Vous êtes sur la page 1sur 991

@

lise et Onsime RECLUS

LEMPIRE DU MILIEU
Le climat, le sol, les races,
les richesses de la Chine

Un document produit en version numrique par Pierre Palpant,


collaborateur bnvole
Courriel : ppalpant@uqac.ca
Dans le cadre de la collection : "Les classiques des sciences sociales"
dirige et fonde par Jean-Marie Tremblay,
professeur de sociologie au Cgep de Chicoutimi
Site web : http://classiques.uqac.ca/
Une collection dveloppe en collaboration avec la Bibliothque
Paul-mile-Boulet de lUniversit du Qubec Chicoutimi
Site web : http://bibliotheque.uqac.ca/

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Un document produit en version numrique par Pierre Palpant, collaborateur
bnvole,
Courriel : ppalpant@uqac.ca

partir de :

LEMPIRE du MILIEU
Le climat, le sol, les races,
les richesses de la Chine
par lise et Onsime RECLUS
(1830-1905, 1837-1916)
Librairie Hachette, Paris, 1902, 668 pages.
Police de caractres utilise : Verdana, 12 et 10 points.
Mise en page sur papier format Lettre (US letter), 8.5x11.
[note : un clic sur @ en tte de volume et des chapitres et en fin douvrage,
permet de rejoindre la table des matires.]
Outre les cartes de louvrage, penser utiliser (plutt en pinyin) la base de photos
Joconde du Ministre franais de la culture, qui contient de nombreuses photos datant
de lpoque ddition du livre des Reclus (dbut du XXe sicle). Exemple : pour Kiating
(Jiading) on obtiendra 89 clichs de la ville et des alentours.

dition complte le 20 dcembre 2006 Chicoutimi, Qubec.

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

TABLE

DES

MATIRES

Livres : Premier Deuxime Troisime Quatrime Cinquime


Cartes : en noir couleur : physique ethnique ind./comm.
Bibliographie

LIVRE PREMIER : VUE DENSEMBLE.


CHAPITRE PREMIER. LEXTRME ORIENT. I. LExtrme Orient. II.
LExtrme Orient compar lExtrme Occident. III. Isolement graduel de
ces deux ples du vieux monde. IV. Relations avec lInde. V.
Relations avec les europens. VI. La Russie et la Chine. VII.
Antagonisme de lOrient et de lOccident.
CHAPITRE DEUXIME. DONNES GNRALES. I. Nom du pays et des
habitants.
II. tendue. III. Nombre dhabitants. Densit de
population.
CHAPITRE TROISIME. EXPLORATIONS DE LA CHINE. I. Explorations
anciennes. II. Reconnaissances rcentes.
CHAPITRE QUATRIME. RELIEF DE LA CHINE. I. Montagnes. II. Hoang
ho et Yangtze kiang. III. Chine mridionale.
CHAPITRE CINQUIME. CLIMAT DE LA CHINE. I. Climat de la Chine
compar celui de lEurope occidentale : sa non-tropicalit. II. Pluies.
CHAPITRE SIXIME. FLORE ET FAUNE DE LA CHINE. I. Flore de la Chine.
II. Faune de la Chine.
CHAPITRE SEPTIME. LES CHINOIS. I. Diversit des Chinois. II. Origine
des Chinois. III. Les cent familles ou familles des bak. IV. Antiquit
des Chinois.
CHAPITRE HUITIME. LA LANGUE CHINOISE. I. Monosyllabisme et
pauvret du chinois : le ching. II. criture idographique. III. Lente
transformation du chinois. IV. Littrature chinoise. V. Patois chinois.
CHAPITRE NEUVIME. RELIGION DES CHINOIS. I. Le confucianisme. II.
Le feng-choui. III. Le taosme. IV. Le bouddhisme. V. Le judasme.
VI. Lislam. VII. Le christianisme et ses missionnaires.
CHAPITRE DIXIME. MURS DES CHINOIS. I. Meilleurs que nous ou
pires ? II. Contrarit de nos usages et des leurs. III. Bonne tenue,
politesse, bienveillance. IV. Absence dinitiative et fatalisme ; esprit
ultra-pacifique.
CHAPITRE ONZIME. LA FAMILLE CHINOISE. I. La famille chinoise. II.
Pit filiale et pit funraire. III. Les garons et les filles ; infanticide,
esclavage. IV. La femme, son infriorit lgale et sociale.
CHAPITRE DOUZIME. AURORE DES TEMPS NOUVEAUX. I. Le formalisme
et son antidote. II. Syndicats et socits secrtes. III. Guerre des
taping. IV. Entre en scne de lEurope.

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
@

LIVRE DEUXIME. LA CHINE DU NORD : LE HOANG HO.


CHAPITRE PREMIER. BASSIN DU PEI HO : LE PETCHILI, PEKING. I. Raisons
de la prminence du Petchili. II. Rivages, monts, fleuves du Petchili.
III. Le Pe ho. IV. Peking. V. Les environs de Peking. VI. Le climat
de Peking. VII. Tientsin. VIII. Autres villes du Petchili.
CHAPITRE DEUXIME. PRESQULE ET PROVINCE DE CHATOUNG. I.
Autonomie naturelle du Chatoung. II. Rives et monts du Chatoung.
III. Le Ta cha ou Ta cha. IV. Climat et produits du Chatoung. V.
Les habitants du Chatoung. VI. Villes et lieux remarquables. VII.
Kiaotcheou : projets davenir.
CHAPITRE TROISIME. LE HOANG HO OU FLEUVE JAUNE. I. Le Hoang ho
suprieur. II. Hoang ho mongol et Hoang ho moyen. III. Hoang ho
infrieur. IV. Inondations et dplacements du Hoang ho. V. Le Canal
imprial.
CHAPITRE QUATRIME. MONTS ET VALLES DU BASSIN DU HOANG HO. I.
Tsing ling ou montagnes bleues. II. Monts du Kansou. III. In cha,
Ala cha, pays des Ordos. IV. La grande muraille. V. Monts du
Chasi : lOuta.
CHAPITRE CINQUIME. LA TERRE JAUNE. I. Le hoang tou. II. Ses
rosions grandioses. III. Sa fcondit. IV. Ses richesses minires.
CHAPITRE SIXIME. VILLES ET LIEUX REMARQUABLES. I. Dans le Kansou
et le pays des Ordos ; dans le Sintsiang. II. Dans le Chensi : Singan fou.
III. Dans le Chasi. V. Dans le Honan.

@
LIVRE TROISIME. LA CHINE CENTRALE. LE YANGTZE
KIANG.
CHAPITRE PREMIER. LE YANGTZE OU FLEUVE BLEU. I. Longueur, nom,
bassin, dbit. II. Le haut Yangtze. III. Le Yaloung. IV. Du Yaloung
au Min. V. Le Min. VI. Les grandes gorges. VII. Le Yangtze
infrieur, Toungting, Ha et Poyang. VIII. La fin du Yangtze. IX.
Transformations du delta.
CHAPITRE DEUXIME. MONTS ET VALLES DU BASSIN DU YANGTZE. I.
Monts tibtains du Yangtze. II. Monts du Setchouen occidental. III. Le
Bassin Rouge. IV. Monts et plateaux au sud du Yangtze : les Nan cha.
CHAPITRE TROISIME. CLIMATS, FLORE ET FAUNE DU BASSIN DU
YANGTZE. I. Dans le Setchouen occidental. II. Dans le Bassin Rouge.
III. Aux deux rives du moyen et du bas Yangtze. IV. Dans le sud du
fleuve.
CHAPITRE QUATRIME. POPULATIONS DU BASSIN DU YANGTZE. I.
Tibtains, Si-fan, Mantze. II. Lolo. III. Chinois. IV. Miaotze.
CHAPITRE CINQUIME. VILLES ET LIEUX REMARQUABLES. I. Dans le
Setchouen. II. Tchingtou. III. Tchoung tcheng. IV. Dans le

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Koeitcheou. V. Dans le Houp. VI. Hakoou. VII. Dans le Hounan :
Siangtan. VIII. Dans le Kiangsi. IX. Dans le Nganhoei. X. Dans le
Kiangsou : Nanking. XI. Changha et Soutcheou. XII. Dans le
Tchekiang : Hangtcheou.

@
LIVRE QUATRIME. LA CHINE MRIDIONALE.
CHAPITRE PREMIER. LORIENT DU NAN CHA. I. Monts, fleuves, littoral.
II. Le Fokien : originalit de son peuple. III. Villes et lieux
remarquables. IV. Foutcheou, Amo.
CHAPITRE DEUXIME. BASSIN DU SI KIANG. LE
KOUANGSI
ET
LE
KOUANGTOUNG. I. Monts du bassin du Si kiang. II. Si kiang ou fleuve
occidental. III. Climat et produits du bassin du Si kiang. IV. Peuples
du bassin du Si kiang.
CHAPITRE TROISIME. VILLES ET LIEUX REMARQUABLES. I. Dans le
Kouangtoung. II. Canton. III. Hongkong. IV. Macao. V.
Kouantcheou ouan. VI. Dans le Kouangsi.
CHAPITRE QUATRIME. LE DE HAINAN.
CHAPITRE CINQUIME. LE YUNNAN. I. Le sol. II. Le climat : produits du
Yunnan. III. Populations du Yunnan. IV. Villes et lieux remarquables.

LIVRE CINQUIME. TAT MATRIEL, SOCIAL, POLITIQUE


DE LA CHINE. AGRICULTURE, INDUSTRIE, COMMERCE,
GOUVERNEMENT, ADMINISTRATION, FINANCES.
CHAPITRE PREMIER. LES VILLES CHINOISES. I. Urbains et ruraux. II.
Physionomie des villes.
CHAPITRE DEUXIME. AGRICULTURE CHINOISE. I. Culture intensive ou
plutt jardinage. II. Principales cultures, pas de forts, pas de prairies ;
dite surtout vgtale des fils de Han ; le riz, le th, lopium. III.
Tenure du sol.
CHAPITRE TROISIME. INDUSTRIE CHINOISE. I. Lindustrie chinoise : son
caractre artistique. II. Lart chinois. III. Intervention de lEurope.
IV. Principales industries chinoises. V. Les ouvriers chinois. VI.
Lindustrie europenne en Chine.
CHAPITRE QUATRIME. COMMERCE CHINOIS. I. Vicissitudes du commerce
de la Chine avec ltranger. II. LAngleterre sur mer, la Russie sur terre.
III. Les 36 ports trait. IV. Commerce extrieur de la Chine. V.
La soie, le th, lopium.
CHAPITRE CINQUIME. LES VOIES DE COMMUNICATION. I. Les routes et
les sentiers. II. Les canaux. III. Les chemins de fer.
CHAPITRE SIXIME. RELATIONS DE LA CHINE AVEC LEXTRIEUR. I. Les
trangers en Chine : leur nombre croissant. II. Le pidgeon english.
III. Les Chinois ltranger : lmigration chinoise. IV. Linfluence

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
europenne en Chine : le journalisme.
diminue.

V. Linfluence des lettrs

CHAPITRE SEPTIME. LE GOUVERNEMENT, LADMINISTRATION.


I. Principes du gouvernement chinois : lempereur. II. La cour. III.
Les ministres. IV. Le mandarinat : les examens, les mandarins. V.
La justice chinoise. VI. Les liberts municipales. VII. Forces militaires. VIII. Le budget, la dette. IX. Divisions administratives.

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

NOTE SUR LA TRANSCRIPTION


DES NOMS CHINOIS
@
Il est trs difficile de transcrire les noms chinois dune
manire satisfaisante, non seulement parce que la prononciation
des Chinois diffre de la ntre, mais aussi parce que, suivant le
langage de leur nation, les voyageurs et les gographes de
chaque pays ont une orthographe diffrente.
LEuropen tant naturellement port crire les noms
chinois de manire reproduire dans sa langue les sons tels quil
les a entendus, il faut tenir compte de la nationalit des auteurs
qui parlent de la Chine, et maintenir ou modifier en consquence
les mots quils ont cits.
Aussi longtemps que pour les noms gographiques on
nemploiera

pas

une

mthode

uniforme

de

transcription

reproduisant tous les sons par des signes correspondants, il


conviendra dcrire la franaise les noms qui doivent tre
prononcs par des Franais, tout en indiquant dune manire
spciale les sons qui nappartiennent pas notre langue.
Les aspirations gutturales du chinois, comme celles du russe,
du turc et du mongol, peuvent tre rendues par les deux lettres
kh ; les aspirations moins fortes par un h, tandis que les simples
arrts dans lmission de la voix sont indiqus par une
apostrophe, comme dans Fokien. La lettre , emprunte
lespagnol, reprsente le mme son en chinois, tandis que les
deux lettres ng figurent le son nasal qui termine un grand
nombre de mots. Afin dviter les confusions qui proviendraient
peut-tre de lemploi de leu avec sa prononciation franaise, il a

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
paru convenable de le remplacer par . Quant la lettre w, elle
est adopte par Rmusat et par la plupart des sinologues
franais pour reprsenter un son qui, en tte des mots, se prononce en consonne comme dans langlais et le wallon (Winchester, Waremme) ; mais le son de cette consonne, trs net
dans le nord de la Chine, se change en celui du v franais dans
les provinces du sud. Dailleurs, il est impossible dtablir des
rgles prcises pour la prononciation des mots, puisquelle varie
de

province

province.

Un

grand

nombre

de

noms

gographiques chinois ne nous sont connus que sous la forme


qui leur est donne par le dialecte mandarin ; mais, si lon
voulait transcrire tous les noms conformment cette orthographe, il faudrait crire Betzing au lieu de Peking, Mangou au
lieu de Macao, Hiamoun au lieu dAmo ou Amoy, Hiangkiang au
lieu de Hongkong.
Nous crivons en un seul mot les noms propres chinois
composs de plusieurs syllabes, quelle que soit la signification
primitive de ces lments, dont le sens est oubli dans la conversation : cest ainsi que Peking, Changha ont pris un sens
purement gographique et quon emploie ces termes sans se
rappeler que lun signifie Rsidence du Nord et lautre Mer
suprieure ou Haute mer . Quant aux noms communs qui
suivent la plupart des noms propres et qui ont encore gard leur
sens prcis, tels que ho ou kiang (rivire, fleuve), cha
(montagne), miao (tombeau), kiao (pont), fou, hien et autres
termes administratifs, il convient de les crire sparment.
@

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

LA

CHINE

La dernire anne du XIXe sicle et la premire anne du XXe


ont vu lEurope et la Chine, lOccident et lOrient, qui est ici
lOrient extrme, se heurter avec violence, en attendant une
pntration pacifique o la justice et la tolrance auront part,
quand les jours luiront o lhomme aura cess dtre pour
lhomme un loup.
Cest le moment dtudier avec sincrit, avec la sympathie
quil mrite, ce grand pays dont le grand peuple entretient une
civilisation qui a prouv sa force par sa dure.

DEscayrac de Lauture a dit : Les Chinois et nous, nous ne


possdons chacuns quune moiti de lhistoire, ou de ce quon
veut bien dcorer de ce nom.

Et Eugne Simon a dit : Tandis que nos nations modernes


nont hrit des anciens quen ligne collatrale, la Chine a hrit
en ligne directe des gnrations qui lont forme. Chez elle les
phnomnes de lhrdit se sont manifests rgulirement....
L est sa profonde originalit, et peut-tre aussi le secret de son
ternelle dure.
@

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

LIVRE PREMIER
VUE DENSEMBLE

10

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

CHAPITRE PREMIER
LEXTRME ORIENT

I. LExtrme Orient. II. LExtrme Orient compar lExtrmeOccident. III. Isolement graduel de ces deux ples du vieux monde.
IV. Relations avec lInde. V. Relations avec les Europens. VI. La
Russie et la Chine. VII. Antagonisme de lOrient et de lOccident.

