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Lvolution de la pense gographique au 20

e
sicle
The evolution of geographic thought in
the 20th century
Peter Gould, Ulf Strohmayer *
40, Westbrook, Barna Road, Galway, Irlande
Reu le 1 janvier 2002 ; rvis et accept le 15 fvrier 2002
Rsum
Cet essai trace lhistoire des grandes ides thoriques de la gographie humaine du sicle dernier.
Les auteurs montrent les dveloppements majeurs des thories qui ont dtermin les pratiques des
gographies europennes et amricaines depuis Ratzel, Reclus et Semple. Cest aussi la dernire
publication de P. Gould, dcd en 2000, que Gographie, conomie, Socit prsente en exclusivit,
avant mme sa parution en anglais. Comme Peter aimait la pense et la vie franaises, on est sr
quune telle traduction lui aurait beaucoup plu.
2003 ditions scientiques et mdicales Elsevier SAS. Tous droits rservs.
Abstract
This paper traces the involvement of theoretical ideas in the history of human geography during
the last century. The authors address major theoretical advances and the practices they begot both in
Europe and in the US since the days of Ratzel, Reclus and Semple. The paper is also one of the last
publications by Peter Gould, who died in 2000. Since Peter loved all things French, we are convinced
that he would have been proud of the translated essay.
2003 ditions scientiques et mdicales Elsevier SAS. All rights reserved.
Mots cls : Gographie humaine ; Thorie ; histoire des ides ; XX
e
sicle
Keywords: Human geography; Theory; History of ideas; 20th century
* Auteur correspondant.
Adresse e-mail : ulf.strohmayer@nuigalway.ie (U. Strohmayer).
Gographie, conomie, Socit 5 (2003) 130
www.elsevier.com/locate/geecso
2003 ditions scientiques et mdicales Elsevier SAS. Tous droits rservs.
DOI: 1 0 . 1 0 1 6 / S 1 2 9 5 - 9 2 6 X ( 0 3 ) 0 0 0 0 3 - 0
Ma principale ambition est de mettre quelques pomes l o il sera difcile de sen dbarrasser .
R. Frost
Les ambitions du pote visent dautres domaines. Tout au long du XX
e
sicle et plus
particulirement pendant la seconde partie, lambition des gnrations successives de
gographes fut de loger quelques pomes, l o il allait tre difcile de sen dbarrasser .
En dautres termes, dancrer la gographie professionnelle dans une trace conceptuelle et
mthodologique profonde, de sorte quil soit difcile de la dloger de son sillon vritable et
lgitime ainsi trac. Certains groupes y sont-ils parvenus ? Une rponse unique, pour cette
discipline clectique, doit tre non . Et jusqu maintenant, chaque fois quest apparue
puis a disparu une phase, elle a laiss un rsidu, un noyau dintelligibilit qui a donn aux
gographes une comptence mthodologique accrue, ainsi quune comprhension concep-
tuelle plus profonde partir de positions afnes qui ont t forges par des traditions plus
critiques et plus rexives (Abler, 1999). Dans cet article, nous essaierons de prsenter les
principales positions et leurs expressions qui ont model la discipline dans son ensemble
(ou tent de le faire). Inutile de prciser que cela ne peut se faire quau prix dune slection
drastique que marquent en outre les centres dintrt et la liation disciplinaire des auteurs.
Ces limites apparatront notamment dans la place accorde lvolution de la discipline,
avant et aprs la Seconde Guerre mondiale. Cependant, tel quel, ce texte fournit un cadre
pour les rexions, en insistant sur les positions philosophiques et les questions thoriques
qui entourent les dbats actuels de la gographie humaine. Dun bout lautre, nous avons
tent de donner autant de poids aux artisans du changement dans la discipline que nous
avons cherch rendre justice la puissance des conditions structurelles qui modlent les
discours gographiques. En particulier, les mcanismes propres travers lesquels la
crativit et leffort individuels contribuent aux rseaux de pouvoir, aux technologies et aux
institutions dans une discipline (avant dtre models par eux) constituent lune des
questions les plus dbattues dans les sciences humaines et sociales aujourdhui. Dans ce qui
suit, nous nessaierons pas dapporter une rponse cette question ; nous nous limiterons
fournir des lments pour alimenter les discussions venir.
1. Lhritage du XIX
e
sicle
Les origines de la gographie, considre comme sens du lieu et de lespace, remontent
loin dans lhistoire humaine. Il nest pas dans notre intention ici de laisser entendre que la
gographie a commenc au XIX
e
sicle , mme si ce fut au cours de ces annes
quapparurent de nombreux dpartements dans les universits europennes. Dans un essai
dont lobjet concerne les volutions survenues au cours du XX
e
sicle, nous ne pouvons que
saluer Hrodote et de nombreux autres auteurs grecs qui crivirent de faon sense sur les
conjonctions des mondes physique et humain (Staszak, 1995). On doit une mme recon-
naissance courtoise, mais rapide, aux gographes, aux cartographes, aux navigateurs et aux
explorateurs qui ouvrirent leurs propres mondes dautres peuples, dautres lieux, dautres
civilisations, tout en ouvrant dautres mondes la puissance souvent unilatrale des formes
mercantiles puis industrielles du capitalisme (Livingstone, 1992 ; Wallerstein, 1974, 1980).
Les bornes sculaires sont des limites arbitraires et la justice exige que nous attirions
lattention sur quelques gographes du XVIII
e
sicle qui ont pos les fondements raisonns
2 P. Gould, U. Strohmayer / Gographie, conomie, Socit 5 (2003) 130
de questions difciles, dont lide que les natures et les caractristiques des tres humains
taient troitement produits par les conditions de lenvironnement naturel, lesquelles
variaient dans lespace, ntait pas la moindre. Le thme du dterminisme environnemental
allait fournir un concept puissant dorganisation qui sest maintenu pendant le premier
quart du XX
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sicle, un concept qui sest totalement exprim dans lintrt de Montesquieu
pour les effets du sol et du climat sur la nature humaine. Ainsi, un thme important de la
variation spatiale venait alimenter la gographie humaine. Il a t rapidement contest par
J. Herder qui, vraisemblablement plus que tout autre lpoque, vanta un sentiment de
Bodenstndigkeit
1
, une faon de se sentir chez soi, un enracinement ou un sens du lieu. Cela
a encore permis de se rjouir de limmense varit spatiale des lieux et des peuples travers
le monde ; et plus encore, de respecter les cultures indignes qui, leur tour, alimentent le
renouveau du relativisme culturel en ethnographie et en anthropologie, propre ceux qui
ont poursuivi la tradition non imprialiste au XX
e
sicle (Boaz, 1928 ; Herskovits, 1962).
Le dterminisme environnemental allait encore trouver un adversaire en la personne
dEmmanuel Kant qui tait dispos, le cas chant, lever la gographie au rang de
science universelle. Son dsaccord a t partag par A. von Humboldt mme si ce dernier a
reconnu lexistence de relations troites entre la vie vgtale et les variations des sols, en
fonction des conditions microclimatiques. En fait, les voix qui sopposaient au dtermi-
nisme environnemental dans lactivit humaine ont t si puissantes que nous nous
tonnons de la position forte, presque idologique en dnitive, que ce courant conserva en
gographie pendant tout le XIX
e
sicle et le dbut du XX
e
sicle. Les tudiants de lempire
montrent peut-tre moins de surprise, mais la longvit de cette doctrine du XVII
e
sicle
demeure malgr tout une nigme. Mme si la curiosit et la qute gographiques ont des
racines anciennes, lhritage des cent dernires annes remonte au milieu et la n du XIX
e
sicle. Bien que le Kosmos dA. von Humboldt (1843) et La Nouvelle Gographie
universelle d. Reclus (18761894) aient pu avoir une place de choix chez les Europens
lettrs, il est difcile de qualier de riche , au sens intellectuel du terme, le patrimoine
gnral. Aux tats-Unis, la plupart des gographies taient des textes scolaires (parmi
lesquels un ou deux guraient parmi les lectures demandes aux tudiants de premire
anne dans quelques collges et universits), tous ces textes avaient une composante
marque de gographie physique, quagrmentaient quelques faits, sous forme de catalo-
gue, tirs de la ralit humaine. Laccent physique allait continuer de dominer, comme
ralit palpable, jusqu la n des annes 1920. La gographie humaine a t prsente,
dans une large mesure, comme dterminisme environnemental, malgr le splendide Man
and nature or physical geography as modied by human action de G. Perkins Marsh
publi en 1864 et The Earth as modied by human action qui parut en 1874, qui inversaient
le dterminisme. Leffacement graduel du paradigme du dterminisme environnemental est
perceptible dans la langue dE. Churchill Semple o le dterminisme devient ma-
trise , puis slide en inuence , pour devenir enn ajustement (Martin, 1998, 10).
Certaines inuences europennes sont ressenties, cette poque, aux tats-Unis
comme par exemple les textes du Suisse A. Guyot qui prsentait les uvres de C. Ritter ,
mais les inuences les plus fortes, malgr leur caractre tout fait phmre, venues de
France avec J. Bruhnes, P. Vidal de la Blache et les confrences annuelles Harvard de R.
1
En allemand dans le texte (appartenance au terroir).
3 P. Gould, U. Strohmayer / Gographie, conomie, Socit 5 (2003) 130
Blanchard, de Grenoble, ne se produisirent pas avant la n des annes vingt. G. Martin
(1999, 11) a dcrit le dveloppement de la gographie, comme discipline universitaire,
comme un pointill , pour rendre le phnomne dapparitiondisparition de sa reprsen-
tation dans les principales universits. Aux tats-Unis, tout particulirement, sa disparition
allait continuer sceller le sort de nombreux dpartements, comme ceux de Harvard, de
Yale, de Californie (Santa Barbara), du Michigan et de Chicago dans les annes soixante-
dix.
En Europe, la gographie qui a souvent t le bras de la conqute impriale et de la
colonisation sest relativement implante solidement. C. Ritter a tenu tt une chaire de
gographie assez singulire Berlin partir de 1820, chaire qui ne fut pas renouvele aprs
sa mort. Dans lEurope germanophone en gnral, Vienne (en 1851) et Giessen (en 1864)
eurent les premiers vritables dpartements (Taylor, 1985) et au cours de la seconde moiti
du XIX
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sicle, toutes les universits avaient cr des dpartements de gographie. Comme
beaucoup de dpartements, leur objectif tait double : former des professeurs pour un
systme scolaire public en plein essor et servir les mondes du commerce et de limpria-
lisme en expansion. Ces objectifs taient jugs svrement par dautres universitaires pour
justier le statut acadmique de la discipline et le constant besoin de se justier allait se
faire sentir pendant le XIX
e
sicle et aussi au XX
e
sicle.
