occidentales. Pourtant,
au bout de quelques annes, il se produisit une raction conservatrice, et
lcole fut ferme. la fn du sicle, la connaissance que lon avait de la
science occidentale tait fragmentaire au mieux et tendait se limiter
aux aspects pratiques et utilitaires, lexclusion des domaines thoriques et
exprimentaux. De plus, faute dun soutien institutionnel et en labsence de
presses imprimer, ce savoir lui-mme ntait gure rpandu. Lintrt pour
la pratique scientifque occidentale tait presque exclusivement concentr
dans les provinces turques du monde islamique et concernait surtout les
aspects conomiques et militaires (Lewis, 1982).
Ainsi, les brillants succs de la science arabe lpoque mdivale
navaient pas servi jeter les bases dune poursuite de la recherche scien-
tifque durant la priode que nous tudions ici. Nonobstant les normes
emprunts faits par la tradition scientifque occidentale des sources arabes
et malgr le profond sentiment de la continuit qui unissait les sciences
mathmatiques et naturelles grco-arabes leurs descendantes europen-
nes, celles-ci ne purent sacquitter de leur dette en faisant refuer vers ces
sources, en terre musulmane, la connaissance de lhliocentrisme, de la
mcanique de Newton et des nouvelles techniques scientifques, math-
matiques et exprimentales, avant le xix
e
, voire le xx
e
sicle.
Si nous nous dplaons un peu plus vers lest, pour nous situer lin-
trieur du sous-continent indien, nous traversons la ligne de dmarcation
gographico-culturelle la plus intressante de lhistoire de la science. La
frontire orientale du vieil empire perse avec les rgions du nord de lInde
avait marqu lextrme pointe de la progression dAlexandre (356 323
av. J.-C.) et, partant, la limite gographique de la pntration du corpus
scientifque grec. Certes, il y avait eu bien des changes entre les sciences
220 1492 1789
grecque et indienne la priode classique et mme davantage encore
entre les musulmans et les hindous partir du ix
e
sicle, mais les contacts
directs entre les savoirs indiens et occidentaux avaient t presque inexis-
tants jusqu larrive des missionnaires catholiques (principalement des
jsuites) au xvi
e
sicle et des commerants hollandais au dbut du xvii
e
.
Au xviii
e
sicle staient tablis des changes scientifques modestes mais
non pas inintressants entre lEurope et lInde, principalement dans les
domaines de la gographie, de lastronomie et de la botanique. Ds 1590,
un missionnaire jsuite, qui avait voyag avec la suite dAkbar, ralisa la
premire carte du nord de lInde qui ait t jamais compile par un tran-
ger. Quant lastronomie, on peut noter que si le premier tlescope fut
prsent lempereur Jahangir en 1625 par un Anglais, Sir Thomas Roe,
ce furent les jsuites qui ralisrent en toute indpendance presque toutes
les observations tlescopiques enregistres en Inde au long du xvii
e
et au
dbut du xviii
e
sicle. Leurs observations concernaient mme la comte
de 1689, les occultations des satellites de Jupiter, la position de maintes
toiles de lhmisphre Sud (y compris plusieurs binaires), les galaxies
appeles Nuages de Magellan et la nbuleuse du Sac charbon de la Voie
lacte. Si les jsuites ne poursuivirent leurs recherches astronomiques qu
un niveau modeste pendant tout le xviii
e
sicle, ils furent en mesure de
contribuer de faon signifcative la connaissance gographique de lInde
en mesurant et en cartographiant les coordonnes dun certain nombre de
villes, de Goa et de la cte de Malabar au Bengale et mme au Tibet, jetant
ainsi les bases des grandes entreprises cartographiques des Britanniques
la fn du xviii
e
sicle et au xix
e
(Sharma et Huberty, 1984, p. 99).
De loin, le contact le plus intressant entre lInde et lEurope fut ralis
linitiative de Jai Singh II (1686 1743), rajah dAmber, grand protecteur
de lastronomie et astronome lui-mme. Jai Singh voulait faire revivre
lancienne tradition musulmane du mcnat royal des sciences et fonda
cinq observatoires Delhi, Bnars (Varanasi), Mathura, Ujjain (site
dun observatoire datant du vi
e
sicle apr. J.-C.) et dans sa capitale, Jaipur,
nouvellement construite. Lobservatoire de Jaipur revtait la plus grande
importance sinon les instruments les plus normes , car il regroupait
de nombreux savants, possdait une remarquable bibliothque de livres en
arabe, en persan et en sanscrit, et devint galement le foyer dun travail
de traductions. Jai Singh avait traduit en sanscrit lAlmagest de Ptolme
et les lments dEuclide ( partir de leur version arabe), de mme quun
certain nombre duvres europennes contemporaines traitant des math-
matiques et de lastronomie (notamment les tables astronomiques de La
Hire de 1727). Inform des progrs raliss en Europe, travers les rcits
dun missionnaire jsuite portugais quil avait appel sa cour en 1728,
Jai Singh envoya une ambassade forme dastronomes hindous au roi du
Ltude de la nature et de lunivers 221
Portugal, Joo V, pour lui demander de les mettre au courant de ltat
davancement de lastronomie europenne et de leur fournir les tables et les
traits pertinents. leur retour en 1730, le travail dobservation ncessaire
la rforme du calendrier se poursuivit, et une table astronomique mise
jour (en persan) fut acheve en 1739 (Forbes, 1982).
Il y a plusieurs aspects intressants peut-tre mme stupfiants
dans ce cas dchanges scientifiques indo-europens. Tout dabord,
si Jai Singh tait familiaris avec les travaux tlescopiques des jsuites
(plusieurs dentre eux utilisaient ses observatoires sans y jouer un rle
essentiel), tous ses instruments dobservation et ses difices taient des-
tins permettre des observations lil nu. Bien quil pt disposer de
luvre de Newton sur la mcanique (publie pour la premire fois en
1687), la thorie astronomique de Jai Singh tait gocentrique, et ses
calculs se fondaient sur les mthodes gomtrique et numrique plutt
que sur la mcanique cleste de Newton. (Il faut noter que les tables de
La Hire, principales sources occidentales sur lesquelles sappuyait Jai
Singh, avaient t elles-mmes dresses par des procdures empiriques
sans recours la thorie de Kepler et Newton). Malgr les investissements
considrables en temps, en argent et en comptences quavait exigs le
programme dobservation de Jai Singh, les travaux ne furent pas pour-
suivis aprs la mort du rajah survenue en 1743 (ses propres observatoires
furent vite abandonns et tombrent en ruine, beaucoup de manuscrits
de ses bibliothques furent perdus, et ses instruments dobservation
mtalliques furent vendus la ferraille). Finalement, malgr les remar-
quables stimulants fournis par Jai Singh une tude cumnique
des systmes astronomiques arabe, hindou et europen, les astronomes
indiens ne manifestrent dans lensemble aucun intrt pour la thorie
hliocentrique occidentale pendant le xviii
e
sicle ni, en loccurrence,
pour aucune des autres innovations scientifiques rcentes de lOccident.
Inversement, si les jsuites avaient t les premiers Europens tudier
directement lastronomie hindoue (ils avaient envoy en Europe plu-
sieurs traits rdigs en sanscrit et crit eux-mmes des commentaires
clairs sur le calendrier hindou et les mthodes utilises pour prdire
les clipses), leurs propres techniques astronomiques et gographiques
taient exclusivement occidentales. Et sils avaient form quelques Indiens
pour en faire leurs assistants, ils ne russirent pas mieux que Jai Singh
rpandre les pratiques astronomiques et mathmatiques occidentales. Faute
dune base institutionnelle permanente pour la recherche, lenseignement
(la science occidentale ne commena dtre enseigne aux Indiens que
dans le cadre de la colonisation britannique au xix
e
sicle) et la diffusion
(les seules presses imprimer en Inde taient celles des jsuites et de la
Compagnie hollandaise des Indes orientales), il se rvla impossible de
222 1492 1789
perptuer les initiatives de mcnes indignes puissants comme Jai Singh
ou de praticiens trangers dtermins comme les jsuites.
Alors que le sous-continent bnfciait dune fore et dune faune extr-
mement riches, ainsi que dune longue tradition mdicale, la premire
exploration systmatique de la botanique par les Europens ne commena,
au cours de la priode qui nous intresse, quavec le prolongement des
routes commerciales vers lest, dabord par les Portugais, puis par les
Hollandais et les Britanniques. partir du milieu du xvi
e
sicle, les
apothicaires des missions catholiques (principalement des franciscains
et des jsuites) sefforcrent de veiller la sant de leurs compagnons
missionnaires en tablissant des pharmacies locales et des potagers dher-
bes mdicinales. Au dbut du xvii
e
sicle, les mdecins engags par la
Compagnie hollandaise des Indes orientales durent faire face au mme
problme et cherchrent eux aussi recourir aux herbes mdicinales locales.
Ce furent pourtant les intrts commerciaux suprieurs de la Compagnie
et la facult de renvoyer des cargaisons en Hollande qui conduisirent la
constitution dun stock important de spcimens botaniques dune valeur
commerciale autant que pharmaceutique. la fn du sicle, la prsence
de jardins botaniques, dherbiers et de livres sur la fore publis Ams-
terdam, Leyde, Londres et Paris rvla une concentration sans pr-
cdent de connaissances sur la botanique indienne en territoire europen.
Cet effort systmatique effectu pour collecter, prserver et classer des
plantes sintensifa encore au xviii
e
sicle, au moment o les politiques
hollandaise et surtout britannique favorisaient lidentifcation de plantes
dotes dune valeur commerciale qui pourraient tre cultives en Inde.
Lintrt des Europens pour les plantes indiennes ne stendit pourtant
pas la science botanique indienne elle-mme. Si la tentative faite pour
comprendre le systme astronomique hindou date des dernires annes
du xvii
e
sicle, les premires tudes rudites et les traductions de traits
pharmaceutiques et mdicaux hindous nont commenc que vers le milieu
du xix
e
sicle (Bhattacharyya, 1982).
Lhistoire des sciences chinoises est trs longue et immensment riche,
comme Joseph Needham et dautres nous en ont fait prendre conscience
(Needham, 1981). Lhistoire des contacts scientifques entre lOrient et
lOccident na pourtant vraiment commenc quau xvii
e
sicle avec larrive
des missionnaires jsuites. Pendant prs de deux sicles, ces derniers, mus
en mandarins, ont occup des positions leves au tribunal mathmatique
imprial de Beijing et (en particulier sous le rgne de lempereur mandchou
Kangxi, 1661 1722) ont servi lempereur dont ils taient non seulement
les mathmaticiens, les astronomes, les gographes et les ingnieurs les
plus capables, mais aussi les intermdiaires les plus puissants entre deux
grandes traditions scientifques largement indpendantes lune de lautre.
223
Nanmoins, malgr un intrt mutuel aigu, un haut degr de comptences
techniques et un soutien institutionnel permanent des deux cts, les perces
thoriques capitales de la rvolution scientifque (lhliocentrisme, la
mcanisation, la mathmatisation et lexprimentation) neurent quun
effet assez limit sur les tudes chinoises de la nature et modifrent
peine lensemble des principes fondamentaux de la cosmologie chinoise
ou les vues des Chinois sur la nature.
Quelques historiens ont expliqu que si la rvolution copernicienne
na pas pris racine en Chine, ce fut la consquence des contraintes
thologiques imposes aux jsuites. Linjonction de lglise catholique
contre lastronomie hliocentrique aurait svrement limit ce que les
jsuites pouvaient enseigner aux astronomes chinois, aussi ces derniers
Figure 11 Lexemple le plus important de collaboration interculturelle au dbut de la priode
moderne a t donn par les astronomes mathmaticiens jsuites et les membres chinois du
tribunal mathmatique . On voit ici lobservatoire de Beijing en 1674, peu de temps aprs
quil ait t quip dinstruments nouveaux conus par le missionnaire jsuite, Ferdinand
Verbiest. Source : Ferdinand Verbiest, I-hsiamg shih / i-hsiangtu, Beijing, 1674, rimpr. in
Neol Golver, The astronomia europoea of Ferdinand Verbiest, S. J., Nettetal, 1993.
Ltude de la nature et de lunivers
224 1492 1789
nauraient-ils reu quune information incomplte et fort brouille sur
la nouvelle astronomie (Sivin, 1973, p. 103). Pour plausible que cette
explication puisse tre, elle ne concerne quune partie du problme ; il
y avait dautres courroies de transmission (notamment les Hollandais)
et dautres branches de la science europenne que les dcrets du pape
ne bloquaient pas (fig. 11).
Une partie de lexplication rside srement dans les diffrences de
caractre qui sparaient les traditions scientifiques europenne et chinoise.
Au cours de son histoire longue et fructueuse, ltude de la nature par les
Chinois sest dveloppe dans un grand isolement par rapport la Grce
classique, par consquent sans aucun lien avec les principes sous-jacents
de la philosophie naturelle dAristote, de la gomtrie euclidienne ou
de lastronomie platonicienne. Quels que puissent tre les avantages
et les inconvnients compars des traditions scientifiques classiques
grecque et chinoise, il semble clair que trois diffrences fondamentales
les sparent. Premirement, alors que la tentative faite par Aristote pour
dduire une philosophie (voire une cosmologie) naturelle dune seule et
unique srie universelle de rgles mtaphysiques et mthodologiques a
conduit lOccident se faire une image unifie de la science, en Chine,
tout au contraire, les sciences ne furent jamais intgres sous ltiquette
de la philosophie [ aussi] les Chinois avaient-ils des sciences mais
pas la science, pas de notion unique ou de mot pour la somme globale
de toutes les sciences (Sivin, 1982, p. 48). Deuximement, malgr de
remarquables succs en mathmatiques grce lutilisation de techniques
algorithmiques et algbriques, les Chinois nont jamais mis au point
une approche axiomatique dductive de la gomtrie ou de nimporte
quelle autre branche des mathmatiques. Et troisimement, alors que les
Chinois possdaient une riche tradition de cosmologie spculative (le
modle de la sphre cleste est manifestement semblable au systme
aristotlicien des sphres homocentriques) et des mthodes raffines de
prdictions astronomiques, ces deux traditions taient essentiellement
indpendantes lune de lautre. Les modles cosmologiques ntaient pas
capables de prdictions et les prdictions ne dpendaient pas de modles
gomtriques ou physiques.
Lintroduction de lhritage scientifque grco-arabe en Chine au
xvii
e
sicle par les jsuites se heurta donc maints obstacles, et laccou-
plement des deux traditions tait la fois hautement slectif et tristement
incomplet la fn de la priode qui nous intresse. La tentative faite par
les jsuites dans la premire moiti du xvii
e
sicle pour introduire Aristote
en Chine fut un chec complet ; les notions traditionnelles chinoises du yin
et du yang et des cinq lments ne furent ni abolies ni altres de faon
perceptible par la mtaphysique ou la philosophie naturelle aristotliciennes.
225
Les explications fournies par les jsuites propos de la gomtrie euclidienne
conduisirent certains mathmaticiens chinois (mais pas tous) apprcier la
mthode axiomatique dductive en mathmatiques. En astronomie, certains
(mais pas tous) reconnurent la supriorit des mthodes de calcul et des
instruments occidentaux. Une poigne dastronomes chinois comprirent
les systmes de Ptolme et de Tycho Brahe, ainsi que le systme hlio-
centrique (aprs son introduction trs tardive en Chine, du fait des jsuites
en 1760), mais dans lensemble il y eut en Chine peu dintrt pour les
modles physiques de lOccident. Encore ces modestes bribes dassimi-
lation se heurtrent-elles une forte opposition au xviii
e
sicle quand
certains savants chinois, redcouvrant les succs oublis des sciences
traditionnelles chinoises, frent effcacement campagne en faveur du rejet
du savoir tranger . Ce que les Chinois furent capables dimporter de
lOccident, ce fut des mthodes de calcul des clipses, certains instruments
astronomiques (y compris les tlescopes et les horloges mcaniques), ainsi
que quelques pratiques mdicales et chirurgicales (mais pas beaucoup).
Mais, de mme que dans les mondes hindou et musulman, fort peu de
dcouvertes mthodologiques ou institutionnelles tenues en Occident pour
si importantes, voire capitales, produisirent de grands effets en Chine.
Aprs ce bref passage en revue de la scne internationale, il devient
vident que si les changes interculturels ont form une partie importante
des tudes de la nature effectues par les lites, depuis lAntiquit, des
fltres puissants taient luvre et ont entran la mise en place de taux
dchanges diffrentiels et dasymtries quant la direction prise par
le fux des connaissances scientifques. Si nous examinons la question
gnrale de la mobilit gographique et linguistique des textes scientif-
ques entre le xvi
e
et le xviii
e
sicle, nous dcouvrons que lEurope est
la seule rgion culturelle qui se soit lance dans limportation de savoir
tranger (tout particulirement la rcupration des sources byzantines
et musulmanes) et lexportation de traits scientifques dorigine locale
(les uvres techniques et mdicales en direction des Turcs ottomans, les
uvres astronomiques et mathmatiques vers la Chine et lInde, et ainsi
de suite). En fait, ce commerce europen dexportation ne comprenait
pas seulement des textes scientifques mais aussi des praticiens (souvent
incarns par les missionnaires jsuites), des pratiques (par exemple, des
mthodes de calcul des clipses) et des instruments (tlescopes, horloges,
baromtres, et ainsi de suite). Pourtant, ces exportations occidentales se
situaient dans une relation asymtrique tant donn que les instruments, les
pratiques et les praticiens non occidentaux ntaient pas recherchs par les
Europens et ne leur taient pas imposs non plus par des tats trangers
(par exemple, en effet, Istanbul, Jaipur et Beijing ont pu envoyer des mis-
saires en Europe mais jamais des missionnaires ). Du point de vue des
Ltude de la nature et de lunivers
226 1492 1789
affaires commerciales et techniques, cependant, ctait une autre histoire.
Les Europens dsiraient avidement acqurir les secrets de la fabrication
de la porcelaine en Chine, les techniques de la teinturerie chez les Turcs
ottomans et les procds textiles de lInde. Ce que lon se procurait outre-
mer, ctait des observations et des objets naturels. En vrit, aucune autre
culture na pu rivaliser pour la dure et lintensit avec les efforts
effectus par lOccident pour collecter, classer, prserver et reprsenter
(quantitativement) le monde naturel. Cest pourquoi, au xviii
e
sicle, les
jardins botaniques, les boutiques dapothicaires, les musums dhistoire
naturelle et les chambres des cartes de lEurope taient devenus les plus
grands dpts du monde en matire de connaissances naturelles.
Le schma qui merge de ce modle dimport-export ne suggre pas
seulement que lOccident tait le centre dun commerce mondial de connais-
sances sur la nature, mais galement, dans ce domaine, un exportateur
de biens manufacturs (textes, techniques, cartes et instruments) et
un importateur de matires premires , sous la forme dobservations et
dobjets naturels. Les lments de la science occidentale qui ne parvinrent
pas sinsrer dans lconomie plantaire ne sont pas moins intressants
que ceux dont le sort fut diffrent. Ce que lOccident ne russit pas
exporter et dont on ne trouve trace dans aucun systme dexplication
dune autre culture, ctait les choses mmes qui paraissaient cruciales
pour la rvolution scientifique occidentale, savoir les grandes thories de
lhliocentrisme et de la mcanique de Newton, le systme philosophique
dAristote (important pour les jsuites), de Descartes et des no-atomistes
(ou philosophes mcanistes ), les nouvelles mthodes de mathmatisa-
tion et dexprimentation, ainsi que les institutions nouvelles qutaient
les acadmies des sciences, les laboratoires dexpriences et les revues
scientifiques. Au moins en ce qui concerne la priode qui nous intresse,
il semblerait que les objets (naturels ou artificiels) et les pratiques (math-
matiques et techniques) circulaient bien plus aisment que les difices
conceptuels ou les institutions sociales et que limportation russie de
savoir tranger dpendait principalement de la prsence de praticiens
instruits et comptents.
Aprs avoir termin notre tour dhorizon du commerce international
en matire de connaissances naturelles, nous pouvons identifer dans ce
domaine trois caractristiques, dont aucune ntait unique en son genre
mais qui distinguaient collectivement lOccident de toutes les autres cultu-
res savantes de ce temps-l et mme de presque toutes les poques
prcdentes. Premirement, ds le xii
e
sicle, il y avait en Occident une
ouverture au savoir tranger , la fois sous la forme de lancien corpus
scientifque grec (Aristote, Euclide, Ptolme, etc.) et de lnorme masse
de commentaires ou duvres originales des rudits musulmans. Alors
227
quil est diffcile de surestimer le dynamisme de la tradition scientif-
que musulmane mdivale, les savants europens nont pas seulement
t capables de sapproprier les fruits de la science arabe mais aussi de
conserver indfniment envers elle une attitude critique claire. Ni les
cultures indienne et chinoise, ni ( cette poque) la culture japonaise
nont fait preuve dun pareil degr douverture desprit, et chacune sest
plus ou moins contente de la tradition dont elle avait hrit. Lhabitude
mdivale douverture lenseignement tranger peut aider expliquer
lapparition, au xvii
e
sicle, dune attitude douverture la nouveaut
venue de lextrieur et linnovation dorigine intrieure.
Sil y a beaucoup dire sur limage occidentale de la nature vis--vis
des autres cultures, la caractristique peut-tre la plus saillante et celle
qui eut les plus grandes consquences long terme fut la recherche de
la causalit physique. Si lon se limite lastronomie, on peut noter que
Copernic croyait la vrit de sa thorie hliocentrique parce quelle lui
paraissait avoir, du point de vue de la physique, une plus grande plausi-
bilit que les modles gocentriques de Ptolme. Si cette astronomie
physicalise de Copernic tait profondment redevable aux astronomes
musulmans, la recherche des causes physiques tait devenue en Occident
le cur mme dun programme ralis par Kepler, Galile, Descartes et
Newton, dont lavenir devait conduire lintgration de lastronomie, de
la physique (mcanique) et de la cosmologie selon des mthodes math-
matiques rigoureuses (axiomatiques dductives). Tout au contraire, les
systmes astronomiques hindou et chinois employaient des mthodes
algbriques et algorithmiques dont les utilisations nexigeaient pas de
modles physiques et nencourageaient pas davantage la recherche de
principes physiques. En consquence, leur astronomie tait prdictive mais
dpourvue de principes premiers, leur physique (comme celle dAristote)
reposait sur des principes qui taient mathmatiques, et leurs cosmolo-
gies (encore comme celle dAristote) consistaient en images qualitatives
trangres aux prdictions astronomiques. Mieux encore, alors que la
recherche de principes physiques susceptibles dtre exprims en termes
mathmatiques tait commune aux traditions musulmane et occidentale,
cest dans cette dernire seulement quun tel programme conduisit un
renversement interne des vues gocentriques du monde et ltablis-
sement dun nouveau cosmos hliocentrique, fond en grande partie sur
des arguments physico-mathmatiques .
La dernire caractristique de la science occidentale concerne ce que
nous pourrions appeler l intrt quelle porte au monde naturel situ
au-del de ses rivages. Alors que toutes les autres cultures et spciale-
ment les cultures savantes que nous examinons ici tudient systma-
tiquement, en quelque sorte, les plantes, les animaux et les minraux de
leur environnement immdiat, les naturalistes, mdecins et apothicaires
Ltude de la nature et de lunivers
228 1492 1789
europens, partir du xvi
e
sicle, ont fait preuve dune curiosit durable
pour les produits naturels des rgions lointaines. Le contenu exotique
des jardins botaniques (fg. 12), les musums dhistoire naturelle et les
materia medica ntaient pourtant pas seulement lexpression matrielle
de lintrt intellectuel de lOccident pour les mondes non occidentaux,
ctait aussi la manifestation dintrts commerciaux. La question nest
pas de savoir si des spcimens de plantes rares ou des curiosits naturelles
avaient une valeur marchande pour les commerants occidentaux (certaines
en avaient, la plupart nen avaient pas), mais si les moyens de dcouvrir,
collecter et transporter des objets naturels auraient pu tre rassembls de
faon durable en labsence de lintrt mercantile croissant manifest par
lEurope dans le monde entier. En dautres termes, cette concentration sans
prcdent dobjets naturels ne peut tre isole de la mise au point dun
rseau de commerce au long cours et dune politique dinsertion coloniale
par lOccident. En ce sens donc, les classifcations de Linn, les entreprises
cartographiques de Mercator (illustration 11) et lutilisation effcace de la
quinine contre la malaria et autres fvres ne peuvent gure tre attribus
qu la Compagnie hollandaise des Indes orientales, aux missions catho-
liques doutremer et aux mines dargent espagnoles du Prou. Certes, il
y a toujours eu des gens qui ont vcu pour le commerce et les cultures et
qui ont cr des rseaux commerciaux au long cours, mais il en est peu
qui ont combin ces intrts mercantiles avec une curiosit intellectuelle,
autant quon peut lobserver aux xvii
e
et xviii
e
sicles en Europe.
En conclusion, les lments examins ici indiquent que le phnomne
dsign sous le nom de rvolution scientifque a contract de multiples
dettes envers dautres cultures notamment et de faon trs immdiate
envers lIslam mdival pour larticulation de problmes clefs et pour
la faon de les traiter. Pourtant, bien que les contributions des math-
maticiens, astronomes et tenants de la philosophie naturelle en Europe,
aprs 1500 dsignent cette priode comme lune des plus novatrices et
spectaculaires dans lhistoire de la science, les principales perces thori-
ques et mthodologiques nont pas transhum vers dautres cultures (ou,
si elles lont fait, ce fut de faon anarchique). Les vues occidentales sur
la nature, dans le reste du monde, allaient devoir attendre le xix
e
sicle
pour tre acceptes, cest--dire le moment o le colonialisme ferait place
limprialisme et o des nations comme la Grande-Bretagne et la France
pourraient commencer exporter en masse non seulement les ides de la
science moderne, mais aussi les institutions pdagogiques et scientifques de
type occidental conjointement avec le systme social qui conditionne leur
cohrence. Cest pourquoi ltablissement gnralis de la science occi-
dentale comme science universelle est une affaire du xix
e
et du xx
e
sicle,
insparable de lascension de lhgmonie politique occidentale.
2
2
9
Figure 12 Le Jardin du Roi Paris, qui apparat ici sur une gravure de la fn du xviii
e
sicle, fut fond dans les annes 1630.
Ce ntait que lun des nombreux jardins botaniques europens o se trouvaient rassembles des plantes exotiques apprcies
pour leur beaut, leurs proprits curatives ou leur valeur commerciale. Source : photo Roger Viollet, rimpr. J. Burke, The
day the universe changed, Boston, 1985.
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9
Ltude de la socit
David Wootton
C
e chapitre traite dune priode pendant laquelle le dveloppement
intellectuel de lEurope a prsent des diffrences normes avec
ce qui se passait ailleurs sur la plante. Cest lhistoire dune exception
occidentale, mais cela nen fait pas un rcit qui puisse tre narr dun
point de vue occidental troit. Car cest seulement en se plaant dun point
de vue plus loign permettant de prendre conscience de la particularit
de la pense sociale de lOccident que lon peut identifer les facteurs
ayant dtermin sa trajectoire excentrique. Bien des comptes rendus de
la pense sociale occidentale se conforment un schma de progrs
ou de dcouverte , si bien que lhistoire de la rfexion europenne sur
la socit est une histoire du progrs de la raison, de la dcouverte des
bonnes rponses. Mais les rponses ne font que rpondre des questions,
et les questions que lon se posait propos de la socit entre 1500 et 1800
taient le produit des circonstances particulires que connaissaient les
individus. En outre, le genre de rponse que lon peut donner dpend des
outils intellectuels dont on dispose, et les outils que lEurope occidentale
possdait aprs 1660 (sinon plus tt) taient extraordinairement diffrents
de ceux que lon pouvait trouver ailleurs, ou de ceux qui nous sont offerts
aujourdhui. Ce chapitre cherche montrer que la pense sociale en Europe
cette poque tait particulirement sensible aux aspects de la vie politique,
conomique et intellectuelle qui ont fait de ce continent une exception dans
le monde. La pense sociale obissait, parfois consciemment, dautres fois
inconsciemment, un impratif de dmarcation, de classifcation. Au dbut,
la distinction essentielle ntait pas entre Europens et non Europens,
comme elle devait le devenir.
Linvention de la science sociale marque la fn de notre priode : cest
en 1799 que le rformateur du droit franais, Cambacrs, pronona son
Discours sur la science sociale. Pour les penseurs du xix
e