I. LExtrme Orient.
@
LAsie est la plus vaste des cinq parties du monde, mme
quand on en extrait lEurope, qui sy rattache en appendice.
Elle

se

divise

nettement

en

grands

compartiments

gographiques isols les uns des autres par de puissantes


barrires.
Limmense

territoire

russe,

Sibrie,

Turkestan,

Steppes,

comprend les dpressions aralo-caspiennes et le versant septentrional des systmes de montagnes qui se prolongent de lAla
et des monts Clestes aux chanes ctires de la Mandchourie.
Au sud et louest du continent, les deux pninsules des
Indes, le plateau dIran, lAsie antrieure ne sont pas moins bien
limits par des remparts de monts neigeux, par des golfes et par
des mers.
Enfin, tout au bout de lorient, avec la Core et les archipels
voisins, parmi lesquels on admire le superbe Japon, la Chine
forme comme un monde part quenserre un amphithtre de
plateaux et de montagnes dun pourtour de 10 000 kilomtres.
p.4

De la Mandchourie au nord-nord-est sous les latitudes de la

France et des Pays-Bas, jusqu la tropicale Indo-Chine au

11

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
sud-sud-ouest, le Chanyan alin, le Dousse alin, le Khingan, le
Kente, le Tannou ola et lEktag Alta, le Thian cha, le Tsoung
ling, lHimalaya, les monts sauvages que traversent les fleuves
de la pninsule Transgangtique, toutes les hautes saillies du
relief continental se succdent en demi-cercle autour de ce quart
du continent dAsie qui est devenu lempire des Chinois.
Sans doute la voisine de la Mandchourie, la presqule de
Core, se nomme rellement Tchaosien ou la Srnit du
matin , cest--dire le Ct de lAurore, et un archipel, le Japon.
a pris le nom de Pays du Soleil Levant ; mais, relativement
lensemble de lAncien Monde, la Chine aussi regarde vers
lOrient ; sa pente gnrale, indique par le cours des fleuves,
est tourne vers locan Pacifique. La Chine et le Japon ont reu
bon droit des Occidentaux le nom dExtrme Orient, qui
stend aussi llndo-Chine, aux Philippines et lgrnement des les de la Sonde.

II. LExtrme Orient compar lExtrme Occident.


@
Si beau quil soit, lExtrme-Orient nest pas parfait. Il y a du
contre son dsavantage, comme du pour son profit,
quand on le compare impartialement aux pays de sa contrehistoire , lensemble des rgions quon peut appeler lExtrme
Occident, cest--dire lensemble de presqules et dles qui se
dtachent nettement de la masse continentale au bout de
linterminable plaine russe, continuant elle-mme la plaine
sibrienne louest :

ensemble pninsulaire auquel on peut

joindre lAsie antrieure ou Asie Occidentale, qui a tant contribu

12

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
la civilisation de lEurope, et probablement quelque peu, sinon
beaucoup, la civilisation de lAsie.
Entre cet Occident et cet Orient, le contraste le plus frappant est celui que
prsentent les rivages maritimes. Du ct de lAsie Mineure et de lEurope, les
terres sont dcoupes en de nombreuses presqules se ramifiant en
articulations secondaires dans les eaux de la Mditerrane et dans celles de
locan Atlantique ; en outre, de grandes les et des archipels prolongent les
pninsules ou sont parsems au devant des ctes : tellement que lEurope a
pu tre compare par Carl Ritter et dautres minents gographes un corps
organis bien pourvu de membres. Le continent semble se mouvoir, pour p.5
ainsi dire, sagiter en dehors de la lourde masse de lAncien Monde.

Il sen faut que la nature ait dou la Chine de cette tonnante


varit de contours.
Du septentrion au midi, des ctes de la Mandchourie russe
celles de la Cochinchine, une seule pninsule dtendue considrable, la Core, se dtache du tronc continental, et un seul
golfe mritant peu prs le nom de mer pntre dans lintrieur
des terres : cest le Hoang ha, notre Mer jaune, continue par le
golfe du Petchili, comme celui-ci par le golfe de Liaotoung.
Il convient dajouter que deux vastes les, Formose, Hanan,
et le magnifique archipel du Japon animent les eaux du Pacifique
au large de la cte chinoise.
Mais que sont donc cette presqule et ces les de lOrient
asiatique ; les Philippines et la Sonde part, en comparaison
des Cyclades et des Sporades, de la Grce et de lItalie, de la
pninsule Ibrique, de lArmorique, des les Britanniques, de la
Scandinavie, et, vrai dire, de toute lEurope elle-mme vaste
pninsule o pntre partout le souffle de la mer apportant ses
pluies et son atmosphre tide ?

13

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

La haute civilisation laquelle le peuple chinois sest lev ne


sexplique donc pas par la richesse de son territoire en articulations extrieures : elle est due principalement ses fleuves.
Si lensemble de la Chine proprement dite est dun pourtour
peu dentel, les grands cours deau navigables qui larrosent et
la divisent en les et en presqules intrieures par leurs
ramifications et leurs canaux, lui donnent quelques-uns des
avantages que possde lEurope pour la facilit des communications : le Hoang ho, notre Fleuve Jaune, le Yangtze kiang,
notre Fleuve Bleu, ont remplac la mer Ege, la mer Tyrrhnienne, et lon peut dire jusqu un certain point la Mditerrane
pour le transport des denres, des hommes et ont servi, comme
notre

mer

entre

les

terres ,

au

rapprochement,

la

civilisation rciproque des peuples. Et, ds une haute antiquit,


un rseau touffu de canaux de navigation a sillonn lorient du
pays, les grandes plaines, limmense polder , et reli le nord
de la Chine son centre, et, un degr moindre, son midi.
Jadis, par un autre et magnifique privilge, la Chine possdait
le plus vaste territoire de culture qui existt en un seul tenant
sous un climat tempr ; lAmrique du Nord et lEurope, qui ont
actuellement une aussi grande surface de terres en rapport,
taient encore une poque rcente

p.6

couvertes de forts quil

a fallu pniblement abattre. Il est certain quelle a maintenant un


peu partout de redoutables rivales, le Terreau Noir des Russes,
le pays des Grands Lacs et du Mississippi, la Pampa platenne,
toutes rgions plus amples que la plaine chinoise, mais aussi,
dans leur ensemble, moins doues par la nature.

14

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Car on ne peut quenvier au Grand Empire limmense
tendue, la fcondit de sa Terre Jaune qui est la rgion par
excellence pour lagriculture et o devaient se dvelopper naturellement les habitudes paisibles que donne le travail des
champs. A cette rgion se rattachent dautres territoires agricoles ayant un autre sol, un climat diffrent, des formes animales et vgtales distinctes, et cest ainsi que de proche en
proche la vie civilise a pris possession du vaste domaine qui
stend des solitudes de la Mongolie aux rivages du golfe du
Tonkin. Une grande varit a pu sintroduire dans les cultures ;
les changes se sont faits de province province ; toutes les
amliorations partielles ont profit lensemble du pays ; de
conqute locale en conqute locale, la civilisation de tous sest
accrue facilement chez les Chinois eux-mmes et dans les
rgions limitrophes.

En comparant lAsie Orientale au monde occidental, on voit


sur-le-champ combien la Chine proprement dite se distingue de
lEurope par lunit gographique ; des terres jaunes du nord
aux plaines que le Yangtze traverse, et de ces plaines aux frontires de lIndo-Chine, les populations ont un centre de gravit
commun. Leur civilisation ne pouvait donc manquer de se dvelopper largement dans cette Fleur du Milieu do elle a t
porte plus tard par mer au Japon et Formose, tandis que, par
terre, elle sinfiltrait au nord vers la Core et la Mandchourie, au
sud vers des pays quelle a transforms assez pour quon les
runisse sous le nom commun dIndo-Chine, nom quitable,
faisant gale part deux grandes influences historiques.

15

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
En opposition, combien plus distinctes, plus individuellement
constitues les diverses rgions de notre monde occidental, de
lAsie Mineure lAngleterre et lIrlande ! La Grce, que des
montagnes longtemps restes presque inconnues sparent du
reste de lEurope ; lItalie, si bien limite par le rempart des
Alpes ; la pninsule Ibrique, encore mieux close au nord par la
barrire des Pyrnes ; la France, au double versant atlantique
et mditerranen ; la Grande-Bretagne, quentourent les flots
tides et les brouillards, ne sont-ce pas l autant dindividualits
gographiques ayant d chacune

p.7

laborer sa civilisation

spciale avant que pt se former une culture suprieure


laquelle ont collabor toutes les nations europennes ?
Sans tre presque insurmontables comme des Himalayas, des
Kouenlun, des Karakorum, les obstacles naturels sont plus
grands entre les divers pays de lEurope, quils ne le sont entre
les territoires de la Chine orientale, et ce sont, pour une bonne
part, ces obstacles mmes qui, en empchant la centralisation
politique, tout en permettant les relations de pays pays, ont
maintenu linitiative des peuples de lOccident et en ont fait les
instructeurs des autres races. Cest ainsi, par exemple, que le
morcellement extrme de la Grce y fit natre une foule de
rpubliques turbulentes, passionnes, dont une, Athnes, influa
prodigieusement sur lavenir des hommes.

III. Isolement graduel de ces deux ples du vieux


monde.
@

16

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Mais si, dans la zone du littoral, lest des monts Tsingling,
les communications taient faciles de la Chine du nord celle du
centre et lon peut dire que la nature mena ici lhomme
comme par la main, travers la Terre jaune faciles aussi,
mais moins, du centre au midi, et si les populations de la
grande terre pouvaient cingler sans trop de peine vers Formose
et le Japon par les troites avant-mers du Pacifique, en revanche
le monde de lAsie Orientale apparat presque entirement ferm
du ct de louest ; ferm prsentement, mais il ne semble pas
quil en ait toujours t de mme aux sicles antrieurs.
Il nest pas douteux que, dans lantiquit prhistorique, les
anctres des Chinois, des Hindous, des Chaldens, des Arabes
durent tre les voisins les uns des autres et se trouver en relations frquentes, puisque ces divers peuples ont hrit des
mmes conceptions astronomiques et que la concidence des
observations et des vues se poursuit jusque dans les dtails.
Mais ces rapports de voisinage, impliquant une civilisation
commune, ne peuvent avoir eu lieu qu une poque de plus
grande humidit dans lAncien Monde, quand les rgions actuellement dessches et dsertes de lAsie centrale permettaient
aux populations des versants opposs de se rapprocher davantage, quand le bassin du Tarim, quassigent maintenant les
sables et dont les oasis ne renferment quune faible population,
appartenait encore au monde aryen et que la civilisation de ses
habitants se rattachait celle de lInde, tandis quau del des

p.8

monts o ce Tarim commence, les plaines de la Bactriane


faisaient partie du monde occidental.

17

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Depuis ces temps vraiment antiques, les nations groupes sur
les deux pentes des Pamir, Toit du monde , ont d, par force,
leur climat devenu plus sec, leur ciel plus aride de sicle en
sicle, descendre toujours plus avant dans les plaines, celles-ci
vers le Levant, celles-l vers le Couchant.
Alors se sont largies, de lune lautre, des unes aux autres
de ces nations, les zones dsertes, les steppes que traversent
seulement les pasteurs ; les foyers de civilisation se sont
carts ; le centre vital de la Chine sest graduellement
rapproch du Pacifique, tandis quun mouvement analogue
saccomplissait en sens inverse vers loccident de la Babylonie,
vers lAsie Mineure et la Grce.
De la sorte, trs lentement sans doute, lisolement se fit des
deux cts, et, pendant de longs sicles, les relations de
commerce se firent plus rares, il y eut ds lors trs peu
dchanges dides entre le versant oriental et le versant mditerranen du grand continent dAsie.
Seulement,

de

temps

autre,

de

lointaines

rumeurs

apprenaient aux populations des deux extrmits de lAncien


Monde que dautres nations habitaient par del les fleuves et les
lacs, les plateaux, les montagnes, les forts et les dserts, et
limagination transformait les hommes de ces pays si loigns en
monstres bizarres ou terribles affronter.
Et, par une consquence naturelle, les deux civilisations se
dveloppaient des deux cts du continent, sans se connatre,
sans avoir dinfluence rciproque, suivant des volutions parallles et pourtant aussi distinctes lune de lautre que si elles
taient nes sur deux plantes diffrentes.

18

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Tellement quil y eut peut-tre une poque o la Chine
mridionale eut plus de rapports avec certaines les parses de
la mer du Sud quavec les rgions de lOccident auxquelles elle
est runie par une masse continentale : des traits de race
prouvent que, du ct du midi, il y eut certains mlanges entre
les Chinois et les tribus, malaises ou non-malaises, qui peuplent
des terres disperses dans locan des Indes.

Cependant le rempart de plateaux et de montagnes qui


entoure le monde chinois nest pas tellement continu quil noffre
de larges brches ; les unes souvrent vers les contres du midi,
les autres dans la direction du nord ; en outre, les chanes de
monts neigeux ne sont point inaccessibles. Alta, Thian cha,
Tsoung ling, Kouenlun, Nan ling, sont tous traverss de sentiers
o se hasardent les marchands, bravant les

p.9

fatigues, les froids

altitudinaires, les neiges, les vents glacs des cols de difficile


ascension.
Les pentes de ces hauteurs et mme les plateaux, jusqu
3 000, voire 4 500 mtres dlvation, ont aussi leurs habitants
et lon peut se rendre de lun lautre versant en retrouvant
partout soit des hommes, soit des traces de leur sjour ou de
leur passage. Mais les populations des montagnes ajoutent, par
la barbarie de leurs murs et leur tat politique, un nouvel
obstacle celui que les asprits du sol opposent aux relations
de peuple peuple.
Cest pourquoi, quand les Occidentaux ntaient pas encore
entrs directement en rapport par la navigation avec les riverains des mers orientales, pour constituer ainsi de faon

19

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
dfinitive lunit de lAncien Monde, cest de rares poques
seulement, lors des grands branlements de lhumanit asiatique
ou bien lorsque la puissance de ltat chinois tait dans toute sa
force dexpansion, que des relations directes purent stablir
entre le bassin du Yangtze et celui de lAmou Daria, lantique
Oxus, travers les populations barbares qui vivent sur les
plateaux intermdiaires. Cest ainsi que, par leffet dune forte
tension, ltincelle peut slancer du mtal vers le mtal, malgr
lpaisse couche dair qui len spare. Mais combien rares ont t
jadis ces jets de lumire, qui ont rvl les peuples les uns aux
autres !
Ils nont eu quune bien faible influence sur la vie de la nation
chinoise. Pendant des milliers dannes, elle sest dveloppe
seule, ne puisant que dans son propre fonds, compltement
isole du reste de lhumanit, trop replie, trop accroupie sur
elle-mme pour ne pas sankyloser un peu, et ne profitant
jamais des expriences des autres : do de singuliers retards de
civilisation, justement aprs quelle eut acquis, il y a mille et
deux mille ans, sur tous les autres peuples du monde, une
avance qui aurait pu sembler dfinitive.

IV. Relations avec lInde.


@
La premire grande rvolution intrieure de la Chine nous
connue qui ait eu son centre de vibration en dehors des
frontires

de

l Empire

jaune

lintroduction des religions hindoues.