2. Une tradition critique
La gographie a cruellement manqu pendant la premire moiti du XX
e
sicle dun
courant critique, contrairement la deuxime moiti du sicle au cours de laquelle un tel
courant a merg lentement, mme sil sest parfois cristallis autour dune personne, dune
base idologique, plutt quautour dides (Symanski et Agnew, 1981). En tant que
discipline mergente, modeste, au sein de laquelle de nombreux gographes professionnels
se sont rencontrs lors de manifestations nationales ou internationales, nombreux pensrent
que la critique aurait t considre comme une attaque personnelle, quelle aurait t mal
interprte ou quelle aurait apport de leau au moulin de ceux que lon sentait hostiles la
prsence de la gographie luniversit. La dnition et la rednition de la gographie
a demand beaucoup de temps et defforts ; du temps qui, avec le recul, aurait t mieux
utilis dans des recherches gographiques denvergure qui auraient forc le respect des
autres.
Un tel pass dinscurit intellectuelle claire deux vnements importants aux tats-
Unis. Le premier fut la cration de lAssociation of the American Geographers (AAG)
2
en
1904. Elle se transforme rapidement en un club ferm o la qualit de membre tait
ofciellement propose, puis vote. Il ny avait que des gographes proprement parler,
des gographes professionnels et des chercheurs, qui pouvaient rpondre ces critres
exigeants. Cela aboutit une rvolte, un groupe de rengats se proclamant lAmerican
Society of professional Geographers, qui prconisait que ladhsion soit largie et se fasse
de faon publique, en incluant les tudiants qui formaient lavenir de la profession. Les
diffrences allaient sestomper en 1948, lorsque les deux ensembles se sont runis sous
2
Association des Gographes amricains.
4 P. Gould, U. Strohmayer / Gographie, conomie, Socit 5 (2003) 130
lAAG lors de la confrence annuelle Madison, Wisconsin. Mais la trace de la rupture
reste visible travers lexistence des deux publications, les Annals of the Association of
American Geographers et The Professional Geographer. En Europe, lenseignement de la
gographie a joui dune tradition plus longue et mieux ancre et lmergence de la
gographie comme discipline universitaire, malgr des vicissitudes, a connu une histoire
chaotique, en raison de la longue et magnique tradition des explorations scientiques
notamment et de ses relations feutres avec limprialisme rampant si notoire la n du
XIX
e
sicle.
Le second vnement fut la publication de The nature of geography par Richard
Hartshorne (1939), un texte que toute une gnration allait ingurgiter an dapprendre et de
prendre le bon chemin chorographique de la discipline. crit en Allemagne et en Autriche,
en 19371938, il afrme que la recherche gographique devrait sintresser exclusivement
aux distributions spatiales et leurs ventuelles juxtapositions et quil ny avait pas lieu
pour les gographes de soccuper du temps, du processus, de lapparition de ces distribu-
tions et de leurs changements. Cet t un pome dlog . Pour trouver le chemin
chorographique de lexplication gographique, on se rfrait frquemment A. Hettner
(1927), en tant quautorit, auteur qui ne se montrait pas hostile se servir de ce qui tait
pratiquement sa propre revue, le Geographische Zeitschrift, pour gratigner de jeunes
arrivistes comme Hans Spethmann (1928, 1936) qui osait penser en termes dynamiques et
qui eut la tmrit dcrire un ouvrage en trois tomes sur le dveloppement de la Ruhr.
Pourtant, Hettner lui-mme, fortement inuenc comme de nombreux Allemands instruits
de lpoque par la philosophie kantienne et no-kantienne, tait ambigu. Comme le fait
remarquer Lukermann (1983, 1989), Kant navait jamais isol ni coup lespace et le temps
qui taient pour lui les dimensions fondamentales de lhumanit.
Ce qui nous frappe, en regardant un sicle et demi en arrire, cest labsence totale de la
plus petite critique dune uvre qui consistait exercer une telle domination intellectuelle
sur toute une gnration de gographes, dont la majorit dans les universits du Midwest et
du Mideast taient obligs dcrire le chapitre liminaire de leurs thses sous une certaine
forme pour sacrier la tradition chorographique. Il existait bien un avis critique, mme sil
ne stait jamais exprim publiquement. C. Sauer crivant J. Leighly se montra ironique
vis--vis de The nature of geography et de labstraction du temps dans lespace (Bancroft
Library Archives, Berkeley), mais ce ne fut pas public. Lapprciation mesure, modeste,
mais bien taye de J. May (1970) a t carte (May, 1972). Ailleurs, The nature of
geography semble avoir eu peu dimpact, ne recueillant quune seule recension de John
Wright dans Isis, une revue dhistoire des sciences en 1941. LEurope tait en guerre et
certaines questions se rvlaient beaucoup plus importantes. En Sude, comme la remar-
qu S. Helmfrid (1999, 27) : [...] lanathme hettnerien sur les sries chronologiques dans
lanalyse gographique navait jamais t parfaitement compris ou accept [...] . Une
tradition plus ancienne et vigoureuse dtude de lvolution des paysages et de la gogra-
phie historique allait conduire ultrieurement mettre laccent sur la dynamique et le
changement spatial, par des voies nouvelles et trs imaginatives.
bien des gards, cependant, le climat prsidant la rception de luvre matresse de
Hartshorne tait un marqueur de positions considres comme acquises en gographie,
dans de nombreux pays. Dsigne souvent par lexpression tradition idiographique , elle
ne se caractrisait pas seulement par limportance afche de mthodes et de techniques
5 P. Gould, U. Strohmayer / Gographie, conomie, Socit 5 (2003) 130
descriptives, elle accrditait, de surcrot, une vision de la gographie, comme science,
cumulative et exempte de conits, dont le point de vue unique tait partag par tous. Malgr
des traditions nationales diffrentes, cest cette conception de la gographie qui a domin la
premire moiti du XX
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sicle ; en fait, lexistence de traditions nationales diffrentes a
favoris dautant plus facilement labsence de critiques et de conceptions alternatives
lintrieur des frontires nationales.
3. volutions et ds dans lAprs-Guerre
Il est aussi dangereux de xer des bornes prcises aux priodes que de dlimiter des
rgions sur une carte. Nanmoins, les annes de limmdiat Aprs-Guerre connurent un
changement profond dans la manire dont la gographie, comme discipline denseigne-
ment et de recherche, commenait tre pratique. Une question quil est ais de poser,
mais laquelle il est difcile de rpondre est : quel fut limpact de lexprience de la guerre
sur ceux qui ont recommenc enseigner et tudier (Balchin, 1987) ? Pour beaucoup,
parmi ceux qui avaient des postes denseignants luniversit avant la guerre, la rponse est
trs faible . En Grande-Bretagne, ils furent nombreux a avoir dpens la plus grande
partie de leur nergie compiler des manuels factuels sur les diffrents thtres de la guerre
(Tuan, 2001) ou encore rassembler des preuves gographiques sur les conditions physi-
ques des sites potentiels dinvasion, rien qui puisse amliorer lenseignement ou la recher-
che dans lAprs-Guerre.
Aux tats-Unis, un certain nombre de gographes ont servi au Bureau des services
stratgiques (lOSS), institution qui est lanctre de la CIA. Quelques-uns ont retir
beaucoup de cette connexion sclrate , mais seulement la lumire des dveloppe-
ments ultrieurs de la Guerre froide et des positions idologiques qui marqurent la n des
annes soixante. Comme il ny avait pas de raison particulire pour condamner les
gographes, au mme titre que les autres universitaires pour leur engagement dans lOSS,
le lien qui avait t renou entre ltat, comme source constitue du pouvoir dun ct et la
science de lautre, a t lun des points de critique les plus prement dbattus la n des
annes soixante. Il est vrai que de nombreux scientiques ont servi leur pays du mieux
quils ont pu et pour une cause quils trouvaient juste. Nanmoins, concernant les gogra-
phes allemands, ce service, pendant les annes de la Deuxime Guerre mondiale ou celles
qui lont prcde, a constitu un engagement volontaire, tout sauf neutre, de la science
vis--vis du pouvoir, comme lhistoire de la complicit de la gographie dans la justica-
tion et le maintien de ltat nazi la abondamment illustr (Sandner et Rsler, 1994).
Au plan thorique, en temps de guerre, les activits de compilation des faits et de
production de manuels ont accentu le caractre de catalogue qui a suscit, lpoque,
de frquentes discussions quant la pertinence dinclure ou non, certains lments. Que la
gographie se soit considre comme Landeskunde (la connaissance des pays et des lieux)
ou comme gographie rgionale importe peu ici ; ce qui importe, cest une lacune
persistante : le gommage quasi complet des dimensions temporelles du champ de la
gographie, facilit par une thique du collectionneur gnralise qui prvalait au sein
de la discipline dans la plupart des pays. Dans cette tradition toute routinire, il convient de
faire une digression. En Amrique du Nord, principalement, plusieurs futurs gographes
professionnels entrrent en 3
e
cycle universitaire aprs avoir servi comme ofciers mto-
6 P. Gould, U. Strohmayer / Gographie, conomie, Socit 5 (2003) 130
rologues sur les thtres europen ou asiatique pendant la guerre ; il sagit de J. Borchert,
dE. Taaffe, de W. Garrison et de W. Warntz. Les trois premiers allaient nir par devenir
prsidents de lAAG, tandis que W. Warntz allait crire lune des plus remarquables
macro-gographies , comportant un travail prcurseur (Warntz, 1965), qui tablissait
une analogie directe entre les mouvements des fronts mtorologiques et ce quil allait
appeler les fronts de revenus . J. Borchert (1961) a lanc, pour ainsi dire, ltude
dynamique des villes, tandis que les travaux dE. Taaffe sur le trac arien de passagers se
fondaient sur la dynamique de congurations de lieux centraux et de leurs interactions. Eux
quatre qui avaient pass les annes prcdentes travailler sur des problmes de dynami-
que, de processus spatiaux et de temps, inhrents aux cartes et aux prvisions mtorolo-
giques, auraient trouv bizarre de revenir une tradition chorographique atemporelle.
Comme le remarquait W. Garrison, dont la recherche applique prenait systmatiquement
en compte les consquences venir du dveloppement des transports : le monde
hartshornien ne ma jamais drang, parce que je pensais quil navait rien dire
(Garrison, 1999).