sicle comme
Marx, Auguste Comte ou Spencer, la comprhension du comportement
social obissait des catgories sociales (classe, nation, socit) qui ne
232 1492 1789
pouvaient (affrmaient-ils) se rduire aux mobiles ou aux intentions des
individus. Prenant une position inverse, John Stuart Mill soutenait le
principe de lindividualisme mthodologique : puisque les socits sont
composes dindividus, les affrmations sur les classes doivent tre des
affrmations sur les individus de la classe en question et les fondements de
toute science sociale sont obligatoirement ltude du caractre individuel,
dans une science que le philosophe avait baptise thologie. Cette question
na pas t souleve avant le xix
e

sicle. Pendant tout le xviii
e

sicle, on
a suppos que les socits taient des groupements dindividus artifciel-
lement rassembls dans des tats, et toutes les thories sociales taient
fermement enracines dans des considrations de psychologie ; John Locke,
en particulier, affrmait que les motifs, les intentions et les croyances
sont forms par lexprience acquise (la doctrine de lassociation dides :
Essay concerning human understanding, 1689). Cet individualisme extrme
remonte au moins Hobbes (Leviathan, 1651) et remplace une tradition
plus ancienne analysant la vie sociale en termes dentits juridiques fctives
(conditions sociales, socits, guildes) qui taient le produit de contrats et
daccords constitus avec le temps. Il nous est donc loisible didentifer
trs grossirement trois priodes principales dans ltude de la socit en
Europe occidentale : avant 1650, lpoque des constitutions anciennes ;
entre 1650 et 1800, lpoque du contrat sur des bases individuelles ; aprs
1815, le temps de la science sociale. Pour lmentaires quelles soient,
ces catgories sont utiles (mme sil serait plus exact de dire que chaque
nouveau mode de pense sajoutait ses prdcesseurs sans les remplacer
compltement), non seulement parce quelles nous aident identifer des
formes de pense caractristiques , mais aussi parce que les exceptions
la rgle sont souvent celles qui mritent le plus notre attention.
Notre premier problme tient donc ce que nous traitons dun grand
nombre de modes radicalement diffrents dapprhension de ce que nous
appelons dsormais socit et que le changement dun mode de pense
un autre suppose une rupture et non pas une volution cumule. Ce serait
une erreur que dcrire propos des modes dapprhension de la socit au
cours de la priode comprise entre 1500 et 1800, comme sil ne sagissait
que de tentatives maladroites ou imparfaites visant exprimer nos sciences
sociales ; les entreprises dans lesquelles se lanaient les thoriciens de la
socit taient totalement diffrentes des ntres.
Machiavel et la suite :
la naissance de la politique
Nicolas Machiavel sera notre point de dpart. En 1513, il ntait quun
fonctionnaire forentin au chmage, souponn de dloyaut envers les
Ltude de la socit 233
nouveaux matres de Florence, les Mdicis. Cet hiver-l, il crivit un bref
opuscule intitul Le Prince, dans lequel il esprait dmontrer sa capacit
entrer de nouveau au service de ladministration. On peut rsumer brive-
ment limportance de ce texte, limpact dvastateur quil eut sur les modes
de pense habituels est plus diffcile faire comprendre.
Machiavel vivait dans un monde o la politique tait aux mains de
professionnels. Depuis plusieurs sicles, le petit territoire gographique
de lItalie tait divis entre cinq tats importants et de nombreuses petites
principauts. Il en rsultait une lutte constante pour le pouvoir et des chan-
gements de rseaux dalliances. Pour se tenir informs des vnements qui
se produisaient chez les amis comme chez les rivaux, les gouvernements
avaient mis au point un nouveau modle danalyste politique : lambas-
sadeur rsident. Par le pass, les ambassadeurs taient envoys en mis-
sions ponctuelles pour ngocier des mariages ou des traits ; en revanche,
les ambassadeurs rsidents taient constamment prsents et jaugeaient la
tournure que prenaient les vnements. Une telle professionnalisation de
lanalyse politique ne pouvait que donner naissance un systme au sein
duquel coexistaient plusieurs puissances quasi gales, en comptition.
Le systme se rpandit de lItalie toute lEurope dans le courant du
xvi
e

sicle, mais on en chercherait en vain lquivalent dans lEmpire
chinois ou ottoman. La thorie politique moderne est donc, avant tout, le
rsultat de cette subdivision du pouvoir et de cette professionnalisation
de la politique.
Ensuite, Machiavel tournait le dos aux crits traditionnels dits du miroir
des princes . Ces textes, qui ont de nombreux parallles dans les socits
de cour en dehors de lEurope, traitaient de lducation du prince, disaient
comment il pouvait parvenir incarner la perfection morale et affrmaient
que la recherche de politiques justes assurerait la russite. Machiavel
repoussait cette manire de voir pour deux raisons. Dabord, il affrmait
que lenseignement moral traditionnel tait en contradiction complte avec
les qualits requises pour russir politiquement. Les souverains doivent
savoir mentir et tuer ; ils doivent pratiquer les arts de lhypocrisie et paratre
vridiques et justes, mais ne point ltre. La littrature de cour, en Europe
et ailleurs, avait jusqualors affrm quil tait possible de concilier la
ncessit politique et lexcellence morale. Le cynisme caractristique de
Machiavel tait en partie le rsultat de la professionnalisation de la poli-
tique ; mais il reftait aussi ses incertitudes profondes sur ce que pouvait
tre le meilleur des systmes politiques.
Le premier motif de cette incertitude rsidait dans lhumanisme. En un
sicle et demi, les rudits avaient construit une image de plus en raffne
du langage, de la vie et des ides de la Rome et de la Grce antiques. Les
intellectuels devinrent ainsi parfaitement conscients de la diffrence cultu-
234 1492 1789
relle et de la relativit des prtentions la supriorit dune civilisation.
Cette prise de conscience fut renforce par la dcouverte dans le Nouveau
Monde de territoires et de civilisations inconnus jusqualors (des habitants
de lEurope occidentale).
Les diffrences entre systmes politiques supposent des valeurs morales
et culturelles diffrentes. Dans un ouvrage crit peu de temps aprs Le
Prince, Discours sur la premire dcade de Tite-Live, Machiavel com-
parait les mrites des diffrents systmes et soutenait que la rpublique
romaine classique, si parfaitement adapte la conqute extrieure, tait
prfrable aux rpubliques de la Venise contemporaine et de lancienne
Sparte, qui taient conservatrices et stagnantes, et que les rpubliques
valaient gnralement mieux que les monarchies. Mais il croyait aussi
que les meilleures rpubliques taient fondes par des dictateurs comme
Romulus et quil existait un cycle naturel selon lequel un systme politique
succdait un autre. En outre, ce qui tait politiquement faisable dpendait
de la structure sociale de la socit en question ; Florence, continuait
Machiavel, labsence dune aristocratie foncire faisait du rpublicanisme
de participation une possibilit thorique. Sa prfrence pour la rpublique
en gnral ne lengageait pas lgard dune politique de principe. Il tait
parfaitement prt admirer les monarchies et les dictatures partout o leur
effcacit se rvlait plausible.
Machiavel ntait pas seulement conscient des diffrences normes
des systmes politiques de lItalie contemporaine et des exemples histo-
riques quoffraient la Grce et Rome. Il vivait dans une Italie qui, depuis
1494, tait la merci denvahisseurs trangers : la France, lEspagne et
le Saint-Empire romain pouvaient lever des armes bien plus nombreuses
que celles de nimporte quel tat italien. Enfn, linstar de tout thoricien
de la politique cette poque, il avait vivement conscience du fait que les
Turcs ottomans prsentaient un autre ordre politique qui, au xvi
e

sicle,
connaissait les plus brillants succs. Au cours des deux sicles suivants,
les politologues europens ont considr la Turquie comme le paradigme
du despotisme (mme si, au xviii
e

sicle, Venise lui disputait la palme de
cette peu enviable rputation). Cette diversit des institutions politiques
tait assortie dune diversit comparable des cultures et des ides, et lincer-
titude qui en dcoulait poussa Machiavel sen loigner et se concentrer
sur le fait quil allait soccuper uniquement des ralits pratiques de la
politique, des tactiques qui garantissent le succs. Sa thorie politique est
donc le rsultat de la professionnalisation de la politique dans un monde
de puissances rivales et de systmes valeurs en confit.
En quelques annes, les circonstances devaient transformer une manire
de penser qui tait locale et avait une signifcation pour lItalie en une thorie
valable pour lEurope. La Rforme, qui commena en 1517, fomentait la
Ltude de la socit 235
rbellion et la division au sein des tats et divisait lEurope en alliances
ennemies de protestants et de catholiques (tout en forant certains pro-
testants sallier aux catholiques et vice-versa). En consquence, toute
lEurope ft siens les modes danalyse de Machiavel, mme si elle les
accompagnait de critiques contre Machiavel lui-mme cause de son
hostilit la chrtient (il prfrait la religion de la Rome antique) et de
son mpris de la morale traditionnelle. Les thoriciens de la raison dtat
(comme on appela les nouveaux analystes de la politique) taient aussi
en dsaccord avec Machiavel sur le jugement quil portait sur le peuple.
Il avait toujours insist pour que lon encourage la participation populaire
la politique, tandis que ses dtracteurs navaient que mpris et mfance
pour la populace.
Ainsi naquit un embryon de science politique qui cherchait expli-
quer le comportement des politiques en identifiant leurs intrts et les
pressions auxquels ils taient soumis. Comment pouvait-on prdire les
ractions dun dirigeant que menaaient de puissants rivaux ? Comment un
souverain pouvait-il organiser au mieux la dfense efficace de son tat ?
Cette analyse des techniques du pouvoir ne sintitulait pas elle-mme
politique, car ce mot tait troitement associ la cit-tat (le mot grec
polis signifie cit, ville, tandis que la plupart des analystes du pouvoir
rsidaient dans des tats dots de vastes territoires) et la description de
la meilleure forme de vie que lon pt connatre dans une socit ; ctaient
prcisment ces analyses idalistes que les nouveaux thoriciens vou-
laient chapper. Ils tudiaient lart de gouverner ou, comme nous dirions
de nos jours, la politique de la puissance. En outre, la thorie de la raison
dtat telle quelle se dveloppait sur la scne europenne sadressait
un monde politique domin par les monarchies. Mme si quelques
thoriciens comme Traiano Boccalini dans son Ragguagli di Parnaso
(Nouvelles du Parnasse), 1612 continuaient de dbattre des mrites
relatifs des rpubliques et des monarchies, les penseurs rpublicains se
trouvrent dsavantags jusqu la rvolution anglaise de 1649 1660.
En consquence, la rflexion sur la raison dtat manque de la dimension
critique qui est toujours prsente dans luvre de Machiavel.
Il faut se pencher sur une tradition diffrente pour redcouvrir la pr-
occupation lgard de la diversit politique qui tait tellement essentielle
dans la pense de Machiavel. En 1515, Thomas More avait crit Utopie, rcit
dun pays imaginaire o les institutions, radicalement diffrentes de celles
de lEurope (lUtopie tait une socit communiste), rendaient possible
une forme de vie politique bien suprieure. De plus, comme Machiavel, il
tait sensible aux incertitudes quavait cres lhumanisme (Platon avait
prn le communisme dans La Rpublique), mais il sintressait beaucoup
plus que lui aux terres nouvellement dcouvertes. Par-dessus tout, il avait
236 1492 1789
longtemps dsir la vie monacale et il ragissait avec enthousiasme lide
dune socit tout entire organise sur les principes dun monastre.
Aprs More, les auteurs dUtopies utilisrent des socits imaginaires
pour critiquer les institutions et les valeurs des tats o ils vivaient et
pour dbattre des possibilits de rformes. Ces ouvrages se concentraient
sur ce qui allait devenir les questions au cur de la politique sociale au
xix
e

sicle : comment assurer le plein-emploi, la croissance conomique
et linstruction pour tous. Ces idaux ne pouvaient tre formuls dans
des socits qui taient devenues fortement conscientes de la rapidit des
changements sociaux et culturels. More lui-mme croyait quil pourrait
voir sa socit transforme par la croissance du commerce des laines, et
Utopie a t lun des premiers ouvrages facilement disponibles dans toute
lEurope, aprs linvention de limprimerie.
Mustafa li et aBoul fal :
les Mthodes ottoMane et indienne
Mustafa li (1541 1600) nous prsente un contraste intressant avec
Machiavel. Comme ce denier, il tait un personnage dimportance dans
la littrature, car il tait aussi bien pote et historien quhomme politique.
Comme lui galement, il avait t lev dans une tradition qui voyait dans
la formation littraire la meilleure prparation la vie politique. Comme
lui enfn, il uvrait dans une civilisation multilingue ; si Machiavel a t
parmi les premiers considrer litalien vernaculaire comme une langue
littraire digne de tenir rang gal avec le latin, li a t un pionnier pour
le dveloppement du turc comme langue littraire gale au persan ou
larabe. Comme Machiavel encore, li tait persuad quun destin hos-
tile empchait de reconnatre ses mrites, et il se plaignait constamment
des checs quil rencontrait dans sa carrire (qui connut son apoge en
1584 1585, lpoque o il tait directeur des fnances Erzeroum).
Comme Machiavel, il connaissait bien la littrature du miroir des prin-
ces dont il rejetait les conventions, afn damener la pense politique au
plus prs de la ralit pratique. Comme Machiavel, il publia des crits sur
la politique, afn de dmontrer quil tait parfaitement apte exercer des
charges importantes et de dnoncer lincomptence de ses contemporains.
Comme Machiavel toujours, li, qui dsesprait de sa russite en politique,
tenta de se forger une rputation dhistorien, dans lespoir que la postrit
reconnatrait enfn son importance.
Mais l sarrte la comparaison entre les deux hommes. Le Conseil
aux sultans (1581) attaquait ladministration de lEmpire ottoman en place
et citait des exemples contemporains, afn de presser les rformes. Les
Ltude de la socit 237
Conditions du Caire relatives ses coutumes prsentes (1599) comparaient
ltat lamentable dans lequel se trouvait lgypte avec les circonstances
quelle connaissait trente ans auparavant. Mais li tait un rformateur
moraliste. Il voulait liminer les pots-de-vin, la corruption, le npotisme
et la vnalit des offces. Il voulait faire table rase de tout cela et restaurer
ce quil pensait tre les vritables traditions de lEmpire ottoman : une
administration impartiale, recrute sur concours, dont les promotions se
feraient sur la base de lanciennet et du mrite. Si lidal de Machiavel
avait connu une ralisation 1 500 ans auparavant dans la Rome antique,
li faisait appel aux traditions encore vivaces de la loi dynastique et des
coutumes ottomanes, le kanun, qui, selon lui, avaient connu leur forme
accomplie seulement 150 ans auparavant. Si Machiavel tait dchir entre le
rpublicanisme et le despotisme, li ne voyait pas la ncessit de remettre
en question les structures politiques de la socit dans laquelle il vivait.
Si Machiavel dissimulait peine son hostilit la chrtient, li tait un
pieux musulman orthodoxe. Et si Machiavel considrait la politique en
termes de confits dstabilisateurs entre tats et groupes sociaux, li se
voyait vivre dans un monde relativement stable, divis entre un certain
nombre de grandes puissances impriales : les puissances musulmanes des
Ottomans, de lIran et de lInde, et la puissance chrtienne de lempire
des Habsbourg. On pourrait bien dire que la vision quavait li dun gou-
vernement reposant sur son administration tait aussi moderne que le
rpublicanisme opinitre de Machiavel et que son Conseil aux sultans tait
le prcurseur de bon nombre danalyses postrieures du dclin politique
des Ottomans ; mais cest de Machiavel et non dli quest descendue
une longue tradition danalyse politique objective qui se prtendait
capable de rendre compte avec exactitude de tout un ventail de systmes
politiques divers.
Dans le mme ordre dides, Aboul Fal (1551 1602) nous offre une
comparaison intressante avec Thomas More. Comme lui, il crivait dans le
cadre dune traduction intellectuelle hrite de Platon, par lintermdiaire
dAl-Farabi (vers 870 950) dans son cas. Comme Thomas More, il se
proccupait de la question de savoir comment former un systme politique
juste, dans lequel pourrait natre un esprit de concorde universelle. Mais
More utilisait le platonisme pour dmontrer que la perfection nexistait
nulle part et pour mettre en doute les politiques et les ides des souverains
de lEurope occidentale. Aboul Fal prsentait son propre souverain, lem-
pereur moghol Akbar, comme un roi philosophe, l homme parfait . Il
croyait que la monarchie tait la seule forme possible de gouvernement,
en sappuyant sur deux principes : le contrat social et la loi divine ,
ce qui obligeait le souverain remplir deux tches : favoriser la raison
238 1492 1789
(aql) contre toute foi aveugle (taqlid) et tolrer toutes les croyances (et
toutes les races, tous les groupes, etc.) (sulh-i kul).
Comme li, Aboul Fal tait un administrateur (mme sil allait dchec
en chec), et son Ain-i Akbari est en partie un vade-mecum destin aux
fonctionnaires de lempire dAkbar. Comme Machiavel, il se tenait loi-
gn de lorthodoxie religieuse. Il suivait Akbar lui-mme, en ce quil
croyait que toutes les religions recelaient une part de vrit, que lon doit
rechercher la vertu pour elle-mme et non par crainte de la damnation
ou dans lespoir dassurer son salut, et que ltat devait tolrer toutes les
religions. Lui-mme et son ministre prfr croyaient que le service de
ltat tait la forme suprme de la religion et du devoir moral, car toute
lhumanit peut tirer proft dun bon gouvernement. Tous deux taient prts
dsapprouver ou interdire certaines coutumes traditionnelles comme
le sati, la condamnation des veuves au bcher, le mariage avant la pubert
(interdit), la polygamie (dsapprouve), la discrimination lgard des
femmes dans lhritage (dsapprouve), la traite des esclaves (interdite) et
la possession desclaves (dsapprouve) (Akbar devait librer ses esclaves
et les rembaucher en qualit de serviteurs libres).
Si Machiavel et More sont de nos jours plus frquemment tudis quli
et Aboul Fal, ce nest pas parce que les traditions au sein desquelles ils
ont rdig leurs crits taient plus raffnes, leurs ides plus originales
ou leur vision du monde plus moderne . Cest parce que Machiavel
proposait des raisonnements qui devaient fasciner les extrmistes des
Lumires, tandis que les arguments de More avaient encore un sens pour
les rformateurs du xix
e

sicle. Tous deux avaient encore une audience
dans un ge industriel et imprial, priode pendant laquelle les systmes
impriaux qui avaient succd ceux que louaient li et Aboul Fal ont
t broys par les puissances europennes. Les fonctionnaires du xix
e