20

se

manifesta

lors

de

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Si peu commode quil soit dinterprter lancienne doctrine de
Laotze, lun des grands philosophes du Milieu , lon ne peut
gure

douter

quelle

ne

renferme

des

lHindoustan. Quelques-uns de ses prceptes

emprunts
p.10

faits

sont identiques

par la forme ceux des livres sacrs des Hindous, et tous sont
pntrs du mme sentiment dhumanit et de mansutude
universelle. Dailleurs Laotze ne cite jamais de personnages de
lhistoire chinoise comme des modles de vertus ou comme des
exemples suivre : en contradiction flagrante avec les leons de
Confucius, autre grand sage, lensemble de ses doctrines ne tient
au pass de son pays par aucun lien traditionnel. La lgende
unanime, une poque o lon ne peut gure encore parler
dhistoire positive, fait voyager Laotze dans les rgions situes
loccident de la Chine, et cest des montagnes du pays de Khotan
que ses disciples le virent emport vers le ciel.
Une influence bien autrement large et bien autrement profonde que celle du brahmanisme de lInde, ce fut celle du
bouddhisme, religion partie galement de la terre du Gange.
La barrire que les montagnes, les plateaux et les populations
barbares levaient entre la Chine et lHindoustan tait si difficile
franchir, que les communications de lun lautre. pays se
faisaient par un dtour dans le bassin de lOxus. La religion
bouddhique ne se propagea pas par la voie directe, cest par les
frontires de louest, et non par celles du sud, quelle pntra
dans lEmpire. Dans ses priodes de puissance et de domination
paisible, la Chine comprenait le bassin du Tarim et commerait
librement avec le bassin de lOxus par les passages des Pamir.
Les ngociants suivaient alors la fameuse route de la Soie

21

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
que connurent aussi des marchands grecs, et cest par cette
voie, de mme que par la route du Jade , au sud des Pamir,
ou

dautres

chemins

du

plateau

que

sintroduisaient

quelques-unes des prcieuses denres de lAsie mridionale et


que se transmettaient en mme temps des rcits, des lgendes
de la merveilleuse contre du Gange. Cest aussi par l
quentrrent les plerins apportant les rites du culte de Bouddha.
Aprs trois sicles de propagande religieuse, la nouvelle foi
stablit dfinitivement dans la patrie de Confucius et reut, en
lan 65 de lre vulgaire, lapprobation officielle manant de
lempereur, chef de la famille, pre de la patrie, gardien des
traditions et des rites.
Le bouddhisme plut au peuple chinois par la pompe de ses
crmonies, les riches ornements de ses temples, la posie de
cette fleur symbolique du lotus spanouissant au milieu des
eaux ; il plut aussi parce quil ouvrait au monde chinois une
perspective vers ces beaux pays du Midi que leur avaient cachs
jusqualors les crtes des montagnes neigeuses et les plateaux
intermdiaires.
Mais, au fond, le culte de Bouddha ou le fo-kiao changea

p.11

peu de chose la vie des Chinois. Si le crmonial fut modifi, le


fond resta le mme : quelles que soient les images sacres, la
religion qui sest maintenue dans la Fleur du Milieu , cest
toujours celle des rites en lhonneur des anctres ; cest aussi la
conjuration des esprits malveillants, et par-dessus tout la
rigoureuse observance des formules, traditionnelles de sicle en
sicle chez les Enfants de Han , ainsi quon dsigne souvent
le peuple innombrable des Chinois.

22

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

Du moins les relations qui staient tablies entre la Chine et


lHindoustan pendant la priode de conversion au bouddhisme ne
furent-elles jamais compltement interrompues, et, depuis cette
poque, la Chine nest plus tout fait pour les Europens en
dehors des bornes du monde. Des communications stablirent
par mer entre lInde et la Chine mridionale, surtout par le golfe
du Tonkin. Dj, deux sicles avant lre vulgaire, un empereur
avait envoy toute une flotte pour aller dans les les du Sud,
cueillir la fleur de limmortalit . Plus tard, dautres navires,
quips pour de moindres conqutes, allrent chercher Ceylan
des reliques, des livres sacrs, des statues de Bouddha et en
rapportrent

de

riches

toffes,

des

bijoux,

des

pierres

prcieuses, quils payaient avec leurs soieries, leurs porcelaines,


leurs vases maills. Ce chemin tait galement suivi par les
ambassades, entre autres celle que les annales chinoises disent
tre venue du Grand Thsin, cest--dire de Rome ; ambassade
envoye par lempereur An-toun, deux syllabes o transparat
Aurelius Antoninus, en lan 166 de lre des chrtiens.
Au VIIe sicle, lorsque lEmpire Chinois, aprs une srie de
dsastres et de rvolutions intestines, reprenait sa puissance, sa
force dexpansion et brillait de toute sa gloire, prcisment
lpoque o lEurope, devenue barbare, tait dans sa priode de
plus grand abaissement, les voyages dexploration devinrent
nombreux, et cest la Chine quappartint alors linitiative dont
elle sest singulirement dsaccoutume dans la suite.
Le plerin Hiouen-thsang, dont litinraire dans lAsie centrale
na t gal depuis que par celui de Marco Polo, tait un

23

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
vritable explorateur, dans le sens moderne de ce mot, et ses
rcits, incorpors dans les annales de la dynastie Thang, ont
pour la gographie de lAsie centrale et de lInde au Moyen ge
une trs grande valeur, dailleurs bien apprcie par les savants
europens. Ceux-ci, grce aux documents chinois, ont ru
retrouver dune manire peu prs certaine tout son itinraire,
mme dans ces Montagnes des Glaces o les voyageurs sont
exposs aux attaques des dragons , animaux

p.12

mystiques

dans lesquels il faut voir peut-tre les tourmentes de neige. De


mme que les autres plerins bouddhistes de cette poque,
Hiouen-thsang contourna les plateaux du Tibet, o la religion
bouddhique venait peine de sintroduire, et il pntra dans
lInde par les plaines de lOxus et les sauvages dfils de
lAfghanistan.
Vingt ans seulement aprs le retour dHiouen-thsang dans ses
foyers, en 667 et 668, des armes chinoises traversaient dj le
Tibet et le Nepal, pour descendre directement dans lInde, o
elles semparaient de plus de six cents villes. A cette poque,
lEmpire Chinois comprenait, avec les pays tributaires, non
seulement toute la dpression de lAsie orientale, mais aussi tous
les

versants

extrieurs

des

monts

et

des

plateaux

qui

lentourent, jusqu la Caspienne : cest alors que la Chine fut en


relation avec la Grande Grce , la Javanie ou Ionie de la
Bactriane.
Fait noter : cest aussi pendant cette priode de lhistoire du
Milieu que des missionnaires nestoriens introduisirent le
christianisme dans lEmpire.

24

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

V. Relations avec les Europens.


@
Les progrs de lIslam louest de lAsie et sur les rivages de
la Mditerrane durent ncessairement isoler la Chine et rendre
pour

longtemps

impossible

toute

communication

avec

lEurope ; mais, dans les rgions du nord, au milieu des steppes


de la Mongolie, des tribus guerrires, vritables

centaures,

partaient pour de vastes conqutes, pour dimmenses razzias qui


les conduisirent jusquau fleuve du Dniepr, et mme au del. Ces
Mongols et ces Turcs ouvrirent ainsi, du fait mme de leurs violences, des routes aux voyageurs dOrient en Occident, et
dOccident en Orient, travers tout lancien monde non latin,
grec, mditerranen.
Fait connu de presque tous, cest afin de se protger contre
les peuplades des frontires septentrionales que les empereurs
de Chine avaient dress, puis reconstruit et doubl dautres murs
parallles le prodigieux rempart de la Grande Muraille qui se
prolonge entre la steppe et la rgion des cultures sur des milliers
de kilomtres de distance. Retenus par cette barrire rige
entre deux natures diffrentes et deux socits hostiles, les
nomades staient ports vers louest, o lespace souvrait
largement devant eux, et de proche en proche toutes les populations avaient fini par sbranler en marche tumultueuse

p.13

travers les grandes plaines de la steppe, dans la direction du


soleil couchant.
Dj, au IVe et au Ve sicle, un branlement gnral avait
pouss vers lOccident ces hordes conqurantes auxquelles on a
donn le nom de Huns ; au XIIe sicle, un mouvement analogue

25

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
entrana des bannires de Mongols commands par un
nouvel Attila.
Ayant en son pouvoir les brches de la Dzoungarie, par
lesquelles on passe si facilement du versant oriental de lAsie
dans le versant occidental, Djenghiz khan aurait pu slancer
tout dabord vers les contres de louest ; mais il ne voulut point
laisser dobstacle derrire lui, et ce nest quaprs avoir franchi la
Grande Muraille et stre empar de Peking quil entrana ses
armes lassaut des royaumes de lOccident. Lorsque lEmpire
mongol, le plus grand qui ait jamais exist dun seul tenant,
avant lempire russe actuel, comprenait la fois toutes ses
rapides

conqutes,

il

stendait

des

rivages

du

Pacifique

jusquaux steppes de la Russie.

Les Europens apprirent connatre lexistence du monde


chinois grce ces nouveaux venus de lOrient, avec lesquels ils
entrrent en relations, non seulement par les conflits arms,
mais aussi par les ambassades, les traits et les alliances contre
lennemi commun, qui tait alors lIslam. Cest mme sous le
nom tartare de Cathay, encore employ par les Russes sous la
forme de Kita, quils dsignrent longtemps lEmpire de lAsie
orientale. Des envoys du pape et du roi de France se mirent en
route pour aller visiter le Grand Khan dans sa cour de
Karakoroum, en Mongolie, et Plan de Carpin, Longjumel, Rubruk,
dautres encore, racontrent les choses merveilleuses quils
avaient vues dans ces pays lointains. Des ouvriers dEurope, des
marchands avaient prcd ces ambassadeurs la cour des
khans mongols, et Rubruk en rencontra plus dun, notamment le

26

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
jardinier Guillaume. Puis l immortel Vnitien , un ngociant
anim de lesprit daventure si commun cette poque, Marco
Polo, devint pour lEurope le vritable rvlateur de la Chine. Ce
quil raconta des villes immenses de ce pays, de sa richesse, de
sa politesse, de ses murs, parut incroyable aux Europens,
alors

peu

nombreux

et

pauvres

exactement

comme

aujourdhui le Chinois ne croit pas ce quon lui dit des


merveilles de lEurope, mais tout ce que nous savons
aujourdhui du Milieu montre combien le grand voyageur
italien respecta la vrit. Avec lui souvre une re nouvelle : la
Chine entre dfinitivement dans le monde connu et commence
faire partie du concert de lhumanit.
p.14

Marco Polo avait atteint et parcouru la Chine par la voie de

lOccident, en suivant dabord les routes battues qui partent des


bords de la Mditerrane. Colomb, plus hardi, voulut toucher les
rivages de Cathay, aborder aux mines dor de Zipango, en
cinglant sur la rondeur du globe, en sens inverse du chemin suivi
par le Vnitien ; mais, arrt dans sa route par les ctes du
Nouveau Monde, il natteignit ni le Japon, ni la Chine, quoique
jusqu sa mort il voult croire et faire croire au succs de son
voyage

vers

lAsie

orientale.

Puis

dautres

continurent

lentreprise de circumnavigation commence : del Cano, le


compagnon de Magellan, revint son point de dpart, Sanlcar
de Barrameda, en laissant aprs lui le sillage de son navire sur la
circonfrence du globe. Toutes les mers taient conquises, et, du
cap Hoorn aussi bien que du cap de Bonne-Esprance, les
navigateurs pouvaient se donner rendez-vous dans les ports de
la Chine.

27

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

Ds lors, et quels que pussent tre les efforts de rsistance


du gouvernement de Peking contre lintrusion des trangers, la
Chine tait virtuellement ouverte aux entreprises, disons plutt
aux excs, svices et injures graves des Occidentaux.
La premire tentative, celle que les Hollandais, alors dominateurs des ports de Formose, se permirent, en 1622, sur la
cte du Fokien peut tre considre comme non avenue : le
petit peuple audacieux ntait pas encore en mesure de faire
grand mal au vaste empire de lExtrme-Orient. Mais au milieu
du XIXe sicle, moins de deux cent cinquante ans aprs la conqute dfinitive de lOcan par la grande navigation, voiles
dabord, puis vapeur, la Chine et le Japon, qui dailleurs nont
cess dtre rgulirement visits par des marchands dEurope,
sont obligs douvrir largement leurs ports de commerce, de
concder mme sur leurs rivages des lambeaux de terrain o les
nations dEurope plantent leurs pavillons et btissent des cits
darchitecture occidentale. On peut dire que les concessions
cest le nom de ces tablissements des Europens sur le littoral
ont commenc la conqute du Grand et Pur Empire .
Dj la puissance des Europens sur le territoire de la Chine
sest clairement manifeste tous les yeux : une premire fois
par une expdition anglo-franaise, loccupation temporaire de la
capitale et le pillage des palais impriaux que les Chinois
rvrent comme des lieux sacrs, presque divins ; puis, et plus
visiblement encore, par lappui que les deux gouvernements
confdrs, surtout les aventuriers

28

p.15

dEurope et dAmrique,

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
fournirent la dynastie jaune contre la formidable bullition
des Taping.
Tandis que les Europens renversaient les forts du Pe ho,
occupaient Tientsin, obligeaient lempereur de Chine senfuir
de Peking, dautres Europens repoussaient les rebelles Taping
des portes de Changha et leur fermaient toute issue vers la mer.
En mme temps les Russes mettaient garnison dans Ourga pour
contenir les Dounganes. Cest peut-tre grce lappui des
puissances de lOccident que fut sauve la dynastie des Tsing,
qui dailleurs nest point nationale, en tant que dynastie, non de
Chinois, mais de Mandchoux.
Lunit de lEmpire a donc t maintenue, mais parce que les
Europens y trouvaient leur intrt : ils navaient qu se croiser
les bras pour que la Chine se brist en deux, peut-tre en trois
ou quatre fragments, Chine du midi, du centre, du nord et de
louest.
Depuis lors, des vnements se sont passs qui ont singulirement accru lantagonisme entre lEurope et lOrient, et les
Chinois, de plus en plus conscients deux-mmes, disent et
surtout

pensent

plus

que

jamais :

lEuropen,

c"est

lennemi !

VI. La Russie et la Chine.


@
Enfin, et non moins clairement, la coalition des Blancs contre
les Jaunes, en lanne 1900, a prouv que la Chine, en et-elle

29

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
encore plus le dsir et la volont, ne peut plus sabstenir de
lEurope.
Car

maintenant,

avec

le

sicle

finissant

et

le

sicle

commenant, lEurope affirme une troisime fois, et plus


violemment encore, la force, juste ou injuste, de sa prpondrance. Une coalition, bien plus puissante que celle des Franais
et des Anglais, dicte ses lois la Chine, de Pking mme,
conquise de nouveau ; elle comprend, on peut dire, toute la race
blanche, moins les nations faibles et les latins de lAmrique du
Sud ; quoique poursuivant en secret sa politique propre, le
Russe prend part cette coalition avec lAnglais, le Yankee avec
lItalien, lAllemand avec le Japonais. En effet, le Japon, qui
rcemment encore branlait la Chine la faire crouler, sest uni
lEurope pour dpouiller Jean le Chinois ; mais il ne le
dpouillera pas autant que les Blancs, et sans doute il regrette
amrement ses victoires passes, car il nen a tir dautre profit
que lle de Formose et il a certainement ht lavnement de la
suzerainet des Russes.
Quoi que prtendent les diplomates des nations qui visent
p.16

hriter du Grand et Pur Empire, lintgrit du Milieu pour-

rait bien ntre avant longtemps quune chose du pass ; et


surtout la puissance qui grandit au nord de la Chine propre
comme de la Chine tributaire, pse visiblement dun poids de
plus en plus lourd sur les frontires du Nord et de lOuest.
La Russie est limitrophe du territoire chinois sur une longueur
dveloppe denviron 8 000 kilomtres, et plus de la moiti de
cette ligne est trace en des contres soumises autrefois au
Fils du Ciel . Tout ce que le Tsar blanc, ainsi que les nomades

30

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
appellent

lempereur

de

toutes

les

Russies,

sest

annex

temporairement dans le pays de Kouldja appartenait la Chine,


il y a quelques annes, et ce nest pas sans en garder un
fragment que la Russie a bien voulu consentir rendre le dpt
confi.
La Transbakalie fut galement territoire chinois, ainsi que
toute

la

valle

de

lAmour

jusquaux

pturages

les

Toungouses du nord paissent leurs troupeaux de rennes.


Maintenant tout le territoire de la rive gauche, plus grand que la
France, fait partie intgrante de la Sibrie, depuis tantt
quarante ans, et la rive droite galement, partir de la rencontre de lOussouri. Ainsi, la cte de la Mandchourie jusquaux
frontires de la Core est devenue russe, et ses ports mridionaux, do les flottes vapeur peuvent atteindre en deux
jours les rivages du Japon, ont reu le nom de golfe de Pierre
le Grand , comme pour rappeler lEurope que du ct de
lOrient lEmpire des tsars songe sagrandir aussi bien que du
ct de lOccident.
Bien plus encore : la suite de la brusque intervention des
Allemands dans les affaires de la Chine et de la prise de possession par eux dun prcieux rivage de la province du
Chatoung, la Russie sest assur pour quatre-vingt-dix-neuf
ans,

ce

qui

veut

dire :

pour

toujours,

dans

le

langage

diplomatique de 1900, le magnifique Port-Arthur, au bout de la


presqule de Liao toung, lentre du golfe du Petchili ; et
personne, bien sr, ne les en dlogera, pas mme les Anglais,
qui se sont installs, en vertu de la mme fiction diplomatique,
Wei ha We, sur la rive oppose, dans une baie mridionale de la

31

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
trs large passe qui de la Mer Jaune mne les navires ce mme
golfe de Petchili.