Malheureusement, le pouvoir incontest de limpratif chorographique faonnait encore
la pense dans la plupart des universits amricaines de lEst et du Midwest, encore que les
relations intellectuelles entre les compilations et les synthses rgionales trs fouilles
aient t trop supercielles pour nombre duniversits afchant des niveaux levs dtu-
des. Malgr limportance des conditions locales, les dpartements de gographie ont t
supprims Harvard, Yale et Stanford et ils nont jamais exist dans de nombreuses autres
universits ayant des traditions bien tablies dans les arts libraux. Parfois la presse avait
vent dun cas particulirement norme de cours fondamentaux aboutissant une
formation banale (Anonyme, 1963) et une telle contre-publicit, tout fait mrite en
gnral, acclrait le processus de suppression des dpartements, comme ce fut le cas
Yale.
Avec la crispation de la Guerre froide, les sentiments danti-communisme atteignirent
des sommets aux tats-Unis, exacerbs et dmultiplis par les auditions clbres de la
House Un-American Activities Committee (HUAC) et les accusations complaisamment
relayes par les mdias du snateur J. McCarty et de ses assistants, comme R. Nixon. Il est
difcile, deux gnrations plus tard, dinvoquer les sentiments de peur de lpoque, lorsque
des personnes en vue du dpartement dtat et dautres divisions du gouvernement, de
grandes fondations, notamment lune delles, qui entretenait des relations avec lAsie (en
particulier la Chine), des acteurs et des metteurs en scne dHollywood et des crivains, ont
t soumis aux brutalits des inquisiteurs de lHUAC. Les universitaires ntaient pas
davantage labri, surtout ceux dont les publications avaient exprim de la sympathie pour
le petit peuple de lAsie et critiqu la corruption du rgime de T. Kai-chek, rgime qui avait
dj reu le soutien des tats-Unis avant la guerre.
Le cas dO. Lattimore est, juste titre, tout fait clbre, puisquil sagit non seulement
dun chercheur de Johns Hopkins, mondialement reconnu pour sa connaissance de la
Mongolie et la Chine. Il fut dnonc par un gographe, George Carter, sur la base de bribes
trs anodines dune conversation lors dun pique-nique. Il nous faut comprendre la
pathologie de cette dcennie a crit Robert Newman dans une tude relatant le cas
Lattimore (Newman, 1992) et cest peut-tre prcisment l le problme pour ceux qui
viennent plus tard. Le monde universitaire a galement t marqu par la peur et peu
7 P. Gould, U. Strohmayer / Gographie, conomie, Socit 5 (2003) 130
dindividus se montrrent sufsamment courageux lpoque pour dclarer soutenir ceux
qui taient souponns. Les sentiments qui avaient cours lpoque multiplirent les
tentatives pour honorer des chercheurs de premier plan trangers. Au dbut des annes
soixante, lAssociation des gographes amricains (lAAG) voulut rendre hommage aux
contributions faites par W. Christaller sur la thorie des lieux centraux ; il menait alors une
existence misrable dans son Allemagne natale. Malheureusement, W. Christaller avait
rejoint le parti communiste pour quelques mois durant sa jeunesse, au cours des annes
vingt : ce fut sufsant pour lui refuser, en 1964, deux demandes conscutives de visa an
quil puisse se rendre aux tats-Unis pour recevoir un prix prestigieux lors des rencontres
annuelles de lAAG et il revint la Sude dhonorer publiquement ce pionnier de la thorie
par une mdaille dor, quelques annes plus tard.
4. volutions et ds de lAprs-Guerre tardif
Cest sur cette toile de fond que se produisirent les ruptures les plus importantes dans
lorientation de la gographie humaine. Issue duniversits phares, principalement sur la
cte ouest des tats-Unis et se heurtant une rsistance considrable, une nouvelle
orientation tait en train de modeler la pratique de la gographie humaine en fonction de ses
hypothses et objectifs. Appele aujourdhui rvolution quantitative , cette rvolte
occupait en fait un spectre bien plus large et avait un ensemble plus tendu dobjectifs que
ne le sous-entend une telle dnomination. Lenjeu ntait rien moins que le statut de la
gographie comme science rigoureuse. Avec larrive dune nouvelle vague dtudiants,
pour ne pas dire une explosion, en 3
e
cycle universitaire, on commenait dentendre
slever des voix de mcontentement qui dconcertaient lancienne gnration forme de
faon traditionnelle et autoritaire (Lukermann, 1983, 1989 ; Butzer, 2001). Tout rcit de
rvolte est difcile faire de faon linaire, dans la mesure o, en de nombreux lieux, on
commenait proposer des thmes et des mthodes plus exigeants intellectuellement
(Billinge, Gregory et Martin, 1984). Mais il semble quil y ait eu trois thmes sufsamment
importants, communs la plupart des tentatives de rednition de la recherche en gogra-
phie et donc de lenseignement.
On peut attribuer le premier linuence courageuse, bien que difcile cerner, de
Walter Isard de luniversit de Pennsylvanie. Isard ntait plus satisfait de lconomie
traditionnelle, totalement aspatiale. Dans son premier ouvrage (Isard, 1956) dont il avait
nanc la 1
re
dition (les ditions suivantes le furent par MITPress !), il attira lattention sur
les travaux dconomistes et de gographes antrieurs, comme H. von Thnen (1826), sur
luvre extraordinaire dA. Lsch (1954) et les gomtries thoriques des systmes de
lieux centraux proposes par W. Christaller (1966). Ces travaux qui navaient jamais t
exposs aux tudiants de 3
e
cycle fournissaient non seulement un corpus intressant sur la
thorie spatiale, mais constituaient aussi une preuve quil existait des voies intellectuelle-
ment plus exigeantes pour aborder et dcrire les phnomnes gographiques (Haggett,
1965). Hartshorne a pu rejeter von Thnen dune boutade, mais ceux qui taient en contact
journalier avec des tudiants ruralistes sur le tiers monde (Chisholm, 1982) ou ceux qui
essayaient dlucider la quasi-identit des schmas de dveloppement des villes anciennes
dAmrique (Bunge, 1962) mettaient un avis trs diffrent, empiriquement fond.
8 P. Gould, U. Strohmayer / Gographie, conomie, Socit 5 (2003) 130
Avec une conscience grandissante des questions thoriques, on a ni par raliser que le
besoin en mthodes appropries tait cruel. Cest cette relation entre la thorie et la
mthodologie qui caractrise le second thme, lextraordinaire conjonction dtudiants qui
travaillaient sous la direction de W. Garrison luniversit de Washington, la n des
annes cinquante et de lexistence dun mouvement comparable, quoique moins cratif,
dans les universits dIowa et de Northwestern. Les membres du groupe de Washington
quon allait surnommer plus tard les Cadets de lespace
3
ont jou les uns sur les autres
un rle de catalyseur, en explorant puis en partageant les mthodes et les thmes qui avaient
tous un fondement empirique. Il faut noter que ceux qui prirent part cette Rvolution
quantitative reurent tous une formation initiale traditionnelle en gographie, mais quils
continurent leurs tudes en troisime cycle avec le sentiment quil fallait atteindre un
niveau plus lev. B. Berry (1966, 1967) devint vite clbre pour des travaux compltement
nouveaux sur les lieux centraux ; lintrt de W. Bunge pour la thorie spatiale devint
notoire lorsque son ouvrage Theoretical geography (1962) nit par tre publi en Sude,
aprs avoir t dcri par les critiques amricains ; Waldo Tobler (1962, 1993), peut-tre le
seul vritable cartographe analytique du XX
e
sicle, a innov dans les projections, les
dformations cartographiques, les vents dinuence et de nombreux autres domaines
danalyse et dexpression cartographiques ; quant R. Morrill (1970), il a t le premier
utiliser des techniques doptimisation (de programmation linaire) appliques des thmes
de services mdicaux. Cest aussi lpoque o lordinateur, totalement archaque selon les
normes actuelles, simpose comme moyen pratique pour raliser des calculs danalyse
multivarie complexe et de procdures doptimisation. D. Marble, issu lui aussi du groupe
de Washington, est devenu spcialiste dans lcriture dinstructions en pr-langage
informatique et il a contribu favoriser un certain nombre de perces mthodologiques.
Ce fut le ct purement pratique du calcul automatique, alli la sagacit de R. Morrill, qui
avait entrevu ltendue des possibilits pour formuler des questions gographiques impen-
sables auparavant, qui inaugurent le troisime thme expliquant le bouleversement quanti-
tatif en cours.
La Sude qui avait une longue tradition dtude de lvolution des paysages semble avoir
considr comme acquises les potentialits dynamiques de la recherche gographique. Il
sest sans doute produit une ouverture aux nouvelles approches qui combinaient lespace et
le temps, parmi quelques gographes trs innovants luniversit de Lund. Lhistorique est
complexe et il est difcile de le relater ici ; il suft de dire quun ami denfance de Torsten
Hgerstrand, K.E. Frberg qui avait construit le tout premier ordinateur SMIL de Lund,
rentra dun voyage aux tats-Unis o il tait tomb incidemment sur un texte mimo
prsent par les mathmaticiens J. von Neuman et S. Ulam sur les mthodes Monte Carlo
utilises pour calculer lpaisseur de la chape de protection en bton des premiers racteurs
nuclaires. Compte tenu de la nature htrogne du bton, les approches mathmatiques
classiques taient inapplicables. lpoque, Hgerstrand avait dj fait une srie dtudes
fouilles sur lmigration (1949) et il sintressait alors la propagation des ides et des
innovations chez les agriculteurs sudois. Sa recherche ultrieure sur la diffusion des
innovations (1952, 1953) utilisant les techniques Monte Carlo constitue la premire
utilisation de la mthode dans les sciences sociales. En 1959, il passa un semestre
3
Space Cadets.
9 P. Gould, U. Strohmayer / Gographie, conomie, Socit 5 (2003) 130
luniversit de Washington o R. Morrill sest rapidement rendu compte du potentiel de ces
mthodes ; puis il passa une anne postdoctorale Lund, o il ralisa des travaux sur la
dynamique des systmes de lieux centraux (1965a) et il appliqua cette mthode au
blockbusting et ses ramications particulirement dplaisantes dans les quartiers urbains
trs sgrgs des tats-Unis (1965b).
