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De quoi ferons-nous des palais,

si nous nen faisons pas de nos usines

AUGUSTE PERRET (1874-1954)


Larchitecte du Centre dEtudes nuclaires de Saclay (1948-1954).
En 1948, larchitecte Auguste Perret est nomm par Frdric Joliot-Curie et Raoul Dautry
conseiller pour les questions darchitecture auprs du CEA. Cest lanne o les 12 membres
du Comit scientifique1 dcident de satteler un projet qui leur tient cur : la construction
dun grand centre de recherche Saclay.
A lpoque o Perret intervient, des premires plans ont dj t esquisss. Le CEA sest
acquis la collaboration de trois architectes : Germain Debr, Robert Chevallier et Urbain
Cassan, un polytechnicien2 qui avait travaill avec Raoul Dautry quand celui-ci tait patron
des chemins de fer. Aprs le dcs de Debr, Joliot et Dautry imposent Perret pour mettre
fin des tensions internes. Perret tait un vieux monsieur respect, Prsident dhonneur de
lUnion nationale des architectes, matre incontest de larchitecture du XXme sicle, dont
Le Corbusier avait t llve.
Perret commence par faire table rase des esquisses de ses collgues et travaille sur un
projet la fois architectural et urbanistique. Dans une lettre conserve lInstitut franais
darchitecture, il voque lui mme lide de Palais de la science . Lexpression nest pas
neuve : utilisant un espace mis sa disposition, Jean Perrin, Prix Nobel 1926 et pre du de
Francis Perrin, Haut-commissaire du CEA de 1950 1970, prside la cration du Palais
de la dcouverte , inaugur en 1937.
Charg de la conception du plan masse, Auguste Perret opte pour un systme orthogonal
orient nord-sud, est-ouest dterminant des lots denviron 200 m X 200 m. Luvre, qui suit
la tradition classique, est cependant inscrite dans la logique dun programme prcis, marqu
de contraintes scientifiques. Les btiments ont deux ou trois tages, larchitecture intgre les
besoins techniques des laboratoires (alimentation en fluides, lectricit), les ponts
roulants, de vastes espaces pour les installations, les manipulations et les bureaux. Perret
soigne les faades rythmes de montants en bton brut de dcoffrage et de panneaux de
bton rose teint dans la masse. Il campe le tout dans de vastes espaces et de larges
avenues.
La composition monumentale de Saclay nest pas sans voquer lurbanisme versaillais
(faade Est du 523). Les btiments sont percs de portes monumentales (B.450) ornes de
colonnes, de frontons (B.526, B. cyclotron), de chapiteaux et de pilastres (cantine 1). Pour
donner du relief, crer de lombre, les colonnes sont lgrement dcolles des murs
(Cantine 1), les faades, dune grand sobrit densemble, sont constitues de rectangles de
bton rose encastrs les uns dans les autres et bords de cadres de bton brut. Les toits
sont percs de grandes fentres ouvertes au Nord pour tirer parti lclairage znithal ,
comme dans les ateliers de peinture. Cet clairage offre lavantage dutiliser une lumire
naturelle dont lintensit varie peu avec lheure du jour. Les meneaux des fentres, dont les

Le comit scientifique en 1948 : Frdric Joliot-Curie, Irne Joliot-Curie, Pierre Auger, Francis Perrin, Lon Denivelle, Jules
Guron, Lew Kowarski, Bertrand Goldschmidt, Andr Berthelot, Pierre Biquard, Ren Lescop et Marcel Roubault,

Comme Paul Andreu, larchitecte de laroport de Roissy et de la Grande Arche de la Dfense, qui sera, dans les annes
70/80, larchitecte-conseil du centre de Saclay.