et
du xx
e

sicle ont cru se situer dans la tradition de Bentham et de Stuart
Mill dont les adeptes ont contribu gouverner lEmpire britannique, et
non dans celle dli ou dAboul Fal.
ltat et le dveloppeMent conoMique
En tudiant More et Machiavel, nous avons voulu traiter du thme de la
diversit et du changement, et de lincertitude qui sen est suivie dans
le domaine de la morale et des ides sociales, qui taient le produit de
la politique et de la culture de la Renaissance. Une nouvelle question a
supplant cette proccupation, celle du changement technique (symbo-
lis par la poudre canon et la boussole, qui ont permis lexpansion des
puissances europennes travers le globe, et par la pendule et la presse
Ltude de la socit 239
dimprimerie, qui ont dmontr la capacit des machines fabriquer des
produits uniformes) et de la connaissance scientifque, tandis que Galile
(1564 1642) dabord, puis Newton (1642 1727) transformaient la phy-
sique et dtruisaient la vision hirarchique et thologique de la nature qui
avait t le fondement de la science aristotlicienne. La mcanisation
de limage du monde soulevait deux questions. Pourrait-on dompter la
nouvelle connaissance afn de transformer la socit ? Et la socit elle-
mme pourrait-elle tre considre comme un systme mcanique ?
Cest en 1584 en Angleterre que la nouvelle science semble avoir eu
pour la premire fois un impact considrable. Un groupe de savants, mens
par Thomas Digges, le premier copernicien anglais, reut pour tche de
dterminer pourquoi le port de Douvres stait envas et, ensuite, de le
reconstruire pour en faire une grande base navale. Mais Digges et ses parte-
naires ne se proccupaient pas uniquement de plans de dfense. Leur projet
englobait des tudes sur les mouvements des mares et sur les techniques
de construction. Le projet quils commencrent raliser exigeait une
coordination du travail lchelle industrielle. La digue quils difrent
devait jouer le rle dune norme drague, lchant ses fots deau retenus
de manire nettoyer le fond du port. Il ne sagissait pas l pour eux dun
simple travail dingnierie ; ils taient convaincus que leur nouveau port
allait transformer la vie conomique des alentours. Lindustrie de la pche
procurerait la fois des aliments bon march et des emplois aux personnes
ges et infrmes qui seraient charges de raccommoder les flets. Laccs
un port favoriserait la diversifcation conomique et linvestissement ;
Digges croyait quil fertiliserait la campagne environnante. Il y a eu,
semble-t-il, des plans dintroduction de lirrigation artifcielle (des prai-
ries inondes ) dans les champs entourant la ville. Lun des hommes qui
travaillaient sur le projet, Reginald Scot, avait crit un ouvrage prconisant
lintroduction de mthodes de culture du houblon, importes des Pays-
Bas. En fait, les Provinces-Unies taient constamment le modle prsent
tous les esprits. La construction navale sy dveloppait rapidement, et
lagriculture sy diversifait tout en se spcialisant. Les investissements
de ltat dans la construction des ports ont t le premier pas accompli
vers la transformation de lAngleterre en Hollande.
Le projet du port de Douvres runit plusieurs thmes qui allaient se
rvler importants pendant toute notre priode : les efforts pour mettre la
nouvelle science et la nouvelle technique au service de lhomme (il semble
que Digges et Scot aient fait des expriences avec des lentilles et quils
aient fabriqu des tlescopes primitifs longtemps avant que Galile nen
diriget un vers le ciel nocturne) ; la confance en ltat pour lancer des
projets et soutenir les investissements grande chelle ; le rle central de
240 1492 1789
la stratgie militaire dans le dveloppement conomique et technique. De
cette alliance entre les proccupations de la science et celles de ltat sont
issues deux grandes traditions intellectuelles.
La premire est celle de larithmtique politique dont les fondateurs en
Angleterre sont William Petty (1623 1687) et Gregory King (1648 1712).
Ils voulaient surtout identifer les ressources du pays et les mettre proft au
mieux. King vivait lpoque de la longue lutte militaire entre lAngleterre
et la France, et il se demandait quel tat tait le mieux mme dassu-
mer les cots dun confit. Combien dhabitants chaque pays comptait-il ?
Quels taient les mtiers quils exeraient et quels taient les revenus et
les dpenses de chaque groupe social ? De telles questions lobligeaient
rfchir sur lalimentation et sur la rpartition des ressources : quelle tait
la proportion de lagriculture franaise qui se consacrait la vigne ? Com-
bien de lapins les Anglais consommaient-ils ? Mais ces questions ntaient
que des prliminaires pour savoir qui pouvait payer plus dimpts et si les
ressources pouvaient tre redistribues pour leffort de guerre.
Les enqutes de King se fondaient en partie sur le travail antrieur de
Petty. Mais celui-ci tait la fois plus pratique (il avait parcouru lIrlande,
afn dy assurer les droits de proprit coloniaux et de favoriser de nouvelles
installations) et plus analytique (il semble quil ait t le premier tudier
les amliorations de productivit rsultant de la gnralisation de la division
du travail). Les deux hommes soccupaient non seulement des problmes
conomiques et de politique fnancire, mais aussi de dmographie : il fallait
faire des calculs touchant lesprance de vie et aux taux de naissance et
de mortalit pour dterminer le chiffre de la population, et, pour cela, ils
pouvaient se fonder sur le travail accompli par John Graunt qui avait men
bien une tude sur les taux de mortalit Londres (1662).
Petty et King taient en train de jeter les bases de ltude statistique du
changement social. Une confance croissante dans la capacit de ltat
planifer le changement et investir dans sa puissance future sous-tendait
leur travail. Cette mthode ntait possible que parce quil stait produit
dj une rvolution intellectuelle en Angleterre. La pense traditionnelle
voulait que la richesse dun pays se mesurt par la quantit de mtaux
prcieux dont il disposait et que les tats accumuleraient de lor et de
largent sils exportaient plus quils nimportaient, puisque la diffrence se
traduirait en or. Petty et King, qui se fondaient sur une dfnition beaucoup
plus large des ressources dun pays puisquils y faisaient mme entrer
comme un fait important le chiffre de la population des lapins, faisaient
confance deux dcouvertes intellectuelles antrieures.
La premire est lie aux noms de Thomas Mun, Gerald de Malynes
et Edward Misselden qui, dans les annes 1620, taient engags dans
une polmique sur l quilibre du commerce entre les nations. On peut
Ltude de la socit 241
dire que ces auteurs ont approch de trs prs la reconnaissance dun
mcanisme automatique par lequel les modifcations dans les apports
dor, les prix, les taux dintrt et la demande agissaient les unes sur les
autres, afn dtablir un quilibre du commerce entre les nations (quils
appelaient le cercle du commerce ). Lidentifcation de ce mcanisme
automatique signifait que lon reconnaissait lexistence de lois gouver-
nant les transactions du march, lois que ne pouvait outrepasser aucun
gouvernement. Comme lcrivait Misselden, le commerce [] ne sau-
rait supporter aucune sorte de contrainte , tandis que Mun arguait que
la balance commerciale dterminait le fux de mtaux prcieux travers
les frontires nationales et que ce fait devait tre reconnu comme une
ncessit ne souffrant aucune rsistance .
La premire partie de cette interprtation de luvre de Mun, Malynes et
Misselden dcoule dune lecture faite dans loptique des thories conomiques
modernes. En fait, Malynes aurait voulu nier quil existt un mcanisme
automatique quelconque luvre dans lconomie car, loin de tendre vers
lquilibre, ce mcanisme devait, selon lui, tre pilot vers les rsultats
recherchs. Mun et Misselden, pour leur part, niaient eux aussi que le sys-
tme prsentt une tendance retourner vers lquilibre, car ils croyaient
que de bonnes politiques pouvaient assurer, dans le long terme, une balance
commerciale favorable. Ce qui tait vraiment extraordinaire chez ces trois
penseurs, ctait leur conviction partage que lconomie pouvait devenir
une science. Il ny avait rien de bien nouveau concernant les transactions
commerciales que Mun et ses contemporains voulaient analyser, aussi devons-
nous nous demander ce qui les a fait soudain tudier avec tant dinsistance
les lois conomiques du march. Il semble que deux facteurs soient entrs
en ligne de compte. Tout dabord, les problmes qui les intressaient ne se
prsentent que lorsque les transactions commerciales se droulent entre
deux nations indpendantes et incapables dagir sur le comportement de
toutes les parties : aucun systme conomique imprial naurait pu mettre
au point une thorie conomique de ce genre. Ensuite, la lente mergence
de lide dune loi scientifque devait dboucher sur la qute daspects du
comportement social obissant pareillement des lois (il est frappant de
constater que Francis Bacon, le philosophe de la nouvelle science, a t le
premier auteur anglais parler de balance commerciale , en 1615).
Une troisime ligne de raisonnement semble prometteuse de prime
abord. Lide dun mcanisme automatique dpend dune srie danalogies
particulires une technique, non pas seulement danalogies avec des
balances et des trbuchets qui servent peser des corps (o lon ajoute
ou enlve des poids jusqu obtenir lquilibre des plateaux), mais aussi
de presses, de pendules et, peut-tre mme, de systmes hydrauliques,
de courants, de chenaux et de fux. Ainsi (paraphrasant le Discours de
242 1492 1789
Sir Thomas Smith, de 1581), Malynes explique le concept dun mca-
nisme causal par la comparaison avec les rouages dune pendule : Nous
voyons comment une chose en entrane ou renforce une autre, comme
dans une pendule o lon peut voir de nombreuses roues ; la premire roue,
entrant en mouvement, entrane la suivante et cette dernire la troisime,
et ainsi de suite, jusqu la dernire qui meut linstrument qui fait sonner
la pendule. Dans une socit qui connaissait dj bien la mcanique, on
pouvait esprer user de mtaphores mcaniques pour faire comprendre
des abstractions telles que la balance commerciale.
Malheureusement, largument se heurte des diffcults. Misselden, qui
tait de loin le plus intellectuel de nos trois thoriciens, attaque Malynes
de front pour avoir utilis ces mtaphores mcaniques impropres. Il nous
faut noter quel point il tait diffcile de rendre compte dun mcanisme
rellement automatique qui se nourrit de lui-mme, pour la simple raison
quil nexistait pas de systmes mcaniques aussi perfectionns. Schumpeter
pense que ce nest pas avant la parution de lessai de David Hume, Of the
balance of trade (De la balance commerciale), en 1752, que le concept
du mcanisme automatique fut formul de manire adquate. Comme
ses prdcesseurs, Hume navait quun exemple dun systme tendant
vers lquilibre : lcoulement de leau qui cherche toujours trouver son
niveau. La thorie conomique sacharnait conceptualiser des systmes
qui manquaient danalogies mcaniques : les succs de Mun, Malynes et
Misselden ne dpendent pas troitement de mtaphores mcaniques, bien
quils soient troitement lis lide que lconomie doit tre susceptible
de sexpliquer par une analyse scientifque, tout comme nimporte quel
mcanisme.
Les trois hommes taient trs clairs sur une chose, leurs discussions
concernant les modles thoriques. Ainsi que la dit Misselden, comme
une balance ou un trbuchet est une invention qui nous fait dcouvrir le
poids des objets, et donc discerner le lourd du lger, et comme une chose
diffre dune autre selon son poids, il en est de mme pour la balance
du commerce, excellente invention politique qui montre la diffrence
du poids du commerce entre un royaume et un autre . Et il va plus loin,
comparant son propre ouvrage un modle mcanique du fonctionne-
ment du systme solaire. Il semble plausible que les discussions entre
les partisans et les opposants de Copernic aient fait comprendre un
vaste public la notion quil pouvait exister des comptes rendus divergents
de phnomnes superficiellement similaires et que ces divers traits ne
sappuyaient pas seulement sur des fragments de preuves diffrents,
mais quils mettaient en uvre dautres outils intellectuels. Misselden
est extrmement conscient du fait quil ny a rien dvident vouloir
mesurer la balance commerciale et que croire y parvenir suppose que
Ltude de la socit 243
lon se fie un systme thorique. Mme sil navait aucune ide de ce
que pouvait tre un mcanisme automatique complexe, il savait bien
comment mener une discussion sur une thorie scientifique, et cest
cela qui a fait des changes de vues entre Mun, Misselden et Malynes
le moment o la science sociale est ne.
La seconde perce fut aussi lente sinstaller que lavait t la thorie
du mcanisme automatique, aussi est-il diffcile en ce cas dtre sr du
moment o elle a t formule pour la premire fois de manire adquate.
Nous trouvons une premire version de largument dans Mun, qui affrmait
que le luxe et lextravagance pouvaient tre conomiquement bnfques,
condition dencourager le commerce international ou de crer des emplois
dans le pays. Une version plus labore de largument peut se lire dans
louvrage de Joseph Lee, Considerations concerning common felds and
inclosures, publi en 1654 ; on en trouve une version beaucoup plus raf-
fne dans Fable of the bees (Fable des abeilles) de Bernard Mandeville
(1714). Le nouveau raisonnement consistait rejeter deux suppositions
qui avaient pntr la pense de Thomas More, par exemple. La pre-
mire voulait que les avances conomiques qui contribuaient rduire
le nombre de personnes employes ne devaient pas tre encourages. La
seconde, que la production de biens de luxe prenait ncessairement la
place de travaux plus utiles socialement. Les nouveaux thoriciens prten-
daient que le march devait dterminer ce quil devait produire. Si, avec
moins de personnel, on obtenait de plus gros bnfces (par exemple) en
passant des terres arables aux prairies de pturage ou en subdivisant et
en clturant les terres communales ou les champs sans barrires, alors,
il fallait laccepter, mme si lemploi devait en souffrir, car les profts
tant dpenss ou investis ailleurs, ils creraient de nouveaux emplois.
De mme, la production de biens de luxe pouvait apparatre comme un
gaspillage de ressources, mais, en crant des emplois et des bnfces, elle
ouvrait des marchs dautres biens de toutes catgories. Ainsi, on devait
laisser le march rguler linvestissement et la croissance, car on avait la
conviction que, dans le long terme, la population sen trouverait mieux et
que ltat lui-mme sen sortirait renforc. Les jugements moraux fonds
sur les notions de travail honnte ou de dpenses extravagantes devaient
tre laisss de ct, car ils faisaient obstacle la prosprit. Mandeville
claira la nature de largument en le transformant en paradoxe : Vices
privs, profts publics.
Au dbut du xviii
e

sicle, il existait donc en Angleterre une conomie
politique embryonnaire qui cherchait matriser les nouveauts techni-
ques et les forces du march, afin de crer la prosprit et de renforcer
le pouvoir de ltat. Contrairement la thorie de la raison dtat qui
avait merg en Italie au xvi
e

sicle, cette nouvelle manire de penser la
244 1492 1789
socit assumait que le changement ntait pas cyclique, mais progressif.
Lconomie politique tait ds le dpart une thorie de la modernisation,
qui identifiait les conomies en progrs commercial et technique (dabord
les Pays-Bas, puis lAngleterre et, enfin, lensemble de lEurope) et les
considrait comme des modles que devaient imiter les pays retardataires
(cosse, Irlande et Nouveau Monde, par exemple). En mme temps, lune
des tches essentielles de la nouvelle pense conomique consistait
sassurer que le progrs conomique se traduisait par la domination mili-
taire. Digges, Malynes et Petty taient des serviteurs de leur pays, et leur
contribution galait celle des ngociants comme Mun et Misselden. Les
conditions pralables de la nouvelle thorie conomique dpendaient des
tats et des marchs, qui existaient depuis longtemps, et dune conviction
nouvelle selon laquelle on pouvait analyser les relations sociales comme
des lois naturelles, comme si les socits taient des systmes mcaniques,
et que lon pouvait ensuite utiliser cette analyse pour saper les fondements
de lenseignement moral et politique traditionnel. En insistant sur le fait
que la ncessit devait prendre le pas sur la morale, les premiers co-
nomistes (mme un ecclsiastique comme Lee) suivaient les traces des
premiers politologues qui avaient affirm que la morale chrtienne ntait
pas le meilleur guide de laction.
la naissance de lindividualisMe :
hoBBes et locke, huMe et Beccaria
La raison dtat et larithmtique politique ont merg telles des excep-
tions dans un monde o la pense sur la socit se traduisait en termes
juridiques. Quels taient les droits attachs aux domaines, aux corpora-
tions, aux individus ? Quels taient les pouvoirs lgitimes des dirigeants ?
Jusqu quel point fallait-il respecter les coutumes passes et pouvait-on
tolrer linnovation consciente ? Les discussions sur ce genre de sujets
taient menes dans le cadre dune thorie complexe de pouvoirs ascen-
dants et descendants, de droits de reprsentation et dautorit dlgue
par la divinit, thorie hrite du Moyen ge. Les connaissances acquises
lpoque de la Renaissance et le raffnement de lanalyse historique
rendaient diffcile de continuer croire des pratiques immmoriales ou
des traditions inchanges, mme si ces ides continuaient de remplir
certaines fonctions techniques du droit. Dans la France du xvi
e

sicle et
lAngleterre du xvii
e

sicle, on assista une foraison dcrits trs savants
sur les diffrences entre les institutions romaines, fodales et modernes.
Ces traits considraient comme acquis le fait que les institutions lgiti-
mes devaient tre prserves et quelles servaient de lien entre le pass, le
Ltude de la socit 245
prsent et lavenir, mme sils rendaient de plus en diffcile de dterminer
les institutions qui devaient tre considres comme lgitimes.
Ce mode de pense survcut non seulement au choc de la Renaissance,
mais aussi aux grandes crises des guerres de religion en France (1562 1594)
et de la rvolte des Pays-Bas contre lEspagne (1568 1648). En France et
en Hollande, les arguments en faveur de la rbellion taient bien affts :
le peuple jouissait dun droit naturel se dfendre contre la tyrannie ; les
autorits intermdiaires avaient le droit de dposer leurs suprieurs sil
fallait dfendre la constitution contre la subversion. La scurit du peuple,
affrmait-on, tait la loi suprme. Mais de tels arguments supposaient
toujours que le peuple tait une entit compose, renfermant (comme
une entreprise moderne) des individus dots de droits et de privilges
ingaux ; et ils prsumaient que les constitutions elles-mmes devaient
tre prserves et non dtruites. Personne ne formulait de raisonnements
clairement galitaires ou rsolument rvolutionnaires, ou du moins, per-
sonne ne le ft jusquau premier hiver de la guerre civile anglaise, celui
de 1642 1643. Cest alors que les partisans du Parlement ont affront
la dfaite face au roi. Quarriverait-il si le Parlement reconnaissait sa
dfaite ? Alors, prtendait un petit groupe dadeptes de la ligne dure, la
constitution se dissoudrait ; chacun aurait les droits qui auraient t les
siens dans ltat de nature, o tous taient gaux, et il serait lgitime de
combattre non pour sauvegarder la constitution ancienne, mais afn de la
remplacer par une nouvelle.
Ces hommes quasi anonymes (Jeremiah Burroughs, William Bowles)
furent les premiers thoriciens modernes de la rvolution ; leurs arguments
devaient tre repris par les Levellers au cours des annes de crise de
1645 1649 et ceux de ces derniers par les Whigs entre 1681 et 1689. Par la
suite, leurs thories inspirrent les polmistes de la guerre dIndpendance
amricaine et de la Rvolution franaise. Thomas Hobbes (1588 1679)
avait dj labor des raisonnements similaires mais pour des motifs oppo-
ss (illustration 12). Il affrmait que des individus vivant dans lgalit
ltat naturel devaient se confronter une hostilit constante, sans frein,
avec pour rsultat que lexistence serait affreuse, brutale et brve. Si lon
voulait viter pareille destine, tous les sujets devaient chercher soutenir
le pouvoir tabli, tandis quaucune institution ne devait se permettre de
limiter ou de restreindre le pouvoir central (mme si les individus eux-
mmes devaient conserver un droit ultime dautodfense).
Hobbes, tout comme ses opposants les plus extrmes, crivait dans le
droit-fl dune tradition qui drivait de luvre du thoricien nerlandais
Hugo De Groot, dit Grotius, De jure belli ac pacis (Du droit de la guerre
et de la paix), de1625. Grotius avait essay de produire une thorie expli-
quant ce que feraient des individus dous de raison qui ne se trouveraient
246 1492 1789
soumis aucune autorit tablie. Sa thorie nexigeait pas que les hom-
mes craignent Dieu, ou reconnaissent un droit ordonn par la divinit ou
encore une hirarchie naturelle. Et puisquils devaient difer un ordre lgal
artifciel, les autorits quils craient ne devaient jouir daucun pouvoir,
part ceux que leur concdaient les individus qui les avaient inventes.
Cela signifait quil fallait imaginer une socit dans laquelle lautorit
ntait pas ordonne par la divinit et o la nature des droits du dirigeant
(par exemple, le droit de chtiment) ne diffrait pas de celle des droits
dont jouissaient les individus en labsence de tout gouvernement. Grotius
voulait faire comprendre que ltat de nature ntait pas un concept abstrait
ou historique. Les navires qui se rencontraient en mer, les gouvernements
en guerre, les individus vivant dans des socits sans tat se trouvaient
ltat de nature. Tout ce quil fallait pour transformer sa thorie en trait
moderne des droits, ctait de reconnatre que le gouvernement pourrait
soit perdre la capacit de gouverner, ce qui signiferait un retour ltat
de nature (Hobbes pensait que ctait l la consquence inluctable dune
guerre civile), soit perdre le droit de gouverner en agissant dune manire
quaucun fondateur naurait pu rver de permettre (ctait l largument des
extrmistes). De toute faon, les individus pourraient se trouver librs de
toute autorit tablie, indpendants de tout prcdent historique et libres
de reconstruire le systme politique partir de zro.
Les arguments de Grotius et de Hobbes soffraient des adaptations
considrables. Par exemple, Locke (Two Treatises, 1689) affrmait que
Hobbes avait tort de dcrire les hommes ltat de nature comme ntant
soumis aucune autorit (ils devaient avoir quelque connaissance de Dieu
et de la loi morale, puisque lexistence de lun et de lautre pouvait tre
dmontre par la seule raison) et dfendant des intrts totalement diver-
gents (ils devaient avoir un intrt commun reconnatre la proprit et
encourager le commerce, car avec la croissance conomique, les individus
pouvaient obtenir un proft sans que les autres aient souffrir une perte
correspondante). Par consquent, les hommes devaient moins craindre la
rvolution qui restaurait ltat de nature que la tyrannie qui tait contraire
la morale et dtruisait la prosprit.
Hume, dautre part (Treatise of human nature [Trait de la nature
humaine], 1739 1740), estimait quil ny a pas de connaissance naturelle
de la loi divine et que par consquent la proprit, le gouvernement et
mme les promesses sont des conventions complexes qui ont t inventes
tout simplement cause de leur utilit ; il poussa lextrme les cons-
quences laques de la position originelle de Grotius. Lutilit, et non les
droits abstraits, doit tre la pierre de touche de la justifcation ou non des
rvolutions ; contrairement Locke, Hume pense que la rvolte se justife
rarement. Son importance vient aussi de ce quil a rfchi sur la tradition
Ltude de la socit 247
de la loi naturelle de Grotius et de Hobbes et sur celle de la raison dtat
de Machiavel et de Boccalini. Cette tradition-l avait connu une modifca-
tion importante dans luvre du premier thoricien rpublicain qui et su
chapper au cadre conceptuel de la cit, James Harrington, dont lOceana
(1656) posait que lon pouvait comprendre les institutions politiques comme
des mcanismes qui modelaient les comportements de manire prvisible ;
lui-mme se dcrivait comme un anatomiste politique . Sinspirant de
Machiavel et de Harrington, Hume ne craignait pas daffrmer que lon
peut rduire la politique une science (1741).
David Hume croyait que les tres humains taient sociables par nature
parce quils reconnaissaient non seulement quils pouvaient tirer matriel-
lement proft de la coopration, mais aussi parce quils avaient une capacit
instinctive sympathiser avec les sentiments de leurs semblables. Cest
cette capacit de sympathie et non pas la loi divine ou la raison abstraite
qui fournissait ses fondements la morale, cette dernire consistant
entreprendre des actions qui apportent du plaisir ou de lutilit soi-mme
ou aux autres. Pour lui, la socit renforce certaines catgories de com-
portements (dire la vrit, tenir ses promesses, tre en paix) dont presque
tous bnfcient. Le comportement humain peut donc sexpliquer entire-
ment si lon pense que les hommes sont des machines programmes pour
rechercher le plaisir et viter la douleur (ide dj exprime par Hobbes)
et quils apprennent par lexprience sur la base des principes identifs
par Locke. La thorie morale, politique et sociale de Hume reposait donc
sur la psychologie de Locke.
Laccent mis sur le besoin dviter dinfiger de la douleur, qui est
commun Hobbes, Locke et Hume, eut des consquences remar-
quables ds linstant o il fut appliqu la procdure judiciaire. Presque
partout en Europe (mais ni en Angleterre ni au Danemark), on infigeait
la torture, afn de dcouvrir si un suspect tait innocent ou coupable. Mais
comment justifer la souffrance des innocents ? Dans la plupart des pays,
les chtiments prenaient des formes trs labores (pendaison, cartle-
ment, supplice de la roue, marquage au fer rouge) visant augmenter la
souffrance. De tels chtiments se justifaient parce que lon considrait le
crime comme une offense non seulement contre son prochain mais aussi
contre la majest de son souverain et contre lautorit de Dieu lui-mme.
Mais si Dieu navait rien voir laffaire et si les souverains ntaient que
des systmes artifciels fabriqus afn dassurer lordre, comment pouvait-
on justifer des chtiments qui allaient bien au-del du crime commis ? La
nouvelle thorie de la loi naturelle voyait dans la socit un contrat entre
gaux ; la nouvelle psychologie affrmait que les hommes ntaient pas
naturellement mauvais et quils viteraient de commettre les actions qui
entraneraient leurs propres souffrances ; enfn, la nouvelle morale mettait
248 1492 1789
laccent sur limportance de la sympathie : tout cela rendait indfendable
lancien ordre lgal. Dautres forces travaillaient le saper, mais la premire
attaque systmatique contre les thories qui lavaient soutenu, la premire
thorie utilitaire du chtiment fut luvre du marquis de Beccaria, Dei
delitti et delle pene (Des dlits et des peines), de 1764.
Hobbes, Locke et Hume ont plus encore en commun quune tradition
dides. Tous trois venaient de milieux qui ne connaissaient pas la pauvret
(ils avaient tous reu une bonne ducation), mais ils taient loin dtre
riches. Chacun dentre eux vita le mariage, afn de garder lindpendance
requise pour se livrer la philosophie et ne pas dpendre dune prbende
accorde par lglise ou par ltat. Tous trois ont parcouru lEurope, afn
dy rencontrer les grands esprits de leur temps, et tous ont crit des ouvrages
lus par leurs contemporains dans toute lEurope occidentale parce quils
taient rdigs en latin (Hobbes) ou parce quils taient traduits soit en
latin, soit dans la nouvelle lingua franca qutait le franais (Locke, Hume).
Tous trois avaient des ides beaucoup trop loignes des conventions pour
envisager dembrasser une carrire universitaire (Locke, qui avait tent
cette aventure, ne remit jamais les pieds Oxford aprs son exil forc de
1683 et la suppression de son poste de professeur lanne suivante). Sur
les trois philosophes, deux dpendaient en partie du mcnat de grandes
familles, de monarques ou de gouvernements. Hume tait de loin le plus
indpendant, et il put mme senrichir en alimentant un nouveau march
de masse pour les ouvrages traitant de morale et de politique, sans attendre
la moindre connaissance particulire chez le lecteur. Ces hommes ont t,
on peut semble-t-il le dire bon droit, les premiers intellectuels, menant
des carrires que limprimerie, ainsi que le mcnat et la naissance dune
rpublique des lettres europenne avait rendues possibles. Nous pouvons
ajouter la liste de ces philosophes clibataires les noms de Descartes
(1596 1650), Bayle (1647 1706) et Smith (1723 1790). Non seulement
aucun dentre eux ne stait mari, mais aucun dentre eux nappartenait
au clerg ; ils ntaient pas mdecins (bien que Locke et envisag de se
spcialiser dans cette branche), ni juristes (comme lavait t Grotius).
Smith et ses contemporains cossais (Hutcheson, Ferguson, Millar, Reid,
Robertson) furent les premiers dcouvrir que des carrires universitaires
souvraient eux (Hume est lexception : il tait sur la liste noire cause
de son hostilit envers la religion). Dans cette socit, Beccaria constitue
une fcheuse anomalie. Portant le titre de marquis, non seulement ctait un
aristocrate, mais il jouissait aussi de la scurit fnancire. Il stait mari
par amour, et lorsque sa rputation littraire lui ft quitter Turin, sa ville
natale, pour Paris, alors le centre universellement admir des discussions
philosophiques, il repartit rapidement par crainte que son pouse ne le
quittt pour un autre homme. Mme la stratgie ditoriale lui tait tran-
Ltude de la socit 249
gre ; pour que son ouvrage devienne un succs, il dut tre relu, annot et
remis en ordre par plusieurs diteurs, commencer par ses amis turinois,
et ensuite par tous ses traducteurs, en France et en Angleterre.
Mme si Beccaria reprsente lexception, les premiers philosophes
de la nouvelle science sociale semblent appartenir un groupe social
particulier, diffrent de celui des historiens (appartenant souvent au clerg
ou au monde de la politique) comme de celui des adeptes des sciences
naturelles (pasteurs, professeurs duniversit, mdecins, nobles) et, moins
nettement, des conomistes comme Petty ou King dont les comptences
techniques leur avaient ouvert des emplois dtat : Locke, lui aussi, tait
la fois conomiste et fonctionnaire. Si ces hommes avaient une profes-
sion particulire, ctait celle de prcepteur des enfants de laristocratie
(Hobbes, Locke, Hume, Smith). Ils ntaient pas seulement individualis-
tes en thorie ; dans la vie quotidienne, ils taient libres de tous les liens
traditionnels de la famille, de la profession, de la corporation et de la
fortune. Dans dautres socits, les individualits comparables avaient
bien peu doccasions de prosprer et, sil ny avait pas eu alors la presse
dimprimerie et un public instruit, ils nauraient eu aucune chance de voir
se rpandre leurs ides.
la pense politique dans
le Japon des tokugawa
On peut faire des comparaisons entre lhistoire intellectuelle de lEurope
aux xvi
e

et xvii
e

sicles et lAfrique du Nord ou lInde contemporaines
en partie parce que les thoriciens politiques de ces trois rgions parta-
geaient un hritage intellectuel commun, celui de la loi mosaque et de
la philosophie de Platon et dAristote. Si lon se tourne vers le Japon des
Tokugawa, on sort de cette sphre culturelle, mais il nest pas impossible
pour autant de trouver des comparaisons clairantes. Masao Maruyama
a tent de dvelopper ce raisonnement dans une uvre crite pendant la
Seconde Guerre mondiale, qui a eu une grande infuence. Il avanait que,
dans le Japon semi-fodal du xvii
e