La deuxime voix de Lund tait celle de S. Godlund dont les travaux tout fait
nouveaux sur les changements dans les transports taient remarquables (voir notamment la
rfrence de 1958). Il faut galement citer deux autres voix baltes . La premire est celle
dEdgar Kant, qui appartenait auparavant luniversit de Dorpat en Estonie et qui a fui en
Sude devant lavance des armes russes. Titulaire dune chaire personnelle, tous ceux qui
taient en troisime cycle lpoque reconnaissent linuence de ses encouragements et
son aptitude rappeler les ides novatrices qui avaient t publies jusqu un sicle plus tt
dans une des 8 langues quil matrisait (Hgerstrand, 1983). Lautre voix tait celle de
Reino Ajo, en Finlande. Ayant vu sa candidature refuse luniversit par les folkloris-
tes de son poque, il a gagn sa vie et celle de sa famille en exerant le mtier de
contrleur dautomobiles Turku, tout en menant des recherches tout fait nouvelles pour
lpoque (Ajo, 1953, 1955). Les temps taient souvent bien durs, pour ceux qui sortaient
des sentiers battus dans une discipline trs conservatrice.
5. La raction des tenants de la tradition
Aucune science na jamais progress de faon uniforme. Au contraire, les changements
de centre dintrt, dobjectif et de mthodes en bref, les changements de paradigmes
(Kuhn, 1962) entrent en concurrence avec des thories et des pratiques plus anciennes
juste avant que nmergent de nouvelles hgmonies, si tant est quelles mergent. Pour le
dplacement qui nous intresse ici, il est trs difcile, au dbut de ce sicle, de rendre
compte de la violence des vituprations et du caractre vindicatif que recelaient souvent les
ractions des traditionnalistes (Gould, 1979 ; Warntz, 1984). Les preuves qui pourraient
illustrer la vhmence des ractions se trouvent sur des supports trs phmres des
lettres, des recensions etc. dont certains ont circul en leur temps et dont les individus ne
se sont dbarrasss quau moment o ils vidaient leurs tiroirs lorsquils atteignaient lge
de la retraite. Aprs tout, cela remonte des temps anciens. Dj C. Sauer (1956) a pu
crire, avec les gomorphologues et les climatologues de son dpartement Berkeley, non
sans raillerie : lnumration, nous pouvons la laisser aux agents du recensement ; alors
que R. Hartshorne (1939), mettant en garde les nophytes contre les dangers quil y avait
introduire le temps dans les tudes gographiques, crivait [et] lobjectif de tels emprunts
au pass nest pas de retracer des volutions , tournant le dos lune des plus fortes
traditions intellectuelles du temps en gographie historique. En Grande-Bretagne, nous
trouvons lopposition, qui prte sourire maintenant, mais qui tait terriblement srieuse,
entre le professeur Steers de Cambridge et un jeune P. Haggett que le premier accusait de
jeter le discrdit sur la discipline (Chorley, 1995) aprs que Haggett eut prsent devant
la Royal geographic Society, une analyse en surfaces de tendance de faon tout fait
nouvelle (Taylor, 1976).
En plus des ractions, les directeurs de revues exercrent une censure trs svre. J.
Spencer, directeur des Annals, devint clbre pour ses lettres sarcastiques de refus, dont
10 P. Gould, U. Strohmayer / Gographie, conomie, Socit 5 (2003) 130
certaines circulrent ; tandis que le directeur dEconomic Geography crivait quun article
soumis comportant des notations mathmatiques ne serait malheureusement pas publi. Il
y avait une exception, Wilma Fairchild, directrice de la Geographical Review, qui tait
davantage ouverte aux ides nouvelles, ds lors quelles sexprimaient clairement. Parall-
lement au barrage des revues, apparurent les premiers Discussion Papers en gographie,
produits sur des budgets drisoires par les dpartements de gographie des universits de
Washington, dIowa, dOhio State, de Penn State et du consortium du Michigan qui
regroupait Michigan State et Wayne State sous le sigle MICMOG (Michigan inter-
University Community of mathematical Geographers). Ces tentatives pour contourner les
revues traditionnelles et faire circuler librement des ides nouvelles soumises commen-
taires et critiques laissaient prsager lavnement de nouvelles revues gographiques dans
les annes 1970 (avec, leur tte Progress in human Geography, la premire revue visant
un public large et qui reconnaissait le foss grandissant entre la gographie humaine et la
gographie physique), une volution qui saccentuait sporadiquement, lorsque apparais-
saient de nouveaux champs de spcialisation et de nouveaux ds et que se renforait
lobligation de publication pour les promotions et les titularisations, obligation qui allait
devenir de plus en plus importante au cours des dcennies qui allaient suivre.
6. Accrotre les conditions mthodologiques du possible
Avec les logiciels disponibles et la puissance des micro-ordinateurs aujourdhui, il est
difcile de rappeler quil sagit l dvolutions relativement rcentes survenues au cours
des deux dernires dcennies du XX
e
sicle. De nombreux progiciels permettent daccder
immdiatement des techniques doptimisation ou danalyse multivarie trs sophisti-
ques, certaines tant mme tellement sophistiques quil arrive aux utilisateurs den faire
mauvais usage. Quelquefois, par exemple, la corrlation canonique ne peut exprimer que
notre ignorance canonique, puisquune interprtation de lanalyse empirique dpend essen-
tiellement dune connaissance prcise de ce qui se passe entre lentre et la sortie des
donnes. Les premiers utilisateurs parler de la thorie des champs lorsquils tudiaient
des relations entre les concepts traditionnels des rgions homognes et fonctionnelles
(Berry et Garrison, 1958a et b) ou les effets de retard ou davance sur les investissements en
infrastructures et sur la croissance rgionale (Gauthier, 1968), sappuyaient compltement
eux aussi sur une approche trs complexe et sophistique qui na pu tre utilise quavec
larrive dordinateurs beaucoup plus puissants. Trop souvent, les algorithmes taxinomi-
ques taient pris sur ltagre ils taient utiliss pour de nombreux sujets en donnant
des rsultats quelque peu diffrents et appliqus sans rexion pralable un ensemble
dobjets quil sagissait de partionner selon une relation dquivalence (Gould, 1999). Les
utilisateurs des techniques multivaries faisaient appel des tests classiques de signicati-
vit sans se soucier de ce quune hypothse fondamentale sous-jacente de ces tests tait
presque srement invalide dans nimporte quel problme dintrt un tant soit peu
gographique.
On doit dj avoir conscience que formuler une question et les progrs dans les
mthodes peuvent tre les deux faces dune mme problmatique. Tandis que les tradition-
nalistes dnigraient (quelquefois juste titre, mais pour de mauvaises raisons) les applica-
tions des mthodes pour les mthodes, il faut bien se rendre compte que ces approches
11 P. Gould, U. Strohmayer / Gographie, conomie, Socit 5 (2003) 130
dbouchent sur la pense et le questionnement, ce qui tait proprement inimaginable
auparavant. Parmi les bons exemples, on pourrait citer la programmation linaire qui
soulevait srieusement, et pour la premire fois en gographie, lensemble des questions de
possibilits normatives, fondes sur des procdures pratiques doptimisation. Dans la
rexion conceptuelle de Leslie Curry (1966, 1988) relative la thorie des les dattente,
apparut pour la premire fois la notion de processus alatoire et dconomie spatiale
alatoire. Ce qui est pensable, et donc ce que lon peut aborder partir dune perspective
totalement renouvele, devient une nouvelle opportunit pour la recherche gographi-
que.
linstar de la thorie des tests, en utilisant le mot thorie dans le sens traditionnel,
accept par toutes les sciences physiques, o une formulation, une disposition de la manire
dont les choses sont, peut tre accepte conditionnellement, mais aussi tre rfute au sens
popperien (Popper, 1959), les nouvelles mthodes ont souvent reprsent des contributions
importantes. Malheureusement, le sens du mot thorie est devenu tellement gnral,
souvent utilis comme sceau de respectabilit intellectuelle, quil sest mu en un terme
attrape-tout pour pratiquement tous les domaines de spculation, quils puissent ou non tre
tests (Strohmayer, 1993). Ce terme voque, nanmoins, lun des plus remarquables
dveloppements de la gographie, mme si ces derniers sont passs inaperus au cours de
la deuxime moiti du XX
e
sicle ; cest--dire la confrontation de la spatialit pure et de la
spcicit du lieu, inhrentes la gographie, avec des ensembles thoriques dautres
champs disciplinaires voisins.
7. Confronter la thorie avec lintrt de la gographie pour lespace et le temps
Largement implicite dans notre expos de linexion vers des thories plus comptitives
et arrives maturit avec lavnement de la Rvolution quantitative , il y a la
relation spcique entre des thories purement gographiques et des thories importes
dautres disciplines. Labandon de sujets rgionaux, idiographiquement restreints et lin-
troduction du temps dans les analyses gographiques ont t ressentis par beaucoup
lpoque comme une volution qui se faisait au dtriment des objets antrieurs. Ceux qui
ont critiqu le changement ont cultiv une nostalgie mlancolique pour le pass, lorsque les
frontires taient plus nettes et la division du travail universitaire plus prononce. Il restait
cependant un intrt vrai et il subsiste encore : est-il possible de spatialiser simplement
des constructions thoriques ou des mthodes qui ont t dveloppes dans dautres cadres,
avec des objectifs diffrents et par dautres disciplines.
Demble, il nous faut reconnatre ici linuence et la clairvoyance de D. Harvey. Il fut
le premier remarquer explicitement la faon dont les constructions thoriques aspatiales
issues de disciplines voisines commenaient se dsintgrer lorsquon les confrontait
lespace et au lieu, au point souvent de devoir repenser lobjet thorique, le transformer
compltement, voire labandonner. uvrant dans une dmarche marxiste, il a afrm que
la domination de la pense temporelle et historique du XIX
e
sicle tait insufsante et que
toute tentative pour ancrer la recherche dans la thorie marxienne demandait de modier et
de repenser la thorie elle-mme, pour introduire les principes gographiques de base : la
spcicit du lieu et la gnralit de lespace (Harvey, 1982). Aujourdhui, aprs le
changement de millnaire, voyant une merveilleuse multitude de cultures locales, sous le
12 P. Gould, U. Strohmayer / Gographie, conomie, Socit 5 (2003) 130
feu de la cocacolarisation et de petites nations crases par des entreprises multinatio-
nales en chasse pour une nouvelle position spatiale , on se rend compte de lextraordi-
naire clairvoyance dont il a fait preuve.
On peut citer de nombreux autres exemples : le plus ancien, sans doute, est tir dune
recherche de T. Koopmans et M. Beckmann (1957), lorsquils ont tent dutiliser le prix, le
Saint Graal pour ne pas dire le ftiche de lconomie, comme mcanisme capable de
produire lquilibre dans des problmes dallocation spatiale, en tenant compte simultan-
ment des effets dagglomration. Cependant, ds que les cots de transport ont t
introduits, la thorie de la nouvelle conomie sest effondre. Ce dveloppement tait
tellement alarmant que les auteurs ont retard leur publication de plusieurs annes
(Koopmans et Beckmann, 1957, 71) et ils supplirent leurs collgues conomtriciens de
voler leur secours.