Ce nest pas tout, ce nest mme rien que tous ces avantages,
ces acquisitions de domaines, ce port voisin de Pking dans une
mer libre de glaces, ct de la force irrsistible que va donner,
dans deux ans au plus, le chemin de fer transsibrien la nation
dont les vagons rouleront jour et nuit, sur

p.17

10 000 kilomtres

de rails entre la frontire de lAllemagne et lOcan de Chine et


Japon.
Ce transsibrien, puissant instrumentum regni , sera,
probablement brve chance, suivi dun transasiatique ou
dun grand central galement russe : autre organe de
domination qui mnera de la Terre Noire la Terre Jaune
par le chemin que prirent en sens contraire les antiques invasions des Barbares , des Huns, des Mongols, celui qui conduit
sur largile durcie des steppes, du pied de lOural au haut de
lIrtch ou dans le val de lIli : lIrtch, lun des deux constituants
du vaste Ob, fleuve sibrien ; lIli, tributaire du Balkach, lac
sans dversoir. De lun comme de lautre des brches de la
montagne, des portes dzoungares souvrent comme deux
battants entre lAsie occidentale et lAsie centrale : lune delles,
celle de lIli, nest mme pas 250 mtres daltitude. Arrive sur
les plateaux turcs et mongols la route, se droulant vers le
sud-est, atteint le Kansou mongol, do elle descend dans le
Kansou chinois Lantcheou, capitale de la province ; et de l
rien de plus ais que de gagner Singanfou, lancienne mtropole
de la Chine et la rsidence actuelle de lempereur (1901). Sil est

32

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
une voie ferre facile tracer de lEurope au cur du Noble
Empire , cest bien ce Grand central de Moscou Hakoou
par la Steppe, lune des portes de la Dzoungarie, Lantcheou et
Singan.
Bientt, et qui quen grogne , suivant la rude expression
du vieux franais, ce que la Russie voudra, sera : tout au moins
dans la Chine du nord et sur les immenses plateaux de lAsie
intrieure. Turkestan, Mongolie, Mandchourie, mme Tibet,
Core, tout lui semble dvolu ; et ce nest ni le Japonais, ni
lAnglais qui pourra mettre le hol ! telles sont les probabilits du
trs prochain avenir.
Et plus tard, ce poids terrible, qui manque dcraser le nord
de lEmpire, pourrait bien fatiguer, et finalement aplatir le reste
de la Chine.
Sans prvoir trop lavance, il est et reste certain que ds
aujourdhui, lorsque la Russie, son transsibrien tant achev,
son Port-Arthur devenu un Sbastopol imprenable, jugera le
moment

venu

den

finir

avec

la

rsistance

de

la

Chine

septentrionale et dannexer les steppes sans bornes loccident


de la Grande Muraille, personne ne sera de force la contraindre
au recul ; ou si elle recule une fois, elle ne battra pas deux fois
en retraite !
Les Russes nont pas seulement pour eux cette ligne de
Ptersbourg Port-Arthur, et une puissance militaire terrible
double de limpntrabilit de leur norme Empire, leur force
p.18

de colonisation est immense, et cest par des paysans slaves

et des allophyles russifis, Turkmnes, Kalmouks, Bouriates,


autant que par des escadrons de Cosaques, de Turcomans, de

33

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Kirghiz quelle confrontera quelque jour avec les masses profondes de la Chine rurale.
Bien que la Russie ne soit pas riche, que la foule des Russes
vive dans une misre profonde et que certaines provinces
subissent priodiquement la disette ou la famine, cependant les
ressources de ltat sont employes de manire lui donner une
grande force offensive. Sa puissance militaire, mme 8 000
kilomtres de la capitale, est bien suprieure celle de la Chine
dans ses propres mers et sur son propre territoire.
Peking nest pas moins la merci future des Russes quelle ne
le fut, dans le pass, celle des Anglo-Franais, surtout, sil est
vrai, comme il est probable, que les ingnieurs militaires de la
Russie aient dj fortifi au profit de leur empire les dfils de
Kalgan, la descente du plateau mongol dans la Chine
proprement dite.
La position de Peking est des plus exposes : tant que cette
capitale avait craindre seulement les incursions des Mongols ou
les soulvements de la population chinoise, elle occupait une
excellente

situation

stratgique,

dans

le

voisinage

des

montagnes fortifies qui la protgent au nord-ouest, prs du


Grand Canal, qui lui apportait ses approvisionnements, et non
loin des tribus mandchoues quun signal faisait accourir au
secours de leurs compatriotes menacs.
Mais aujourdhui, les Mandchoux, les Mongols, les Taping, les
Musulmans rvolts, quest-ce que tout cela en comparaison du
danger slave et, pour employer un mot plus comprhensif,
du danger europen ?

34

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Peut-tre avant quil soit bien longtemps, le nom de Chine
deviendra-t-il une simple expression gographique, comme
rcemment encore le nom dItalie, et prsentement le nom de
lInde.

Ce qui prservera peut-tre lEmpire pendant de longues


annes, ce sera, comme dans le cas du Maroc, par exemple, les
jalousies

et

les

ambitions

des

gouvernements

europens,

jusquau jour o les forces russes seront devenues insurmontables.


Quant dnationaliser lEmpire aux trois ou quatre cents
millions dhommes, il ny faut pas songer. Pour longtemps encore
ou pour toujours la Chine est incompressible ; ou plutt elle le
serait sans limmutabilit relative de sa langue et de son

p.19

criture qu elle sacrifiera peut-tre un jour, tort ou raison,


sur lautel des intrts matriels.
Quelles que soient les destines politiques et militaires de la
Chine et du Japon dans leurs rapports avec les puissances
europennes, une chose est certaine, cest que les nations de
lOrient et de lOccident sont dsormais solidaires, et quelles le
seront de plus en plus, avec une intensit croissante, comme la
boule de neige, qui, de simple flocon, devient avalanche.
Par les changes des denres et des marchandises, par les
voyages des blancs civiliss dans lAsie mongole, des Chinois et
des Japonais en Europe et en Amrique, par les migrations et
les immigrations permanentes, les civilisations se pntrent

35

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
mutuellement. Ce que le canon na pas fait, la libert des
changes commence le faire dune manire plus efficace.
Si des quartiers europens se construisent dans les cits de la
Chine et du Japon, des villages chinois slvent en Amrique, au
Prou, en Australie, et des comptoirs chinois souvrent
New-York

et

correspondent

Londres.

des

ces

modifications

changements
profondes :

extrieurs
les

ides

schangent aussi bien que les marchandises ; Orientaux et


Occidentaux arrivent se comprendre, et par consquent
savoir ce quils ont de commun. Le monde est devenu trop troit
pour que les civilisations puissent se dvelopper isolment, en
des bassins gographiques distincts, sans se mler en une
civilisation suprieure.
Les peuples de lEurope et de lAsie orientale vivaient
autrefois comme des mondes spars. Maintenant les tats-Unis
dAmrique se sont peupls dmigrants qui en ont fait une autre
Europe, et cest entre deux Europes, celle de lancien continent
et celle du nouveau, que se trouve enserre la nation chinoise ;
un courant continu se meut, de peuple peuple, sur toute la
rondeur de la plante, travers tous les continents et toutes les
mers.

VII. Antagonisme de lOrient et de lOccident.


@
La priode historique dans laquelle vient dentrer lhumanit,
priode dfinitive, sil y a du dfinitif au monde nous
menace dvnements formidables.

36

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
De mme que la surface de leau, par leffet de la pesanteur,
cherche se niveler, de mme les conditions tendent sgaliser
en toutes les contres possibles.

En ralit, lhomme considr comme simple possesseur

p.20

de ses bras, est lui-mme une marchandise, ni plus ni moins que


les produits de son labeur. Les industries de tous les pays,
entranes de plus en plus dans la lutte de la concurrence vitale,
doivent produire bon march en achetant au plus bas prix quil
se

peut

la

matire

premire

et

les

bras

qui

la

transformeront.
Mais o donc, malgr Canadiens-Franais, Irlandais, Italiens,
Allemands, Polonais, les puissantes manufactures comme celles
de la Nouvelle-Angleterre trouveraient-elles des travailleurs plus
dociles, plus habiles, et plus sobres, cest--dire moins coteux,
que ceux de lExtrme Orient ? O les grandes fermes agricoles,
comme celles du Minnesota et du Wisconsin, vritables usines
pour la production du bl ou de la viande, trouveraient-elles des
chiourmes douvriers plus soumises, plus soigneuses, moins
exigeantes que celles des bords du Si kiang ou du Yangtze ? O
les constructeurs de chemins de fer des terrassiers, piocheurs,
brouetteurs, tcherons plus exacts et plus diligents ?
Les ouvriers de la Chine, comme ceux du Japon, ne cessent
dmerveiller les voyageurs europens par leur activit, leur
comprhension rapide, leur esprit dordre et dconomie. Dans
les usines et les arsenaux des ports, on peut confier aux ouvriers
chinois les travaux les plus dlicats, ils sen tirent toujours leur
honneur. Quant aux paysans de lempire du Milieu, ils sont,

37

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
daprs le tmoignage unanime de ceux qui les voient luvre,
plus

intelligents,

plus

instruits,

moins

routiniers

que

les

campagnards des contres de lEurope o rgne le dur rgime de


la grande proprit. Et si, dans le voisinage des factoreries du
littoral, les jardiniers chinois nont point modifi leurs cultures,
cest que ltranger ne pourrait leur enseigner faire mieux : un
atavisme de plusieurs milliers dannes en a fait des ruraux
perfectionns.

La lutte entre le travail des Jaunes et celui des Blancs, ce


conflit industriel qui menace de mettre aux prises les deux
moitis du monde, a dj commenc sur quelques points de la
Terre, en des contres nouvelles o se rencontrent des migrants dEurope et dAsie. En Californie, dans les colonies australiennes de la Nouvelle-Galles du Sud, de Queensland et de
Victoria, les travailleurs blancs ont d disputer la plupart de leurs
mtiers aux ouvriers chinois, et les rues, les boutiques, les
fermes, les mines ont t frquemment ensanglantes par des
meurtres, ayant pour cause, moins la haine de race que la
rivalit des salaires. Pourtant les Anglo-Saxons ne sont pas
des plus accommodants et par la force des prjugs les

p.21

Chinois sont antipathiques aux blancs, et les blancs aux Chinois.


Il y a des exceptions, bien entendu ; ainsi les enfants de Han
et les Irlandais fraternisent volontiers et de lun lautre peuple
se concluent parfois des mariages, soit damour, soit dintrt.
Poursuivie depuis deux gnrations bientt, cette guerre des
travailleurs entre eux a cot plus de vies humaines quune
bataille range ; elle devient mme de plus en plus acharne, en

38

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
proportion du pril que courent les ouvriers blancs. Jusqu
maintenant, ceux-ci ont eu le dessus en Californie et dans les
colonies australiennes. En grande partie matres des lgislatures,
les grands industriels, les employeurs moyens ou petits ont tout
intrt ne payer que de faibles salaires, et ils ont impos des
lois qui rendent limmigration des coolies chinois trs difficile et
en font une classe part, opprime et sans droits.
Mais la guerre a ses alternatives. Vaincus sur un point, les
ouvriers chinois peuvent vaincre sur un autre, grce lappui de
capitalistes et des corps dlibrants. Et que signifierait lentre
des ouvriers jaunes dans les usines la place des ouvriers
blancs, si ce nest pour ceux-ci la misre et la mort, jusquau
jour o par leffet du nivellement gnral les salaires se seront
quilibrs dans le monde, ou jusqu ce quil y rgne un ordre
nouveau que nous ne pouvons gure prvoir, tant de nature
courts de vue et mauvais prophtes ?
Dailleurs, il nest pas ncessaire que les migrants chinois
trouvent place dans les manufactures dEurope et dAmrique
pour quils abaissent la rmunration des ouvriers blancs : il
suffit que des industries similaires celles des lainages et des
cotons, par exemple, se fondent dans tout lExtrme Orient, ce
qui est dj grandement le cas, et que les produits chinois (ou
japonais) se vendent en Europe mme meilleur march que les
objets de production locale. La concurrence peut se faire de pays
pays travers les mers, et na-t-elle pas commenc dj pour
certains produits au dtriment de lEurope ?

39

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
conomiquement parlant, le rapprochement dfinitif entre les
deux groupes de nations est donc un fait dimportance capitale.
Sans doute lquilibre se produira tt ou tard, et lhumanit
saura saccommoder aux nouvelles destines que lui assure la
prise de possession en commun de toute la plante ; mais,
pendant la priode de conflit, de grands dsastres sont prvoir.
Il sagit dune lutte o plus dun milliard dhommes sont
directement engags. Par le nombre des combattants, le monde
civilis de lEurope et de lAmrique et celui de lAsie

p.22

orientale

sont peu prs gaux ; ou plutt ils ltaient, mais ils ne le sont
plus depuis le dveloppement puissant de la double Amrique, et
( un bien moindre degr) depuis laccession de lAfrique
tempre la civilisation de lEurope. Maintenant le nombre des
Europens

dans

les

deux

mondes

crot

bien

plus

imptueusement que celui des Chinois, Japonais, Corens et


Indo-Chinois.
Mais cest en vain que le monde oriental lve un nombre
douvriers de plus en plus infrieur celui que suscite contre lui
le monde occidental, il nen reste pas moins ceci que, des deux
cts, des centaines de millions dindividus se dressent en face
les uns des autres, pousss par des intrts opposs et bien
loigns de comprendre encore les bonts et les beauts de la
solidarit commune.
Cest que lopposition de lOrient et de lOccident na pas son
unique raison dtre dans lantagonisme des intrts immdiats,
elle provient aussi, et pour beaucoup, du contraste des ides et
des murs. Entre ceux des Chinois et des Europens qui ont les
uns et les autres le respect de leur personne, lidal nest pas le

40

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
mme : ils ont chacun leur conception du devoir, sinon contraire,
du moins diffrente, et ce contraste moral se retrouve sous une
forme

plus

ou

moins

consciente

dans

les

deux

nations

elles-mmes, la blanche et la jaune. Leur alliance, devenue plus


intime par les changes, par linstruction, et et l par les
croisements,

neutralisera

partiellement

ce

contraste ;

les

civilisations sinfluenceront mutuellement, non par leurs seuls


cts extrieurs, mais aussi par leurs tendances et par les ides
qui en sont le vritable mobile.

On a, combien de fois ! dit et rpt que les Occidentaux


regardent en avant, tandis que les Chinois regardent en arrire.
Cest l certainement une affirmation trop gnrale, car dans
tous les pays du monde la socit se dcompose en deux
groupes, lun qui se renouvelle sans cesse en travaillant pour
amliorer sa destine, lautre qui, par crainte de lavenir, se
rfugie dans la tradition.
Les nombreuses et vraiment plus que terribles guerres civiles
de la Chine, notamment la rcente insurrection des Taping ou
Grands Pacificateurs , prouvent quau-dessous du monde
officiel, fidle observateur des pratiques anciennes, et cherchant
son ge dor dans les sicles passs, se meut une socit
ardente qui ne craint pas de se lancer dans les aventures de
linconnu. La rvolte des Musulmans, non moins pacificatrice
et qui a cot des millions dhommes, elle

p.23

aussi, na pas t

seulement affaire de religion, mais surtout conflit dides et


didal.

41

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Si le gouvernement chinois a russi depuis des sicles se
maintenir dans les formes traditionnelles, si les dsastres
amens par les conqutes tartares et les rbellions intrieures
nont chang que peu de chose au cadre extrieur de la socit,
il nen est pas moins vrai que pour les masses profondes des
peuples

orientaux

il

sagit

maintenant

dapprendre

de

la

civilisation europenne, non seulement des formules et des


pratiques industrielles, mais surtout une conception nouvelle de
la culture humaine ; il faut quelles sorientent autrement : leur
existence mme est ce prix.