sicle, qui souvrait rapidement au
commerce, des faits nouveaux se produisaient dans le monde de lesprit,
trangement analogues ceux que connaissait lEurope de Hobbes.
Le personnage central de son ouvrage tait Ogy Sorai (1666 1728),
lun des conseillers du shgun Yoshimune. linstar de Hobbes, Sorai
disait que les hommes avaient vcu lorigine comme des btes. Lordre
social navait rien de naturel (les thoriciens japonais lavaient toujours
proclam), il tait artifciel. Chaque priode de lhistoire tait oblige
dinventer ses propres institutions, de crer un ordre qui lui tait particulier.
250 1492 1789
Sorai prtendait que le fondateur de la dynastie des Tokugawa navait pas
russi le faire. Comme Hobbes, il se tournait contre ce que lon a fni
par considrer comme les lments progressistes au sein de la socit o
il vivait, prconisant une concentration du pouvoir absolu entre les mains
du souverain. Il fallait mettre fn lessor du commerce et renforcer les
positions hrditaires. Comme Hobbes, il affrmait que cest lautorit et
non la vrit qui engendre la loi et la morale. Comme Hobbes, il voulait
que le souverain et non le peuple soit lagent de la rforme. Comme
Hobbes, il critiquait les institutions fodales traditionnelles parce quelles
favorisaient la dcentralisation du pouvoir. Mais, comme Hobbes encore, il
tait dans la logique de son argumentation quon puisse soutenir un chan-
gement rvolutionnaire et dmocratique de prfrence un changement
conservateur et autoritaire. Enfn, comme avec Hobbes, laccent mis sur
le ct artifciel de la socit et de la morale ouvrait la voie une rupture
radicale entre le priv et le public (une rupture qui, en Occident, devait tre
essentielle pour la mise au point des thories librales des Levellers, de
Locke et de leurs successeurs). Cest ainsi que le disciple de Sorai, Dazai
Shundai (1680 1747), faisait une distinction absolue entre le comportement
public et les sentiments personnels. Quune pense mauvaise sagite dans
le cur ne doit pas tre considr comme un crime , condition que le
comportement public demeure convenable.
De mme quil existe des ressemblances entre lindividualisme auto-
ritaire de Hobbes et les arguments dgalitaristes contemporains comme
les Levellers, on trouve au Japon au moins un penseur qui ait dvelopp la
pense de Sorai dans une direction galitaire. And Sheki tait un rudit,
isol dans sa province, dont les uvres ont t compltement oublies
jusquau moment o elles ont t redcouvertes au cours du xx
e
sicle.
Comme Sorai, il tait persuad que les relations sociales existantes taient
artifcielles, que ctait une invention des premiers rois, mais, contrairement
son modle, il voulait les voir remplacer par un ordre social plus proche
de la nature. Chacun, croyait-il, devait tre requis deffectuer un travail
manuel, de se livrer l agriculture directe . Dans une socit o les
besoins des paysans producteurs prdomineraient rgneraient lgalit et
la paix. Afn de construire une telle socit, il fallait non seulement saper
les relations sociales existantes, mais aussi les traditions mtaphysiques
voulant quil y et dans la nature une hirarchie implicite : Si lon veut
tablir une hirarchie rpartie entre haut et bas, noble et vil, ce souhait se
fonde sur le dsir goste de se placer au-dessus du peuple et de rpandre
ses lois travers le monde. [] Le ciel et la terre ne connaissent aucune
distinction de commencement et de fn, de suprieur et dinfrieur, de vil et
de noble. Rien ne vient de l et rien ne sensuit. Telle est la voie naturelle
des choses telles quelles sont.
Ltude de la socit 251
La plus grande partie de luvre qui nous restait de Sheki a t
dtruite lors dun tremblement de terre peu aprs sa redcouverte, aussi
nous est-il diffcile de savoir quel degr nous pouvons prtendre com-
prendre sa pense. Maruyama voit en lui un avocat du troc et donc un
adversaire du mercantilisme. Mais il rapporte aussi que Sheki admirait
la Hollande contemporaine et voyait en elle une socit dans laquelle le
travail tait pris et la prosprit obtenue en suivant la nature plutt quen
sy opposant. Cela donnerait penser quil fut le premier des nombreux
thoriciens japonais qui devaient discuter du bien-fond quil y avait
imiter les principales institutions europennes.
les consquences inattendues :
de nicole sMith
Comme nous avons dj voqu brivement les premires thories de
lEurope occidentale qui prnaient la ncessit de laisser linvestisse-
ment gouvern par les forces du march, et non par des choix moraux,
nous nous tournons maintenant vers une tradition intellectuelle au moins
aussi importante que celle qui mne de Grotius Hume, mais qui na pas
reu autant dattention. Elle commence avec les essais de Pierre Nicole
(1625 1695). Pierre Nicole tait un thologien jansniste ; autrement dit,
bien que catholique, contrairement la plupart de ses coreligionnaires,
il avait adopt une vision augustinienne de la grce et du libre arbitre ;
il insistait sur ltat de pch des hommes et la prdestination divine.
Comment pouvait-il y avoir une vie sociale possible quand les hommes
taient si mauvais ? Pierre Nicole se tourna vers Hobbes pour trouver une
inspiration dans ses crits, car ce dernier avait essay de montrer com-
ment lordre pouvait jaillir du dsordre et comment des individus gostes
pouvaient se soumettre la loi. Il lut aussi Descartes qui, linstar de
Hobbes, tait strictement matrialiste dans sa vision du monde naturel et
avait tent dexpliquer comment des phnomnes purement mcaniques
avaient pu produire lunivers apparemment ordonn dans lequel nous
vivons. Quelles taient les forces mcaniques qui faisaient tourner les
plantes autour du Soleil ou tomber les objets sur la Terre ? Nous navons
pas ici nous pencher sur les rponses quil donnait ces questions ; ce
qui compte cest quil avait conu les systmes naturels comme des mca-
nismes qui sembotaient entre eux. Nicole voulut appliquer cette ide la
socit. Comment des individus mauvais, gostes, pouvaient-ils difer une
socit viable ? La rponse simple tait que lintrt personnel lui-mme
rendait possible la vie sociale. O que vous alliez, vous rencontrez des
gens qui veulent bien vous nourrir et vous loger. Dautres vous vtissent
et mme vous enterrent. Ils ne font pas tout cela par charit ou par bont,
252 1492 1789
mais simplement pour gagner leur vie. Le march oblige les personnes
corrompues agir selon des modes socialement proftables. Par son inter-
mdiaire, un propritaire respectable peut sassurer les services de toute
une arme dassistants, bien plus nombreux que les sujets qui obissent
un quelconque souverain dans une socit non commerciale. En outre, le
fait que pareille arme ne travaille pas seulement pour une personne mais
pour tout un chacun assure une effcacit dchelle. Pour quelques sous,
notre Parisien pouvait acheter les produits de terres lointaines quil avait
fallu des fottes entires pour transporter jusqu lui.
Le mcanisme du march ntait pas le seul qui intressait Nicole et ses
associs. La Rochefoucauld, son contemporain (1613 1680), qui semble
avoir t infuenc par le jansnisme, tait fascin par la corruption de la vie
des courtisans. L, le masque de lamiti dissimulait lenvie et la rivalit
(illustrations 13 et 14). Les bonnes manires cachaient la jalousie et le
mpris. Et pourtant, loin de dtruire la coopration sociale, lhypocrisie la
rendait possible. Comme La Rochefoucauld, Nicole offrait une anatomie
du comportement de lhumanit o des qualits nobles et vertueuses en
apparence, dissques par lui, rvlaient la bassesse et la corruption de
leurs mobiles, souvent cachs aux yeux mmes de leurs agents qui sy
trompaient autant quils trompaient ceux qui traitaient avec eux. Loin dtre
destructeur de la socit, le pch (quand il tait model et modif par
lintrt personnel et les pressions sociales) se rvlait tre un excellent
ciment de cohsion. Une fois que lon avait compris le rle essentiel des
mobiles gostes, on pouvait esprer rendre compte du comportement social
et expliquer comment les individus, sans sen rendre compte, jouaient leur
rle, tout comme Descartes avait expliqu comment chacun des atomes
pouvait tre pouss par des forces impersonnelles pour jouer son rle au
sein dun systme complexe.
Les arguments de Pierre Nicole avaient t dvelopps dans le cadre
dun contexte thologique, afn de dmontrer la compatibilit entre la
thologie augustinienne et le comportement social. Mais, bien videmment,
on pouvait adapter ces raisonnements dautres fns. En 1682, le huguenot
Pierre Bayle, qui avait d quitter la France et trouver refuge en Hollande,
publia un ouvrage qui prtendait tre luvre dun thologien jansniste,
Penses diverses sur la comte. Son intention ostensible visait rfuter
la croyance selon laquelle les comtes annonaient des catastrophes ; son
but vritable tait dattaquer la superstition catholique. Mais ses argu-
ments allaient bien au-del de cet objectif parfaitement respectable (aux
yeux de ses coreligionnaires) ; en fait, Bayle affrmait que, parce que la
cohsion de la socit reposait sur lintrt personnel, les athes pouvaient
tre daussi bons citoyens que les chrtiens. Jusque-l, toutes les thories
sociales (Grotius et Hobbes tant les seules exceptions) avaient admis
Ltude de la socit 253
comme allant de soi lide que seuls les citoyens vivant dans la crainte de
Dieu taient dignes de foi, tenaient leurs promesses et sabstenaient de la
violence. Au contraire, Bayle disait que les croyances en un monde venir
navaient pratiquement aucun effet sur le comportement des hommes ;
ce qui comptait, ctait leur dsir dtre bien vus de leurs voisins et leur
lutte pour joindre les deux bouts. Si Pierre Nicole avait admir la sagesse
providentielle de Dieu qui avait rendu les pcheurs sociables, Bayle tait
heureux denvisager lexistence au sein dune socit pcheresse (mais
ordonne et prospre). Ses arguments marquent le moment dcisif o la
thorie sociale cesse dtre une branche de la philosophie morale (comme
elle ltait encore pour Hobbes et pour Locke). Ils transformrent les termes
du confit entre scepticisme religieux et foi religieuse, car jusqualors, mme
les sceptiques devaient admettre que la foi tait socialement bnfque et
quil fallait la favoriser.
Le raisonnement de Bayle fut repris par Bernard Mandeville dans sa
Fable des abeilles (1714) o il lappliquait explicitement linterprtation
de la socit commerciale. Une socit compose de chrtiens charitables
serait pauvre et sans force. Ctait le vice la convoitise, lenvie, la
colre qui menait lindustrie, la prosprit et la puissance mili-
taire. Les vices privs, continuait-il, proftaient au public. En laissant les
autres mettre la main sur son argent, le joueur faisait plus pour la socit
que le thsauriseur frugal qui le conservait. La femme frivole qui dpen-
sait une fortune pour ses robes procurait des emplois aux tailleurs et aux
vendeuses. Mandeville poussait son raisonnement jusqu ses limites,
affrmant par exemple que la prostitution servait une fonction utile, car
si elle navait pas exist, les jeunes hommes auraient sduit ou viol des
femmes respectables.
Sa pense se concentrait avec acuit sur les consquences imprvues
du comportement humain. Le vaurien prodigue navait pas la moindre
intention de faire le bien, et cependant, ses actions proftaient la socit.
Cette ligne de raisonnement devait tre suivie par Adam Smith dans sa
doctrine de la main cache luvre sur le march. Le ngociant veut
seulement acheter bon march et vendre cher ; mais la concurrence
loblige produire des biens bon march et sassurer quils sont de
bonne qualit. Le comportement goste est donc ainsi dirig et conduit
afn de servir lintrt public ; tout le monde en profte, tandis que des
individus avides luttent entre eux pour obtenir des bnfces.
Nombre douvrages analysant luvre de Smith se consacrent une
discussion sur ce que lon a appel le problme dAdam Smith :
comment expliquer le rapport entre La Richesse des nations (1776),
qui semble encourager les conduites gostes et cupides, et Thorie des
sentiments moraux (1757), o lauteur insiste sur limportance que lon
254 1492 1789
doit accorder au bien-tre des autres. Mais ce nest pas Smith qui avait
soulev ce problme. Pierre Nicole, Bayle et Mandeville navaient pas
cherch rconcilier leur vision de la socit avec les qualits morales
traditionnelles, parce quils napprouvaient pas la morale convention-
nelle. Pierre Nicole pensait que la plupart des individus qui semblaient
respecter la morale taient en fait des pcheurs, vous la damnation.
Bayle et Mandeville ne se souciaient gure dune bonne partie de la
morale conventionnelle, en particulier de son attitude envers la sexualit.
Leurs raisonnements avaient illumin les rouages du systme du march
et avaient permis une dfense solide de la libre entreprise. Mais comment
sauver la morale traditionnelle ? Smith nhsitait pas condamner ce quil
appelait le systme immoral de La Rochefoucauld et de Mandeville,
mais il ne pouvait se priver de ce systme ds linstant o il commenait
analyser le march. Son problme venait de ce quil essayait dadapter
une vision de la socit que les augustiniens et les libertins trouvaient
parfaitement acceptable de faon la rendre compatible avec la convic-
tion de Locke pour qui les tres humains ordinaires taient des agents
moraux dots de responsabilit.
Ce qui rendait le problme dautant plus aigu ctait que, mesure
que le xviii
e

sicle progressait, le pouvoir de la socit commerciale de
transformer le monde et de rvolutionner les relations sociales entre les
individus tait de plus en plus visible. La Richesse des nations de Smith
commence avec un rcit de la manire dont la division du travail a transform
la fabrication des pingles, le rsultat tant que les pingles ne cotaient
plus cher et quon les trouvait partout. Cet exemple simple remplit une
fonction double : il nous montre en quoi consiste la division du travail et, en
mme temps, il nous livre une indication sur la capacit de la manufacture
transformer le monde. Quelques paragraphes plus loin, lauteur dcrit
comment la machine vapeur a t rvolutionne par une invention toute
simple : Dans les premires machines vapeur, un garon tait constam-
ment employ ouvrir et fermer alternativement la communication entre
la chaudire et le cylindre, selon que le piston tait dans son mouvement
ascendant ou descendant. Lun de ces garons, qui aimait bien aller jouer
avec ses camarades, observa que sil attachait une fcelle la poigne de la
valve qui ouvrait cette communication un autre lment de la machine,
la valve souvrirait et se fermerait sans son intervention [].
Cet exemple a une double fonction, car Smith ne fait pas que nous
familiariser avec lide de machines facilitant le travail, il nous prpare
aussi lide de mcanismes autorgulateurs. Nous dcouvrirons trs vite
que, dans le march aussi, des valves souvrent et se ferment, manuvres
par une main invisible qui, l, encourage linvestissement et, ici, pnalise
labsence deffcacit. Et certes il nest pas draisonnable de penser que
cest seulement au sein dune socit o les mcanismes autorgulateurs
Ltude de la socit 255
taient rpandus quil tait possible danalyser le march dans les ter-
mes quutilise Smith. Il ny avait rien de nouveau propos des marchs
ni, comme nous lavons vu, de la science conomique ; mais il y avait
cependant une nouveaut considrable dans la technique qui permettait
de conceptualiser le fonctionnement du march. La machine vapeur
quvoque Smith est entirement diffrente du mcanisme dengrenages
des horloges qui avait occup Malynes ou des tourbillons datomes qui
avaient fascin Pierre Nicole, parce que cest un mcanisme autorgulateur
( linstar des horloges balancier quHuygens avait mises au point la
fn du xvii
e

sicle). La construction de tels mcanismes a dblay le terrain
pour la dcouverte des mcanismes automatiques de lconomie. (Un
exemple prcoce de largument selon lequel les socits devraient tre
interprtes comme des mcanismes autorgulateurs nous est propos par le
Code de la nature de Morelly en 1755 [illustration 15]. En prsentant lune
des premires dfenses du communisme depuis lUtopie de More, Morelly
soutint quune socit communiste se conduirait comme un mcanisme
autorgulateur et que, jusqu prsent, les thoriciens de la politique et
les hommes politiques navaient fait que prouver leur incomptence dans
le domaine de la mcanique.)
Il y avait cependant un troisime thme essentiel, au-del de la division
du travail et de la concurrence, dans lanalyse conomique de Smith, car
il entreprenait danalyser la rpartition des richesses entre employeurs et
employs, propritaires et locataires, ngociants et producteurs, ville et
campagne. Le premier qui ait tent de conceptualiser le flux des richesses
dans la socit et sa distribution entre les divers groupes sociaux tait un
mdecin franais, Franois Quesnay, qui publia son Tableau conomique
en 1758. En 1747, il avait fait paratre les trois volumes de son Essai
physique sur lconomie animale. Il semble bien que ses connaissances
en biologie, science qui, depuis Harvey (1628), sintressait la cir-
culation du sang, lui ont permis de conceptualiser le flux de largent,
des biens et des services. La pense conomique moderne a elle aussi
une dette envers la biologie et la mcanique. Tout comme les marchs
ont longtemps prcd toute analyse de la concurrence mais ont revtu
une nouvelle signification dans un ge tourn vers la mcanique, la trs
ancienne division entre ville et campagne est apparue sous un nouvel
clairage aux yeux des hommes qui avaient appris faire la distinction
entre veines et artres.
lhistoire conJecturale
Jusqu prsent, nous avons suivi lmergence dun certain nombre de
modes de pense qui survivent encore avec vigueur lpoque actuelle.
256 1492 1789
La politique de la force ne nous a pas quitts, et nous lanalysons toujours
en des termes que comprendrait Machiavel. Nous revendiquons toujours
les droits qui, Locke nous la assur, nous taient garantis par la raison et
la nature, mme si personne ny avait fait appel avant 1642. Lutilitarisme
est toujours une philosophie morale vivante. Nous discutons toujours de
limpact de la politique gouvernementale sur lconomie avec un vocabu-
laire connu de Smith. Chacun de ces quatre grands modes de raisonnement
prtend identifer des caractristiques universelles de la socit, pour-
tant tous quatre ont t invents dans les circonstances particulires que
connaissait lEurope moderne ses dbuts. Aucun ensemble de facteurs
ne les explique tous, et chacun deux aurait pu tre cr en labsence des
autres. Il nexiste entre eux aucune harmonie naturelle, dailleurs chacun
dentre eux est hostile aux autres. Il est amusant de spculer sur lventail
des thories sociales possibles, tout comme on peut imaginer lvolution
selon Darwin prenant place sur une autre plante et produisant une srie
despces totalement diffrentes. Ces modes de pense particuliers ont
connu leur essor parce que chacun dentre eux correspondait des aspects
essentiels de la socit dEurope occidentale au dbut de la priode moderne
et, comme lEurope occidentale en est venue dominer le monde, on a cru
que les nouvelles sciences sociales taient justifes dans leur prtention
expliquer les pratiques sociales, bien que chacune dentre elles et t
dun remarquable aveuglement ds lors quil sagissait de dcouvrir ses
propres origines intellectuelles et sociales.
De nos jours encore, les ouvrages dhistoire fonds sur lide que les
sciences sociales sont constitues de simples dcouvertes de vrits viden-
tes sarrtent peine pour poser la question des conditions pralables ces
dcouvertes : comme si on pouvait parler de Galile sans mentionner les
boulets de canon ou les tlescopes. Et pourtant, tout comme Galile avait
besoin de son tlescope, les thories des droits avaient besoin de livres
imprims et dune presse libre ; si elle doit briser les liens imposs par la
cit, lgalit politique dpend de la production de masse et de la survie
matrielle des arguments en sa faveur. Le pivot des constitutions crites,
cest tout simplement que ces lois fondamentales sont imprimes et que tout
citoyen peut les lire. Et pourtant, alors que Galile disserte perte de vue sur
le tlescope, Locke ne fait quune seule fois une brve pause pour voquer
la circulation et la conservation des ides. Condorcet, si loquent pour par-
ler de la presse dimprimerie qui a permis le triomphe de la vrit et de la
justice (1793 1794), ne se demande pas un instant si la presse dimprimerie
et le livre imprim nauraient pas subtilement model notre ide de ce qui
est fondamental ou juste, mme si lui-mme reconnat que les ides dune
civilisation qui connat limprimerie seront diffrentes de celles qui reposent
sur le manuscrit (plus savante, moins respectueuse de lautorit).
Ltude de la socit 257
Comme ces quatre modes de raisonnement gardent toute leur vigueur
aujourdhui, il est facile de supposer quils taient en leur temps les grandes
dcouvertes de lpoque ; puisque leurs pralables politiques, culturels et
techniques taient en grande partie invisibles aux yeux de ceux qui les
avaient labors, il est tout aussi facile de supposer quon peut les expliquer
en faisant des innovations purement intellectuelles. Il est donc salutaire
de se tourner vers deux autres styles de pense importants qui sont des
innovations galement charges de signifcation de la priode tudie, et
dont lun nous parat au mieux suspect et lautre tonnamment tranger.
La rfexion de Mandeville sur la manire amicale dont les hommes
corrompus se conduisent en socit soulevait un problme historique simple :
comment les hommes avaient-ils appris les arts de la dissimulation et du
mensonge qui rendaient la vie sociale vivable ? Quand lhomme stait-il
transform, comment tait-il pass du stade de lanimal sauvage donnant
libre cours ses motions celui de lanimal domestiqu sintressant
complaire ses semblables ? Puisque, premire vue, aucun fait ne
permettait de rpondre de telles questions, il semblait quon ne pouvait
les traiter que par le biais dune histoire conjecturale. Commenons donc
par laisser les faits de ct, puisquils naffectent pas la question, disait
en substance Jean-Jacques Rousseau (1712 1778) qui tait beaucoup
dgards un disciple de Mandeville, mme si ses crits ne faisaient pas
lloge de la prosprit et de lhypocrisie contemporaines, mais les condam-
naient. Lhistoire conjecturale avait dautres racines. Les thoriciens de
la loi naturelle avaient demand comment et pourquoi la proprit et
le gouvernement staient tablis. Les conomistes avaient d expliquer
pourquoi la socit voue au commerce avait mis si longtemps se crer
et pourquoi les principes du libre-change avaient t reconnus si tard. Les
sceptiques staient tonns du succs du monothisme et de la doctrine
de limmortalit de lme. Une socit qui commenait tre pleinement
consciente du fait quelle ne ressemblait aucune de celles qui lavaient
prcde sur la Terre devait trouver une explication son originalit. Dans
sa grande majorit (Rousseau tant une tonnante exception), elle voulait
affrmer que ses institutions taient naturelles et que celles qui lavaient
prcde taient en quelque sorte artifcielles ou anormales.
Nous lisons ces histoires conjecturales le Discours sur lorigine
de lingalit de Jean-Jacques Rousseau (1754), lHistoire naturelle
de la religion de David Hume (1757), le livre VI de La Richesse des
nations dAdam Smith avec le sentiment que nous ne comprenons
plus les rgles du jeu. Comment distinguer une bonne histoire naturelle
de la religion dune mauvaise si les faits nont quasiment rien voir
avec la question ? Il semble que la rponse est que chacune commence
partir dune recherche sur la psychologie humaine et tente dexpliquer
258 1492 1789
comment une nature humaine uniforme a pu engendrer une si extraordi-
naire diversit dans le temps et dans lespace. Si la thorie sociale prend
racine dans la psychologie et si la psychologie ne change pas, comment
expliquer la diversit ?
Il y eut deux rponses remarquablement infuentes cette question, qui
agissent encore sur nous. En 1748, Montesquieu publiait De lesprit des
lois, ouvrage dans lequel il tentait didentifer une srie de types idaux qui
pouvaient servir interprter toutes les communauts existantes. Certains
de ses raisonnements (par exemple, que le climat modle la civilisation)
prtaient le fanc une rfutation facile, mais ce qui devait compter, cest
la tentative quil a faite de montrer comment les institutions politiques,
les qualits morales et les comportements culturels se renforcent mutuel-
lement. Sils vivent en rpublique, sous une monarchie ou sous un rgime
despotique, les hommes pensent, sentent et se comportent diffremment.
Montesquieu ntait pas le premier comprendre cela. Amelot de la Hous-
saie, par exemple, avait publi un remarquable essai sur Venise en 1675 ;
il tentait dy montrer que, mme si la ville se donnait les apparences dune
rpublique libre, son rgime tait en fait despotique et que cela expliquait
les attitudes et les ides des Vnitiens. Dans le tableau quil en dressait,
les carnavals, les bals masqus et les courtisanes ntaient plus des aspects
discrets de la vie vnitienne, mais devenaient lexpression dcale dun
monde politique o la libert de pense nexistait pas. Mais luvre de
Montesquieu osait appliquer cette manire daborder le problme non pas
une socit lointaine mais des pays comme lAngleterre ou la France.
La mthode de Montesquieu tait plus sociologique quhistorique et,
jusqu ce quil en vnt parler du commerce, il ntait pas besoin dap-
pliquer un ordre chronologique aux diffrents types de socits quil ana-
lysait. Mais en deux ans, bon nombre de thoriciens, en particulier Turgot
(Tableau philosophique des progrs successifs de lesprit humain, 1750),
commencrent montrer que le facteur dcisif dterminant la diversit des
socits tenait aux multiples voies par lesquelles les hommes obtiennent
leurs moyens de subsistance et quil y avait une progression historique
naturelle dun type dconomie un autre. Dabord, il y avait eu la chasse
et la cueillette, puis la domestication des animaux et la vie des pasteurs
nomades, puis les semailles et lagriculture sdentaire, enfn le dvelop-
pement des villes et du commerce. Cette thorie de lhistoire en quatre
tapes avait des implications profondes, car elle faisait de la gographie
un analogue de lhistoire. tudier une socit de chasseurs-cueilleurs en
Amrique du Nord ou une socit pastorale en Mongolie, ctait se pencher
sur la prhistoire europenne, tandis que la civilisation de lEurope tait
alors dfnie comme lavenir vers lequel toutes les socits progressaient.
Dsormais, les faits ne pouvaient rintgrer le cadre de rfexion, bien
Ltude de la socit 259
quils fussent plus anthropologiques quhistoriques.
Au cours du sicle suivant, la combinaison de la thorie des quatre
tapes avec le travail de Ricardo sur la thorie de Smith sur les salaires, les
prix et les profts allait fournir les fondations de la thorie marxiste. Mais,
dans un monde postcolonial, Condorcet, Turgot et dautres thoriciens du
progrs apparaissent dangereusement complaisants avec la suprmatie
quils confrent leur civilisation, suprieure toutes les autres, avec le
corollaire implicite que toutes les socits devraient tre encourages, ou
forces, se modeler sur lEurope (cependant, leur raisonnement assumait
lgalit naturelle de toutes les races). Les histoires du colonialisme, de
limprialisme et du racisme nous empchent de lire les histoires conjec-
turales sans prouver un sentiment de malaise moral et intellectuel.
Jeux de hasard
Mme si le rle de modles infuents des sciences naturelles pour les
sciences sociales a t bien mis en valeur, lexistence dune distinction
entre ces deux branches du savoir a t bien accepte jusqu prsent.
Il vaut la peine de conclure notre tude de la science sociale en Europe
occidentale en mettant laccent sur le fait que la constellation des scien-
ces prsentait, au xviii
e

sicle, un aspect bien diffrent de celui que nous
connaissons de nos jours.
Les philosophes aristotliciens et scolastiques avaient cru que la vri-
table science serait dductive. Une srie de syllogismes devaient lier les
prmisses aux conclusions, dmontrant les relations ncessaires. Descartes
admettait lide dune science dductive et pensait qu condition dac-
cepter ses prmisses, on pourrait dboucher sur une physique et mme
sur une biologie dductives. Dun autre ct, cependant, il affrmait que
si on les mesurait selon les critres de la certitude dductive, bien des
choses qui passaient pour de la connaissance ne pouvaient prtendre un
tel statut. Il tait diffcile, si lon sappuyait sur les principes cartsiens,
de comprendre comment il ne pouvait y avoir aucune connaissance fable
des faits historiques, par exemple.
Deux arguments mls se crrent en raction Descartes. Dabord,
John Locke insista sur la diffcult quil y avait identifer les rapports
de causalit ncessaires ; la science devait donc soccuper non seulement
de vrits dmontrables mais aussi dinterprtations probables, et ce au
mieux avec une certitude plus morale que mathmatique. Hume partit de
ce raisonnement pour montrer quon ne pouvait identifer aucun rapport
de causalit ncessaire dans la nature : toute la science naturelle se fondait
sur des jugements de probabilit.
Dans le mme temps, on faisait entrer la connaissance historique dans
260 1492 1789
le cadre de la thorie de la probabilit. Csar avait-il t assassin par
Brutus ? Pour dcider de la vracit de cette connaissance suppose, il
fallait tablir le nombre de tmoins qui avaient relat lvnement, savoir
sils taient fables, jusqu quel point leur tmoignage avait t corrod
par le temps. En principe, il tait possible de calculer mathmatiquement
la vraisemblance de lexactitude du rcit historique. En France, Nicolas
Frret se servit de cette mthode pour dfendre le savoir historique classique
contre les attaques des sceptiques, tandis que Hume, lui embotant le pas,
voulait publier dans son Trait un essai dmontrant que la croyance aux
miracles tait toujours fonde sur un jugement erron des probabilits ;
cet essai devait fgurer auprs de son point de vue sur la dpendance du
savoir scientifque lgard des jugements de probabilit.
Relier ainsi entre elles des disciplines qui nous paraissent sans rapport
mathmatiques, science naturelle, histoire, droit et religion dans le
cadre gnral de la thorie de la probabilit, voil qui nous ramne la
Logique de Port-Royal (1662) dAntoine Arnauld (dit le Grand Arnauld) et
Pierre Nicole ; lutilisation par Blaise Pascal des arguments de probabilit
explique les problmes complexes du pari et dmontre pourquoi la croyance
catholique tait rationnelle. Pour le xviii
e