Un troisime exemple dune discipline qui sest trouve en butte la spatialit de la
gographie est fourni par la rencontre des mthodes danalyse spatiale avec les hypothses
de ce qui tait alors la thorie statistique classique. Aprs de nombreux recours impropres
aux tests de signicativit, de lindpendance temporelle et spatiale des observations
notamment, les gographes et les statisticiens se sont aperus que les hypothses fonda-
mentales sous-tendant les tests de signicativit, quils soient paramtriques ou non
paramtriques, taient rarement vries dans les problmes dintrt gographique
(Gould, 1970). Pour les questions spatiales ou temporelles, lindpendance relle des
observations ne devrait aboutir quau bruit blanc dune srie chronologique ou du
modle paradoxalement dit alatoire de la carte, lesquels ne contiennent jamais, par
dnition, la moindre information prsentant quelque intrt pour la gographie. Il est vrai
que R. Fisher qui travaillait des tests initiaux dans la station dexprimentation agricole de
Rothamsted a mis en vidence les effets dhtrognit spatiale in vivo (Fisher, 1958) et
quil a pens subdiviser les parcelles pour surmonter cette difcult (Fisher et Mackenzie,
1922 ; Fisher et Edem, 1929 ; Fisher et Wishart, 1930). Mais ces proccupations semblent
avoir t limites au plan exprimental de lanalyse de la variance et le problme qui lui est
directement li, celui de lautocorrlation spatiale, parat ne pas avoir t pris en compte ou
seulement voqu (Cliff et Ord, 1973).
Labandon, de fait, par ltiologie et lpidmiologie de la cartographie de la morbidit
et de son volution spatiale, telle quelle tait pratique au XIX
e
sicle, a une relation
directe avec ce qui prcde. Nous avons l un cas afigeant de techniques, principalement
lanalyse des sries chronologiques et les techniques drives, qui deviennent tellement
dominantes quelles faonnent la pense de toute une discipline. Pour la plupart des
pidmiologistes daujourdhui, le temps domine, recevant un regain dintrt grce aux
programmes dquations diffrentielles tout prts qui extrapolent les conditions initiales
raisonnables pour arriver des conclusions banales et gnralement vaines. Lide quil
pourrait y avoir une gographie dune pidmie, au mme titre quil y en a une histoire, que
linformation scientique prcieuse pourrait tre contenue dans une srie spatiale semble
avoir t oublie. Maintenant, une poque o treize millions de personnes volent chaque
anne entre Los Angeles, Houston, Chicago, New York et Miami, on serait en droit
dattendre quun sens de lespace entre dans la rexion pidmiologique qui traite de
lirruption et de la matrise des nouvelles maladies. Quelques signes laissent penser que les
sries spatiales recommencent merger comme objets dtude. Lattention porte la
13 P. Gould, U. Strohmayer / Gographie, conomie, Socit 5 (2003) 130
concentration gographique des phnomnes na jamais totalement disparu (Mantel, 1967)
et rcemment des progrs dans ce domaine extrmement difcile de collecte de preuves ont
t raliss par des gographes (Bailey et Gatrell, 1995), souvent avec la collaboration des
statisticiens intresss qui avaient t mis en cause.
La confrontation de la spatialit de la gographie avec les disciplines voisines se poursuit
et concernant lintrt de frache date montre par les politologues pour le cosmopolita-
nisme, elle continue au sens propre, puisque cet intrt remonte la publication de
lessai de Kant De la paix perptuelle (Habermas, 1968). Kant, conscient de la diffrence
dans un monde qui souvrait littralement, reconnaissait, sans sen accommoder totalement
le contraste entre luniversalit de [son] cosmopolitanisme et de [son] thique et les
particularits gnantes et intraitables de sa gographie... (Harvey, 2000, 535). Comme le
remarque Harvey plus loin : ... la gographie de Kant est htrotopique. Le cosmopolita-
nisme bti sur ce terrain vole en clats. La gographie sape le sentiment cosmopolite
(Ibid., p. 536). Cette confrontation particulire, une fois de plus, reprsente lintroduction
de lespace et du lieu dans une autre tentative de formuler la thorie sociale comme cadre
universel embrassant la vie humaine, toute la vie humaine. Il ny a que les constructions
thoriques qui, ds le dbut de leur laboration, tiennent compte de la spatialit du monde
qui pourront tre dites constructions pertinentes, vraiment utiles et clairantes pour la
connaissance.
8. Ractions rcentes la quantication et la science spatiale
Chaque raction engendre une contre-raction, dans la mesure o de nouvelles perspec-
tives donnent lieu des dclarations toujours plus fracassantes qui se heurtent immdiate-
ment une critique de plus en plus hostile (Hanson, 1999). Lexemple classique est sans
doute la vague du Romantisme au dbut du XIX
e
sicle, contrecoup des prtentions parfois
excessives du Sicle des lumires (Berlin, 1999), encore que des dclarations de ce type
tendent obscurcir les subtilits et les complexits des tourbillons majeurs qui se forment
dans les courants dominants. Il ne fait aucun doute que lopposition se soit faite contre le
principal mcanisme responsable du bouleversement quantitatif des annes cinquante et
soixante.
La premire raction fut un d lanc moins contre lorientation mthodologique du
paysage changeant de la science spatiale qu ses bases behavioristes. Alors que la plupart
des travaux quantitatifs des dbuts sordonnaient autour de modles essentiellement impli-
cites des causes du comportement humain et des inuences quil subissait, les modles
connurent progressivement un dveloppement autonome et commencrent se transformer
en approches psychologiques part entire de problmes analytiques engendrs par
lacceptation de distributions ou de modles spatiaux suboptimaux ou encore par le
comportement humain compltement irrationnel (Lowenthal, 1961 ; Wolpert, 1964 ;
Saarinen, 1966). Le rsultat le plus connu de lintrt port la spatialit de la perception
humaine est probablement lvolution des cartes mentales comme domaine particulier
de la connaissance gographique (Gould et White, 1974).
Rtrospectivement, lintrt qui sest dplac vers la perception de lenvironnement a
ouvert la voie un second d que lon dsigne habituellement comme lmergence de la
gographie humaniste . Ce mouvement doit son appellation un souci de remettre les
14 P. Gould, U. Strohmayer / Gographie, conomie, Socit 5 (2003) 130
tres humains au centre de la gographie humaine, position do ils avaient t dlogs,
selon de nombreux gographes, par les mathmatiques fonctionnelles et la gomtrisa-
tion apporte par le courant spatialiste. Le noyau fondamental tait tiss partir de
plusieurs traditions, la principale reprsentait les courants chrtiens qui allaient du catho-
licisme au protestantisme vanglique gallois, ainsi que des approches plus philosophiques
qui essayaient dintroduire des ides phnomnologiques dans la recherche gographique
(Seamon, 1979). Les valeurs, les valeurs humaines fondamentales (il faut lire, ici, occiden-
tales) ont souvent t ignores (Buttimer, 1974) tant par les thmes abords que par les
mthodes, et un dsir de mettre en avant llment rellement humain dans une analyse plus
gnrale commena sillustrer dans les programmes de recherche (Ley, 1974). Il existait
un sentiment que le monde, aux plans national et international (Webber et Rigby, 1996),
tait essentiellement un lieu de misre et dinjustice pour de nombreux tres humains et que
les approches habituelles de la gographie ressemblaient trop souvent au comportement de
ceux qui passaient sans sarrter de lautre ct du chemin dans la parabole du bon
Samaritain du Nouveau Testament.
Et ce fut un sentiment de justice, suscitant la mme horreur et indignation que chez Marx
pendant les annes traumatisantes de la Rvolution industrielle au milieu du XIX
e
sicle,
qui a anim ce virage majeur vers une approche marxienne et une analyse fonde sur
lconomie. Bien peu de personnes nieront que Social justice and the city de D. Harvey
(1973) a servi de catalyseur. Les applications des surfaces de rente ont peut-tre expliqu
des similitudes entre diffrents lieux sur les cartes dutilisation des sols dans les villes aux
tats-Unis, comme les inversions topologiques ont pu expliquer les favelas en Amrique
latine et les ceintures de plus en plus tendues de quartiers pauvres autour de certaines villes
europennes, mais quelle critique des conditions dexistence dtres humains de chair et de
sang ? La qute dexplications plus profondes sest faite pendant que dautres mouvements,
qui se sont alors radicaliss (les violentes manifestations contre la guerre au Vietnam, etc.)
et les oppositions entre les quantitativistes, qui faisaient plutt gure de vieille garde et
ceux qui puisaient leurs explications dans lanalyse marxienne, devenaient de plus en plus
acerbes. Tellement acerbes quon ne voyait dans ceux qui avaient particip aux transforma-
tions de la n des annes cinquante et du dbut des annes soixante gure plus que des
praticiens motivs par les techniques. Nombreux taient ceux qui, sans tre entirement
convaincus par le courant marxiste, se montraient nanmoins fortement sensibles au
discours sous-jacent en faveur dun monde plus dcent et plus juste. Il est difcile de
trouver une justication cette sensibilit sociale accrue, mais beaucoup choisirent des
thmes de recherche illustrant linjustice dans le pays ou sintressrent aux relations de
pouvoir entre le Nord et le Sud, le centre et la priphrie. De nombreux dveloppements
ultrieurs ou dannexions la thorie gographique, partir de la n des annes soixante-
dix incluant le fminisme, lmergence des questions cologiques, le post-colonialisme
et ltude des groupes sociaux jusquici sous-reprsents trouvent leurs racines et leur
justication de cette perception de linjustice.