Lidal des civiliss de race blanche ne se dplacera-t-il pas


en mme temps ? Quand deux lments se rapprochent, lun et
lautre sont modifis la fois. Lorsque deux fleuves unissent
leurs courants, celui qui roule de leau pure se salit aux boues
quentrane lautre fleuve, et les deux flots mlangs coulent
ensemble sans jamais recouvrer leur couleur primitive : au-dessous de Genve, lArve nest plus lArve, et le Rhne est encore
moins le Rhne. Sans dcider ici, question dure rsoudre,
lequel vaut le mieux de lesprit chinois ou de lesprit europen,
leur rencontre, leur pntration ne pourra point ne pas les
modifier tous les deux.
Le contact des deux civilisations aura-t-il pour rsultat
dlever les uns pour abaisser les autres ? Sera-t-il progrs
lOrient et lOccident ? Les gnrations qui viennent sont-elles
destines subir une priode semblable celle du Moyen ge,
qui vit sobscurcir la civilisation du monde romain, tandis que les
barbares naissaient une lumire nouvelle ?

42

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Des prophtes de malheur ont dj pouss le cri dalarme.
Aprs avoir parcouru pendant des annes les provinces de la
Chine, aprs avoir travers partout des foules humaines, se
refermant autour deux comme les flots de lOcan, des voyageurs tels que Richthofen, Armand David, Vasilyev, se sont
effrays

de

ces

formidables

multitudes

foisonnant

dans

limmense Empire.
Les derniers vnements ont encore augment le pessimisme
des Europens qui redoutent le gupier du Cleste Empire .
La guerre sino-japonaise ne les a certes pas enthousiasms
pour la puissance militaire des Chinois, mais ils ont t violemment stupfaits et comme pouvants par la prcision, la
rapidit de mouvements, la discipline, les victoires terrestres et
navales des Japonais, quon range aussi dans la race jaune
p.24

et qui sont sinon des frres, au moins des cousins

charnels des Enfants de Han en mme temps quils en


sont intellectuellement les fils.
A voir ce peuple de petits hommes glabres tailler de pareilles
croupires

lennemi,

suivant

les

meilleures

mthodes

europennes, on a cru assister la naissance dune nouvelle


doctrine de Monroe : LAsie aux Asiatiques , et vraiment les
Japonais, dans livresse de la victoire, ont entonn un pan o
des menaces contre lEurope se mlaient au chant de triomphe ;
ils se sont promis de rgnrer la Chine, de la discipliner, de
lencadrer, de la ranger, front contre front, devant lOccident
pour toutes luttes dinfluence, de commerce, dindustrie, de
civilisation, et mme au besoin, pour toutes batailles de terre et
de mer.

43

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
En prvision de cette grande alliance extrme-orientale
de 450 millions dhommes, on sest demand avec crainte ce que
feront ces foules quand des conqurants les auront disciplines
et

sen

serviront

contre

le

monde

europen.

Ne

recommenceront-elles pas sous une autre forme les invasions


mongoles quand, munies des mmes armes que les nations
europennes, et plus unies, elles obiront la main de fer dun
autre Djenghiz-khan ?
Cest trop deffroi, semble-t-il. Une nouvelle invasion des
Barbares naurait pas raison de lOccident, si formidablement
arm,

quand

mme

nos

instructeurs

et

nos

ingnieurs

disciplineraient tout lOrient de la Chine et des grands plateaux.


Lavance prise par le monde blanc est telle que le monde jaune
doit se rsigner pour un trs long temps linfriorit guerrire.
Il est plus que probable que la Russie seule, avec sa formidable
expansion et ses millions de baonnettes , est de force
contenir la Chine, voire la soumettre, autant quon peut
conqurir trois cent cinquante quatre cent millions dhommes
ayant mmes ides, mmes lois, mme grammaire, mme
orientation desprit, mme histoire depuis quatre ou cinq
dizaines de sicles.
Dautres, plus craintifs encore, et logiques dans leur crainte,
demandent que pour viter la dfaite dans la lutte pour
lexistence les Europens dsertent ds maintenant le champ
de bataille et que les puissances occidentales sentendent au
plus tt pour revenir sur luvre accomplie, quelles referment
les ports ouverts et tchent de repousser les Chinois dans leur
ancien isolement et leur sereine ignorance du reste des nations.

44

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Dautres sapplaudissent que lopium endorme la nation
chinoise et lempche de connatre sa force. Ntait lopium,

p.25

dit Vasilyev, la Chine envahirait tt ou tard le monde entier, elle


toufferait lEurope et lAmrique dans ses embrassements.
Mais lopium nassoupit que la moindre partie des Enfants de
Han ; de mme la tabagie ne narcotise et npuise quune
minorit dEuropens.
Il est trop tard maintenant pour essayer de sparer de
nouveau lOrient et lOccident. A lexception du Tibet, de la Core
et de quelques rgions cartes des montagnes, lAsie orientale
fait dsormais partie du monde ouvert. Quels seront pour
lhumanit tout entire les rsultats de cette annexion dun
demi-milliard dhommes au mouvement gnral de lhistoire ?
Il nest pas de question plus grave : on ne saurait donc
accorder trop dimportance ltude de lOrient asiatique et de
ces peuples jaunes , si utiles et mme indispensables la
civilisation future.
@

45

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

CHAPITRE DEUXIEME
DONNES GNRALES

I. Nom du pays et des habitants. II. tendue.


III. Nombre dhabitants. Densit de population.

I. Nom du pays et des habitants.


@
p.26

Les Chinois nemploient pas et nont jamais employ le

nom que les Occidentaux donnent la Chine, et la dynastie des


Tsin, laquelle lappellation hindoue de Tchina a t probablement emprunte, a cess, depuis plus de quatorze sicles et
demi, de rgner sur les plaines du Hoang ho et du Yangtze kiang
comme dans les valles des Tsing ling et des Nan ling.
Les Chinois ont en effet ou avaient lhabitude de nommer leur
patrie daprs la famille rgnante, comme si la France, par
exemple, stait successivement appele la Mrovingie, la
Carolingie, la Captie, la Bourbonie et, il y a trente ou quarante
ans, la Napolonie.
Cette dynastie des Tsin avait dailleurs quelques droits
donner son nom au pays, car cest elle qui en ralisa lunit un
quart de millnaire environ avant notre re, peu prs quand
Rome et Carthage entrrent en lutte. La Chine tait divise
auparavant en un certain nombre de principauts et royaumes
fodaux : lun deux finit par prvaloir, comme chez nous
lIle-de-France sur Normandie, Bourgogne, Aquitaine et Languedoc. Ce royaume conqurant et centralisateur fut justement
celui que gouvernait la famille des Tsin, sur le moyen Hoang ho,

46

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
l o stend aujourdhui le Kansou ; il empita dabord sur ce
qui est aujourdhui le Chensi, et peu peu il devint la Chine.
Pas plus que le nom de Chine, les Chinois ne connaissent

p.27

lpithte de Cleste que nous attribuons bnvolement


leur empire : les mots de Tien hia ou Sous le ciel , dont se
sont servis leurs potes, sappliquent au monde sublunaire
en gnral, aussi bien qu la Chine en particulier.
Dans la langue courante, les Chinois appellent leur patrie
Tchoung

kouo,

cest--dire

le

Royaume

du

Milieu

ou

lEmpire Central , dnomination qui provient peut-tre de la


prpondrance que prirent peu peu les plaines centrales sur les
tats environnants, sinon de lre, contemporaine du sige de
Troie, o la dynastie des Tchou avait le sige de sa puissance
dans le Honan, pays en effet central dont la masse est au midi
du Fleuve Jaune. Mais peut-tre aussi ce nom vient-il de cette
ide, commune tous les peuples du monde, que leur pays est
vraiment le milieu des terres habitables. Les Chinois ne se
bornent pas, comme les nations de lOccident, compter les
quatre

points

cardinaux

de

lhorizon :

ils

ajoutent

un

cinquime, le milieu, et ce milieu, cest la Chine.


Daprs Albert de Pouvourville, lorigine de cette expression
est la plus simple du monde. Le domaine imprial dans son sens
restreint, le bien personnel de lempereur et matre, lapanage
territorial de sa famille tait naturellement considr comme le
milieu de lEmpire ; et en effet, les cartes schmatiques
dresses par lempereur Yu, de la dynastie des Hia, partagent la
Chine

suivant

des

circonfrences

47

concentriques

autour

du

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
domaine imprial cercle central. De ce milieu de lEmpire
on a fort naturellement pass l Empire du Milieu .
Depuis la conqute mandchoue, lappellation officielle du
royaume Central est Tatsing kouo, le Grand et Pur Empire ,
ou peut-tre Ta Tsing kouo, le Grand Empire des Tsing ou des
Purs . Le peuple chinois dsigne galement sa patrie par le nom
de Se ha ou les Quatre mers , synonyme dUnivers ; il
emploie aussi, parmi tant dautres, lexpression de Noui ti ou la
Terre Intrieure et celle de Chipa chang ou les Dix-huit
provinces . Un terme de prdilection est Hoa kouo,
lEmpire Fleuri ou la Terre des Fleurs , synonyme
potique de Pays de la culture et de la politesse . On nomme
aussi quelquefois priphrastiquement la Chine : llgant empire
de la dynastie du grand Ching.
Quant aux Chinois ils sappellent eux-mmes Hanjin ou gens,
hommes de Han, et Hantze ou fils de Han expression qui
signifie aussi brave homme dans la langue de lEmpire,
abondante et surabondante en sons de sens diffrent. Dans les
provinces du sud ils se reconnaissent aussi trs souvent sous le
nom de Tsangjin ou hommes de Tsang (comme aussi le terme
de Tsangchn ou Monts de Tsang dsigne toute la

p.28

contre ).

Han et Tsang sont deux noms de dynastie. Ils se disent


galement Limin, mot nigmatique traduit dordinaire par Race
aux cheveux noirs , sans compter dautres dnominations
encore.
Labsence dun terme national prcis, employ dune manire
universelle et constante pour dsigner la Chine et ses peuples,
provient de ce que chacun des noms devenus usuels

48

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
diffrentes poques a gard sa signification premire et peut
tre ainsi remplac par des synonymes : aucun ne sest encore
transform par lusage en une appellation gographique pure et
simple.
Il en est de mme pour les noms de montagnes, de fleuves,
de provinces, de lieux habits : ce ne sont que des pithtes
descriptives,

historiques,

militaires,

administratives

ou

potiques, changeant avec chaque rgime et toutes remplaces


au besoin par dautres pithtes qui ne sont pas dune application plus rigoureuse.
Nul fleuve, nulle chane de monts du Grand Empire ne
gardent la mme dnomination sur tout leur parcours ; nulle
ville ne maintient son nom primitif de dynastie en dynastie : il
faut en poursuivre les changements travers les sicles dans les
chroniques, les dictionnaires et les quinze mille autres ouvrages
gographiques de la Chine, travail prodigieux et souvent
fastidieux qui explique la vie de labeur des Abel Rmusat et des
Stanislas Julien.

II. tendue.
@
Les limites naturelles du Royaume du Milieu ou de la Chine
proprement dite sont assez prcises. A louest, les hautes terres
qui prolongent le plateau du Tibet et que les fleuves sparent en
chanes divergentes, forment une frontire visible entre les
Chinois et les Si fan, les Lolo et autres populations rputes
sauvages. Au nord, la Muraille des Dix mille li ce qui veut dire
peu prs les 5 000 kilomtres marque, sur la plus grande

49

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
partie de son parcours, la ligne de sparation entre le dsert ou
la steppe et les territoires de culture. A lest et au sud-est,
locan Pacifique baigne la cte, qui sarrondit en un demi-cercle
denviron 3 500 kilomtres de dveloppement. Au sud, des
chanes de montagnes, des terrasses de plateaux, et surtout des
marcages, des gorges fluviales daccs difficile sparent la
Chine

de

la

pninsule

Transgangtique.

Cependant

cette

frontire est en maints endroits purement conventionnelle, et de


part et dautre la

p.29

nature, les habitants, les civilisations se

ressemblent : ce ct de la Chine est de beaucoup celui par


lequel la transition gographique avec les autres contres de
pourtour se fait de la manire la plus graduelle.

Tous pays rellement ou nominalement tributaires compris,


lEmpire chinois stend sur un peu plus de 11 millions de
kilomtres carrs, quelque chose comme le douzime de toutes
les terres merges, un quart de plus que lEurope et de vingt
vingt et une fois la France. Comparativement lAsie, cest assez
exactement le quart de cette partie du monde. Sur tout le globe
il ny a de plus vastes que lempire anglais et lempire russe.
Viennent ensuite les tats-Unis augments de lAlaska et des
colonies rcentes, Cuba et Puerto Rico, les Sandwich, Guam, une
part des Samoa et les Philippines ; puis lempire franais, toutes
colonies comprises et mme le Sahara ; et en sixime lieu le
Brsil.
Mais, vrai dire, le lien qui rattache les contres tributaires
la Chine relle est de plus en plus lche et tnu, et lon peut
croire quil ne tardera pas se dnouer de lui-mme ou se

50

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
rompre, au profit presque exclusif de la Russie, hritire
prsomptive de la Mandchourie et de limmensit des hauts
plateaux de lAsie.
Ne considrant donc que la Chine proprement dite, les
Dix-huit provinces , le Grand et Pur empire se rduit quelque
peu moins de 4 millions de kilomtres carrs, lle de Formose
non comprise, que le trait de Simonoseki a dvolu en 1895 aux
Japonais victorieux.
Les savants, les gographes, les calculateurs planimtriques ne sont aucunement daccord. Strelbitsky conclut
3 953 597 kilomtres carrs ; Trognitz en a trouv 3 989 350 ;
Wagner donne comme rsultat de ses calculs 3 970 100 kilomtres carrs, soit environ le trente-quatrime du monde, le
onzime de lAsie ; peu prs les deux cinquimes de lEurope,
et sept huit fois ltendue de la France.

III. Nombre dhabitants. Densit de population.


@
Dans

son

ensemble,

le

royaume

du

Milieu,

sans

ses

possessions extrieures, occupe lorient de lAsie un espace


peu prs circulaire dont une moiti de circonfrence est trace
sur la terre ferme, et dont lautre moiti est le rivage de lOcan.
Ainsi circonscrit, et merveilleusement favoris de la

p.30

nature, il donne asile au quart des humains probablement, car


on ne le sait pas bien au juste, pas mme des dizaines de
millions prs.

51

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Les uns croient 350 millions, les autres 400, dautres
450, voire 500 millions, mme 550. Le savant qui peut-tre
connat le mieux la Chine, F. von Richthofen admettait 430 millions en 1875, alors que sept ans plus tard, en 1882, Popof
nvaluait le peuple grouillant qu moins de 419 millions,
soit 11 millions au-dessous du nombre admis deux dcades
auparavant par le grand gographe allemand. En 1900, celui-ci
maintient pour la population de la Chine le chiffre dau
moins 400

millions,

vu

laccroissement

considrable

de

population qui, avant 1900, stait produit dans les trente


dernires annes du XIXe sicle.
Louis de Lczy, le plus modeste encore de tous les voyageurs
familiers avec le Milieu, vante lassiduit infinie, les sentiments
thiques, laptitude physique de cette compacte nationalit
de 300 millions dhommes .
Mais Eugne Simon nous parle de 537 millions de Chinois,
pays feudataires compris, il est vrai. Cest, dit-il, plus du tiers
de la population totale de la plante.
Sans doute les empereurs ont fait souvent recenser le
nombre de leurs fidles sujets . On possde mme un
dnombrement du IXe sicle avant lre chrtienne : il donna
prs de 22 millions dhabitants pour les pays au nord du Fleuve
Bleu, qui taient alors toute la Chine. Mais ces nombreux cens
ne sont pas comparables entre eux : ou ils ne portent pas sur
une mme tendue de territoire, ou ils ne contiennent pas
exactement les lments de population et tantt comptent,
tantt ne comptent pas les femmes, les enfants au-dessous dun
certain ge, les vieillards au-dessus dun certain autre, les

52

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
esclaves. Ainsi, nos recensements algriens admettent ou
omettent larme et la population en bloc dans le total des
Franais et des Europens. Tel recensement est purement
fiscal : il nnumre que les gens soumis limpt ; tel autre ne
porte que le nombre des familles, sans dire quelle est la
moyenne gnrale du nombre de membres de ces familles. Les
meilleurs critiques ont renonc sy reconnatre : cest un
problme trop dinconnues.