sicle, il ny avait donc aucune
division fondamentale entre sciences sociales et sciences naturelles ; il
sagissait, dans lun et lautre cas, de disciplines reposant sur la thorie de
la probabilit, qui se fondaient sur des catgories darguments semblables
pour justifer lusage quelles faisaient des preuves et leur prtention
instaurer une connaissance fable. Lorsquil crivit son premier ouvrage
en franais (Essai sur ltude de la littrature, 1761), le grand historien
Edward Gibbon affrma sa certitude quil existait deux genres de connais-
sances critiques (le terme signifant tendant vers la probabilit) de lactivit
sociale. On pouvait tenter didentifer les lois gnrales gouvernant le
comportement social en gnral (ce que Montesquieu avait fait, ainsi que
Gibbon le croyait), ou bien on pouvait tenter de relater fdlement ce qui
stait rellement pass, en tenant compte des mcanismes de causalit
luvre dans une squence particulire dvnements (ce que Tacite
avait fait, ainsi que Gibbon le croyait). Science naturelle, science sociale
et connaissance de lhistoire, toutes avaient un socle commun, celui que
leur donnait la thorie de la probabilit.
Comme cette thorie nest plus dune importance essentielle dans notre
classifcation des modes de connaissance, nous ne parvenons pas com-
prendre que les cartes du savoir dresses par le xviii
e

sicle la tenaient
pour leur point de rfrence capital. Lorsque nous parcourons le Tableau
gnral de la science qui a pour objet lapplication du calcul aux scien-
ces politiques et morales (1795) de Condorcet, nous y voyons une des
premires tentatives de dmographie, dpidmiologie et darithmtique
261
sociale ; et cest bien ce dont il sagit. Mais cest aussi un effort en vue de
dmontrer que les sciences sociales pourraient exploiter systmatiquement
les lois du hasard et ainsi conqurir leurs galons de vritables sciences.
Condorcet seffora de calculer le nombre minimum des participants
un jury et celui de la minorit dopposition quil pouvait contenir tout en
restant un mcanisme fable pour parvenir un verdict. Voil qui nous
semble tre une recherche chappant tout traitement scientifque et qui
na rien voir avec la dmographie ou lpidmiologie ; mais, l aussi,
Condorcet essayait simplement de faire avancer lapplication de la thorie
de la probabilit la connaissance sociale.
le cas de la chine
Au dbut du xix
e

sicle, bon nombre de sciences sociales staient tablies
en Europe occidentale. Est-il possible de dceler ailleurs des volutions
comparables ? Si nous reprenons les arguments que je viens de dcrire et
si nous les considrons comme caractristiques de la pense europenne
au xvi
e

sicle, il nest pas diffcile de trouver ailleurs quen Europe des
thories comparables. Nous savons quil y avait dans lEmpire ottoman
toute une littrature de miroir des princes quli souhaitait transformer.
Ds lan 300 av. J.-C., Mencius avait donn la Chine un expos sur le
gouvernement qui pouvait tre utilis pour lgitimer la rsistance contre
la tyrannie. De telles similarits montrent bien quels efforts tentaient
les thoriciens pour traiter des problmes qui se prsentent toutes les
socits aristocratiques. Il nest pas surprenant non plus que lon dcouvre
des manires de penser dignes de Machiavel dans dautres socits o la
politique stait professionnalise. Prenons par exemple Zhang Jugheng, qui
tait premier grand secrtaire la cour impriale chinoise de 1572 1582.
Comme Machiavel, Zhang professait une thorie cyclique de lHistoire. Il
affrmait que lon doit adapter la politique que lon mne aux circonstances
et au caractre du peuple. Comme Machiavel, il semployait conseiller
son souverain sur la manire de prendre les meilleurs avis. linstar de
Machiavel, il voyait dans la politique une lutte pour dominer le destin par la
vertu. Comme Machiavel, il tait prt sacrifer la morale conventionnelle au
succs politique, partisan quil tait dun gouvernement fort quil dfnissait
en des termes qui frlaient dangereusement sa propre dfnition de la tyrannie.
Par consquent, comme Machiavel, il rejetait lducation conventionnelle
avec son insistance sur la perfection morale et se montrait en faveur dun
sens pratique. Comme Machiavel, il tait conscient dun choix des traditions
religieuses auxquelles il pouvait adhrer, car si Machiavel hsitait entre le
paganisme et le christianisme, Zhang tait infuenc par le bouddhisme.
Sil existe des diffrences entre les deux hommes, elles reposent sur le fait
Ltude de la socit
262 1492 1789
que Machiavel ntait pas en poste, tandis que Zhang tait au pouvoir ; que
Machiavel se penchait sur les mrites relatifs de plusieurs systmes politiques,
tandis que pour Zhang, le pouvoir imprial tait une donne allant de soi ;
et que Machiavel nhsitait pas se prtendre le fondateur dun nouveau
mode de connaissance, tandis que Zhang navait nul dsir de faire remarquer
la nouveaut de ses ides. On fnit par lire dans Le Prince une critique de
la monarchie, et Les Discours reprsentent lvidence une tentative pour
trouver une solution aux systmes politiques contemporains. Machiavel est
ainsi devenu une fgure importante et ambigu pour la civilisation europenne,
ce qui na pas t le cas de Zhang en Chine.
Linsistance de Zhang sur le ct pratique des choses devint une
caractristique de la pense chinoise aprs la chute des Ming en 1644
et la consolidation du pouvoir mandchou en 1661. Sur les rives du cours
infrieur du Yang-ts existait une tradition intellectuelle qui soccupait
de restaurer une connaissance approfondie des anciens textes et qui
prsentait des ressemblances marques avec le mouvement humaniste du
xvi
e

sicle europen. Comme leurs homologues occidentaux, les Chinois
avaient dvelopp un sens historique aigu, car ils savaient distinguer les
documents forgs de toutes pices des textes authentiques et affirmaient
que ces derniers eux-mmes devaient tre lus dans un esprit critique
pour ne pas se laisser entraner par les prjugs et les reprsentations
errones. Comme en Europe, la philologie et lhistoire soutenaient la
critique de la socit contemporaine. cet gard, on peut trs bien com-
parer LAnalyse fonde sur les preuves de la signification des termes
employs par Mencius de Dai Zhen (1724 1777) lattaque drasme
contre lrudition et les ides contemporaines dans lEurope du dbut du
xvi
e

sicle. Comme lhumanisme, cette rudition nouvelle spanouis-
sait au sein dune socit urbanise, qui connaissait un changement
conomique rapide et o de nouvelles institutions denseignement, des
associations de lettrs et lessor de limprimerie favorisaient lmergence
dune intelligentsia indpendante. Ces intellectuels se penchaient souvent
sur les questions sociales pratiques. On peut comparer les Propositions
concernant la politique montaire de Fang Yishi, qui sont une attaque
contre le papier-monnaie, aux analyses de linflation publies en Europe
aux xvi
e

et xvii
e

sicles.
Alors pourquoi la Chine na-t-elle pas su crer sa propre science sociale ?
Ce nest pas parce que, au xvii
e

sicle, sa technique tait en retard sur celle
de lOccident ; les Chinois apprirent rapidement fabriquer des horloges
et ils auraient pu, sils lavaient voulu, les utiliser comme mtaphores des
activits sociales. Ce nest pas non plus parce quils ne connaissaient pas
les dernires dcouvertes de lastronomie et de la physique. Ils connurent
263
trs vite les modles qui se faisaient concurrence des adeptes de Ptolme
et de Copernic. La diffrence tait ailleurs, semble-t-il. Dabord, la Chine
na jamais accept de bon cur lide de nouveaut ; les lettrs chinois
qui acceptaient les lois de lastronomie occidentale cherchrent prouver
quelles provenaient dune ancienne sagesse chinoise perdue ; en Occident,
au contraire, les savants et les tenants des sciences sociales taient heureux
de proclamer que leurs ides taient sans gales. Ensuite, les Chinois ne
se montraient pas particulirement impressionns par les mtaphores des
mcanismes ; ils saperurent rapidement que, mme si elles sonnaient, les
horloges occidentales ntaient pas aussi exactes (jusqu linvention du
pendule dHuygens au xvii
e

sicle) que leurs clepsydres. Par-dessus tout,
les Chinois ne pensaient pas en termes de lois de la nature , concept qui
stait solidement tabli en Occident ds le xvii
e

sicle, au moment mme
o lconomie commenait devenir une science davenir. Autrement dit,
toute explication cherchant dterminer pourquoi la science sociale
ne sest pas panouie en dehors de lEurope occidentale doit tre avant
tout une explication des raisons pour lesquelles la premire rvolution
scientifque moderne a t un phnomne purement europen.
Une bonne part de la philosophie du xx
e

sicle a voulu dgager linter-
prtation de la socit dun attachement trop troit au modle des sciences
naturelles (cette entreprise tant lie leffort tent pour prouver que la
science elle-mme a des racines sociales). Ici, largument veut que si les
premiers adeptes des sciences sociales nont pas simplement essay de
reproduire le schma des sciences naturelles, ctait bien grce au succs
de ces dernires quils sont alls de lavant et quils en ont tir des normes
dvaluation et des critres utilisables. Ce paradigme scientifque existait au
sein dun contexte social de prosprit croissante (do lide de progrs)
et de perfectionnement mcanique (do la possibilit de btir des concepts
fondamentalement nouveaux, comme celui des mcanismes autorgulateurs).
Et, une fois le concept des consquences non intentionnelles clairement
assimil, les nouvelles sciences sociales ont su distinguer nettement leur
sujet de celui de la morale conventionnelle ou de lhistoire.
On a abondamment discut pour savoir quel point les fondations
conceptuelles de la science moderne dpendaient des engagements propres
la tradition chrtienne (ou mme, bien que cela soit moins plausible,
calviniste). Il est trs frappant de constater que le moment clef dans lmer-
gence de la science sociale est troitement li aux dbats thologiques des
jansnistes et des calvinistes, et que les prmisses thologiques de Pierre
Nicole et de Bayle leur ont permis daccueillir les arguments matrialistes
et mcanistes de Hobbes et de Descartes (quand ce dernier ne discutait pas
de lme). Mais, comme les thoriciens du dbut du xvii
e

sicle le savaient
bien, le matrialisme avait son origine chez les philosophes de la Grce
Ltude de la socit
264 1492 1789
antique. On est bien forc de souponner que si les jsuites avaient introduit
des horloges dans lAthnes du v
e

sicle av. J.-C. et non dans la Chine
du xvii
e

sicle, les consquences intellectuelles de cet apport auraient t
dautant plus remarquables que les prconditions intellectuelles de lintrt
pour les mathmatiques et la mcanique taient dj en place.
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Ltude de la socit 265
10
Les arts
Partha Mitter
C
e chapitre traite des profonds changements qui se sont produits dans
la pratique et dans le panorama des arts au cours de la priode qui
stend du xvi
e

au xviii
e

sicle, ces trois sicles ayant jet les fondements
de nos ides actuelles sur lart.
Le mot art est galvaud dans notre village mondial, de Kansas City
Calcutta ou dAnchorage Addis-Abeba. Tout en considrant lhistoire
des arts de cette priode, on peut se demander sil a toujours eu le mme
sens dans le monde entier. Bien quil ait aujourdhui son passeport mondial,
son origine est essentiellement europenne et se rapporte un talent. Il
sapplique en gnral la peinture et la sculpture, ce que lon appelle les
beaux-arts, par opposition aux arts mineurs ou dcoratifs , et parfois
aussi larchitecture. Le classement obit la hirarchie occidentale des
arts, qui provient de la Renaissance, et sapplique entirement toutes les
traditions artistiques non occidentales, sans tenir compte du fait quelles
ont pu tre les produits de normes culturelles et esthtiques diffrentes.
La raison en est que la discipline de lhistoire de lart, telle que nous la
connaissons, a pris naissance en Europe au xix
e

sicle. Aujourdhui, non
seulement lapproche historique occidentale de lart domine tous les travaux
sur lart, mais ses principaux canons demeurent, plus ou moins dissimuls,
dans le programme de ces tudes. Nous devons donc faire preuve de pru-
dence quand nous utilisons le terme art travers les civilisations, afn
de ne pas dformer lexprience particulire de chacune dentre elles.
Lesprit une fois mis en garde, si nous examinons avec attention lhistoire
des arts dans son ensemble au cours de cette priode (xvi
e
-xvii
e
sicle),
nous ne pouvons qutre impressionns par lmergence dune vision
entirement neuve de lart et des artistes dans certaines parties du monde,
notamment en Occident au cours de la Renaissance (vers 1400 1600), dans
lInde moghole (1526 1757), dans le Japon de lpoque Edo (1600 1868)
et dans la Chine des Ming (1368 1644). Il y avait bien videmment de
Les arts 267
grandes diffrences entre ces civilisations, mais ce quelles partageaient les
distinguait du reste du monde. Ces socits urbanises, laques, pratiquant
de nouvelles formes dart taient en rupture avec les arts traditionnels
qui se maintenaient ailleurs. la diffrence de ces civilisations, les arts
traditionnels puisaient leur inspiration dans les grandes religions, le chris-
tianisme au Moyen ge europen, lislam en Espagne, en Asie centrale et
occidentale, en Perse et en Inde, lhindouisme en Inde et le bouddhisme
en Asie du Sud-Est. Dun autre ct, lmergence dun art dtach de la
religion tait troitement lie lintrt croissant que lon portait au monde
extrieur. Dans la sphre artistique, les tendances laques pouvaient porter
le nom de ralisme, ce qui exprimait un intrt puissant pour la nature. Ce
terme a revtu diverses signifcations dans lhistoire des arts. La mimsis,
ou illusionnisme, de la Renaissance est communment lie au mouvement,
mais on peut discerner des mouvements parallles dans la peinture moghole
et dans les estampes de lukiyo-e (lart de la vie modeste) au Japon. Jai
lintention ici dexaminer ces changements signifcatifs de lart en me
concentrant sur trois rgions principales, lItalie de la Renaissance, lInde
des Moghols et le Japon de la priode Edo. Cependant, afn dtablir des
comparaisons et des diffrences, dautres parties du monde pourront tre
mentionnes. Le terme ralisme est aussi utilis, en littrature, pour
voquer le traitement factuel des aspects ordinaires de la vie, et cest
dans ce sens que nous lutiliserons dans le cours de ce chapitre, afn de
dterminer les contours dun mouvement historique mondial proccup
de la vie quotidienne et de ses activits.
Ces changements dans la vision artistique dcoulaient de nouvelles
conditions sociales et conomiques. Il est signifcatif que les pays qui
ntaient pas soumis ces forces nouvelles furent capables, pendant un
certain temps, de conserver intactes leurs structures religieuses et socia-
les traditionnelles. Les changements provenaient en grande partie de
leffondrement des ordres anciens phnomne que lon peut dcrire
gnralement comme la transition entre lge fodal et une priode au
cours de laquelle de riches ngociants occuprent le devant de la scne,
tandis que lon assistait aux tentatives de dirigeants ambitieux dsireux
de centraliser et de consolider leur pouvoir. Aucun prince na incarn ces
attributs de manire aussi frappante que Csar Borgia pendant la Renais-
sance remarquable fgure politique immortalise par Machiavel. la
fn du Moyen ge, Florence, un gouvernement oligarchique puissant
se rvla capable dtablir sa suprmatie en crasant toute opposition. Au
Japon, les shguns semployaient museler la vieille noblesse et bran-
ler le pouvoir des ordres bouddhiques. La sparation du guerrier et du
paysan est lexpression communment utilise pour dcrire le passage
du Japon mdival au Japon moderne. Au xvi
e

sicle, le gnral Hideyoshi
268 1492 1789
interdit aux paysans de porter des armes et aux samouras de changer de
matre. Cette sparation rduisit la mobilit sociale et cra une hirarchie
de classes rigide, domine par le shgunat. Au cours de cette priode, que
lon appelle lpoque Edo, la reconstruction de ltat se mlait au ralisme
qui se faisait jour et au mouvement du Japon vers la lacit. Dans lEm-
pire moghol, lempereur Akbar (1556 1605) crait une administration
centralise fonde sur le mrite, qui remplaait lancien systme relch,
quasi fodal, des jagirdar, introduit par le sultanat de Delhi (1210 1526).
Les mansabdar dAkbar taient choisis chez les hindous comme chez les
musulmans. Ils lui taient personnellement attachs, et leur promotion se
faisait sans considrer leur origine religieuse, nouveaut rvolutionnaire
qui laissait entrevoir lavnement dune socit lacise en Inde.
La seconde volution commune ces diffrentes parties du monde
a vu lessor des villes et dune civilisation urbaine qui a abondamment
contribu la croissance des intrts temporels dans la vie comme dans
lart. Mme si la Renaissance italienne, partir de la ville de Florence, a
t la premire, et la plus vivace, exprimer cet attachement aux biens de
ce monde, son infuence nest pas reste confne aux limites de lItalie,
ou mme de lEurope. Les villes commenaient se dgager de la domi-
nation des seigneurs fodaux ; peu peu, des marchands et des banquiers
prospres les remplacrent, dont les plus clbres ont t les Mdicis
Florence. La prosprit de Florence reposait sur son industrie lainire. On
dcle les origines de sa monte en puissance dans son commerce vers
lest avec Pise, mais trs vite Florence dpassa cette dernire. Lune de
ses actions rvolutionnaires consista rformer la monnaie, ce qui cra les
bases ncessaires lentreprise capitaliste. Tandis que les grands fodaux
senfonaient dans des dettes de plus en plus considrables, les marchands
forentins prospraient sur les intrts qui leur taient verss, allant mme
jusqu fnir par acheter les terres de la noblesse. Les excdents qui leur
revenaient taient dpenss dans lindustrie de la laine et dans lachat de
terres. La richesse de ces marchands, organiss en guildes, allait fnancer
la vie culturelle de la ville pendant toute la Renaissance. Peu peu, cette
culture urbaine devint le modle de la civilisation en Occident, avec ses
activits intellectuelles et son mode de vie libre, encourag par les huma-
nistes. En voici un exemple frappant : alors que dans le reste de lEurope,
chacun portait des vtements signalant sa position sociale, si lon en croit
le grand historien des civilisations Burckhardt, les Florentins avaient toute
latitude de shabiller comme bon leur plaisait, libert que notre poque
comprend aisment.
Au Japon, la stabilit qui rgnait lpoque Edo favorisait la crois-
sance conomique, tandis que la production agricole et industrielle se
multipliait et que stendaient les rseaux de transport et de communi-
Les arts 269
cation. Les nobles voulaient de nouveaux chteaux. Les constructeurs et
les menuisiers jouissaient dun prestige nouveau, mesure quils per-
fectionnaient une nouvelle forme darchitecture urbaine. Dsormais, la
position des chnin (les habitants des villes) tait confrme, tandis que
les villes augmentaient en taille et en prosprit, grce la concentration
des oprations commerciales qui sy installaient. lpoque de Genroku
(1688 1704), bien des seigneurs se voyaient endetts cause de leurs
extravagances. Les marchands qui leur prtaient de largent retiraient de
gros profts des taux dintrt levs. Membres des puissantes guildes des
villes, ils se prsentaient comme les bailleurs de fonds des daimy (la
classe dominante). En 1603, le shgun Tokugawa Ieyasu donna le plus
puissant des lans la vie urbaine en forant ses 250 seigneurs fodaux
sinstaller dans sa nouvelle capitale, Edo (devenue plus tard Tokyo).
Quand les daimy visitaient leur province dorigine, le shgun gardait
leur famille en otage dans la ville. Artisans, corps de mtier et serviteurs
suivirent Edo le shgun et ses nobles, afn de servir leurs besoins. Outre
cela, un grand nombre de constructeurs et de menuisiers furent employs
difer des chteaux pour les seigneurs rsidant en ville. Comme les
vassaux des daimy taient forcs de rsider Edo, ainsi que les chnin, la
population augmenta jusqu compter 1 million dhabitants au xviii
e

sicle.
Boutiques, grands magasins et galeries marchandes surgissaient partout,
ainsi que les villes sans nuit , o les courtisanes recevaient leurs clients.
Edo tait couverte dun rseau de ponts trs orns et possdait lun des
tout premiers services de lutte contre les incendies du monde. Les chnin
devenaient de fervents clients des artistes, des acteurs et des geishas, en
une sous-culture connue sous le nom dukiyo le monde fottant . Cela
ne signife pas, cependant, que laristocratie ntait pas partie prenante
de cette sous-culture qui mlait lancien et le nouveau. Mais, pour la
premire fois dans lhistoire du Japon, ctait dans la classe prospre
des marchands que se recrutaient les clients les plus nombreux et les
plus gnreux. Leur got allait vers les nouvelles cramiques si colores
de Kyoto, mais dsormais le got ntait plus lapanage dune classe
particulire. Les arts du thtre et des estampes reprsentant des acteurs
ainsi que tous les arts relevant des quartiers des plaisirs taient au service
dun vaste public urbanis.
Ayant perdu leur vocation militaire, les samouras se lanaient dans
diverses professions plus ou moins intellectuelles, tandis que le boudd-
hisme fusionnait avec lthique laque du confucianisme. On imprimait
de plus en plus de livres, et, alors quune forme prcoce de gazette faisait
son apparition, laptitude la lecture se rpandait. Les divertissements
populaires eux aussi se lacisaient. La diffrence entre le drame laque, le
spectacle de marionnettes jruri et le drame ritualis du no tait remar-
270 1492 1789
quable. Le grand matre des marionnettes de la priode Genroku, Gidayu,
mettait en scne des contes de guerriers en qute de leur amour perdu.
Le thtre kabuki qui devait suivre le jruri tait plus raliste encore. Les
contes romanesques contemporains se droulaient sur de vastes scnes avec
des effets de lumire et des dcors mobiles. Divers systmes mcaniques
craient quantit dillusions convaincantes, avec des simulations dincendies,
douragans et de temptes de neige. Mme les habitants ordinaires dEdo
et des autres villes venaient profter de cette joyeuse vie urbaine, si rare
cette poque. Au printemps, par exemple, des familles entires venaient
sinstaller avec leur panier de pique-nique, afn de contempler le vaste
panorama des cerisiers en feurs dans toute la campagne. Installs dans des
coins pittoresques, des restaurants fournissaient leur clientle des plats
succulents, devant des paysages magnifques, comme on le voit dans les
belles estampes dHiroshige, Cent aspects dEdo (illustration 16).
Avec lavnement en Inde de la dynastie des Moghols, en 1526, on
devait assister une volution parallle des attitudes de plus en plus
lacises, en particulier dans le domaine des arts et de la littrature. La
grande contribution de lempereur Akbar (1556 1605) a t, comme nous
lavons vu, la cration dun empire uni qui plaait le mrite au-dessus de
la religion et qui offrait un statut dgalit aux hindous comme aux musul-
mans, ce qui, jusqualors, tait inimaginable. Cependant, bien quelle ait
connu un dbut cette poque en Inde, la vie urbaine ne senracina pas
profondment, et les intrts laques ne se rpandirent pas au-del de la
cour impriale. Cela tint en partie au fait que les rituels complexes appuys
par le systme hindouiste des castes nautorisaient pas de libres relations
entre les diffrentes strates de la socit. En outre, dans lEmpire moghol,
les acquisitions personnelles des mansabdar revenaient lempereur aprs
leur mort. Il ny avait donc pour eux aucune motivation pargner mais,
au contraire, vivre une vie dextravagance sans but.
Les consquences de cette nouvelle culture urbaine, qui mergeait
dans diverses parties du monde, ont t signifcatives pour le dvelop-
pement des arts. Auparavant, dans la plupart des socits traditionnelles,
le monarque absolu ou la communaut tout entire tait responsable des
projets architecturaux et artistiques les plus ambitieux. Dans le cas de
lInde hindouiste, par exemple, lensemble de la population contribuait
la construction des normes temples comme de la sculpture de leur orne-
mentation. Aujourdhui encore, les temples comme ceux de Madurai, dans
le sud de lInde, sont les institutions les plus riches de la communaut
dont ils demeurent le pivot. Dans lEurope mdivale, lglise tait le
principal mcne des arts et de larchitecture. Les grandes cathdrales du
xiii
e