Si lide de justice modelait (et continue de le faire) les passions chez beaucoup de
chercheurs engags dans le courant marxiste, elle drive part gale dun plaidoyer pour un
renouvellement de la conceptualisation thorique en gographie humaine (Peet, 1977). En
bref, ce dernier sest prsent comme un d direct la linarit des relations causales qui
se trouvaient au cur de la rvolution quantitative. Le marxisme scientique a insist,
15 P. Gould, U. Strohmayer / Gographie, conomie, Socit 5 (2003) 130
en particulier, sur limportance quil y avait voir dans les relations gographiques
davantage le rsultat de processus que des structures spatiales. Puisque tous ces processus
taient historiques, ils pouvaient donc se transformer, un fait qui passait ordinairement
inaperu dans lacquisition de connaissances gographiques partir de travaux positivistes
sur les structures (Smith, 1979). En tant que forme spcique de pratique, la gographie
marxiste a tir la plupart de ses forces de la revendication de la ncessit de formes
socialement utiles des connaissances gographiques (Lacoste, 1977 ; Harvey, 1984). Mais
cest linsistance des marxistes sur le lien entre la thorie et le caractre procdural de la
ralit sociale qui a eu limpact le plus important : ce fut travers cette relation cruciale que
la thorie sociale a t largement admise dans la discipline (Gregory, 1978). De plus, les
dveloppements rcents intellectuellement plus stimulants dans la thorie gographique,
comme lmergence de la pense postmoderne (Dear, 1988 ; Hannah et Strohmayer, 1992,
1995) ou de la pense poststructuraliste (Doel, 1999) ainsi que le mouvement amorc en
direction de mthodes danalyse orientes sur les rseaux (Bingham, 1996 ; Hinchliffe,
1996) ont tous merg dune faon qui rappelle la gographie marxiste du dbut des annes
soixante-dix : partir dune critique des checs patents des hypothses thoriques homo-
gnes ou des bases pistmologiques (Claval, 1980). Dans les annes quatre-vingt et
conformment ce quon pouvait attendre du rcit de ces raction et contre-raction, le
courant marxiste devait subir des attaques son tour et la description quen faisaient ses
dtracteurs dun abominable mtadiscours qui ne prenait pas en compte nombre de ralits
ntait pas la moindre il tait quelquefois difcile de trouver un lment proprement
gographique dans ces proccupations parfaitement fondes par ailleurs.
Prdire les volutions futures est une entreprise hasardeuse et comme nombre de
confrontations avaient fait long feu au cours des annes soixante-dix et quatre-vingt, une
volution dune importance gographique majeure commenait poindre. Rares furent
ceux qui rent preuve de sufsamment de clairvoyance pour prvoir la naissance et
limpact des systmes dinformation gographiques (SIG) et mme les plus malins qui les
avaient dtects nauraient pas pu imaginer les dveloppements et leurs retombes sur les
technologies modernes satellitaires ou autres. Une mergence tellement importante quelle
nous impose dinterrompre notre rcit, avant de retourner aux ds et volutions les plus
rcentes ; cette parenthse est trs importante pour la recherche gographique et pour
lintroduction de la rexion spatiale dans de nombreux domaines de la vie moderne.
9. Les systmes dinformation gographique
Les systmes dinformation gographique sont apparus si vite au cours des deux
dernires dcennies du XX
e
sicle et ont inuenc si rapidement de nombreux domaines
dapplications et des disciplines diffrentes quil pourrait tre tentant de les considrer
comme un champ part. Ce serait une erreur de les couper de leurs racines quon trouve
dans les formes plus traditionnelles de cartographie et danalyse gographique et qui
entretiennent des relations de plus en plus troites avec les SIG (Brewer, 1999 ; Brewer et
McMaster, 1999). Cinq lments, principalement, ont prsid la naissance des SIG dont
les dbuts doivent beaucoup aux conceptions quavait D. Simonette (1964), dans les annes
soixante, sur les potentialits, qui paraissaient alors futuristes, de lalliance de la tldtec-
tion et de laugmentation de la capacit et de la vitesse des ordinateurs (Simonette et
16 P. Gould, U. Strohmayer / Gographie, conomie, Socit 5 (2003) 130
Brown, 1965 ; NASA, 1966). Ce fut lui qui persuada la National Aeronautics and Space
Administration (NASA) de sponsoriser une confrence sur ce qui tait alors le futur de la n
du sicle encore lointaine, un futur qui allait arriver une vitesse stupante. John Pickles
(1999), citant Stephen Hall (1993), remarque que la naissance des SIG est ... la plus
grande explosion quait connue la cartographie et peut-tre la meilleure prise en compte de
lespace (dans tous les sens du terme) depuis lpoque de Babylone .
Le premier lment comprend les avances techniques pures de la tldtection, avan-
ces rendues possibles par des investissements colossaux, consentis par les agences gou-
vernementales comme la NASA et ses liales notamment Jet Propulsion Lab JPL ,
mais aussi par son pendant europen lESA (European Spatial Agency), dans linstrumen-
tation et les systmes de lancement des satellites. Les camras hyperbandes spectrales,
rsultat des dveloppements raliss par la NASA et JPL, enregistrent maintenant jusqu
224 bandes par pixel de 1 m et abandonnant progressivement la dtection plantaire, elles
sont de plus en plus utilises pour la gestion des cosystmes terrestres, lagriculture, les
mines, la dpollution conscutive des vnements accidentels, ainsi que pour une
multitude dautres applications (Robbins, 1999). Il faut des capacits en traoctets pour
faire tourner les logiciels et un projet de lEnvironmental Protection Agency (EPA)
dassainissement de Leadsville, au Colorado, a demand 45 s pour rassembler les donnes
et... 10 mois pour les traiter.
Le second lment est la cartographie traditionnelle, avec son souci sculaire de
reprsenter les phnomnes humains et terrestres diffrentes chelles. Comme cet
objectif doit tre partag par ceux qui veulent mettre des impulsions lectroniques sous une
forme utile et utilisable, il nest pas surprenant que des relations entre la cartographie et les
SIG rendent virtuellement indiscernables certains lments des deux domaines.
Comme troisime lment, nous avons lanalyse apparue la n des annes cinquante et
au dbut des annes soixante avec la rvolution quantitative. Ds le dbut, le courant
analytique et la carte se sont rejoints, comme source de donnes et comme opportunit pour
visualiser rellement les transformations spatiales. H. Moellering (1991) a remarqu que
la cartographie analytique... est devenue le cur des SIG modernes. Les premiers
dveloppements ont t troitement associs aux (si ce nest inspirs par les) recherches de
W. Tobler (1966) qui fut lavant-garde de la compression des donnes, des projections et
des transformations cartographiques et de nombreuses autres approches analytiques.
Le quatrime lment est essentiellement politique ; le dsir des agences gouvernemen-
tales de la NASA et de la Defense Mapping Agency, aux tats-Unis, tait de dmontrer la
manire dont une recherche militaire mondiale offrait des potentialits immenses pour les
applications civiles. Ces potentialits ont servi entretenir les sympathies du Congrs pour
obtenir des fonds supplmentaires. Parmi les universitaires, ceux qui peuvent dmontrer
lutilit de leur recherche pour rsoudre des problmes clairement dnis sont gnrale-
ment bien accueillis par ces agences qui matrialisent leur intrt en accordant des bourses
de recherche gnreuses. Comme toujours, la relation entre la recherche gographique
empirique et le pouvoir qui sexprime par loctroi ou le refus de subsides est trs complexe ;
il suft de faire remarquer le dsquilibre entre lensemble des nancements ofciels
support industriel souvent pour les projets qui sappuient sur les SIG dun ct et pour
dautres projets qui paraissent moins pertinents, de lautre.
17 P. Gould, U. Strohmayer / Gographie, conomie, Socit 5 (2003) 130
Enn, le cinquime lment tient lintrt croissant, dans de nombreux champs
scientiques appliqus, pour la question de la visualisation (Mac Eachern, 1994 ; Mac
Eachern et Kraak, 1997) et, par exemple, lanimation de donnes squentielles pour rendre
visibles des phnomnes dynamiques quon naurait jamais suspects, a fortiori vus, est
loin dtre la moindre (Fisher, 1993). Le rsultat des travaux poursuivis selon ces cinq axes
fait quil est difcile dimaginer un contraste plus grand dans la recherche gographique
que la carte entre 1900 et 2000. Pendant que dautres domaines de recherche majeurs,
parmi lesquels lHistory of Cartography Project linstigation de B. Harley et de D.
Woodward (1992-94) prend encore ses racines dans la n de sicle du XIX
e
sicle, les
avances technologiques considrables des trente dernires annes ont littralement rvo-
lutionn la cartographie en lassociant aux SIGet des dveloppements qui dbouchent sur
le XXI
e
sicle.
Malgr laccent mis sur la tldtection comme principal pourvoyeur de donnes des
SIG, il faut souligner, par ailleurs, que lapparition des systmes dinformation gographi-
ques a permis des approches analytiques totalement nouvelles beaucoup plus rapides,
comparativement lutilisation dapproches plus anciennes, aujourdhui traditionnelles.
Un premier exemple est la machine danalyse gographique
4
de S. Openshaw, utilise dans
un premier temps pour dterminer, lchelle, lenveloppe des groupes denfants atteints
de leucmie, autour de lusine de retraitement de Sellaeld dans le nord de lAngleterre
(Openshaw et al., 1988). En organisant les donnes selon le format des SIG, il a pu vrier
neuf millions dhypothses dagrgation, de nombreuses chelles, pour tablir le fait
lequel fut trs critiqu initialement, mais sans rsultat, par des statisticiens engags par
lindustrie nuclaire quil existait des preuves indiscutables pour afrmer que les
densits leves de cas de leucmie chez les enfants taient associes la proximit spatiale
de lusine de retraitement. Cet exemple, tout comme dautres formes de collecte de donnes
originales et de techniques exploratoires de bases de donnes brutes font que les SIG sont
une avance mthodologique quon naurait pas pu imaginer trente ans auparavant.
En fait, les techniques des SIGet leurs retombes ont fait si rapidement irruption dans de
nombreux domaines civils et universitaires quun nouveau centre, le Center for Spatially
Integrated Social Science Santa Barbara, a reu dimportants nancements. Une partie au
moins du rve jug lointain de rconcilier les sciences sociales peut se raliser, en
reconnaissant limportance de la spatialit inhrente aux phnomnes humains. La gogra-
phie et lespace semblent tre en train de prendre leur vraie place ct de lhistoire et du
temps, aprs avoir t ngligs pendant un sicle, avec de nouvelles opportunits et
perspectives qui ne manqueront pas de souvrir au XXI
e
sicle.
Les volutions nont pas t sans susciter des critiques et parmi ceux qui ont particip au
dveloppement du SIG, certains semblent soit inconscients, sans distance ou encore
oublieux de ses implications sociales, et la manire dont des dveloppements particuliers
sont considrs comme allant de soi peut dboucher sur un monde de pense sans
remise en cause (Schuurman, 2000). Le premier signal dune possible position critique
mana de B. Harley (1990) qui a mis le doigt sur le non-dit des cartes traditionnelles
(notamment dans les atlas nationaux, pour ne pas dire nationalistes). Son penchant pour la
dconstruction de la carte (1989) a t voqu dans le cadre dun SIG par John Pickles
4
Geographical Analytical Machine (GAM).