cadres mtalliques sont peine visibles, sont calculs au centimtre et fabriqus tout
exprs
Ce premier style a tant de force que, pour reprendre les termes de Paul Andreu au fil du
temps il ne se cre pas de nouveaux types et lon assiste plutt une dgnrescence du
type initial . Saclay aura sa vieille ville, cres par Perret, regroupe autour du 523 : chteau
deau, chaufferie, EL2, cyclotron, direction, restaurant 1, ateliers de technologie... et sa
priphrie. Certains btiments sont mme architecturalement gars : le LECI, par
exemple (B.), dont le plan avait t conu pour Fontenay-aux-Roses, chappe au style local.
Cest en tirant parti de la clart et de la simplicit de la construction en bton arm, et non
pas dun esthtisme arbitraire, que cette petite cit, dont larchitecture dun nouvel ordre
classique peut voquer une certaine austrit, sest assure une rsistance au temps.
Saclay est la dernire uvre mconnue ou oublie dAuguste Perret. Que ceux qui la
connaissent pour la pratiquer se rappellent parfois cet aphorisme du Matre qui correspond
parfaitement leur cit : La composition est lart de faire tenir les services les plus
compliqus dans le volume le plus simple .

REPERES BIOGRAPHIQUES
1874

Naissance Ixelles, dans la banlieue de Bruxelles, o sa famille


Perret sest rfugie aprs le soulvement de la commune de Paris
pour chapper la rpression.

1880

La famille rentre Paris. Le pre, Claude-Marie, tailleur de pierre,


fonde lentreprise Perret .

1891

Auguste Perret entre lEcole nationale suprieure des beaux-arts


(ENSBA) de Paris o il reoit lenseignement de deux matres
clbres : Bernier et Gaudet. Il quittera lENSBA sans diplme pour
travailler dans lentreprise familiale avec ses frres Gustave (18761952) et Claude (1880-1960).

1905

A la mort de leur pre, Auguste, Gustave et Claude crent Perretfrres , une entreprise complte par une agence darchitecture.

1928

Perret devient professeur lEcole spciale darchitecture.

1946

Il est nomm architecte en chef de la reconstruction du Havre et


devient Prsident dhonneur de lUnion nationale des architectes
Perret est nomm architecte-conseil du Commissariat lnergie
atomique. Il trace les premiers plans du Centre dtudes nuclaires de
Saclay
Auguste Perret meurt lge de 80 ans.

1948
1954

LES PRINCIPALES UVRES

1902

Immeuble rue Franklin Paris.

1905

Garage de la Socit Ponthieu-Automobiles de Paris.

1908

Cathdrale d'Oran

1911-1913

Thtre des Champs-Elyses, class Monument Historique.

1915

Les docks de Casablanca

1922-1923

Lglise de Notre-Dame du Raincy

1924-1925

La tour d'orientation de Grenoble

1928-1930

Immeuble rue Raynouard Paris

1928-1931

Le sige du service technique des constructions navales de la


Marine nationale.

1930

Immeuble rue Nungesser et Coli, Paris.

1932

Arsenal du port de Toulon.

1942-1948

Reconstruction de la place Alphonse-Fiquet Amiens.

1945

Reconstruction du centre du Havre.

Pendant la priode o lapparition de nouveaux matriaux a t dterminante pour


lavnement dune architecture moderne, un rle minent revient Auguste Perret qui a
donn au bton arm un style architectural. Petit-fils de matre carrier, fils dun tailleur de
pierre, devenu lui-mme appareilleur puis entrepreneur, il en a retenu lide de limportance
du matriau qui devait guider les principes fondamentaux de son art. difiant en 1899 le
casino de Saint-Malo en moellons de granite, il conoit un plancher de bton arm de dixhuit mtres de porte. Puis par une opration de dsmantisation du caractre fruste du
nouveau matriau, il lenrichit de connotations de formes empruntes lart grec et au
classicisme franais qui lui donnent ses lettres de noblesse. Une esthtique du vrai
accompagne ncessairement lentreprise : "Cest par la splendeur du vrai que ldifice atteint
sa beaut [...] celui qui dissimule une partie quelconque de la charpente se prive du seul
lgitime et du plus bel ornement de larchitecture". Au thtre des Champs-lyses (1913),
au Mobilier national (1930), au muse des Travaux publics (1937) Paris, une idologie
esthtique fonctionnaliste donne larchitecture sa clart architectonique tandis que de
relles possibilits fonctionnelles sont exploites dans la clbre verrire du garage Ponthieu
(1905) Paris, les claustras de lglise du Raincy (1923) et le plan librement compos de
limmeuble de la rue Franklin Paris (1903).
Pour voir des uvres de Perret : http://www.ac-versailles.fr/etabliss/lp-perretevry/Perret/oeuvresP.htm