sicle, la tte desquelles se trouvaient les vques, taient conues
sur une vaste chelle avec de magnifques dcorations de vitraux et de
Les arts 271
sculptures. Ces statues, ces mosaques, ces tableaux servaient enseigner
aux lacs illettrs les prceptes de la foi. Les majestueuses hauteurs de
Notre-Dame de Paris ou de la cathdrale de Cologne taient les symboles
visibles de l glise triomphante .
Pendant la Renaissance, en Italie, la nature du mcnat connut des
changements, mme si lglise comme institution ne perdit pas immdia-
tement de son importance demployeur darchitectes et dartistes. Mais
beaucoup de choses avaient chang. Dsormais, les papes, par exemple,
ngociaient directement avec les artistes pour commander des monuments
qui les gloriferaient eux-mmes en mme temps que lglise. Lun des
plus clbres fut le pape Jules II qui, en 1506, conut des plans pour la
reconstruction de la basilique Saint-Pierre sur le modle de larchitecte
Bramante (1444 1514) et confa Michel-Ange la tche de dcorer le
plafond de la chapelle Sixtine. Cette attitude de clientlisme artistique relve
dun nouveau phnomne, une connaissance personnelle plus approfondie
des arts lart considr comme le miroir du got dun mcne , et
non plus dun effort collectif. Personne na offert de meilleurs exemples
de cette nouvelle attitude que les condottieri et les despotes de lItalie
de la Renaissance. Leurs origines taient douteuses, mais ils possdaient
dimmenses richesses et de grands pouvoirs et avaient reu une excellente
formation ; une famille comme celle des Mdicis consacra des sommes
normes la construction de bibliothques, au soutien des humanistes et
aux travaux confs des architectes, des sculpteurs et des peintres. Laurent
de Mdicis, le Magnifque, mit en particulier ses collections la disposition
des artistes et des rudits. Sans aucun doute, les Mdicis furent les plus
grands mcnes des artistes au cours de cette priode ; La Naissance de
Vnus de Botticelli fut commande par un Mdicis, qui avait voulu orner
sa villa dun sujet classique. Lui-mme et son prcepteur, lhumaniste
Marsile Ficin, qui connaissait fond la mythologie grecque, donnrent
lartiste le thme du tableau.
Bien videmment, outre les grandes peintures et sculptures produites
pendant la Renaissance qui ornaient les glises et divers btiments publics,
lItalie de cette poque assista la naissance des collections prives. Les
peintures lhuile taient forissantes non seulement en Italie, mais aussi
dans les Flandres et en Allemagne. On ne collectionnait pas seulement
les tableaux, dailleurs ; les cabinets de curiosits abritaient et exposaient
quantit dobjets naturels ou fabriqus venus de diffrentes parties du
monde. Pour son Wunderkammer, Philippe II avait acquis 20 000 objets.
Lempereur Maximilien I
er
dHabsbourg collectionnait la fois des curiosa
et de lart contemporain. La collection de larchiduc Ferdinand, Ambras,
tait lune des plus considrables, tandis que Rodolphe II avait fait de
Prague le cabinet de curiosits de lEurope. Le Dr Lorentz Hofmann,
272 1492 1789
de Halle, fut lun des premiers collectionneurs privs (1625). Ces cabi-
nets de curiosits taient les prcurseurs des galeries dart publiques et
des muses, puisque le public pouvait les visiter et sextasier devant les
superbes collections.
Lhabitude de collectionner des tableaux avait t favorise par une
nouveaut antrieure : ils taient devenus transportables. la fin du Moyen
ge en Europe, dans le monde musulman et en Inde, les peintures murales
firent place aux manuscrits enlumins. Lislam dcourageant limage peinte,
les figures sculptes et les peintures murales cessrent dexister dans les
pays placs sous sa domination, mais il nexistait pas dinterdit similaire
pour les textes religieux. Nous nous merveillons devant la peinture des
Deux Guerriers combattant dans un paysage (1396) inclus dans un texte
persan, dsormais conserv au British Museum. En Occident, certains des
premiers manuscrits sur vlin furent enlumins en Irlande et en Angleterre,
en particulier lvangile de Lindisfarne (vers 700). Mais mesure que
le temps passait, des uvres laques commencrent apparatre. Deux
des plus beaux exemples de ce genre sont les merveilles denluminure du
Livre dheures du duc de Berry et du Livre des merveilles (conservs
la Bibliothque nationale de France) (illustration 17), dont la plupart des
ornementations sont dues au matre de Boucicaut. Le Livre des merveilles
devait tre le prcurseur des descriptions littraires des premiers grands
voyageurs, Marco Polo, Odoric da Pordenone, sir John Mandeville et bien
dautres. En Chine galement, on pouvait transporter les manuscrits rouls
dun endroit lautre et les collectionner. Leur support tait de soie ou de
papier, et on les conservait dans des tuis prcieux (illustration 18).
En Inde, partir du x
e
sicle, les enluminures de textes religieux
prirent la place occupe jusqualors par les fresques. Dans lest du pays,
elles taient peintes dans les scriptoria (ateliers dcriture) de Nalanda
et dans dautres clbres universits bouddhiques, au cours de la priode
Pala. Lun de ces textes, le Prajpramit (Perfection de la sagesse),
contient des illustrations sur des feuilles de palmier (56 2,5 cm) de
bodhisattvas fanqus de divinits. Lorsque les musulmans envahirent
la rgion, les scribes et les peintres, dont la plupart taient des moines,
partirent vers le nord pour le Npal et, de l, pour le Tibet o ils conser-
vrent la tradition.
Sur la cte occidentale de lInde (Gujarat, Malwa et Rajasthan), les
illustrations de textes jans tels que le Kalpasutra (1370) naquirent au
xiv
e

sicle. Les Jans taient des marchands et des banquiers prosp-
res. Avec lavnement de la loi musulmane, ils se virent de plus en plus
empchs de faire construire des temples ambitieux et commencrent
faire travailler des artistes qui produisaient des manuscrits de petit format
(30 10 cm). Avec lintroduction du papier et lutilisation gnreuse de
Les arts 273
lor et de loutremer, au xv
e

sicle, les peintures furent de plus en plus
richement ornes. On trouve encore nombre de ces manuscrits dans les
bibliothques jans (bharas) qui montrent les liens existant entre le
Gujarat et le monde musulman au-del de lInde. Dans le nord du sous-
continent, le sultanat islamique, install Delhi en 1206, ninterdisait pas
la peinture, mais rien ne nous est rest de cette poque. Il est intressant
de noter que les premires enluminures islamiques en Inde viennent de
Malwa et quelles nont rien de religieux. Elles appartiennent au Nimat
Nam (Livre de recettes) commandit par le souverain de Malwa, Ghyas
al-din (1469 1500).
En Italie, mesure que progressait la lacisation de la socit, la domi-
nation du latin diminuait en mme temps qumergeait une littrature
vernaculaire, dont le plus bel exemple est La Divine Comdie de Dante,
crite en italien. Le dveloppement de cette langue se poursuivit avec la
posie de Ptrarque et la prose de Boccace. En Inde, le sanskrit sacr et
classique fnit par tre remplac, vers lan 1600, par des langues vernacu-
laires phnomne qui donna naissance une nouvelle forme de posie
romantique qui venait en partie de la synthse du soufsme musulman et du
bhakti hindou (religion de dvotion). Certes, quelques-uns des pionniers du
genre romantique crivaient encore en sanskrit, mais il y avait une diff-
rence norme entre le sanskrit classique et le grand pome du xii
e

sicle de
Jayadeva, le Gita Govinda (Le Chant du seigneur), par exemple. En Inde,
le contexte immdiat demeurait religieux, ainsi que la tournure desprit,
mais le mysticisme de lamour devint un prtexte permettant dexplorer
le langage et les motions de lamour profane. Quand les potes parlaient
de la passion de Rdh (lme) pour Krishna (dieu), leurs termes taient
sans le moindre doute issus de ce monde, ctaient les paroles de lamour
profane reftant le divin. Les dieux ntaient pas seulement ramens au
niveau humain, ils taient aussi le sujet de lamour passionn. Il y a aussi,
naturellement, une posie amoureuse purement profane, comme le montre
lexemple du classique Caurapacik (Cinquante pomes dun voleur
damour), qui date du xii
e

sicle. Non seulement le texte dcrit le mode de
vie opulent du hros, Vilhana, et de lhrone, Camavati, mais il fouille au
plus profond des motions des personnages. Cet lment psychologique
se retrouve aussi dans un autre pome lyrique, Laur Chanda, qui conte
les amours de deux amants hindous par un pote musulman, Maulana
Daoud (1370).
Mais quen tait-il de la peinture ? Les souverains traditionnels, les
rajputs, taient rapparus au Rajasthan sous lautorit de Rana Sanga
(mort en 1528), aprs leurs dfaites devant les musulmans au cours des
sicles prcdents. Cest au sein de ces cours que les peintres recevaient
des commandes pour illustrer la posie plutt que la vie austre des moines
274 1492 1789
jans. Cette volution prpara larrive des Moghols en Inde en 1526, la
dynastie qui a tant contribu au dveloppement dune socit laque dans
lInde du xvi
e

sicle.
Le cas du Japon est plus complexe. Ds lan 1000, les Japonais avaient
mis au point des formes littraires dgages du sacr, comme le roman
qui traitait des complexits des relations entre les hommes. Genji mono-
gatari (Le Roman de Genji) de la dame Murasaki nous donne loccasion
de plonger dans lme humaine comme dans la vie de cour raffne de
lpoque. La tendance raliste est plus perceptible dans les romans de
Saikaku, crits un peu plus tard. Mais les pomes de Basho (1644 1694),
des haiku, traduisent un niveau lev de perfection intellectuelle, avec leur
remarquable conomie dexpression.
Paralllement aux changements dans le mcnat au cours de la priode
que nous tudions, il y eut des modifcations dans les pratiques artisti-
ques et dans la position sociale de lartiste. L encore, on peut tablir
un contraste entre les trois catgories de socits dj cits et celles qui
sont plus traditionnelles ; contrairement aux artistes anonymes des prio-
des antrieures, dans ces socits lacises, lartiste acqurait un renom
comparable celui des uvres quil produisait. La toile de fond de cette
transformation tait le changement social qui conduisait llvation des
artistes au rang de classe ; on peut dire quil sagissait de la monte de
lindividualisme, qui fnit par les librer des contraintes imposes par les
guildes et les corporations. En Occident, vers la fn du Moyen ge, les
corporations dartistes commencrent disparatre, mesure que peintres
et sculpteurs installaient leurs ateliers personnels et vendaient leur produc-
tion directement leur clientle. La concurrence quils se livraient pour
obtenir des commandes, la fragmentation de la pratique artistique et la
prolifration de styles qui sensuivit devaient remplacer les canons artis-
tiques antrieurs, comme ceux du gothique qui rgnait sur toute lEurope
mdivale. Chaque grand peintre offrait ses clients des uvres dun style
unique, tendance qui devait toucher ses limites extrmes avec le sculpteur
et orfvre Benvenuto Cellini. La remarquable autobiographie quil nous a
laisse porte tmoignage des rivalits impitoyables entre les artistes dune
poque o la concurrence tait froce. En mme temps que la revendication
de lindividualisme absolu et des exigences de libert artistique mergeait
le culte de la personnalit de lartiste le gnie mlancolique qui vivait
uniquement pour son uvre.
Ces changements dans la pratique des arts furent suivis par une am-
lioration de la position sociale des artistes, qui voulaient dsormais tre
considrs comme des intellectuels et non plus comme des artisans. Les
principes scientifques, comme les lois de la perspective linaire et lana-
tomie humaine, quexploraient les artistes de la Renaissance offraient
Les arts 275
leur travail des bases intellectuelles et scientifques. Ds la fn du Moyen
ge, les artistes commenaient se montrer rtifs leur statut dartisan.
Par exemple, si grand que ft un peintre mdival, il tait trait comme
un serviteur par son client et ntait certainement pas admis sa table. Il
nen tait pas de mme pour les rudits. Mme si leur position conomique
navait rien dextraordinaire, la socit faisait la diffrence entre ceux qui
travaillaient avec leur intellect et ceux qui se servaient de leurs mains. Au
xv
e

sicle, pour la premire fois, Brunelleschi, larchitecte de la chapelle
des Pazzi Florence, qui avait beaucoup tudi larchitecture classique, se
vit accorder une position leve. Lonard de Vinci se considrait comme
un artiste et un savant (illustration 19). Il voulait placer la peinture sur un
pied dgalit scientifque avec ses expriences, afn de llever au niveau
dun travail digne dun intellectuel et dun gentilhomme. Et quand nous en
arrivons Michel-Ange, nous remarquons quil se sentait offens dtre
considr comme un simple sculpteur : Dites-lui [] que [] ici, on
me connat uniquement sous le nom de Michangelo Buonarroti []. Je
nai jamais t ni peintre ni sculpteur, car je nai jamais tenu boutique .
Quant Drer, le peintre allemand (illustration 20) qui se sentait chez
lui Venise, il ft remarquer dun air lugubre : Ici, je suis un seigneur,
chez moi, un parasite . Quantit danecdotes semblables confrment la
prtention de lartiste de la Renaissance une position plus leve en sa
qualit dintellectuel et non plus dartisan qualif. Enfn, on doit Gior-
gio Vasari la fondation de la premire acadmie de peinture Florence.
Il voulait manciper les artistes, les soustraire lemprise des guildes et
confrmer ainsi leur position sociale.
Au temps des Moghols, les artistes indiens furent mentionns pour la
premire fois par leurs clients. Jai dj voqu les changements sociaux
et culturels qui avaient eu lieu la veille de la conqute moghole. Lorsque
Akbar, le grand empereur moghol, monta sur le trne, il devait modifer, tout
au long de son rgne, les pratiques artistiques. La dynastie moghole tait
imprgne de civilisation persane. Aprs son exil, le pre dAkbar revint
en Inde accompagn de deux grands peintres persans. Pendant le rgne
dAkbar, Abd-al Samad et Mir Sayyid Ali jetrent les fondations de lcole
moghole. Leur atelier enlumina des manuscrits dpopes musulmanes,
des chroniques et lhistoire du rgne dAkbar (illustration 21). Chacune
des vignettes tait le fruit dun effort de coopration entre des artistes
spcialiss dans chaque phase de la ralisation, par exemple le dessin de
base, larrire-plan, les portraits, les silhouettes et ainsi de suite, mais
pour la premire fois, et cela est signifcatif, les noms de tous les artistes
taient mentionns. Plus important encore, Aboul Fal, chroniqueur du
rgne dAkbar et son plus proche ami, discutait des mrites de chacun des
artistes. Parmi une centaine de peintres appartenant latelier, une bonne
276 1492 1789
dizaine sen dgagrent et devinrent des matres avec leur propre style.
Aucun dentre eux ngalait Daswanth, quAkbar avait dcouvert, tout
enfant, dessinant sur les murs et quil ft former par deux matres persans.
Trs vite lenfant atteignit la renomme, mais, atteint de dpression, il mit
fn ses jours lge de trente ans. La tradition du gnie mlancolique ,
si prsente dans la littrature de la Renaissance, semble avoir surgi aussi
dans lInde de la fn du xvi
e

sicle, mme si ces modles ne semblaient pas
exister dans le sous-continent. Les enluminures du Razm-nam (conserv
Jaipur) qui lui sont attribues englobent un remarquable panorama de
drame, de violence et de combinaisons complexes de personnages multiples,
scnes entirement nouvelles dans la peinture indienne et que lon ne vit
gure se renouveler. Un autre peintre, Basawan, se rvla une individua-
lit propre. Mais son style tait calme, svre et apollinien, en contraste
total avec la frnsie dionysiaque de Daswanth. Sous le rgne de Jahan-
gir (1605 1627), le fls dAkbar, dautres artistes prirent confance en
eux-mmes et occuprent des positions leves grce lencouragement
personnel de lempereur. Celui-ci leva les peintres Mansou et Aboul
Hasan au rang de courtisans. Cependant, si tel ou tel artiste parvenait
atteindre lapoge de la renomme, collectivement ils taient toujours
considrs comme des artisans. Cela sexplique peut-tre par le fait que,
contrairement ce qui se passait en Italie ou au Japon, il nexistait pas de
classe moyenne de quelque importance dans lempire.
Au Japon, o la situation ressemblait celle de la Chine, la plus
infuente des civilisations dExtrme-Orient, la position de lartiste fut
exalte ds le dpart, et elle ltait certainement au xvi
e

sicle. La peinture
tait troitement lie la philosophie du bouddhisme et la calligraphie.
Les peintres taient aussi des lettrs. Comme en Chine avec la tradition
du bouddhisme zen, la peinture tait un prolongement de la mditation,
o le peintre ne faisait plus quun avec lobjet de sa contemplation ; on
enseignait par exemple quil ne suffsait pas de tout apprendre sur le
bambou, il fallait soi-mme devenir bambou. Si la nature tait le plus
important des sujets pour les artistes chinois comme pour les Occidentaux,
lobjectif des Chinois tait den capter lessence, par opposition lexamen
scientifque auquel on se livrait en Occident. Lapproche intellectuelle
des Chinois et des Japonais sparait lartisan de lartiste. Nous connais-
sons les noms dartistes clbres de lest de lAsie. Au Japon, les artistes
taient invariablement des moines, vivant dans de vastes monastres, et
ils constituaient des groupes privilgis. Taiko Josetsu et son lve Tehsho
Shubun (vers 1426 1465) ainsi que Tenyu Shokei ont t les premiers
peintres zen de paysages au lavis ; le plus grand dentre eux a t Shesshu
Toyo (1420 1506). La tradition mystique fut servie par lcole des Kano
mene par Masanobu (1454 1490) et Motonobu (1476 1559). Mme
Les arts 277
si, avec la priode Azuchi-Momoyama, devait dbuter lpoque de la
culture urbanise sculire (1569 1600), on avait commenc faire des
portraits ralistes ds le xii
e

sicle, comme le montre le clbre portrait
du shgun Yoritomo par Fujiwara Takanobu (1142 1205). Au xv
e

sicle,
lcole Tosa avait dj df les artistes mystiques Kano. Les nouveaux
venus voulaient reprsenter les tres humains de manire aussi raliste
que possible ; cette volont rejoignait les thories littraires ralistes du
romancier Chikamatsu. Limportance du roman avait commenc avec la
dame Murasaki qui avait plac la vrit littraire de la fction au-dessus
de lobjectivit historique. Les hommes sexprimaient de manire plus
vridique dans le royaume de lart.
tant donn ces volutions, il est intressant dobserver comment diff-
rentes interprtations du ralisme ont form leurs racines dans chacune des
trois socits. LItalie de la Renaissance se rfrait la puissante tradition
du ralisme scientifque, fond sur le concept de mimsis, qui trouvait ses
origines dans lantiquit grecque. Cest au v
e

sicle av. J.-C. que la peinture
et la sculpture grecques commencrent sloigner du modle conceptuel
de reprsentation pour adopter un mode de perception visuelle, changement
auquel E. H. Gombrich a donn le nom de rvolution grecque. On peut
attribuer en partie lillusionnisme grec lessor de la science et lappli-
cation de ses connaissances fondes sur lobservation (empirisme) tous
les aspects de la vie, quil sagisse dart ou de science. Il est signifcatif
que non seulement les savants mais aussi les artistes aient appliqu les
dcouvertes de lanatomie la reprsentation de la forme humaine.
Mimsis, illusion, matrise de la reprsentation tous ces objectifs
devinrent une fois de plus les secrets de fabrication du milieu artistique
dans la qute dune forme nouvelle de lart narratif. Tout commena au
xiv
e

sicle avec Giotto (1266 ? 1337) qui fournit le premier ingrdient
essentiel la cration de lillusion dans un tableau, en peignant des scnes
en lumire naturelle au moyen dun clairage constant. Il voulait exprimer
une vrit religieuse de manire plus convaincante, car il ne se satisfaisait
plus de ce quil considrait comme un mode artifciel de reprsentation dans
lart chrtien de son temps. Le clair-obscur , ou reprsentation concrte
des objets au moyen du contraste entre la lumire et lombre, connut des
dveloppements successifs dans les sicles suivants. La nouvelle perce
technique vint de la dcouverte des lois de la perspective par larchitecte
Brunelleschi. Cest Lonard de Vinci que lon doit lapoge de ce procd
de cration de lillusion du monde visuel en peinture, avec sa dcouverte
de la technique du sfumato (le model estomp des formes dans un tableau,
afn de placer les objets dans une atmosphre naturelle).
Il faut aussi parler des artistes de lEurope du Nord, en particulier des
Flamands, qui avaient cr de manire indpendante leur propre version
278 1492 1789
de lillusionnisme en multipliant systmatiquement les dtails dans leurs
peintures lhuile. Le pionnier en la matire fut le peintre famand Jan van
Eyck (1390 ? 1441) dont le chef-duvre, le retable de LAgneau mystique
de Gand, nous merveille toujours grce la mticuleuse traduction dune
tranche de ralit. En Italie, les trois plus grands artistes, Lonard de Vinci
(1452 1519) (illustration 19), Michel-Ange (1475 1564) (illustration 22)
et Raphal (1483 1520) (illustration 23) ont pouss lart de lillusion
sa perfection. La nouvelle tape de lart de la Renaissance devait avoir
lieu Venise. Tandis que les artistes forentins visaient une reprsentation
convaincante au moyen de la conception et de la disposition des objets dans
lespace, les Vnitiens Giorgione (1478 ? 1570) et Titien (1485 1576)
(illustration 24) usaient de la couleur et du travail de la brosse pour crer
leur version de lillusion.
Dans la peinture de la Renaissance, les jeux de lombre et de la
lumire, et de la perspective, taient utiliss pour mieux faire passer
le message de la religion. En dautres termes, les moyens techniques
taient mis au service dun art religieux narratif. Ltape suivante, celle
de la lacisation de lart dans le monde occidental, se droula non pas
en Italie mais dans les Pays-Bas, o la Rforme interdisait les images
dans les glises. Au dbut, cette interdiction se fit au dtriment des
artistes dAllemagne et de Hollande. Ayant perdu leur principal client,
lglise, les peintres hollandais se tournrent vers les scnes de genre,
les portraits et les paysages. Il faut ajouter ici que la peinture de portrait
tait dj bien tablie en Italie, en Allemagne et dans les Flandres, et que
les paysages taient apparus dans le fond des tableaux, comme dans La
Tempte de Giorgione. Mais, forcs de renoncer aux peintures religieuses
et pour gagner leur vie, les artistes hollandais durent se spcialiser dans
les paysages et les natures mortes.
Ces changements apports par la Rforme favorisrent indirectement
lmergence dun march de lart mesure que les uvres dart devenaient
des articles que lon pouvait acheter. Contrairement ce qui se passait
dans lItalie de la Renaissance, les peintres hollandais devaient dabord
excuter leurs uvres, puis trouver un acheteur. Cela leur confrait une
certaine indpendance mais, dans le mme temps, les faisait dpendre
dun public impersonnel. Dsormais, les artistes devaient se rendre sur
les marchs et dans les foires pour vendre leurs tableaux. En gnral, ils
employaient des agents, les marchands de tableaux, qui vendaient en leur
nom. Comme ces marchands devaient raliser un bnfce, les lois de
loffre et de la demande jouaient plein. La concurrence devint froce,
car bon nombre dartistes tentaient de vendre leurs uvres sur les tals
des marchs. Ceux qui navaient pas beaucoup de succs se spcialisaient
dans certains genres pour se trouver un crneau sur le march.
Les arts 279
Les artistes fnissaient par se faire un nom dans le domaine o ils
excellaient, et la ncessit conomique poussa certains peindre sans fn
les mmes sujets. Rsultat imprvu, un peintre qui se spcialisait dans les
fruits, les feurs et les lgumes, par exemple, parvenait une matrise et
une prcision incomparables dans les dtails. Comme le dit Gombrich,
ils devinrent des miroirs de la nature, dans la mesure o ils tudiaient
minutieusement des aspects infmes de la reprsentation visuelle. Prenons
le cas de Willem Kalf, qui observait de prs sur ses toiles la rfraction de
la lumire travers du verre color. Ces astuces visuelles dont les artistes
hollandais taient friands conduisirent une nouvelle rvlation : mme
les objets les plus ordinaires pouvaient devenir des sujets dignes de lart.
Lhistorienne dart amricaine Svetlana Alpers qualife cette mthode des
Hollandais d art de la description , alors que la tradition italienne est
narrative. Elle laisse galement entendre que la cartographie et les recher-
ches scientifques des Hollandais relevaient de la mme tradition qui a
donn leur essor aux tableaux de genre.
Avant de tourner nouveau nos regards vers lOrient, il faut bien garder
prsent lesprit un autre facteur : leffet mondial de limmense expansion
de la communication partir du xvi
e

sicle. Ctait la consquence des
activits europennes au-del des mers et de la fondation des empires
portugais, espagnol, hollandais, franais et anglais. Cest un fait avr que
la colonisation a rpandu les ides occidentales de progrs, la technique
et lart dillusion de la Renaissance. Ce que lon sait moins, cest que
lOccident, lui aussi, a appris de lOrient, comme le montre une srie de
gravures du xvi
e

sicle, Nova Reperta, inspire par Johannes Stradanus,
attach la cour des Mdicis. Les humanistes de la Renaissance avaient bien
conscience du fait que des inventions aussi importantes que la boussole,
la poudre canon, le papier, la presse dimprimerie et lalambic taient
dorigine chinoise, tandis que, moins vident mais tout aussi considrable,
le systme des chiffres arabes venait de lInde ancienne. De tels lments
ont apport une contribution immense lessor de la tradition scientifque
occidentale qui devait culminer au xviii
e

sicle avec la rvolution scien-
tifque. Dans le domaine des arts, la technique chinoise de la porcelaine
et celle du chintz, venue de lInde, continurent dtre une nigme pour
les Europens jusquau xviii
e

sicle. Cependant, ce furent les profonds
changements sociaux qui agitaient lEurope, notamment une croissance
dmographique rapide, qui lancrent lexpansion outremer. Au Portugal,
le prince Henri le Navigateur envoya Vasco de Gama la dcouverte
dune voie maritime vers lInde, afn de court-circuiter les Arabes qui,
jusqualors, avaient domin le commerce mditerranen. En 1498, Vasco
de Gama toucha Calicut en Inde, tandis que, parti pour une mission sem-
blable, Christophe Colomb avait dj abord le Nouveau Monde (1492).
Mais ce sont les jsuites qui, au xvi
e

sicle, se heurtrent aux grandes
280 1492 1789
civilisations orientales les Moghols et les Chinois au cours de leurs
tentatives pour prcher le christianisme. Il en rsulta des changes intenses
entre les points de vue et les modes de pense de lOrient et de lOcci-
dent. Giusepppe Castiglione (1688 1766), jsuite italien qui tudia la
peinture chinoise sur injonction impriale, sut allier dans ses tableaux le
travail chinois et le ralisme occidental. Ses portraits, ses scnes de cour
et dexpdition militaire taient fort gots des Chinois.
Les jsuites ont exerc une infuence considrable sur les empereurs
chinois et sur la noblesse qui taient dsireux de connatre les nouvelles
merveilles de la science et des techniques occidentales. Et cependant,
les ides occidentales nont gure pntr la pense chinoise, non plus
que le comportement social, et ne sont jamais alles au-del dun niveau
superfciel. Ce qui est caractristique, cest que la tradition chinoise des
artistes lettrs gentilshommes, peintres rudits pour qui la nature faisait
lobjet dune contemplation mystique ne voyait pas la moindre raison
dadopter les innovations illusionnistes de lart occidental, bien que les
Chinois eussent t trs impressionns par la perspective. Mais lOuest
eut un impact bien plus fort sur le Japon, en particulier sur ses artistes. Le
christianisme exera une remarquable infuence avec larrive de Franois
Xavier Kagashima en 1549, sous la protection des Portugais. Pourtant,
la fn du xvi
e

sicle, les souverains considraient le christianisme comme
une menace, aussi linterdirent-ils. Entre-temps, un art europanis (nam-
ban), qui trahissait une infuence portugaise, tait forissant au Japon. Au
xviii
e

sicle, certains peintres commenaient sessayer la perspective
et dautres innovations europennes. Les ouvrages danatomie venus
de Hollande jourent un rle particulirement important en loccurrence.
Hiraga Gennai (1726 1779) fut largement responsable de la dissmination
du nouveau savoir de la perspective issu du rangaku (les connaissances
des Hollandais). Shiba Kokan peignit des aquarelles fondes sur le point
de fuite et ft des expriences de gravure sur cuivre. Les techniques de
lOccident continurent de se rpandre parmi les artistes japonais, et on
voit quelles furent employes effcacement et avec inventivit dans les
estampes ukiyo-e dHiroshige, dHokusai et dUtamaro.
En Inde, impressionns par la pompe et lapparat de la cour dAkbar
le Grand, les jsuites voulurent convertir ce dernier au christianisme.
Akbar fut initi aux arts et aux sciences de lEurope grce aux prsents
que lui offrirent les jsuites et les ambassadeurs trangers ; il fut parti-
culirement bloui par lart de lillusion. Son chroniqueur, Aboul Fal,
reconnat aisment que les peintres europens taient clbres pour leur
habilet reprsenter la ralit. Les artistes moghols commencrent
copier les gravures des bibles illustres offertes aux empereurs moghols,
acqurant ainsi une bonne connaissance des mthodes de peinture occi-
Les arts 281
dentales (illustration 25). Parmi les copies effectues la cour, certaines
sont frappantes, comme telle image composite inspire de la Crucifxion
(vers 1598), dans une palette de couleurs remarquable, et la copie du Saint
Jean de Drer, que lon doit au matre Aboul Hasan dans sa jeunesse. Les
techniques du naturalisme europen apprises partir de ce genre de copies
permirent aux peintres dvoquer divers pisodes de manire beaucoup
plus convaincante quavant, car elles exploraient les rapports psycholo-
giques entre les personnages dun tableau. Comme les peintres moghols
taient dj verss dans la reprsentation, ils fnirent par relever hardiment
le df de lart europen. La technique de reprsentation de lclairage
constant au moyen du clair-obscur fut rapidement assimile, tandis que
lon renonait lharmonie formelle des couleurs de la tradition persane.
Le raccourci et lvocation de la distance obtenus en rapetissant les objets
fgurant dans le fond du tableau furent galement tents avec succs. Mais
les lois de la perspective constituaient la plus grande diffcult, et elles
ltaient encore au xviii
e