Ce qui frappe le plus dans ces recensements successifs, cest


lincroyable diffrence de leurs rsultats, brefs intervalles. Pour
plusieurs de ces dnombrements la chose sexplique peu prs,
par lactivit inoue de la mort quand un grand flau sabat sur
une pareille fourmilire : scheresse

p.31

et absence de rcoltes

en un pays o il y a deux rcoltes par an, inondations couvrant


des tendues immenses, tels les dbordements du Hoang ho,
famines,

pidmies,

brigandages,

guerres

civiles :

celles-ci

surtout, et tous ceux qui ont vu les provinces ravages par les
Taping admettent sans peine quil ny ait plus quun dsert l o
lon vivait centaines de milliers et millions quelques annes,
mme seulement quelques mois auparavant.
Et rciproquement il ne faut pas stonner trop si dans
quelque rcente solitude on trouve dix ou vingt ans aprs tout
un peuple grouillant : les deux rcoltes, le sol jamais las,
lexorbitante fertilit de la terre jaune , lmigration venue
des rgions quont pargnes la famine, la guerre ou lpidmie
et qui sont des rserves inpuisables de colons, la fcondit de
la race, son esprit de famille, sa cohsion, ses jeunes mnages,

53

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
tout cela a bientt fait de faire fleurir le bouton de vie dans la
solitude.
Limpression de la plupart des voyageurs les plus rcents,
cest, somme toute, que la population de la Chine a t exagre
par

les

explorateurs :

surtout

celle

des

villes,

dont

lencombrement incessant tient moins au nombre des citadins


qu ltroitesse extrme des rues.
En attendant un recensement prcis, qui mette leur place
les estimations vue de nez , et en admettant grosso
modo 400 millions dhommes pour 400 millions dhectares, on
obtient 100 personnes au kilomtre carr, densit suprieure de
plus dun quart la moyenne de la France, qui nest gure que
de 73.

En serrant de plus prs le calcul et en sen tenant, avec


Wagner 3 970 100 kilomtres carrs, on obtient, comme
population

kilomtrique ,

89

90

personnes

sur 100

hectares, si lon ne croit pas plus de 350 millions de Chinois. A


450 millions dmes, ce serait 113 114 individus au kilomtre
carr ; et 500 millions, 425 126 : mais les 450, les 500
millions de fils de Han sont trs probablement, voire srement,
du domaine de la fable.
Il va sans dire que ces 89 90, ces 100, ces 104, ces 107,
ces 113, ces 125 ou 126 personnes au kilomtre carr ne sont
pas et ne peuvent pas tre galement rparties dans un pays si
divers de latitudes, daltitudes, de sol, de climat, et si vaste que

54

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
divis

comme

la

France,

il

naurait

pas

moins

de

644

dpartements.
En adoptant les estimations de la population des provinces
qui ont amen Popof son total de prs de 420 millions de

p.32

Chinois, on voit que la densit chinoise va de 16 personnes


seulement par 100 hectares, dans la province de Yunnan, dpeuple par la guerre civile, 28 dans celle du Koitcheou, qui a
souffert des mmes malheurs que le Yunnan ; 30 dans celle de
Kansou, qui est de climat trop sec ; 43 dans celle de Kouangsi,
que des troubles sanglants ont aussi ravage, etc., etc. ; 114
dans le Kouangtoung, qui a sa grande ville de Canton et sa riche
valle du bas Si kiang, 220 dans le Kiangsou, possesseur des
plaines

opulentes

du

Yangtze

infrieur ;

239

dans

le

Chatoung, magnifique littoral et val du fleuve Jaune, et jusqu


256 dans le Nganhoe, infini jardin que traverse le fleuve
Bleu.
Toujours daprs ces mmes estims de Popof, six des
dix-huit provinces restent au-dessous des 73 habitants au
kilomtre carr qui sont la moyenne franaise ; deux ont de 73
100 personnes par 100 hectares ; sept, de 100 200 ; trois,
plus de 200.
Or il se trouve justement que ces trois pays ont t le plus
parcourus par les Europens qui, concluant, comme il est
habituel, du particulier au gnral, ont cru la Chine bien plus
peuple quelle ne lest en ralit.

55

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Avec la prcision habituelle de leurs tudes statistiques, les
diteurs des Petermanns Mitteilungen ont calcul dans la dernire livraison de la Bevlkerung der Erde (1901) quelle serait la
population de la Chine proprement dite, cest--dire des dix-huit
provinces, contrle par le mouvement de croissance ou de
dcroissance des habitants, tel quil ressort de la srie des
recensements. Daprs eux le nombre probable des Chinois
atteindrait seulement 346 millions ; toutefois, si ingnieux que
soient leurs calculs, ils ont pour points dappui des recensements
dpourvus de toute autorit scientifique, puisque le caprice de
tel ou tel haut mandarin peut y avoir ajout ou en avoir soustrait
quelques millions. Le recensement de 1776 indique dans toutes
les provinces, lexception du Cha Loung, un accroissement
uniforme de 5 pour 100 dans la population : or cette pousse
soudaine ntait en ralit quune rponse des mandarins un
dit de lempereur ordonnant une soigneuse numration des
rsidents de lempire, parce que les rsultats quon lui avait
soumis jusqualors ne rpondaient pas son attente.
Quoi quil en soit, tous les chiffres concordent pour tablir que
le Setchouen est, de toutes les provinces de lempire, celle

p.33

qui, de beaucoup, a le plus augment en population : peut-tre


aurait-elle dcupl depuis un sicle, ce qui sexpliquerait non
seulement par le crot naturel des familles forte natalit, mais
aussi par limmigration. Les habitants de cette fconde province
ont

vcu

en

paix,

tandis

que

les

guerres

mahomtanes

svissaient au nord, chez les Dounganes, au sud chez les


Panth, et que la rvolte des Taping dvastait les provinces
orientales.

56

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

A la Chine proprement dite appartiennent aussi les colonies et


terres en location des diverses puissances europennes qui
figurent dans le tableau suivant, daprs Supan :

COLONIES ET TERRES EN LOCATION

Superficie
en k. c.

Terre en location anglaise de We ha we


Terre en location allemande, Kiaotcheou
Colonie anglaise de Hongkong
Terre en location

Colonie portugaise de Macao


Terre en location franaise Kouangtcheou

Ensemble

700
501
79
1 000
12
700

2 992

57

Population

par kil.
carr

000
000
000
000
000
000

168
168
3 290
100
6 550
90

700 000

233

118
84
260
100
78
60

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

CHAPITRE TROISIME
EXPLORATIONS DE LA CHINE

I. Explorations anciennes. II. Reconnaissances rcentes.

I. Explorations anciennes.
@
p.34

Il y a des milliers dannes dj car les Chinois

comptent par milliers dans comme nous par centaines que les
fils de Han se sont rendu compte de la forme et du relief de
leur pays, du moins dans ses traits gnraux.
Le Chouking ou Livre des Annales raconte que, vingt-deux
sicles avant lre vulgaire des Occidentaux, lempereur Yu avait
fait dresser la statistique de la Chine et graver les cartes des
neuf provinces sur neuf vases dairain : dposes dans un
temple, ces cartes, cette statistique furent considres par le
peuple comme devant assurer la couronne celui qui en
deviendrait possesseur. Au milieu du IIIe sicle de lre ancienne,
un souverain les fit jeter dans le fleuve, pour quelles ne pussent
profiter ses vainqueurs : espoir candide, et qui fut aussitt
dtromp.
La srie des travaux numrs dans le Yukoung, comme
publis sous la direction de Yu pour lamnagement du royaume,
constitue ainsi une vritable topographie, que lon put croire la
plus ancienne du monde avant la dcouverte des antiques
bibliothques de la Chalde : montagnes et promontoires,
fleuves et lacs, qualits du terroir, produits du sol, tout est
indiqu dans cette description de lEmpire. Il navait alors,

58

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
comme on la dit ci-dessus, que neuf provinces, au lieu des
dix-huit de maintenant : il dpassait peine le Yangtze kiang, il
lui manquait un peu de la Chine centrale et toute la

p.35

Chine

mridionale ; en somme il comprenait surtout la Terre Jaune et


le bassin du Fleuve Jaune.
Des lgions de commentateurs chinois et europens ont pli
sur cette gographie de la Chine pour en identifier les noms :
uvre des plus malaises, car ayant cherch partout une
ordonnance mystique, afin de trouver les nombres sacrs de
neuf montagnes , de neuf fleuves , de neuf branches
fluviales , de neuf marais et de neuf remparts naturels ,
correspondant aux neuf provinces, lauteur inconnu du Yukoung
ne pouvait nous lguer une ide nette du relief dans toute sa
prcision. Mais il nen est pas moins vrai que la gographie de la
Chine, de la mer aux sables mouvants du Gobi, tait jusqu un
certain point connue en dtail cette poque loigne.
Elle ltait mme, parat-il, mieux quaux sicles suivants.
Fidles leur coutume, les commentateurs ne manqurent pas
dobscurcir le texte du Yukoung en prsentant comme un prodige
le moindre fait gographique nonc dans cet ouvrage et en
essayant dopposer, parmi les objets de la nature chinoise, des
sries de cinq aux sries de neuf signales par le livre
dvotement dissqu. Cest de nos jours seulement, par la
critique des sinologues europens, que lantique document a
repris enfin son sens vritable.
Sous la dynastie des Han, au IIe sicle de lre vulgaire, il
existait un vritable bureau topographique, le tchifang chi,
charg de mesurer le pays et den dresser la carte : les Chinois,

59

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
ces prdcesseurs en tout , ont donc inventori et cartographi de propos dlibr bien avant les Occidentaux.

Depuis ce temps recul, les tudes gographiques nont


jamais t perdues de vue dans la patrie des fils de Han ,
mais, dans tous les ouvrages chinois relatifs la gographie du
Royaume Central, on remarque un manque absolu du sentiment
des proportions, analogue celui que prsentent leurs peintures.
Un pic isol, une chane de montagnes, mme tout un
systme orographique, ont dans leurs descriptions prcisment
la mme importance et se dsignent par le mme nom ; une
source, un fleuve, un lac, une mer sont indiqus sur les cartes
par des coups de pinceau ou des traits de gravure galement
vigoureux ; les ctes ne sont pas traces en une ligne continue ;
tout se confond dans le tableau, rivires et routes, villes et
montagnes.
De plus, les mesures indiques manquent de prcision et
nont quune valeur gnrale ; lunit de mesure, le li, change
p.36

suivant les temps et les lieux. Dordinaire, les Europens en

font un tiers de mille ou un dixime de lieue ; mais on sait que


ces mesures de distance nont elles-mmes rien de prcis.
Tantt on compte 185 li au degr, tantt 192, 200 ou 250, ce
qui correspond pour chaque li 600, 578, 556 ou 445 mtres de
longueur. Ainsi la moyenne du li serait peu prs dun demikilomtre ; mais les carts dvaluation sont assez grands pour
quil soit impossible de marquer avec exactitude la distance
respective des lieux numrs par les documents chinois. Quant
au li officiel actuel, celui des grandes routes, des routes

60

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
impriales, il vaut 553 mtres, 232 millimtres et il se divise en
360 kong ; 20 li font donc presque exactement 11 kilomtres. En
moyenne le li des rgions accidentes, difficiles, a plus de
longueur que celui des contres de parcours ais. Cest comme
auparavant en France, o la lieue variait singulirement suivant
les pays.

Les premiers voyageurs europens, qui pntrrent dans


lEmpire du Milieu et qui en racontrent les merveilles au monde
occidental,

ne

purent

faire

naturellement

que

le

travail

prliminaire de la dcouverte, et mme les itinraires de ces


explorateurs sont-ils, en beaucoup dendroits, tracs dune
manire incertaine. Dailleurs, un bien petit nombre des premiers
visiteurs europens de la Chine ont laiss une place dans
lhistoire. Aprs lexemplaire Marco Polo, qui parcourut la
Chine pendant dix-sept annes, dautres marchands, dautres
missionnaires, Pegolotti, Montecorvino, Odorico di Pordenone,
Marignolli, virent les grandes cits de lEmpire du Milieu. Dans sa
description des splendeurs de Quinsay, le Hangtcheou
moderne, Odoric invoque le tmoignage de nombreux
Vnitiens qui, ayant galement visit ladmirable cit chinoise,
pouvaient confirmer ses paroles. Mais luvre dexploration
proprement dite et le contrle ou lamlioration des cartes
indignes ne commencrent quavec les missionnaires. Au XVIIe
sicle, le Trentin Martino Martini rdigea son ouvrage, dans
lequel il reproduisit les cartes chinoises, modifies par lui daprs
ses propres observations de voyage et accompagnes de
documents critiques.

61

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Devenus, la fin du mme sicle, astronomes et mathmaticiens officiels de lEmpire, les missionnaires jsuites, qui
restaient en relations avec les gographes de lOccident, purent
soccuper avec fruit de lexploration de la Chine, relever avec
soin leurs itinraires, tablir des points fixes sur leurs cartes par
lobservation des astres. En 1688 et 1689, Gerbillon fut mme
charg de collaborer au trac de la nouvelle frontire

p.37

entre la

Russie et lEmpire Chinois, et jusquaux dernires expditions


russes, ses mmoires restrent luvre capitale pour quelques
rgions de la Chine septentrionale. Mais cest en 1708 que
Bouvet, Rgis et Jartoux commencrent, sur lordre de Kanghi, la
construction de la carte de Chine, qui est encore, pour une
grande partie de lintrieur de lEmpire, le fond sur lequel les
voyageurs modernes ont reporter leurs corrections. En dix
annes, cette refonte gnrale des cartes chinoises tait
acheve, et dAnville put sen emparer pour rdiger latlas dont
presque toutes les autres cartes de Chine publies depuis ne
sont que des reproductions plus ou moins fidles.

II. Reconnaissances rcentes.


@
Des travaux dexploration scientifique entrepris en diverses
parties de lEmpire permettent desprer, dans un avenir
prochain, une carte gnrale de la Chine plus exacte pour la
position des villes et le cours des fleuves, et surtout plus prcise
quant au figur du relief. Les lments qui serviront la
construction de cette nouvelle carte saccroissent danne en
anne.

62

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Les hydrographes anglais, franais, amricains, allemands,
russes, japonais, ont relev avec soin presque toutes les ctes,
les entres des ports, les abords des les, les archipels, les bancs
de sable. Blakiston, dautres marins, et surtout le missionnaire
Chevalier, ont trac le cours du Yangtze kiang avec tous ses
mandres et ont ainsi fourni aux travaux ultrieurs de cartographie une ligne de base travers lEmpire.
Fritsche, Sosnovskiy et dautres voyageurs russes, enfin
Richthofen, ont rattach leurs itinraires de lEmpire du Milieu
ceux de la Sibrie et aux routes de lEurope par une srie de
points astronomiques, et le rseau de ces itinraires forme dj,
dans tout le royaume du Milieu, de grands triangles dont les
sommets vont rejoindre lobservatoire de Peking et les stations
europennes dans les ports de la cte. Les Chinois prennent
aussi part ce travail gographique, et quelques-unes des cartes
publies rcemment prouvent que, dans la reprsentation des
formes, la fantaisie et lesprit mystique ont fait place chez eux
une scrupuleuse observation des traits de la nature.
Cest tout rcemment que se sont multiplis les voyages, les
explorations scientifiques, les observations astronomiques, les
levs positifs, la suite des victoires du Japon, de la brusque
intervention de lAllemagne Kiaotcheou en

p.38

Chatoung, de la

mainmise de diverses nations europennes sur des lambeaux de


littoral, surtout de la course au clocher de ces mmes
nations pour la concession de mines, de chemin, de fer dans
toutes les rgions de la Chine, tant sur le rivage quaux lieux
reculs de lintrieur. A peine les concession obtenues, les
ingnieurs se sont mis luvre et, chacun dans son coin, ils ont

63

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
tudi srieusement le trac de leur ligne et mme tabli dj de
nombreux kilomtres. Ainsi se dbrouille rapidement lnigme
topographique du Milieu.
Parmi tous ces nouveaux travaux de reconnaissance exacte
du relief de la Chine, les plus considrables sont videmment
ceux de la Mission Lyonnaise envoye dans le midi de lEmpire
par la Chambre de commerce de Lyon, assiste de celles de
Marseille, de Bordeaux, de Lille, de Roubaix et de Roanne : elle
avait pour but de senqurir des ressources offertes lindustrie
et au commerce de la France, spcialement de la ville de Lyon,
par cette Chine mridionale qui sajuste lIndoChine franaise
sur 2 300 kilomtres de frontires, ni plus ni moins. Partie en
1895, au lendemain du trait de Simonoseki, impos par le
Japon la Chine, elle a parcouru 20 000 kilomtres, dont 7 000
dans le Setchouen et est revenue, au bout de deux ans
dexploration, avec tout un trsor de documents accompagns
de cartes du Yunnan, du Kouangtoung, du Kouangsi, du
Koetcheou, et du Setchouen.
@

64

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

CHAPITRE QUATRIME
RELIEF DE LA CHINE

I. Montagnes. II. Hoang ho et Yangtze kiang. III. Chine mridionale.

I. Montagnes.
@
p.39

Abstraction faite des contres tributaires, de ce qui est en

ralit son poids mort, la Chine se prsente aux regards avec


une grande unit gographique.
Dune manire gnrale on peut dire que ses montagnes
sabaissent et se ramifient de louest lest, en ouvrant partout
des chemins faciles aux populations qui remontent de la mer
vers lintrieur. Des brches, des seuils peu levs ou du moins
des cols trs accessibles font communiquer les campagnes des
versants opposs, et nulle part les petits mondes spars que
forment les plateaux nont assez dimportance pour rompre la
cohsion des populations environnantes.
Les montagnes de la Chine sont trs ingalement connues et
la structure gologique nen a pas t rvle dans son
ensemble. Mais depuis Richthofen, Pumpelly, Loczy, Futterer, les
membres de la Mission Lyonnaise et beaucoup dautres encore,
les explorateurs srieux se sont succd en assez grand nombre
pour que lon puisse dterminer les allures des chanes et classer
les artes suivant limportance des obstacles quelles prsentent
aux communications gnrales entre les diverses contres du
Milieu .