18 P. Gould, U. Strohmayer / Gographie, conomie, Socit 5 (2003) 130
(1995) qui sinquitait de ce que les implications, pour la socit, de lexplosion des
systmes dinformation gographique ne fassent pas lobjet dun examen minutieux. Il se
montrait rserv envers ceux qui prnaient les potentialits de la dmocratisation des SIGet
tout ce qui en dcoulait en termes de mise disposition pour tous (cest--dire ceux qui
avaient les moyens de possder un micro-ordinateur) dun accs bien plus tendu
linformation spatiale et qui semblaient tout simplement ignorer que de nombreux dve-
loppements et les bases de donnes se trouvent dans des structures accs restreint, dans
des agences gouvernementales et des centres de planication militaire. Une autre ombre
dans la rvolution des SIG, de plus en plus chargs de tout un attirail de ralit virtuelle,
tient ce que tout nit par se ressembler : ... les techniques de visualisation dun
panorama, dune galerie marchande, dune exposition universelle et la vitrine du Paris
imprial n de sicle (Pickles, 1999). En ce dbut du XXI
e
sicle, nous nous trouvons face
des possibilits considrablement accrues de re-prsentation. Il reste souhaiter que ceux
qui matrisent ces comptences les utiliseront dans des cadres institutionnels dveloppant
des techniques de reprsentation des ns non propagandistes, prudemment, aprs r-
exion et en tant anim dun sens certain de la justice.
10. La tradition non quantitative
Comme nous lavons suggr prcdemment, les mthodes et approches quantitatives
au sens large nont pas seulement model limage gnrale de la discipline dans la seconde
moiti du XX
e
sicle. Le dernier quart du sicle en particulier a vu lmergence et la
consolidation graduelle de nombre de conceptions et de pratiques alternatives en gogra-
phie humaine, parmi lesquelles nous souhaiterions en discuter trois, dans cette avant-
dernire section. Ce qui a contribu ce que la critique gagne un statut sans prcdent a
sans doute t le changement dans la manire de la percevoir, qui sest amorce approxi-
mativement vers la n des annes soixante, au milieu de lagitation qui a secou les socits
durant lt 1968 (Wallerstein, 1991). Un des vnements les plus importants de la csure
qui sest produite, dun point de vue scientique, fut la critique de la frontire qui sparait
la science de la politique. Si, avant 1968, la plupart des spcialistes en sciences humaines et
sociales saccrochaient lide que leur activit scientique pouvait tre assimile des
pratiques neutres contribuant ldication dun bien suprieur, cette croyance est
progressivement devenue minoritaire aprs 1968. Ce que la plupart des gographes peuvent
accepter aujourdhui comme la construction sociale de la science prend ses racines dans
la politisation de la gographie humaine au cours des annes soixante-dix.
Il ne sagissait pas dune critique qui cherchait opposer une forme prtendument
objective de la gographie humaine des approches plus subjectives. Bien quune telle
rponse ait contribu la riposte humaniste apporte la rvolution quantitative , on
y voyait ce moment-l davantage une simple esquive, alors quil aurait fallu une approche
plus radicale. Protant de la multiplication des nouvelles revues comme Antipode, Society
and Space, aux tats-Unis, Hrodote, Espaces et Socits et Espaces Temps en France, de
nouvelles formes de la thorie sociale commencrent transformer le paysage de lpist-
mologie gographique. Nous avons dj mentionn le tournant marxiste dans cet article.
Il y eut un approfondissement des approches marxistes en gographie pendant les annes
1970, lequel a culmin avec la convergence entre le courant marxiste et des considrations
19 P. Gould, U. Strohmayer / Gographie, conomie, Socit 5 (2003) 130
humanistes dans lvaluation de la thorie de la structuration au cours des annes
quatre-vingt (Thrift, 1983). Cette avance a t en tous points remarquable dans la mesure
o elle introduisait un courant de pure thorie gographique dont lorigine se trouve dans la
gographie scandinave. La gographie temporelle a t considre par beaucoup,
lpoque, comme une solution au problme qui consistait rendre plus gographiques des
assertions thoriques relatives la socit (Carlstein, Park et Thrift, 1978 ; Pred, 1981) ; de
plus, lentrelacs bidimensionnel de lespace et du temps apparaissait tre la solution pour
sortir la gographie de son impasse chorologique (Hannah, 1997). Un motif semblable a
peut-tre anim un autre axe de la gographie marxiste : limmense intrt suscit par
luvre dHenri Lefebvre et la notion quil a forge de la production de lespace
(Merrield, 1993 ; Unwin, 2000).
Mais la gographie marxiste ne fut pas la seule rpondre lappel en faveur dune
forme progressiste et engage de la recherche gographique ; les travaux fministes
notamment ont entendu lappel et ont dvelopp sous leur propre bannire la thorie
gographique. Connue initialement en tant quappel et comme critique des pratiques
concrtes au sein de nombreuses sous-disciplines (Monk et Hanson, 1982), la gographie
fministe sest progressivement assign un programme de recherches. Parmi les questions
et thmes noncs, ce programme comprenait une rinterprtation des usages et des
structures de lieux spciques (Massey, 1984 ; England, 1993), une rvaluation de
questions mthodologiques en gographie humaine (Hodge et al., 1995) et une critique des
hypothses qui fondent la thorie gographique en tant que telle (Rose, 1993).
Implicitement, nombre davances et de propositions thoriques, cette poque, mon-
traient un intrt marqu pour des formes de la gographie du quotidien . Ce fut
notamment patent dans la rvaluation de la culture comme thme principal de
nombreux travaux gographiques au cours des annes 1980 et 1990, mais cela a marqu
encore davantage lvolution en cours de nombreuses autres positions thoriques. La
convergence qui sensuivit entre des courants thoriques dj mentionns et lintrt pour
des aspects toujours plus petits et fragmentaires de la ralit sociale, quon parle du
quotidien ou du cours de la vie (gographie temporelle ; Dyck, 1990), de
performances (gographie humaniste ; Craig, 1994), de prfrences sexuelles spci-
ques (Valentine, 1993) ou du corps (gographie fministe ; McDowell et Court, 1994),
montre le dsir de fonder empiriquement des afrmations thoriques dans des exp-
riences concrtes. Ce ne devrait donc pas tre une surprise que cette rduction de facto de
lchelle analytique en gographie ait assimil sans effort apparent le langage comme
thme, lequel existait ailleurs dans les sciences humaines et sociales (Pred, 1990). Ce tour
linguistique et la promotion concomitante du discours une place centrale ont clair la
nature textuelle du savoir (Curry, 1996 ; Barnett, 1998) et la place de la reprsentation en
gographie humaine (Barnes et Duncan, 1992 ; Duncan et Sharp, 1993 ; Grant et Agnew,
1996).
Un changement similaire a affect la pense gographique et lapprhension de la nature
et de lenvironnement. L o, au sicle prcdent, un mouvement est n pour voir dans la
nature un cadre essentiellement immuable, linexion en direction des modes dexpli-
cation culturels a contribu construire davantage de facteurs lis lenvironnement,
travers le discours et la contestation. La nature apparat l, la fois comme un construit
social et comme le faonnement des formes particulires de reprsentation (Henderson,
20 P. Gould, U. Strohmayer / Gographie, conomie, Socit 5 (2003) 130
1994 ; Willems-Braun, 1997). Lhistoricisation de lappareil conceptuel qui en rsulte
validant des notions particulires de la nature (Fitzsimmons, 1989 ; Demeritt, 1994)
peut tre utilement oppose la notion de dterminisme environnemental pour valuer la
distance qui spare la gographie humaine, la n du XX
e
sicle, de celles qui lont
prcde et donc dintroduire une notion utile de diffrence et de critique dans les discours
sur lenvironnement en gnral (Harvey, 1996a).
Au total, si ces changements ont peut-tre conduit un dcit de causalit, dans de
nombreux contextes, ils reprsentent plus gnralement, selon nous, un gain net en latitude
topologique et mettent particulirement laccent sur lanalyse de ralits gographiques. L
comme ailleurs, limportance de la faon de penser spatialement qui est consubstan-
tielle la gographie humaine semble mieux mise en avant par les tentatives lances pour
lucider les conditions dexistence concrte en tout lieu que par des dclarations thoriques
ronantes. Des travaux de Harvey sur la situation des travailleurs de lindustrie de la viande
dans le sud des tats-Unis (Harvey, 1996b) aux travaux de Sibley et Cresswell sur les
leviers spatiaux de lexclusion dans les socits modernes (Sibley, 1995 ; Cresswell, 1996),
de lanalyse de limpact des lois sur la vie quotidienne (Chouinard, 1989 ; Blomley, 1994 ;
Peters, 1997) aux tudes historiques des caractres systmiques de limprialisme (Gre-
gory, 1995) pour sen tenir un certain nombre dtudes remarquables en gographie, la
discipline semble trs bien se porter. Une sant, htons-nous dajouter, qua conforte
encore la dmultiplication des options mthodologiques. Lancienne dichotomie entre les
formes dinvestigation qualitatives et quantitatives qui, implicitement, animait le
dbat autour de la rvolution quantitative a disparu pour de bon : de mme que les SIG
ont multipli les possibilits qui soffraient tous ceux qui avaient un got pour les
nombres, de la mme faon les approches non numriques se sont panouies en utilisant des
ides et des pratiques essentiellement ethnographiques (Katz, 1992 ; Cook et Crang, 1995),
conduisant une multiplication des choix pour tous ceux qui recherchaient des pratiques
scientiques alternatives (Rocheleau, 1995 ; Sharp, 2000). L encore, la reconnaissance
du langage est au premier rang des volutions (Tuan, 1991).