sicle.
Au cours de la priode que nous tudions, larchitecture, la sculpture
et la peinture de lAmrique espagnole constituent quelques-uns des tout
premiers exemples des arts soumis au choc de la colonisation. Nous avons
ainsi un aperu des tendances lassimilation culturelle et lhybridation
quentranrent les empires coloniaux dOccident. En Amrique latine, ces
vnements prsageaient les graves problmes qui allaient se prsenter au
xix
e

sicle, lapoge des empires. Dans des contres aussi loignes que
lInde et le Japon, les artistes devaient saccommoder du choc culturel de
lOccident et devaient trouver une nouvelle dfnition de leur uvre, avec
pour toile de fond le naturalisme de la Renaissance.
Les socits prcolombiennes quaffrontrent les conquistadores
espagnols Mayas, Aztques et Incas avaient labor des formes
darchitecture complexes et des sculptures monumentales en rapport troit
avec leurs convictions religieuses. Dots dune criture, les Mayas avaient
produit des textes illustrs, dont le support tait fait dcorce, qui traitaient
dastrologie, dastronomie, dhistoire et de rites. Quatre dentre eux ont
rsist aux dprdations des envahisseurs. Cherchant remplacer le sys-
tme de pense indigne pour imposer les ides europennes, le premier
vque du Yucatan ft dtruire, en 1520, les livres mayas, considrs comme
manant du dmon. Les Indiens continurent rdiger leur histoire, dfant
ainsi lInquisition, mais dsormais en alphabet latin. Larchitecture indigne
dclina, tandis que le catholicisme tait impos la population. Le projet de
conversion de masse du Nouveau Monde cherchait linonder dune imagerie
chrtienne importe dEspagne. Mais malgr ces mesures draconiennes, on
ne put supprimer les traces de lart indien antrieur. Lglise catholique
imposa un nouvel art religieux aux Amriques, qui devait servir le christia-
nisme. Grce des gravures europennes dont linfuence sur lvolution
282 1492 1789
de lart en Amrique latine a t certaine, on enseigna aux artisans indiens
liconographie chrtienne. Les peintures murales des glises imitaient
admirablement lillusionnisme de la Renaissance tout en apportant des
motifs indiens ; ce fut l lun des premiers cas de synthse coloniale. En
fait, ces peintures du xvi
e

sicle puisaient copieusement non seulement
dans limagerie indienne, mais aussi dans les conventions de style indi-
gnes. Par exemple, celles que lon voit dans les glises dIxmiquilpen et
de Cuauntinchan font fgurer laigle et le jaguar dans des Annonciations
(illustration 26). Comme les artisans indiens savaient dj tailler la pierre
et peindre, ils adaptrent leurs talents aux besoins du conqurant. Le nouvel
art se rpandit rapidement parmi eux et dans la communaut croissante de
mtis, les mestizos. Tandis que les corporations formes par les peintres
professionnels europens en qute de travail dans les colonies ntaient
que de ples imitations du monde artistique occidental et servaient les
exigences des Ibres expatris, les artistes indignes ouvraient des ateliers
placs sous le patronage de leurs compatriotes et des mestizos. Crateurs
dun style mixte, les artistes mestizos de Cuzco, par exemple, peignaient
des silhouettes vues de face, rigides, en couleurs violentes, ornes de motifs
dcoratifs la feuille dor. Les artistes boliviens copirent les modles de
Cuzco ; Melchor Perez de Holguin (1660 1724) mlait la profondeur et le
contour occidentaux avec des dtails dinspiration indienne. Dans lAmrique
espagnole, liconographie chrtienne tait simplife de manire radicale.
La Vierge, la vie et la mort du Christ, ainsi que quelques saints taient
les seuls reprsents. La Vierge abandonnait son vtement bleu pour une
jupe de plumes multicolores, tandis que les archanges taient lgamment
vtus de costumes contemporains et quips darmes feu.
Si des peintres venus dEspagne pratiquaient le portrait, les sujets
religieux demeuraient dominants dans les colonies dAmrique latine.
Parmi les artistes locaux, aucun ne sut mieux capter lexprience coloniale
quAntonio Francisco Lisboa (1738 1814), multre brsilien plus connu
sous son surnom, lAleijadinho. Il savait admirablement dployer lespace
en architecture comme en sculpture, et on se souvient surtout de lui pour
ses svres sculptures des prophtes de lAncien Testament, qui ornent
lglise du Bom Jesus, Congonhas do Campo.
Par contraste avec ces volutions qui annonaient les xix
e

et xx
e

sicles,
de vastes secteurs de la plante restaient fdles aux ides et aux coutu-
mes traditionnelles. Dans le sud de lInde, par exemple, la pntration
musulmane navait pas t si profonde quelle pt empcher les hindous
de continuer btir dnormes temples dune grande complexit, avec
dimmenses gopuras (portails). Si lon devait choisir un continent que les
ides occidentales navaient pas encore atteint, ce serait lAfrique. Cest
elle que jai choisie pour tudier lart traditionnel produit dans le monde au
cours de la priode examine. Les produits des arts traditionnels dAfrique
283
noire en majorit des sculptures sur mtal et sur bois et de nombreux
masques, ainsi que des ornements corporels et domestiques ntaient
pas considrs comme des uvres dart dans la mesure o, loin dtre des
objets de collection, ils remplissaient certaines fonctions bien dfnies. Bon
nombre de ces uvres taient destines arracher un pouvoir aux forces
naturelles ou surnaturelles, ou cherchaient sen protger. Les masques
servaient frquemment des rituels au cours desquels les participants prou-
vaient une relation symbiotique avec les esprits voqus (illustration 27).
De puissantes socits secrtes, comme le Poro, faisaient fabriquer des
masques correspondant leurs crmonies. De mme, on fabriquait des
ftiches, images qui taient censes lutter contre les forces mauvaises de
la nature, lintention de ceux qui pratiquaient la sorcellerie. Pour que le
ftiche ou le masque soit effcace, il devait tre fabriqu selon certaines
normes parfaitement connues de lartiste et de son client. Le succs
de lartiste dpendait donc de la satisfaction de certains critres. Cepen-
dant, il ne faut pas oublier que, dans le cadre de ces contraintes, celui-ci
jouissait dune grande latitude en matire de technique et autre. Lorsque
les historiens dart modernes tudient lart africain, ils se heurtent de
nombreux problmes. Il y a en effet, dans les arts des peuples africains, une
absence de progrs linaire, au sens europen, et une uniformit de style
qui perdure sur de longues priodes. Et pourtant, on constate de grandes
diffrences entre les uvres, selon la matrise quont les artistes de leur
travail. Nombre dentre elles font preuve dun grand talent de la part du
sculpteur et dune connaissance intime de la nature.
Cependant, les exigences sociales et religieuses ne demandaient pas une
adhsion stricte lapparence des choses car, souvent, la forme artistique
rvlait des rcits sous forme symbolique. Lincapacit ou lhsitation
rechercher la signifcation et le sens du symbolisme complexe que cachent
les objets est lune des diffcults pour apprcier lart africain auxquelles se
heurtent les historiens dart. Ces objets taient souvent porteurs de multiples
fonctions ils devaient distraire, effrayer, commmorer ou encore tre
des signes de fertilit. Ce dernier facteur est certainement dune grande
importance sur une terre o la population se compose essentiellement
dagriculteurs. Tout en reconnaissant les fonctions sociales et religieuses
de lart africain, ce serait une erreur de croire que les considrations esth-
tiques nentraient pas en jeu dans son quation. Les normes africaines de la
beaut sont tellement diffrentes de celles de lOccident quon les a souvent
mal interprtes. Et pourtant, nombreux sont les exemples o lon se rend
compte que le sculpteur a ressenti la passion de lesthtique. Par exemple,
la beaut des masques fminins tshokwe, destins la danse poro, devait
sduire les participants au rituel. De mme, certains masques fminins
dogons ont t sculpts parce que les femmes avaient plu lartiste.
Les arts
284 1492 1789
Dans les grands royaumes africains qui jouissaient dexcdents de
richesse et dont la classe dominante tait puissante, les artistes taient
organiss en corporations. Labondance des richesses que rvle lusage
prodigue des mtaux prcieux dboucha sur lpanouissement de lart
dans les royaumes du Dahomey et chez les Ashantis : les cours royales
devinrent des foyers de civilisation.
Les orfvres du royaume des Ashantis, qui prospra grce la traite
avec lOccident, formaient un groupe privilgi qui fabriquait des objets
de crmonie et des portraits, dont le plus clbre est le masque dor du roi
Kofi Kakari. Il existe dautres exemples de production artistique : chez les
Bamilekes, les artistes taient directement employs par le souverain, qui
avait aussi un droit de regard sur la vente de leurs uvres. Les rois deman-
daient surtout des portraits, car ces icnes confirmaient leur autorit.
Les merveilleux bronzes du Bnin, commmorant les rois dfunts,
remontent au xii
e

sicle. Les artistes utilisaient la mthode de la cire per-
due pour la confection de leurs sculptures. Leur corporation dpendait
directement de loba, ou souverain. Du xv
e

au xix
e

sicle, les ttes du
Bnin ont remarquablement progress, passant dun naturalisme modeste
une qualit de dlicatesse et dobservation des tres humains qui met ces
sculptures au rang des plus belles russites de lhumanit (illustration 28).
lvidence, dans le puissant royaume du Bnin, o la classe dominante
avait les moyens dacheter des uvres dart, les monarques taient dsireux
de glorifer leur personne par lintermdiaire de lart.
Les bronzes du Bnin ne sont pas les seuls avoir fascin : cest aussi
le fait dune grande partie de la sculpture africaine, avec ses simplifications
radicales et sa certitude de la connaissance des formes organiques. Son l-
gance abstraite a attir des artistes comme Picasso. Parmi les sculptures sur
bois les plus tonnantes, citons les tellem que lon doit aux Dogons du Mali,
dont la fonction prcise semble tre totalement perdue. Une telle assurance
dans lart pratique est souvent laboutissement dun long apprentissage.
Enfn, tandis que nous touchons la fn du xviii
e

sicle, le contraste entre
socits traditionnelles et socits laques commence sestomper.
Les tendances laques et ralistes de lart quon a remarques pendant
la Renaissance spanouissent enfn, tout en se rpandant graduellement
dans le reste du monde. On peut considrer que lanne 1789, celle de la
Rvolution franaise, marque lentre en scne de lpoque moderne, ce
moment o les ides universalistes du sicle des Lumires et du natio-
nalisme se rpandirent au-del des mers, en particulier dans les colonies
europennes. On ne commena vraiment mesurer les consquences de
ces ides que vers le milieu du sicle suivant.
Au xviii
e

sicle, lart europen fut le tmoin de leffondrement des
canons universels, tandis que la rvolution permanente tait lordre du
285
jour. Mme si nous avons not la monte de lindividualisme chez les artis-
tes pendant la Renaissance, jusqu la fn du xviii
e

sicle, ils continurent
dpendre du mcnat restrictif des riches et des puissants. Il existait un
consensus sur ce que lon attendait deux. Cest au xviii
e

sicle quils purent
enfn proclamer leur libert lgard des contraintes, car le mouvement
romantique les encourageait rechercher avant tout leur accomplissement
personnel. Les artistes de la Renaissance, par exemple, staient considrs
comme les hritiers directs de lantiquit grco-romaine, aprs la brve
interruption du Moyen ge. Lorsque les noclassiques du xviii
e

sicle
semployrent redonner vie larchitecture dorique de la Grce antique,
ils se considraient comme des archologues et ne percevaient plus le
continuum culturel. Tous les autres renouveaux, noclassique, gothique
et autres, ne faisaient que confrmer la rupture avec le pass. Dsormais,
les artistes se sentaient libres de puiser dans nimporte quel style pourvu
quil leur plt ou quil ft appel leur sens du pass, phnomne auquel
les historiens modernes donnent le nom dhistoricisme artistique. Une
telle passion de larchologie ne se limita pas lart occidental. Avec
le temps, le flet fut lanc de plus en plus loin, afn dy faire entrer les arts
exotiques. Pour l artiste en chambre , le monde devint un muse dans
lequel il pouvait choisir le style qui lattirait le plus.
En bref, comme bien dautres aspects de la vie moderne, lart devint
un objet que lon pouvait extraire de son contexte culturel et placer
dans une atmosphre rarfe, afn de le contempler loisir. Entre tous les
facteurs qui contriburent cette volution, le march de lart joua un rle
primordial. Les artistes hollandais avaient commenc vendre leurs uvres
sur les tals au xvii
e

sicle, mais le processus sacclra au xviii
e

sicle,
avec la vogue croissante pour les matres anciens. Cette volution devait
beaucoup lide dauthenticit dune uvre dart qui tentait de placer
une uvre dans le contexte de son temps et de lattribuer au gnie dun
individu. Dj, vers la fn de la Renaissance, les tableaux avaient com-
menc de changer de mains, des prix toujours plus levs. Sous le rgne
de Jacques I
er
, un march international tait apparu Londres. Mais les
annes 1760 marqurent un tournant dans lhistoire du got anglais, avec
lveil de la concurrence entre les marchs de lart de Londres et de Paris.
Peu peu, Londres dpassa Paris pour devenir le centre du commerce des
uvres de la Renaissance. Lune des raisons de la prminence de Londres
tenait au fait que largent acquis dans les Indes orientales et occidentales y
circulait librement. La cote des tableaux suscitait autant lintrt du public
averti du xviii
e

sicle quelle en a aujourdhui pour nous. Au xviii
e

sicle,
aucun matre de la Renaissance navait une rputation qui galt celle de
Raphal, dont la Madone Sixtine fut achete pour une somme colossale
par Auguste III, roi de Pologne, en 1754 (illustration 23).
Les arts
286 1492 1789
Lautre changement que lon doit la fn du xviii
e

sicle nous amne
notre poque contemporaine ; il sagit du phnomne des expositions
annuelles qui rapidement remplaa la pratique ancienne des transactions
directes entre lartiste et le client aristocratique ou une institution comme
lglise. Lartiste en vint se fer progressivement un nouveau client
impersonnel, le public averti, amoureux des arts. Les expositions publi-
ques duvres dart avaient lieu rgulirement Paris comme Londres,
pendant le xviii
e

sicle. Comme le dit le peintre franais Jacques-Louis
David : notre poque, cette coutume de montrer les arts au public, que
pratique lAngleterre, sappelle exhibition [], elle a t introduite
[] par Van Dyck : le public se ruait en foule pour admirer son travail ;
il gagna ainsi une immense fortune.
Pendant la priode de la Rvolution franaise, on assista la confs-
cation des objets dart et la cration de muses ouverts la population.
Avec un salon qui se tenait rgulirement, ouvert toutes les nationalits
aprs 1793, Paris devint le centre international des expositions. Des criti-
ques accompagnaient ces expositions, et les crits sur lart devinrent une
rubrique rgulire des journaux et des revues, le plus clbre des premiers
critiques tant lencyclopdiste franais Diderot. Cette prdilection pour
les expositions et lattention porte lopinion des critiques considrs
comme des mdiateurs entre lartiste et son public dbouchrent sur une
rvolution dans le mcnat et la clientle, mesure que le critique dart
devenait un puissant arbitre du got de son temps.
Cependant, et cest un paradoxe remarquable, le ct unique de
luvre dart cultiv avec tant dassiduit au cours du temps sest trouv
gravement min par lvolution ultime de lpoque moderne, cet ge de
la reproduction mcanique, comme le dcrit le critique allemand Walter
Benjamin. Naturellement, pendant la Renaissance, avec lessor de limpri-
merie, il tait devenu possible de reproduire une uvre dart, mais cest la
reproduction mcanique qui tait un phnomne nouveau (illustration 29).
Invente la fn du xviii
e

sicle, la lithographie pouvait reproduire facilement
les uvres, et la photographie prit le relais au sicle suivant. La rputation
dartistes de la priode victorienne, notamment Edwin Landseer, reposait
avant tout sur les gravures bon march de leurs uvres. Et pourtant, cette
multiplication attaquait lauthenticit mme de luvre, lie intimement
lessor de lindividualisme en art. L attaque contre lauthenticit mettait
en danger le contexte historique dans lequel le tableau avait t peint et,
partant de l, son autorit . Landseer fut lun des grands bnfciai-
res du systme de reproduction, en mme temps quune de ses victimes
lnorme quantit dimages de son uvre qui lavait rendu clbre le
mena sa chute, car il ntait plus quun artiste dprci.
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Les arts 287
11
Linformation et
la communication
Peter Burke
N
otre ambition, au cours de ce chapitre, est de passer en revue les
principaux changements qui se sont produits dans les systmes
dinformation et de communication aux dbuts de lpoque moderne. Nous
souhaitons tablir une comparaison entre les accumulations de connais-
sances disponibles dans diffrentes parties de la plante cette poque et
analyser lacquisition, la distribution et la critique de ces savoirs. Il est
vident quune tude de cette sorte ne peut prtendre qu tre provisoire.
La comparaison et le contraste lchelle du monde sont lessence mme
de lentreprise, mais les uvres spcialises secondaires (histoires des
sciences, histoires des universits, histoires du livre et ainsi de suite) sur
lesquelles elle doit se fonder ne sont vraiment nombreuses que dans une
seule rgion, lOccident (illustration 30).
Le travail de synthse est dautant plus diffcile que les concepts fon-
damentaux d information et de communication sont en eux-mmes
extrmement problmatiques. Il nest plus possible (mme si on pouvait le
faire il y a une gnration) de travailler avec des notions positivistes de faits
indniables et de progrs intellectuel mesur daprs laccumulation
de linformation. Linformation se compose de catgories ncessairement
organises qui varient selon les lieux comme selon les priodes. L infor-
mation de lun est la superstition dun autre, ou encore elle relve de
la sdition ou de la propagande . Dans lEurope moderne, lglise
et ltat tout comme linquisition littraire de la Chine des Qing ont
fait brler des livres, afn de dtruire ce quils considraient comme de
fausses informations, tandis que les missionnaires du Nouveau Monde ont
limin des systmes dcriture entiers au Mexique et au Prou.
Pour pouvoir traiter dun sujet aussi vaste, il faudra privilgier le chan-
gement. Privilgier le changement est chose raisonnable une poque o
Linformation et la communication 289
lintensit croissante des communications, ce que lon peut appeler une
rvolution des communications , rsulte non seulement de linvention
(ou de la redcouverte) de limprimerie en Occident, mais aussi de lac-
croissement des contacts politiques et conomiques entre diffrentes parties
du monde. Cependant, la dcision consistant privilgier le changement
a son prix et prsente des diffcults.
En premier lieu se pose le problme des priodes. Pour lhistoire de
lEurope, le dbut de lpoque moderne constitue un cadre appropri, du
moins si nous le dfnissons, pour ce chapitre, comme tant la priode
qui scoule de lmergence de limpression au moyen de caractres
mobiles la fn du xv
e

sicle lintroduction de la presse vapeur au
dbut du xix
e

sicle. Pour les Amriques aussi, cette priode correspond
une ralit puisquun nouveau systme dcriture a t introduit dans
ce continent aprs 1492. Mais, dautre part, un historien de linforma-
tion et de la communication dans le monde de lislam ou dans lest
de lAsie ne ferait pas commencer ou fnir son tude aux alentours de
1500 ou de 1800. Dans le cas de la Chine, le tournant le plus vident
est le changement de dynastie au milieu du xvii
e

sicle. Pour le Japon,
1600 (lvnement du shgunat de Tokugawa) et 1868 (la restauration
de lempire) seraient plus appropris que 1492 et 1789. Dailleurs, ces
deux dates ont une signifcation mondiale. La priode comprise entre
elles correspond lavnement de ce que lhistorien amricain William
McNeill, reliant lchange croissant dinformations avec laugmentation
du commerce intercontinental, a appel la monte du systme dchange
cumnique .
En second lieu, privilgier le changement suppose que lon mette lac-
cent sur la communication littraire par opposition la communication
orale ou visuelle, sur linformation accessible aux lites aux dpens de
la connaissance courante des citoyens ordinaires et, enfn, sur lOccident
plutt que sur lAfrique ou lAsie (cest pour cette raison que, dans chacune
des sections, on commencera par tudier lEurope). Certes, le mode de
la communication orale tait utilis par des hommes bien plus nombreux
que ceux qui se servaient de lcrit, sans parler de limprim, mais nous
ne parlerons pas de l histoire du tambour en Afrique occidentale, non
plus que des rumeurs ou bavardages. Nous nvoquerons pas non plus
linformation orale que lon peut dcouvrir sur la piazza ou dans le souk,
dans les maisons de caf ou les maisons de th, dans la taverne occidentale
ou le boza-hne turc ; il ne sera pas question des prcheurs (chrtiens ou
musulmans), des conteurs professionnels ou des diseurs de posie orale,
dont on a pu dire quils servaient dissminer linformation dans les
socits traditionnelles avec autant deffcacit que la presse ou la radio
dans les socits modernes.
290 1492 1789
Il est une autre omission laquelle nous avons d nous rsoudre, lhis-
toire de lenseignement, celle des universits europennes, des madrasas
musulmanes, des acadmies (shuyuan) chinoises et, bien sr, de tous
les modles dcole que lon peut trouver travers le monde. Naturelle-
ment, ces institutions ont t au centre du phnomne de communication
de linformation. Cependant, leur principal objectif tait la transmission
de traditions culturelles (avec une reproduction culturelle , comme
lappellent les sociologues) plutt que lencouragement au changement.
Les collges fonds pour enseigner les mathmatiques, la science et la
technique font exception la rgle, du Gresham College de Londres,
fond vers la fn du xviii
e

sicle, lAcadmie navale, la maison des
ingnieurs et lArsenal de Saint-Ptersbourg, fonds par Pierre I
er
, et
lcole dingnieurs qui ouvrit Istanbul en 1734.
Aujourdhui, on considre linnovation intellectuelle comme lune
des principales fonctions des institutions denseignement suprieur, et
on attend des candidats aux diplmes les plus levs quils apportent
une contribution la connaissance . Au dbut de la priode moderne,
dautre part, on supposait dans toutes les parties du monde que
les plus importantes dcouvertes avaient dj t faites, si bien que les
institutions denseignement suprieur elles-mmes devaient se consacrer
la transmission de linformation plutt qu en dcouvrir de nouvelles.
De la mme manire, on supposait que la postrit ne pouvait ni galer ni
rfuter les opinions et les interprtations des grands rudits et des philo-
sophes du pass, si bien que la tche du professeur consistait expliquer
les ides des autorits (Aristote, Hippocrate, Avicenne, Thomas dAquin,
Confucius et ainsi de suite).
Naturellement, il y avait des exceptions cette acceptation gnrale
de lautorit intellectuelle. Dans lEurope du xvi
e

sicle, les traditions
taient ouvertement attaques par certains professeurs duniversit comme
Paracelse (en mdecine) ou Ramus (sur la logique et la rhtorique). La
prtendue rvolution scientifque des dbuts de lpoque moderne
(tudie au chap. 8) tait associe une opposition lautorit intellec-
tuelle, rsume par la devise de la Royal Society de Londres (Nullius in
verba Ne croire personne sur parole ) et que le philosophe anglais
John Locke devait rendre puissamment explicite.
En Chine galement, il y avait quelque rvolte contre lorthodoxie au
cours de cette priode (le moment semble ntre quune concidence). Li
Chih, rudit du xvi
e

sicle, dnonait le confucianisme, tandis que les essais
rdigs par les candidats aux examens de ladministration semblaient tre
devenus moins conventionnels aux alentours de lan 1600. Les premires
annes de la dynastie des Qing virent persister la tendance remettre en
question les ides traditionnelles. partir de la fn du xvii
e

sicle, cepen-
Linformation et la communication 291
dant, les orientations intellectuelles de lEurope et de la Chine divergrent.
Les Mandchous imposrent nouveau lorthodoxie intellectuelle. Dans
le monde islamique, les soufs se rvoltaient contre ce que lon pourrait
appeler le scolasticisme de lenseignement offciel des madrasas.
En partant du principe que nous allons privilgier les rgions o les chan-
gements ont t les plus rapides, ce chapitre se concentrera sur un nombre
limit de sujets, six prcisment : les archives, les bibliothques, les ouvrages
de rfrence, la littrature populaire, la censure et le service postal.
les archives
Depuis lpoque de lAssyrie antique, sinon plus tt encore, les gouverne-
ments sattachent collecter et conserver linformation quils possdent
sur les gouverns. Les documents (en gnral des rouleaux) que produisait
une monarchie mdivale relativement petite, le royaume dAngleterre,
remplissent un nombre impressionnant dtagres dans le Public Record
Offce de Londres. Cependant, la centralisation croissante de ladminis-
tration a exig des premiers gouvernements de lEurope moderne quils
en sachent beaucoup plus sur la vie de leurs sujets que cela navait t le
cas au Moyen ge. Les responsables, au sein de lglise comme de ltat,
en sont venus comprendre les utilisations administratives des recense-
ments et dautres enqutes sociales. On distribuait des questionnaires aux
informateurs locaux comme les curs des paroisses ou les fonctionnaires
pour savoir si les paroissiens se confessaient, communiaient et faisaient
leurs Pques , dans quel tat matriel se trouvaient les glises, quel tait
le nombre des arbres dans telle province, si la terre tait de qualit et ainsi
de suite. Il tait de plus en plus indispensable de savoir non seulement
combien il y avait dhabitants dans un tat, mais aussi quel tait le nombre
dadultes de sexe masculin disponibles pour le service militaire, combien il
y avait de bouches nourrir aux poques de famine, etc. Par consquent, on
commena collecter les renseignements sur les naissances, les mariages
et les morts, et le recensement national devint une formalit rcurrente.
mesure quelles augmentaient de volume, ces informations devaient
trouver abri dans des dpts spcialiss, les archives, gardes par des
individus spcialiss, les archivistes professionnels. Pendant le xvi
e
et le
xvii
e
sicle, bon nombre de dpts darchives Florence, Venise, Rome
Paris, Londres et ailleurs furent crs ou rorganiss, inventoris et indexs
de manire retrouver linformation recherche sans trop de dlai. Parmi
les papes de la Contre-Rforme, Pie IV, Grgoire XIII et Paul V sint-
ressrent particulirement aux archives du Vatican. En Grande-Bretagne,
le roi Jacques I
er
cra le poste de keeper of the State papers (gardien
292 1492 1789
des papiers de ltat). En France, Jean-Baptiste Colbert, le ministre de
Louis XIV, voulut faire les inventaires des archives les plus anciennes
et continuer de collecter des informations. Ces archives ntaient pas
cres pour la convenance des historiens (mme si les historiens offciels
de lpoque sen voyaient parfois octroyer laccs). Elles existaient pour
servir les administrateurs. Cest seulement avec la Rvolution franaise
que le principe de laccs public aux archives fut proclam ; cest pourquoi
1789 est une date importante dans lhistoire de ce domaine.
Du point de vue de la Chine, ces nouveauts occidentales ( lexception
de laccs public) nont rien de bien impressionnant. Le recensement tait
depuis longtemps un instrument de gouvernement (le premier recensement
connu remonte lan 2 de notre re). Ladministration voulant avoir un
droit de regard sur la vie conomique, on dclara obligatoire linscription
des marchands et des navires. Les archives fscales et de police navaient
rien de nouveau au dbut de lpoque moderne. Lhistoire offcielle qui
sappuyait sur les archives offcielles remonte elle aussi fort loin cest
au vii
e