65

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Dans son ensemble, le systme orographique chinois peut
tre considr comme une dpendance du Kouenlun, et en
partie comme son prolongement direct. Quant aux plissements
p.40

parallles du Thian cha qui se continuent et rapparaissent

dans la Mongolie, ils ne pntrent pas dans la Chine proprement


dite.
Le Nan cha, dont les masses de grs forment son extrmit nord-orientale lourlet extrieur du Kouenlun, aboutit au
grand coude du Hoang ho, en aval de Lantcheou, et travers par
le fleuve en une srie de dfils parallles, entre dans la
pninsule des Ordos, o il se perd dans les hauteurs du plateau.
Mais les principales chanes de la Chine appartenant au systme
du Kouenlun continuent les saillies des hautes terres tibtaines,
telles que les monts Bourkhan-Bouddha et Odountala. La crte la
plus rgulire de ce Kouenlun chinois constitue la chane des
Tsing ling ou Montagnes Bleues , qui alignent leurs pointes
neigeuses de lest louest, au sud de la profond valle du
Weho et de Singan fou. Cette muraille de granit et de schistes,
haute et pnible traverser, marque bien la limite naturelle
entre la Chine septentrionale et la Chine mridionale. Le
contraste le plus saisissant de la Fleur du

Milieu est celui

que prsentent les deux versants des Tsin ling. Au nord


stendent

les

contres

uniformes

couvertes

de

la

terre

poussireuse du lss qui produit le froment, au sud se profilent


les collines ravines et boises o lon rcolte le riz le bl, les
feuilles de mrier. A lest, ce diaphragme semble brusquement
interrompu au sud-ouest de Ka foung, et les alluvions des
plaines recouvrent toutes les roches profondes. Pourtant, sur le

66

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
prolongement de laxe des Tsing ling, larte des Hoa parat
appartenir

au

mme

systme

orographique,

et

Loczy

se

demande si le gologue ne doit pas chercher jusque dans


larchipel du Japon la continuation de laxe du Kouenlun.
Quant aux autres montagnes de la Chine, elles se rattachent
laxe gnral du continent dune manire beaucoup plus
indistincte.
Cest ainsi que les Alpes du Tibet oriental et du Setchouen,
qui salignent pour la plupart dans la direction du nord au sud,
ont une allure transversale aux saillies parallles du Kouenlun et
des plateaux tibtains ; elles forment des chane spares les
unes des autres par les valles des fleuves qui scoulent vers
lIndo-Chine et celles des affluents du haut Yangtze. Il est
certain que les rosions eurent une grande part dans le
modelage de ces massifs : peut-tre ntaient-ils autrefois que le
prolongement des hautes plaines du Tibet, et les vents chargs
de pluie qui soufflent de la mer du Bengale ont-ils t les
principaux agents dans le travail de sculpture qui a donn leur
forme actuelle ces montagnes. Celles-ci ne seraient alors que
le squelette de lancien plateau.
p.41

Les montagnes de Peking, qui servent de degrs ext-

rieurs aux terres hautes de la Mongolie, et celles du Fokien


constituent des massifs compltement isols ayant une direction
gnrale dans le sens du sud-ouest au nord-est. Le Yangtze,
dans la partie infrieure de son cours entre Kiukiang et Nanking,
saligne suivant le mme axe, limitant au nord-ouest lancien
massif, insulaire ou pninsulaire, du Fokien.

67

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Le plateau mridional, qui comprend le Yunnan et Koetcheou,
se compose de schistes argileux, de grs et de calcaires. Ces
dernires roches ont seules rsist, avec les massifs druption,
aux agents de dsagrgation qui ont t fort actifs, et il en est
rsult la formation de valles trs encaisses et profondes, o
lon descend par des escaliers de 4 000 mtres et davantage.
Toutes les rivires de la contre coulent au fond de tranches
insalubres et daccs difficile.

II. Hoang Ho et Yangtze Kiang.


@
Les deux grands cours deau de la Chine, le fleuve Jaune et le
fleuve Bleu, sont disposs de manire faciliter singulirement
lunit nationale des riverains. Lun et lautre ont une orientation
gnrale parallle lquateur, de sorte que les migrations
peuvent se faire de proche en proche le long des deux fleuves,
sans que les colons aient souffrir dun changement de climat
autre que celui quamne insensiblement, dans le sens dune
plus grande galit, labaissement gradu du pays mesure que,
de loccident lorient, on sapproche de la mer de Chine.
Quoique les deux courants se dveloppent de trs grandes
distances lun de lautre dans leur partie moyenne et que de
nombreuses chanes de montagnes, prolongement oriental du
Kouenlun, slvent entre le Hoang ho et le Yangtze kiang,
cependant des passages trs frquents souvrent entre les deux
cours moyens, de la valle du nord, celle du Jaune, la valle du
sud, celle du Bleu.

68

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Dans la haute rgion, la valle transversale que parcourt le
Min pour sunir au Yangtze offre, entre les deux fleuves, une
premire voie fort pnible, mais cependant pratique depuis un
temps immmorial ; celle qui emprunte la valle du Kialing est
moins difficile et plus suivie. A lest, le Ha kiang parcourt aussi
un large sillon ouvert obliquement dun fleuve lautre dans les
parties les plus importantes de leurs cours. Enfin, dans la rgion
infrieure, les plaines alluviales des deux grands cours deau se
confondent, et parfois mme les flots errants du

p.42

Hoangho

sont-ils alls se jeter dans un estuaire communiquant par des


branches latrales avec ceux du Hoa et du Yangtze.
On peut dire quen ralit les deux bassins fluviaux, comprenant ensemble, dans le Tibet, le Koukou nor, la Mongolie et la
Chine, une superficie de 2 775 000 kilomtres carrs, dont
4 775 000 pour le Yangtze, appartiennent un mme systme
hydrographique. La moiti de cet espace qui se trouve au sud
des steppes mongoles et lest des plateaux tibtains est
devenue naturellement le domaine agricole dune seule et mme
nation.

On soccupera plus loin de ces deux grands dispensateurs de


la vie chinoise ; on en contera les bienfaits, les mfaits, les
longues aventures entre la montagne et locan.
Il suffira de dire ici que si le Bleu lemporte sur son rival
en longueur de voyage, dire de drainage, puissance de flot,
fcondit des plaines, fourmillement des hommes ; le Jaune
a cr la nation du Milieu .

69

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Cest dans les pays du Jaune que les Chinois devinrent
des paysans parfaits, de vigoureux quilibre moral, de patience
pour ainsi dire ternelle.
Le Bleu ninflua que secondairement : la nation tait dj
faite quand la rgion du Yangtze se peupla des migrants de la
contre du Hoang ho, et la nouvelle patrie ne put que modifier
en surface une personnalit dj arrte en substance : ainsi
des armes solidement trempes on ajoute lclat et le poli.
Plus riches, plus industrieux, groups en de plus grandes
villes, les Chinois du fleuve Bleu, originaire du fleuve Jaune, ont
acquis des qualits extrieures qui ne sont point ddaigner ; ils
sont devenus plus polics, plus fleuris, plus artistes.
Mais tout ce quils ont de fort, de durable, dinexpugnable,
cest dans les rgions du Nord que la nature le leur a donn.

III. Chine mridionale.


@
La partie mridionale de la Chine, au midi de ces deux fleuves
jumeaux qui entourent la vraie Fleur du Milieu , est moins
solidement unie au reste de lEmpire. Dans cette rgion, les
montagnes sont plus hautes quau centre du pays et se
succdent en un plus grand nombre de chanes, orientes
paralllement du sud-ouest au nord-est. Le principal fleuve de la
contre,

le

Si

kiang,

nest

pas

comparable

dveloppement aux deux rivires matresses de

p.43

par

son

la Chine et

ses valles latrales nouvrent pas aux populations daussi larges


voies vers lintrieur.

70

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Cette partie de lEmpire, qui constitue un territoire distinct du
reste de la Chine et qui, dautre part, se rattache aux rgions de
lIndo-Chine par les hautes valles du fleuve Rouge et du
Mekong, contraste assez avec la rgion des grands fleuves par
son climat, par ses productions naturelles et par ses populations.
Les Chinois mridionaux diffrent beaucoup des Chinois du
nord par le langage et les murs, et pendant le cours de
lhistoire, ils ont frquemment fait partie dautres agglomrations
politiques. Et ils sont encore bien loin dy avoir compltement
assimil

les

anciens

possesseurs

du

sol,

races

encore

vigoureuses, nombreux clans toujours presque indpendants


dans les lieux montagneux, les cantons reculs. En ralit le midi
de la Chine est un pays dont la conqute est acheve, sauf les
cas de soulvement, mais o la colonisation et lassimilation ne
le sont pas encore.

71

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

CHAPITRE CINQUIME
CLIMAT DE LA CHINE

I. Climat de la Chine compar celui de lEurope occidentale : sa


non-tropicalit. II. Pluies.

I. Climat de la Chine compar celui de lEurope


occidentale : sa non-tropicalit.
Fig. I. Isothermes
p.44

Dans lancien monde, la Chine correspond lEurope

occidentale

par

son

climat,

par

ses

productions

et

en

consquence par son dveloppement historique . Cest l ce


que dmontrent les observations faites en divers endroits sur la
cte orientale et dans la valle du Yangtze. Nanmoins, du golfe
de Liaotoung lle Hanan, la Chine est dans son ensemble
beaucoup plus rapproche de lquateur que lEurope, puisque la
rgion la plus septentrionale du royaume proprement dit,
cest--dire lextrmit maritime de la Grande Muraille, se trouve
sous le 40e degr de latitude, comme le mont Athos, Minorque et
Combre, et quau sud de lestuaire de Canton tout le littoral
chinois est dans la zone tropicale.
En vertu des latitudes, la Chine devrait tre donc plus ou
moins torride.
Mais, par un phnomne dquilibration, la courbure des
lignes isothermiques ramne, pour ainsi dire, le territoire chinois
au nord et lui vaut un climat plus froid que ne le comporteraient
sans cela les altitudes.
Ainsi, la ligne isothermique du point de glace dans le mois le
plus froid, qui embrasse les Fr-er, les ctes de la Norvge

72

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
mridionale et toutes les les Britanniques, se

p.45

recourbe de

2 500 3 000 kilomtres plus au sud pour suivre la basse valle


du Hoangho, prendre laxe de la pninsule du Chatoung et
traverser la Core vers son milieu. La temprature moyenne
de lAngleterre et de lIrlande mridionale est peu de chose
prs celle de Peking et de la valle du Peho. La moyenne
constate des les Scilly est de 11,5, presque identique la
moyenne de Takou, qui est de 11,7. Changha, pour la
moyenne du climat, rpond aux courbes qui passent entre
Marseille et Nice, entre Florence et Livourne ; dans cette dernire ville, situe 12,21 plus au nord que Changha, la temprature annuelle est lgrement plus haute. Quant lisotherme
de 20 degrs centigrades, qui passe au sud du Yangtze, il coupe
lAfrique nord-occidentale, en suivant approximativement la
direction de lAtlas et de ses prolongements jusquau midi de
Tunis.

Ainsi donc dEurope occidentale en Chine, les isothermes


divergent singulirement dans la direction du sud. Il est vrai que
les

moyennes

doscillation

de

la

temprature

indiquent

seulement laxe des oscillations annuelles du climat, et quil faut


tenir compte surtout des extrmes de la froidure et de la
chaleur.
A cet gard, on peut dire que la Chine est un pays la fois
plus septentrional et plus mridional que lEurope tempre. En
t, les chaleurs y sont plus fortes ; en hiver, les froids y sont
plus rigoureux et le mercure y gle frquemment. Par un
phnomne qui semble contradictoire, les tempratures dhiver

73

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
slvent le long du Yangtze, mesure que lon savance plus
loin dans lintrieur vers le confluent du Min ; mme dans les
gorges dItchang il fait moins froid qu Changha. Ce fait
sexplique par labri que prsentent les collines riveraines du
fleuve contre les froids, tandis que le long du littoral, les vents
glacs du ple peuvent librement suivre les rivages et se faire
sentir jusqu Singapour : on a vu dans le port de Souataou des
pendentifs de glace se former aux feuilles des cocotiers (Hann).
Sur la cte chinoise les amplitudes annuelles de temprature
augmentent du sud au nord, de 13 23 degrs. A Hongkong,
lcart est de 13,4 entre les tempratures de lt et celles de
lhiver ; les chiffres correspondants sont de 15,6 Canton, de
24,3 Changha, de 31,3 Takou.
Ci-dessous le tableau succinct des tempratures moyennes du
littoral europen et du littoral chinois, latitude gale :
EUROPE AFRIQUE
Edinburgh
55,56
8,2
Brest
48,23
11,7
Bordeaux
44,51
12,8
Livourne
43,33
15,4
Lisbonne
38,43
15,6
Gibraltar
36,6
17,3
Biskra
34,51
20,3

MANDCHOURIE
Niutchouang
Peking
Fousan (pointe mrid.
de la Core)
Changha
Canton

p.46

CHINE
40,41
8,4
39,57 11,8
35,5

15,5

31,12
23

15
21,3

II. Pluies.
Fig. II. Isobares et Isohytes

En Europe, les courants atmosphriques luttant pour la


prpondrance

sont

les

vents

rguliers

du

ple,

que

le

mouvement de la terre change en vents du nord-est, et les


contre-alizs, que la rotation terrestre transforme en vents du
sud.