11. Le postmodernisme et le tournant relativiste
Les formes de critique que nous avons dcrites dans la section prcdente partagent une
mme inquitude lgard de ceux qui ont t oublis et des injustices produites par la
socit en gnral (de plus en plus mondialise). Il importe peu que cette dernire soit
dsigne par le capitalisme , le patriarcat ou le colonialisme , voire par un mixte
complexe des trois ; ce qui importe, cest que ces considrations obissent un certain
impratif normatif pour produire des connaissances qui allient utilit et critique. Il y a un
autre courant de la thorie gographique qui a essay dclairer cette conjonction entre la
critique et lutilit et qui sest fait connatre sous la forme postmoderne de la
dmarche gographique. Questionnant les hypothses habituelles quant laccessibilit de
la ralit et les avantages de constructions thoriques stables, les ides postmodernes
rent irruption avec fracas dans la gographie humaine au dbut des annes quatre-vingt
(Dear, 1988 ; Claval, 1992) et ont, depuis, conduit un vaste champ de recherches (Harvey,
1989) qui demeure mal dni et dont les frontires sont oues (Benko, 1997). Redout par
certains, cause dune inaptitude allgue faire des distinctions nettes, la gographie
21 P. Gould, U. Strohmayer / Gographie, conomie, Socit 5 (2003) 130
postmoderne a nanmoins inaugur tout un ensemble de pratiques radicalement nouvelles
dans la discipline. Les plus connues sont sans doute les tentatives de rednition de ces
fragments de ralit sociale, comme tant postmodernes dune faon ou dune autre. Les
zones urbaines, notamment, semblent avoir attir ce type danalyse, avec Edward Soja qui
a analys Los Angeles, la proclamant archtype de la mtropole postmoderne , o de
nouvelles formes durbanisme taient explores et confrontes des formes modernes ,
plus anciennes damnagement (Soja, 1989, 2000 ; Dear et Flusty, 1998).
Trs diffrentes de ce qui prcde, il y a les gographies postmodernes qui ne
revendiquent pas une nouvelle re postmoderne avec ses caractristiques supposes,
mais qui tentent de construire une critique des approches scientiques modernes de la
ralit sociale en tant que telle. Jointes une libert et un esprit cratifs, ces dmarches
dbouchent souvent sur des ides surprenantes quant la langue et son usage dans la
production des connaissances et de la pratique gographiques (Olsson, 1991 ; Doel, 1999).
Ce qui est commun aux deux dmarches, cest la prise en compte de lhtrognit de la
vie humaine et de la faillite vidente de linvestigation gographique traditionnelle pour
rendre justice de telles diffrences. Jusqu prsent, la consquence la plus visible du irt
entre la gographie et la postmodernit a certainement t un changement lintrieur de la
discipline. La pluralit des connaissances gographiques, qui servait autrefois
dsigner des questions thoriques non rsolues, est devenue la norme. Ceci est dautant plus
surprenant que mme des connaissances contradictoires sont de mieux en mieux acceptes
et juxtaposes les unes aux autres. En bref, la gographie engendre des gographies ,
parfois mme lintrieur dun mme article.
Cette extension de la diversit a conduit une autre consquence dimportance de
linuence postmoderne sur la discipline : la nouvelle conscience de postures qui
situent les connaissances dans des cadres culturels spciques (Rose, 1997). Il reste
voir jusqu quel point cette ide circonscrit les degrs de non-comparabilit des savoirs ;
elle oblige, pour le moins, la discipline repenser selon quelles modalits elle est parvenue
un certain degr de consensus par le pass. Lune delles, le dploiement stratgique des
dualits o lon se sert de congurations thoriques stables comme numrique et
non numrique ou bien public et priv pour valider le statut de la connaissance,
a dj t remise en question par les gographes fministes. Ce devrait devenir ds lors une
pratique fructueuse dans de nombreux domaines de la recherche gographique (Demeritt,
2000). On parle parfois de la tentative russie de dloger ces stratgies modernes (et
autres) sous la dnomination de dconstruction (Harley, 1989 ; Barnes, 1994) et cette
tentative a peut-tre produit les ides les plus prometteuses dans le spectre grandissant de la
recherche gographique postcoloniale (Gregory, 1994 ; Barnett, 1997 ; Sidaway, 2000) ;
cependant, la mesure dans laquelle cette stratgie peut tre qualie de postmoderne
reste objet de dbats (Doel, 1999).
Ce qui est devenu incontestablement plus difcile, cest la construction densembles
cohrents de connaissances gographiques. Actuellement, le savoir, dans le monde univer-
sitaire en mutation rapide, sapparente davantage des grilles de mots croiss o certains
lments conviennent contrairement dautres et dont personne ne connat, au dpart, la
grille nale, qu une part de ralit visible (Haack, 1998 ; Curry, 1998). Si on suppose
admissible cette analogie, il faudrait continuer de se lamenter sur la fragmentation conti-
nuelle des notions gographiques dans les limites des traditions nationales spciques,
22 P. Gould, U. Strohmayer / Gographie, conomie, Socit 5 (2003) 130
linstar des mots croiss ; trop peu de gographes veulent claircir le mystre de la
construction des connaissances dans les autres pays. Lhgmonie mondiale de langlais
comme moyen privilgi de communication des ides scientiques a contribu, jusqu un
certain point, dpasser ce problme ; nanmoins, elle a limin toute une srie de
pratiques (Beaujeu-Garnier, 1983). Les disciplines de synthse comme la gographie sont
particulirement menaces par nombre dvolutions au sein desquelles lmiettement des
proccupations lintrieur comme lextrieur du domaine scientique conduit un
rtrcissement de laudience (lexplosion du nombre des revues gographiques dans les
annes 1990 en tmoigne). Cependant, la fragmentation simultane dans les sciences
humaines a indiscutablement conduit accrotre la rception des connaissances gographi-
ques dans des domaines aussi divers que les tudes culturelles ou de genre, les tudes
rgionales et urbaines ou dans le cadre de proccupations beaucoup plus philosophiques
comme le postmodernisme ou le fminisme. Il reste voir maintenant si la discipline dans
son ensemble est en mesure de tirer prot de cette volution.
12. En guise de conclusion
En dpit de limage souvent disparate de la discipline, des questions clairement identi-
ables dordre pistmologique traversent les dbats et les positions thoriques adoptes
par divers praticiens de la gographie humaine. Cest eux que nous voudrions nous
adresser dans cette conclusion. Le premier des thmes ou des problmes communs est
lhonneur depuis longtemps et a trait la dichotomie idiographique , nomothtique
qui partage et unit en mme temps les sciences sociales. Point de conit majeur, surtout
dans lancien dbat relatif l exceptionalisme en gographie (Schaefer, 1953), cet axe
a domin les sciences humaines et sociales depuis la Methodenstreit
5
(controverse mtho-
dologique) dans les sciences politiques en Allemagne, pendant la seconde moiti du XIX
e
sicle (Strohmayer, 1997). La gographie est-elle une discipline qui sintresse aux spci-
cits, la diffrence et lunicit du (des) lieu(x) ? Ou bien sa nalit est-elle de dcouvrir
les structures de lois qui sappliquent sous certaines conditions et qui peuvent servir pour
lamnagement ou pour dautres objectifs dintrt social ? La gographie humaine a
trouv beaucoup de rponses diffrentes ces questions au cours du XX
e
sicle et a observ
que des congurations qui paraissent stables se dissolvent de temps autre dans un
nouveau Zeitgeist
5
(esprit du sicle). Prenez par exemple la rsurrection de lintrt pour la
particularit dans le paradigme postmoderne ; cela a-t-il signi un retour une pratique
gographique antrieure ou bien sagit-il de quelque chose qui est la fois nouveau et
diffrent ?
Le fait de mentionner la particularit devrait nous mettre en garde de ne pas surestimer
un second axe qui a structur les thories gographiques pendant le sicle pass. Souvent
masque par lopposition idiographique , nomothtique , la diffrence entre gnra-
lit et particularit est considre par beaucoup comme synonyme de lancienne. Cepen-
dant, on peut parfaitement bien concevoir une approche nomothtique de ce qui est
particulier, de la mme faon quil existe une approche nomothtique du gnral. Dans
5
En allemand dans le texte.
23 P. Gould, U. Strohmayer / Gographie, conomie, Socit 5 (2003) 130
cette diffrence, ce qui est implicite est rien moins que le rle de lchelle (Marsden, 2000)
ou le rappel que les gographies que nous observons voluent en fonction du contexte, du
cadre de rfrence et du point de vue. Les deux axes que nous avons voqus relvent de
questions pistmologiques en ce quelles nous proposent un choix entre des conceptuali-
sations diffrentes du type de science quest la gographie et de ce quelle devrait tre. Or,
on peut trouver un troisime axe centr sur la causalit. Il sagit ici de la dichotomie
structure/agence . Gnralement implicite dans les hypothses thoriques de la gogra-
phie humaine, jusque dans les annes soixante-dix, cet axe a apport aux gographes tout
un ensemble de rponses la question relative la cause de la cration et du maintien des
ralits gographiques : taient-ce les prfrences de la population qui faonnaient lespace
ou tait-ce le contexte particulier qui prsidaient ces choix ? Qui tait responsable des
gographies que nous pouvons observer empiriquement ? Tant que la gographie sest
cramponne la conception du catalogue , voque plus haut dans cet article, cette
diffrence de vue na pas sembl poser problme. Les choses ont commenc changer,
pourtant, avec ltablissement de programmes de recherche davantage fonds en thorie :
l, le choix de donner la priorit aux acteurs individuels sur la structure sociale (ou la
priorit inverse) tait souvent peru comme dune importance capitale.
Mais que penser de ces axes ? Le changement rel dans la dcennie qui a clos le XX
e
sicle fut de les considrer comme des choix moins essentiels et mutuellement exclusifs et
de sintresser plutt la faon dont ils se construisaient mutuellement. Il nous faut
reconnatre encore le rle des dbats autour de la thorie de la structuration la n des
annes soixante-dix et tout au long des annes quatre-vingt, dans la forme gnrale du
discours thorique au sein de la discipline (Harris, 1991 ; Chouinard, 1997). Paralllement
aux dveloppements que connaissait la gographie fministe, ce fut dans ces dbats que la
nature relationnelle de ce quon tenait pour des points de vue opposs a dabord t
reconnue : ce qui, jusque-l, stait prsent comme une alternative entre des positions
mutuellement exclusives ou entre des liations thoriques, tait de plus en plus pris en
compte et thoris comme un champ dans lequel des lments diffrents contribuaient
construire ensemble des ralits gographiques (Thrift, 1993 ; Gregory, 1994). En fait,
pendant les dernires annes du sicle qui vient de sachever, on a enregistr une multipli-
cation darticles qui analysaient une instabilit afrme des catgories et qui reconnais-
saient leur nature construite, catgories qui servaient dabord fabriquer des axes (souvent
polariss) (Gibson-Graham, 1996 ; Battersbury et al., 1997 ; Whatmore, 1999). Dans le
monde de rseaux hybride qui merge, une gnration future de gographes trouvera
peut-tre beaucoup de questions et de conits anciens irrsolus, peut-tre mme insolubles
(voir Thrift, 2000). Nous aimerions terminer en formulant un espoir, minimaliste il est vrai,
savoir quune gographie du XX
e
sicle ne devrait pas continuer nier la nature conteste
de ses catgories et devrait adopter des formes de discussion et de discours tolrantes et
poses.
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