sicle que fut cr le Bureau dhistoriographie. De toute faon,
il est intressant de faire remarquer quune ou deux gnrations avant
que les archives prennent de limportance en Occident, le gouvernement
chinois avait commenc denvisager le relogement des siennes. En 1492,
le Grand Secrtaire proposa la construction dun btiment rserv cet
effet, et cet difce (connu sous le nom dArchives historiques impriales)
fut effectivement construit dans les annes 1530.
Les archives offcielles remplissaient une fonction importante dans
ladministration des trois grands empires musulmans de lpoque, ceux
des Ottomans, des Sfvides et des Moghols. Leffcacit fnancire de
lEmpire ottoman, par exemple, dpendait des revenus quil tirait de
la terre et des impts, aussi nest-il pas surprenant dapprendre que les
cadastres taient refaits tous les trente ans ou presque et classs dans
les archives defterhane dIstanbul partir de la fn du xv
e

sicle. De la
mme manire, la puissance militaire de lempire dpendait des feuilles
dappel des soldats. Des milliers de registres datant du dbut de lpoque
moderne existent toujours dans les archives dIstanbul ; ils sont complets
et comportent des tables des matires et des rubans de soie colore pour
en faciliter la consultation. linstar de leurs homologues occidentaux et
chinois, les sultans encourageaient la rdaction dune histoire offcielle ;
vers le milieu du xv
e

sicle, Soliman cra le poste dhistorien de la cour,
ou sehnameci. Dans lEmpire moghol, la fn du xvi
e

sicle, on compila
lAin-i Akbari, somme dinformations portant sur les prix et les salaires
dans lempire, le rendement des rcoltes, les taux de limpt, les rentres
fscales, les concessions de terres, le nombre des hommes arms, etc. dans
les diverses provinces de lempire.
Linformation et la communication 293
Bien que des cits dEurope comme Florence et Venise eussent t des
pionnires dans la cration darchives, le lien entre lmergence de ces
dpts dinformations et lavnement des grands empires mrite dtre
soulign. Cest Philippe II, souverain dun vaste empire, qui fut surnomm
par ses sujets le roi de papier cause du nombre de documents engen-
drs par ses tentatives pour connatre et rgenter la vie de ses sujets, mais
lpithte aurait t tout aussi mrite par un empereur de Chine ou un
sultan ottoman. Lempire des Incas du Prou avait lui aussi son archiviste
offciel, le qillqakamayuq.
les BiBliothques
Les archives renfermaient en rgle gnrale des informations confdentiel-
les, auxquelles navaient accs quun petit nombre de serviteurs de ltat.
Il est temps de nous pencher sur linformation dont pouvait disposer un
public plus large, commencer par les bibliothques, en particulier les
bibliothques publiques ou les collections prives qui ouvraient plus ou
moins leurs portes aux particuliers.
Dans lItalie de la Renaissance, la bibliothque publique tait dj, avant
mme linvention de limprimerie, une institution importante, aussi fut-il
dautant plus ncessaire de crer des dpts de livres. Le cardinal Bessarion
lgua ses livres la ville de Venise, afn dencourager la cration dune
bibliothque publique, bien que la construction de la Libreria Marciana
net pas commenc avant 1537. Florence, la Laurentienne, ainsi bapti-
se en lhonneur de Laurent de Mdicis, ouvrit en 1571. Une autre grande
bibliothque, lAmbrosienne de Milan, fut fonde au dbut du xvii
e

sicle
par larchevque Frdric Borrome. Quelques annes plus tard, un visiteur
anglais remarquait avec quelque tonnement quelle ouvre ses portes
tous ceux qui vont et viennent, et supporte quils lisent quelque livre qui
leur plaise , comme si une telle pratique tait encore inhabituelle.
Ailleurs en Europe, les bibliothques universitaires, cres vers la fn
du Moyen ge, se voyaient compltes par les bibliothques princires,
plus ou moins ouvertes aux rudits. La Hofbibliothek impriale de Vienne
remonte 1493, celle de lEscorial 1557 et celle de Berlin 1661. La
reconstruction des bibliothques devenait de plus en plus ncessaire, non
seulement parce quelles devaient accueillir toujours plus de livres, mais
aussi toujours plus de lecteurs. Paris, la Bibliothque royale devint de
plus en plus accessible au public dans les annes 1690 et nouveau dans
les annes 1730, peu aprs son dmnagement rue de Richelieu. la fn du
xviii
e

sicle, les formulaires imprims destins aux emprunteurs taient en
usage. Londres, cependant, au milieu du xviii
e

sicle, lhistorien Edward
Gibbon se plaignait toujours du manque dinstallations. Lrudit Richard
294 1492 1789
Bentley avait propos la construction dune bibliothque royale en 1697,
mais cest seulement en 1753 que George II ft don de ses livres au British
Museum.
Fonder une bibliothque et louvrir au public ne suffsait videmment
pas rendre linformation accessible. Il fallait un fux continu de nouvelles
acquisitions. En 1537, le roi Franois I
er
ordonna quun exemplaire de
chaque ouvrage imprim en France ft envoy la Bibliothque royale.
Thomas Bodley se vit accorder un privilge semblable pour la biblioth-
que quil cra Oxford en 1610. Stockholm en 1661 et Berlin en 1699 en
bnfcirent galement. Pourtant, rares taient les bibliothques qui avaient
la chance de recevoir rgulirement des livres provenant des principaux
centres de production sans avoir les acheter.
Tandis que les bibliothques sagrandissaient, le catalogage et la clas-
sifcation devenaient des problmes de plus en plus ardus. Des savants et
des rudits distingus se penchrent sur cette question, ce qui tait logique
tant donn linfuence des systmes de catgories sur la vie intellectuelle.
Le clbre humaniste Benito Arias Montano labora un systme de clas-
sifcation destin la grande bibliothque de Philippe II, dans le palais
de lEscorial. Il fallut Hugo Blotius plus de vingt ans pour tablir le
catalogue de la bibliothque impriale. Wolfenbttel, le schma intel-
lectuel la base du systme de classifcation tait luvre du philosophe
Gottfried Leibniz. Une autre tape en vue de la disponibilit accrue des
ouvrages fut franchie avec limpression des catalogues, commencer par
celui de luniversit de Leyde en 1595. En 1688, le catalogue imprim de
la Bibliothque royale de France prenait dj dix tomes.
La Chine elle aussi possdait de grandes bibliothques. La bibliothque
impriale de Beijing fut fonde en 1238, tandis que, sur ordre de la nouvelle
dynastie impriale des Qing, on construisit quatre grandes bibliothques.
la fn du xviii
e

sicle, lempereur Qianlong lanait un projet ambitieux de
collecte des livres qui devaient tre envoys la capitale. Les acadmies
possdaient elles aussi leurs bibliothques.
Dans le monde musulman, dautre part, les bibliothques taient rela-
tivement petites, car les livres imprims taient quasi inexistants. Le cher-
cheur amricain Marshall Hodgson a dit des tats ottoman, sfvide et
moghol de cette priode quils taient des empires de la poudre canon .
Il serait tout aussi clairant de les baptiser empires des manuscrits .
Comme dans lOccident mdival, les ouvrages manuscrits taient magni-
fquement copis et parfois enlumins. Les collectionneurs accordaient
un grand prix la calligraphie. Le rle de copiste ou de scribe (warraq,
nakkash) tait des plus honorables. Les quartiers des libraires jouissaient
dun emplacement privilgi dans les immenses bazars des grandes villes
comme Istanbul, Fs ou Le Caire. Mais cette technique artisanale rendait
Linformation et la communication 295
les livres onreux. Seuls les souverains (comme les empereurs moghols)
ou les personnes prives fort riches (les administrateurs, par exemple) pou-
vaient se permettre de collectionner beaucoup de livres. Les bibliothques
publiques existaient, rattaches des mosques, mais elles nabritaient que
des ouvrages religieux. Quelques Europens taient bien conscients de leur
supriorit technique en la matire et ils sen servaient pour impressionner
leurs voisins. Un envoy de Tripoli venu rendre visite Louis XIV en
1704 fut amen au Louvre pour voir limprimerie royale (tout comme les
ambassadeurs du Siam en 1687).
Lhistoire mouvemente de limprimerie dans lEmpire ottoman rvle
la force des obstacles qui sopposaient cette forme de communication.
Daprs lambassadeur auprs de lempire, Ogier Ghiselin de Busbecq,
relatant ces faits au milieu du xvi
e

sicle, les Turcs pensaient que ctait un
pch dimprimer des livres religieux. la fn du sicle, le sultan Mourad III
autorisa la vente de livres non religieux imprims en caractres arabes,
mais ces ouvrages venaient dItalie (o le premier dentre eux avait t
imprim ds 1514). Les scribes, dont la position et le gagne-pain taient
menacs par la nouvelle invention, frent tout ce qui tait en leur pouvoir
pour rsister son arrive. La rsistance limprim attira lattention de
quelques rudits occidentaux comme le savant Henry Oldenburg, secrtaire
de la Royal Society, qui, ce titre, sintressait au domaine de la commu-
nication. Son explication tait cynique et rductionniste, dans le style du
xvii
e

sicle. Il crivait en 1659 : Il nest pas question de considrer le
Grand Turc autrement que comme un ennemi du savoir chez ses sujets,
car il trouve quil est de son avantage de rgner sur un peuple dont il peut
jouer de lignorance. De l vient quil nautorise aucune impression, car
il est de lopinion que limprimerie et le savoir, en particulier ceux des
universits, sont le principal aliment de la division entre les chrtiens.
La premire presse turque ne fut installe quau xviii
e

sicle, plus de
deux cents ans aprs la premire presse en hbreu, installe dans lEmpire
ottoman. Elle fut cre linitiative dIbrahim Mteferriqa, un Hongrois
converti lislam, une poque, le rgne dAhmed II, o lempire souvrait
plus quil ne lavait jamais t aux ides de lOccident. Pourtant, cette
presse nimprima pas plus de quelques ouvrages, notamment des uvres
de lrudit fonctionnaire Ktib elebi (en 1729 et 1733) et de lhistorien
Naima (en 1734), et elle ne dura pas longtemps.
les encyclopdies
Lessor de lencyclopdie rsume et symbolise la fois les principaux
thmes de cette tude. Naturellement, lencyclopdie nest pas une inven-
tion moderne. Elle constituait une bonne partie de la civilisation du
296 1492 1789
manuscrit du Moyen ge (sans parler du monde antique). Linvention
de limprimerie a rendu les encyclopdies plus facilement disponibles,
tout comme elle les rendait plus ncessaires pour rpondre aux problmes
de lexplosion de linformation.
Les encyclopdies europennes du xvi
e

sicle taient de taille relati-
vement modeste, couvrant un ou deux tomes, et elles taient organises
de manire thmatique, les principales catgories correspondant gnra-
lement lorganisation du savoir dans les universits. Citons, entre autres
exemples, le De expetiendis rebus (1501) de Giorgio Valla et lEncyclo-
paedia de P. Scalich (1559). cause de cette disposition par thmes, les
ouvrages soffraient mal une consultation rapide mais, en revanche, ils
montraient les liens entre les diffrentes disciplines, les diverses branches
de larbre de la connaissance, beaucoup plus clairement que leurs qui-
valents modernes. Il est diffcile dimaginer quelque rudit consultant la
Scalich la hte. Dun autre ct, il nest pas facile dimaginer quiconque
( part Aldous Huxley) sasseyant pour entamer la lecture de ldition du
xx
e

sicle de lEncyclopaedia Britannica. Le thoricien des communica-
tions Harold Innis a fait remarquer un jour quel point les encyclopdies
pouvaient dchiqueter la connaissance et en classer les fragments dans de
petites niches alphabtiques . La nouvelle forme dencyclopdie lu-
vre compose de plusieurs volumes avec ses entres classes par ordre
alphabtique sest cre aux xvii
e

et xviii
e

sicles et correspond un
nouveau mode dutilisation de ce genre douvrage. Parmi les exemples du
xvii
e

sicle, citons la Bibliothque orientale dHerbelot (1697), consacre
au monde islamique ; il est intressant de constater que lditeur prsente
par avance ses excuses pour avoir us de lordre alphabtique et expli-
que quil ne cause pas autant de confusion quon pourrait limaginer .
De clbres exemples du xviii
e

sicle, poque o le principe de lordre
alphabtique tait fermement tabli, comprennent la deuxime dition de
lEncyclopaedia Britannica (10 volumes, 1777 1784), lEncyclopdie de
Diderot et de ses collaborateurs (35 volumes, 1751 1777) et le Lexicon
de Zedler (64 volumes, 1732 1750).
Au xviii
e

sicle, les encyclopdies taient frquemment rvises et
augmentes, afn de prendre en compte toute nouvelle information. On en
vint considrer comme allant de soi le fait que la connaissance pouvait tre
dpasse et que la dernire dition (ou mme le dernier livre paru) tait
ce quil y avait de mieux. Do le besoin qui se cra dun genre nouveau,
le journal rudit, comme le Journal des savants Paris (fond en 1665),
lActa Eruditorum Leipzig (1682) et les Nouvelles de la rpublique des
lettres Rotterdam (1684). Le titre de ce dernier rsume les fonctions
du genre. On y trouvait des nouvelles de la rpublique des lettres, car on
pouvait y lire les ncrologies des rudits, les projets intellectuels et, par-
dessus tout, les recensions des ouvrages rcemment parus.
Linformation et la communication 297
Pas plus que celui des archives, lessor des encyclopdies en Occi-
dent naurait eu la moindre chance dimpressionner un lettr chinois de
lpoque, supposer quil en et seulement entendu parler. La tradition
encyclopdique chinoise remonte au iii
e

sicle de notre re. Au xv
e

sicle,
2 000 collaborateurs rdigrent une encyclopdie de plus de 10 000 volu-
mes, le Yong-luo da-dian, ou Grand Manuel, impossible imprimer car le
cot en aurait t trop lev, mais que certains chercheurs peuvent encore
consulter. Comme dans lOccident de la Renaissance, les encyclopdies
de cette espce ntaient pas des ouvrages de rfrence (il va sans dire
que lordre alphabtique tait impensable en Chine). Elles offraient en
gnral des citations classes par sujet, les principales catgories tant
celles-ci : les phnomnes clestes, la gographie, la nature humaine et
le comportement des hommes, les arts et les sciences, la philosophie,
lconomie politique. Pendant la priode 1500 1650, il est diffcile de
discerner le moindre changement. De nouvelles encyclopdies, comme le
Dushu Bian (1562 1577) de Chang Huang, parurent, mais les catgories
de base et les fonctions demeuraient identiques. Ce fut un empereur de
la dynastie des Qing qui commanda la plus ambitieuse des encyclopdies
imprimes, peut-tre le plus long des livres imprims du monde, le Dushu
Jicheng, ou Recueil dimages et dcrits (1726), qui comptait plus de
750 000 pages.
En Inde, sur les ordres du raja Todermal, ministre hindou de lempereur
musulman Akbar, fut rdige une grande encyclopdie en sanskrit. LIs-
lam tait lui aussi une civilisation dencyclopdies en fait, la tradition
encyclopdique arabe remonte au x
e

sicle. Parmi les plus importantes
compilations du dbut de lpoque moderne fgurent le al-Hanaf (1524,
en langue persane), lencyclopdie du dbut du xvi
e

sicle de Tashkpr-
zade (compose en arabe, mais traduite en turc par le fls du compilateur),
et le Kashf az-zunun, ou Dissipation des doutes (vers 1650, en arabe),
qui tait une bibliographie de toutes les uvres en arabe, persan et turc
connues du compilateur, assortie des sommaires des uvres et de notes
sur les auteurs. Mais ces uvres de rfrence circulaient seulement sous
forme de manuscrit. Paradoxalement, louvrage de Haji Khalifa eut une
large audience en Occident, car dHerbelot y puisa abondamment pour sa
Bibliothque orientale imprime.
la littrature populaire
Une histoire de linformation centre sur les archives, les bibliothques
et les encyclopdies court un danger, celui de trop insister sur les fonc-
tionnaires et les rudits et de ngliger linformation offerte au reste de la
population. La disponibilit croissante de formes bon march et crites
298 1492 1789
simplement eut une grande importance en Europe au dbut de lpoque
moderne. Les livres, ou plutt les opuscules de cette sorte (souvent composs
de 24 pages seulement, parfois moins) taient imprims au xvi
e

sicle
Venise et dans dautres villes italiennes, au xvii
e

sicle en Angleterre, en
France, aux Pays-Bas et, dans le courant du xviii
e

sicle, un peu partout
en Europe. On les trouvait facilement dans les villes, mais les colporteurs
les distribuaient aussi abondamment dans les campagnes. Nombre de ces
ouvrages visaient distraire leur public, comme les recueils de pomes et
les histoires (les romans de chevalerie taient particulirement apprcis).
Certains narraient la vie des saints ou offraient diverses sortes de rensei-
gnements pratiques (comment crire une lettre damour, par exemple, ou
comment soigner un cheval malade). Lalmanach, dj produit massive-
ment au xvii
e

sicle sinon auparavant, tait plus une encyclopdie quune
prdiction annuelle du temps. Normalement, il contenait des informations
mdicales, astrologiques et agricoles et, assez souvent, une table des dates
historiques les plus importantes.
La diffusion des journaux et des brochures a t une autre volution
importante de ce temps dans la communication populaire. On y trouvait
des renseignements sur les vnements rcents qui pouvaient intresser
les citoyens ordinaires. Comme les gazettes prenaient parfois la forme de
ballades que lon pouvait chanter, il est certain que ce genre dinformations
ntait pas rserv ceux qui savaient lire.
Au xvi
e

sicle, les nouvelles taient gnralement imprimes sous
formes de brochures produites lors dune occasion particulire une
bataille, une excution, un tremblement de terre. Ces brochures nont pas
disparu au xvii
e

sicle, mais elles taient accompagnes dune nouveaut
imprime, de simples feuilles paraissant intervalles rguliers, souvent
une ou deux fois par semaine. Amsterdam fut probablement le centre le
plus important de ce genre de publication au dbut du xvii
e

sicle ; on y
produisait pour lexportation (avec des textes en anglais et en franais)
comme pour le march intrieur. Les moralistes critiquaient ces feuilles qui
ne visaient qu satisfaire de vaines curiosits ; dautres leur reprochaient
de rvler des secrets politiques et dencourager les gens ordinaires criti-
quer les actions des dirigeants, mais elles rencontraient un trs vif succs.
Au xviii
e
sicle, le journal tait devenu une institution dimportance, en
Europe et en Amrique. Comme lobservait un visiteur franais la suite
des nombreuses rimpressions du pamphlet de Thomas Paine, Common
Sense (Le Sens commun) dans la presse priodique, sans les journaux, la
guerre dIndpendance amricaine naurait jamais t victorieuse .
Ces innovations neurent gure dquivalents avant le xix
e

sicle en
Asie occidentale (la gazette offcielle ottomane fut fonde en 1631, et le
Linformation et la communication 299
premier journal priv cr en 1840). Mme si la maison de caf (quil
faudrait considrer comme un centre dinformation) tait lorigine une
institution du Proche-Orient, exporte en Europe au xvii
e

sicle, il semble
que lassociation entre ce genre dtablissement et les journaux ait t un
phnomne purement occidental. Il existait une littrature populaire, et,
dans lEmpire ottoman, les almanachs, les popes et les ouvrages religieux
simples circulaient dans les villages comme dans les villes, mais toujours
sous forme manuscrite. Dans lEmpire moghol, les Akbarat (Nouvelles
de la cour) circulaient sous forme manuscrite dun bazar un autre, en
particulier par lintermdiaire des banquiers.
En Asie orientale, lmergence de la littrature populaire imprime
fut une importante tendance moderne. Dans le cas de la Chine, les lettrs
tenaient pour certain quun systme dcriture fond sur des idogrammes
et non sur un alphabet empchait lensemble de la population dapprendre
lire, car apprendre reconnatre plus de 2 000 caractres demandait plus
dannes de scolarit que ne pouvaient fnancer les parents pour leurs
enfants. Rcemment, cependant, les historiens ont commenc admettre
quune sorte de connaissance rudimentaire de la lecture existait la
fn de la dynastie des Ming et pendant le rgne des Qing, autrement dit
que les gens identifaient un certain nombre de caractres. Il y eut une
augmentation des publications relativement bon march aux alentours
de 1570, et divers genres de littrature populaire frent leur apparition,
notamment quelques ouvrages utiles comme des encyclopdies et des gui-
des de rdaction de lettres, des rituels et des livres dastrologie. Relevons,
comme sadressant particulirement un public fminin, Les Analectes
des femmes et Le Classique de la pit fliale des femmes.
On a galement fait remarquer que les cots de publication taient
moins levs en Chine quen Europe (grce la prdominance dune
seule langue), si bien que les livres taient relativement moins onreux
et accessibles un plus large public. Le jsuite italien Matteo Ricci qui,
par son long sjour Beijing, tait dans une position favorable pour ta-
blir des comparaisons avec lEurope, remarquait le trs grand nombre
de livres en circulation dans la Chine du xvi
e

sicle, ainsi que le prix
ridiculement bas auquel on les vendait .
En Core, la monte de la littrature populaire reut laide de linven-
tion de limprimerie caractres mobiles au xiii
e

sicle et dune criture
alphabtique, han-gul, au xv
e

sicle. Au Japon, on assista un essor sem-
blable de la littrature populaire la fn du xvii
e

sicle, avec limpression
des kana-zoshi, opuscules imprims non pas en caractres chinois, qui
taient lapanage de llite, mais en katakana, criture syllabique simple.
Ces livrets taient des almanachs et des guides pour apprendre senrichir
300 1492 1789
(par exemple, Lvangile du millionnaire). On pouvait emprunter ces
ouvrages qui circulaient non seulement dans les boutiques, mais aussi sur
le dos des colporteurs, ou encore les acheter.
la censure
lpoque, les autorits politiques et religieuses ne voyaient pas dun
bon il la disponibilit croissante des livres. Tandis que linformation se
rpandait, tant gographiquement que socialement, elle devenait de plus en
plus diffcile vrifer et contenir. En Europe, linvention de limprimerie
devait saper ce que lon a dcrit (avec une certaine exagration) comme
le monopole de linformation de lglise mdivale. Limpression de
la Bible en langue vulgaire encourageait les laques poser des questions
dlicates sur la foi. Grce la presse dimprimerie, il tait devenu impos-
sible dtouffer les ides de Martin Luther, comme cela avait t fait pour
les opinions dhrtiques de la fn du Moyen ge, tels Jan Hus ou John
Wycliffe. Alors, que pouvait-on faire ?
La solution quadopta lglise catholique consista tablir, vers le
milieu du xvi
e

sicle, ce que lon appela lIndex, en dautres termes un
catalogue imprim des titres (classs par ordre alphabtique, selon les
plus rcents principes de la recherche documentaire) des livres que lon
ne permettait pas aux fdles de lire parce quon les jugeait hrtiques ou
immoraux (comme dans le cas du Dcamron de Boccace ou du Prince de
Machiavel). Ds lors, les censeurs ecclsiastiques liraient les livres avant
leur publication. LInquisition sintressa de trs prs aux ouvrages que
lisaient les personnes souponnes dhrsie.
Tout comme lglise, ltat voulut garder sous sa coupe ce nouveau
moyen de communication si dangereux. Dans lAngleterre lisabthaine,
par exemple, on ne pouvait imprimer que dans trois villes (Londres, Oxford
et Cambridge), afn de mieux garder la production sous surveillance. De
la mme manire, le ministre de Louis XIV, Colbert, voulut concentrer
limprimerie franaise en quelques mains. Il nexistait pas dIndex laque
des livres interdits, les ouvrages sditieux et hrtiques taient souvent
brls sur la place publique. Les imprimeurs taient requis de soumettre
leurs ouvrages aux autorits pour approbation avant le tirage. En dpit
du clbre appel que lana Milton en 1643 en faveur de la libert de la
presse, le gouvernement britannique continua de censurer les livres jusquen
1695. Les Franais avaient deux systmes de censure dtat, administrs
respectivement par le chancelier et le lieutenant gnral de police.
Il y avait divers moyens par lesquels on chappait la censure. Les
livres taient imprims dans un pays (comme la Suisse ou les Pays-Bas) et
Linformation et la communication 301
introduits en contrebande dans un autre. Des ouvrages dangereux comme
le Tractatus theologico-politicus de Spinoza taient parfois imprims
sans nom dauteur ni dditeur. Le lieu de la publication pouvait tre
falsifi, tandis que les livres eux-mmes taient imprims sur des presses
clandestines. Autre mthode, les livres interdits pouvaient circuler sous
forme manuscrite (les samizdats de la premire priode moderne). Les
auteurs crivaient sous forme allusive ou allgorique, afin de sassurer
que les censeurs ne comprendraient pas leurs intentions. Les risques
taient levs, mais il tait probablement difficile dtre dtect. De
toute faon, un grand nombre douvrages clandestins circulaient, surtout
au xviii
e

sicle.
Les inquitudes des autorits quant aux crits sditieux, blasphma-
toires ou hrtiques ne se limitaient pas la seule Europe. LIndex et
lInquisition taient en activit au Mexique, au Prou et au Brsil. Dans
le monde musulman, la crainte de lhrsie sous-tendait lopposition
limprimerie et au savoir occidental. Il est certainement signifcatif que
Mourad III ait permis que des livres non religieux fussent imports dans
lEmpire ottoman. La communication orale et manuscrite tait galement
sujette la censure, et le pote turc Nef fut excut en 1635 pour avoir
crit des satires contre le gouvernement.
Dans lest de lAsie, par