74

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Sur les ctes orientales de lAsie, le foyer dappel que forme
limmense bassin du Pacifique dtourne les airs de leur direction
normale. En hiver, les vents sibriens, manant du Bakal, sont
toujours violents, secs, froids, et dvient au sud et au sud-est
pour remplacer la tide atmosphre qui, des mers tropicales,
sest panche vers le ple. En t, quand dominent les basses
pressions du continent, les Terres Jaunes du Hoang ho, les
argiles et les sables de la Mongolie attirent au contraire les vents
marins, et souvent les nappes ariennes qui reposent sur locan
Pacifique sont inflchies en moussons du sud-est vers lintrieur
de la Chine. Cette dviation des courants atmosphriques se
produit surtout au nord du Yangtze kiang ; pour les contres
plus mridionales, le foyer dappel du Gobi, cach dailleurs par
les chanes de montagnes qui se succdent paralllement au
rivage, est trop loign pour dtourner les vents alizs de leur
marche normale du sud-ouest au nord-est, et ceux-ci continuent
de souffler du golfe du Bengale vers les plateaux du Yunnan et
de la Cochinchine Formose. Mais, dans ces parages, lair,
sollicit par deux forces diffrentes, est en tat dquilibre
instable, et cest l que, sous le double effort, se produisent, lors
du renversement des moussons, et surtout en juillet, aot et
septembre, les tafoung ou grands vents , ces typhons si
redouts, dont un calembour gographique confond le nom avec
celui des typhons () des marins grecs. Ces tafoung
des Chinois sont les baguios des navigateurs philippins.
La courbe normale des tafoung commence louest des

p.47

Carolines et se dirige vers lle de Luzon, pour se dvelopper


ensuite lest du Japon, dans le mme sens que le Kouro-Sivo ;

75

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
mais nombre de typhons bouleversent galement latmosphre
et lOcan dans les mers demi fermes qui sparent lIndoChine, les Philippines et Formose. On en compte en moyenne 19
par an. Ils sont dautant plus violents quils se produisent sous
des latitudes plus rapproches de lquateur ; jamais le pivot du
tourbillon ne pntre bien au loin dans lintrieur des terres.
Cinq stations mtorologiques situes dans Formose et les
Pescadores coordonnent maintenant leurs observations avec
celles de la Chine, de la Core et du Japon, de manire
signaler lapproche du danger.

Grce aux vents rguliers du sud-ouest et aux moussons

p.48

qui se portent de la mer vers lintrieur du continent, les terres


littorales reoivent en Chine une quantit dhumidit moyenne
aussi considrable que celle de lEurope occidentale, et les
fleuves, aprs avoir suffi larrosement de vastes rgions
agricoles et rempli de grands lacs droite et gauche de leur
cours, emportent encore la mer un excdent qui slve des
dizaines de milliers de mtres cubes par seconde.
Cest 1 mtre quon peut valuer la chute annuelle de pluie
dans la rgion du littoral. Mais cette prcipitation, qui se produit
surtout en t, cest--dire dans la saison o les pluies sont
dsirables, nest pas uniforme, tant sen faut, tout

p.49

au long de

la cte ; elle augmente singulirement dans la direction du midi.


Ainsi, Peking ne recevant en moyenne que 616 millimtres par
an, Changha en voit tomber 1 067, Canton 1 182, le rivage des
provinces du Fokien et du Kouangtoung 1 750 en moyenne. A
Pakho la chute annuelle est de 2 mtres, et il tombe encore plus

76

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
deau du ciel sur le versant mridional de lle dHanan. Sur les
sommets qui arrtent les vents humides les averses augmentent
fort lhumidit moyenne ; celle-ci est, par exemple, de 2 m. 653
millimtres sur le pic de Victoria, dans lle Hongkong. De mme,
au cap Sud de Formose, la tranche de pluie atteint 2 m. 229
millimtres.
Dans lensemble, et toutes influences locales part, altitude,
exposition, versant pluvieux ou impluvieux, etc., la prcipitation
diminue du sud-est au nord-ouest. Au sud-est on arrive
1 500-1 800 millimtres par an ; dans la valle du Yangtze
1 180, puis cest 1 000, 800, 600, 500, et quand on atteint le
nord-ouest du Kansou, qui confronte aux steppes sches et
glaces de lAsie Centrale, 200, et mme moins, aridit de ciel
quon peut sans injustice qualifier de saharienne.
Presque toute lhumidit sabat sous forme de pluie, car les
vents froids de lhiver proviennent des rgions continentales, et
les vents humides sont, pour la plupart, des courants tides
venus du sud. Une bourrasque ayant apport quelques flocons
de neige Canton, les habitants tonns y virent une sorte de
coton volant, et quelques-uns le ramassaient, esprant pouvoir
sen servir comme de fbrifuge.
La nbulosit du ciel est en rapport proportionnel avec les
pluies : elle est la plus forte dans les mois dt, et le ciel est
plus clair pendant les froidures. Au mois de juin, plus des sept
diximes du ciel disparaissent sous les nuages ou les nuelles, sur
tout le littoral de Chine, lexception du golfe de Petchili.
@

77

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

CHAPITRE SIXIME
FLORE ET FAUNE DE LA CHINE
I. Flore de la Chine. II. Faune de la Chine.

I. Flore de la Chine.
@
p.50

La rgularit des saisons toutes exceptions possibles

part est lune des causes qui ont le plus favoris les progrs
de lagriculture en Chine. Alors quen Europe les variation
annuelles,

parfois

si

considrables,

des

phnomnes

atmosphriques enlvent toute scurit lagriculteur et font


varier danne en anne la valeur de se rcoltes, les carts de
production sont beaucoup moindres en Chine, et le paysan y
jette avec moins danxit son grain dans le sillon.
Mais, pour ne rien celer, il arrive, entre temps, que de
grandes catastrophes, telles que les inondations, surtout celles
du Fleuve Jaune, qui sont inoues , et quelquefois aussi le
manque absolu de pluies, peuvent priver les populations de la
rcolte attendue. La famine devient alors invitable, une

ces

famines semblables celles de lInde avec fin finale de


centaines de milliers, et il se peut mme, de millions dhabitants.
Jouissant dun climat tempr qui dans les rgions du sud se
rapproche du climat tropical, la Chine possde une flore trs
riche, o les formes de la rgion hindoue viennent se mler
des plantes daspect europen. Dans les districts du sud, intermdiaires entre la nature de lInde et celle du Milieu , le
mme champ peut entretenir la canne sucre et la pomme de

78

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
terre ; le chne et le bambou croissent dans le mme

p.51

bosquet. Il y a transition graduelle de la flore indienne la flore


mandchourienne dans la direction du sud au nord.
Limmigration

des

plantes

tropicales

est

facilite

par

linclinaison de nombreuses valles chinoises vers la pninsule


malaise : le passage de lun lautre climat nest brusqu du
ct de lIndo-Chine par aucune barrire de montagnes, de
dserts, de steppes ou de mers, comme au sud de lEurope,
dans lAsie occidentale et dans lAmrique du Nord. Un grand
nombre de plantes, appartenant la flore hindoue se voient
encore Canton et Hongkong, dautres remontent plus loin
vers le nord ; cest dans le voisinage dAmo, sous le 24e degr
de latitude, que les plantes tropicales trouvent leur limite dans la
direction du ple. Les espces du midi qui se propagent le plus
loin vers le nord sont celles qui ont le plus besoin dune grande
quantit deau pour leur croissance, et qui demandent par
consquent, sinon des chaleurs tropicales, du moins des pluies
aussi abondantes et frquentes que celles de la rgion des
tropiques.

De toutes les plantes la plus prcieuse est certainement


luniversel bambou. Le grand botaniste Bretschneider le loue
en ces termes :
on le trouve dans toutes les provinces de la Chine ; il sert
tout et autre chose encore. On en fait des souliers et des
boucliers

pour

la

troupe,

des

ombrelles,

des

montants

dchafaudage, des mesures, des paniers, des cordes, des


manches de pinceau, des balais, des chaises porteur, des

79

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
pipes, des tuteurs pour fleurs et des treillis de jardins. De ses
feuilles on remplit des coussins et des oreillers, on tisse une
sorte de manteau pour les jours de pluie, un so ou habit de
feuilles et lon en fait des cordes haler les bateaux, des
tentes pour couvrir ces bateaux, des cannes pche, des
paniers

poissons,

divers

ustensiles

de

pcheurs,

des

catamarans, espces de bateaux, ou plutt de radeaux, tiges de


bambous solidement lies ensemble, et des aqueducs pour
amener les filets deau dans les champs. Et il contribue aux
roues lvatoires pour lirrigation, et il est part intgrante de la
charrue, de la herse, de maints instruments de jardinage et
labourage. On sculpte ses racines et lon en tire aussi des figures
grotesques, des brle-parfums devant les autels des dieux. Les
meubles de Ningpo, les plus beaux de la Chine, sont souvent
orns ainsi de figures, maisons, temples, pagodes de bambou.
Les jeunes pousses, au moment mme o elles sortent de terre,
sont un excellent rgal estim dun chacun, on les mange
bouillies ou en sucreries et bonbons. Une substance quon trouve
dans les nuds est employe comme remde.

p.52

Enfin, dernier,

non moindre bienfait, il donne les chop stiks, si fameux en


Chine, lobjet le plus important de la vie domestique, dun usage
universel la maison et aux champs, sur terre et sur leau ; et
lon en obtient du papier tous les degrs de qualit, de celui
sur lequel on crit jusqu celui quon mle au mortier de
maonnerie. Bref, il est tout, il sert tout.

Le principal contraste de la flore sinique avec leuropenne


consiste dans le grand nombre de ses espces ligneuses, lianes.

80

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
arbustes et arbres : encore cet gard, la Chine rappelle les
rgions tropicales, quoiquelle ne possde, pour ainsi dire, pas de
forts. A Hongkong, o la vgtation arborescente a t refoule
par la culture dans quelques troites valles et sur les pentes
suprieures des collines, les arbres reprsentent le tiers des
espces, tandis que dans une le de la Mditerrane, Ischia qui,
par sa situation, peut tre compare Hongkong, les vgtaux
ligneux ne constituent que le douzime de la flore, soit quatre
fois moins que dans lle anglo-chinoise.
Mme Peking et dans le nord de la Chine, o pourtant le
climat est dj presque sibrien pendant une partie de lanne,
les formes arborescentes sont values au cinquime des
espces.
Parmi ces plantes ligneuses il en est beaucoup dont les
feuilles ou les aiguilles persistent tout au long de lanne ;
surtout les essences rsineuses, des types les plus varis, et
mme la Chine lemporte cet gard sur lAmrique du Nord.
Les lauriers appartiennent galement la physionomie
normale dun paysage chinois. De mme les formes arborescentes de la Mditerrane ont toutes des espces correspondantes dans laire chinoise, et la plupart des arbres
feuilles caduques, tels que les tilleuls, les frnes, les sycomores,
les rables, se retrouvent en Chine, appartenant aux mmes
genres que ceux de lEurope. Enfin, dans la srie des arbustes, le
laurier-rose et le myrte rappellent aussi la flore des rgions
mditerranennes.
Une curiosit de la flore chinoise, les arbres nains, donnent un
aspect original certains bouts de paysage : tel, aux environs de

81

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Hongkong,

un

lycopodium

tout

fait

charmant,

le

mannintchang, que les Chinois montrent aux trangers comme


un pin rest ltat denfance.
Autre et prcieuse supriorit de la flore chinoise sur
leuropenne, le Noble Empire possde un grand nombre
despces remarquables par lclat de leurs fleurs ou llgance
de leur feuillage.
p.53

Ainsi, dans larchipel de Tchousan, Fortune parcourut une

petite le boise dont le sous-bois tait compos de camlias,


slevant la hauteur de 6 9 mtres. Cest du Royaume
Fleuri que nous viennent ces fleurs admirables, de mme que
le jasmin, lazale, la glycine. Cest aussi la Chine qui nous a
donn la soie, la plus prcieuse de nos fibres textiles.

II. Faune de la Chine.


@
Quoique

des

zoologistes

instruits,

persvrants,

aient

parcouru la Chine dans tous les sens, sa faune est encore loin
dtre connue dans son entier, et chaque nouvel explorateur y
dcouvre des espces ignores. Il est probable que beaucoup
dautres ont cess dexister pendant lpoque historique : les
empitements continuels de lagriculture ont fini par les priver de
tout refuge. Ainsi, les anciennes descriptions nous parlent du
rhinocros, de llphant, du tapir, comme danimaux vivant
dans lEmpire ; on ne sait quelles poques ils ont disparu.
La faune chinoise, telle quelle a pu se maintenir dans les
rgions montagneuses et dans les forts des plateaux de louest,
est trs riche, beaucoup plus que celle de lEurope ; mais dans

82

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
lintrieur mme de la Chine on ne trouve plus que de rares
espces sauvages. De mme que pour la flore, la transition
graduelle se fait, pour la faune, des espces hindoues celles de
la Mandchourie. Les singes, que lon peut considrer comme des
reprsentants du monde tropical dans la rgion tempre de la
Chine, vivent en petit nombre dans les fourrs et dans les
cavernes des montagnes jusquaux alentours de Peking. Daprs
Swinhoe

et

Armand

David,

au

moins

neuf

espces

de

quadrumanes se rencontrent en territoire chinois et tibtain. Une


douzaine despces de flins, parmi lesquels le tigre, la panthre,
et dautres carnassiers que lon sattendrait trouver seulement
dans les forts tropicales, parcourent aussi, mais en petit
nombre,

les

rgions

les

moins

populeuses

de

la

Chine

proprement dite.

Dans son ensemble, la faune chinoise diffre beaucoup de


celle de lEurope occidentale. Ainsi, sur deux cents espces de
mammifres, on nen compte quune dizaine qui soient la fois
europennes et chinoises ; encore quelques petites diffrences
entre ces animaux de lOrient et de lOccident sont-elles considres par certains naturalistes comme des caractres spcifiques.
p.54

Les oiseaux europens sont plus nombreux en proportion

dans la faune chinoise, puisquon en trouve un cinquime, soit


146 sur 764, presque tous oiseaux de proie et des espces
aquatiques ; une soixantaine appartiennent aussi la faune du
Nouveau Monde.

83

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Parmi les tortues, les sauriens, les ophidiens, les salamandres, aucun des nombreux reprsentants que possde la
Chine nexiste en Europe. A lexception de languille, tous les
poissons des fleuves et des lacs chinois diffrent de ceux de
lOccident ; ils ont plus de ressemblance gnrale avec les
espces de lAmrique du Nord. La cause de ce phnomne est
la convergence des eaux fluviales de lAncien et du Nouveau
Monde vers le vaste bassin de locan Pacifique, o les communications ont t plus faciles que dune extrmit lautre de la
masse continentale.

84

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

CHAPITRE SEPTIME
LES CHINOIS

I. Diversit des Chinois. II. Origine des Chinois.


III. Les cent familles ou familles des bak. IV. Antiquit des Chinois.

I. Diversit des Chinois.


@
p.55

Ce peuple chinois, tellement diffrent des Occidentaux,

cette nation singulire, si remarquable en tout, celle qui, parmi


toutes les autres, a su le mieux modifier sa flore et sa faune,
forme, nous ne dirons pas une race, mais un groupe absolument
distinct.
On en faisait auparavant le reprsentant essentiel de la race
dite mongole , bien quil contraste suffisamment avec les
tribus nomades de ce nom ; mais cette expression, laquelle on
attachait autrefois une valeur prcise, nindique plus aujourdhui
que les rapports de voisinage entre les nations de lAsie
orientale.
La population chinoise est videmment trs mlange, et les
types les plus divers se rencontrent dans limmense tendue de
lEmpire, de Canton Moukden et du Chatoung au Setchouen ;
mais cest prcisment le type envisag sous le nom de mongol
que lon trouve le moins souvent reprsent parmi les Enfants
de Han .
En essayant de reconnatre dans les immenses foules du
Royaume Central quels sont les Chinois moyens, considrs
comme types de la prtendue race, on voit apparatre des indi-

85

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
vidus de taille mdiocre, assez gracieux de formes et grles de
membres, ports quelquefois lobsit, surtout dans les provinces du Nord.
p.56

Ces Chinois typiques ont le visage rond, les os maxil-

laires levs ; la saillie des pommettes semble stre dveloppe


aux dpens des os propres du nez, qui sont larges et aplatis, de
manire ramener vers le bas langle interne des paupires : de
l ces yeux obliques et petits, qui sont un des traits caractristiques des Chinois. Disons ici que, daprs Imbault Huart, les
fils de Han naissent avec un nez qui ne diffre pas de
leuropen ; mais il faut souffrir pour tre beau : on comprime donc, on presse, on crase patiemment, des mois durant,
les os et cartilages tendres jusqu parfaite beaut de ce trait
principal du visage. Quand elles ne sont pas surveilles de
prs, les nourrices chinoises font la mme chose aux enfants des
trangers : aussi y a-t-il beaucoup de blancs ns en Chine de
parents europens ou amricains, qui ont le nez lgrement
aplati. Les cheveux, de mme que les yeux de Jean le
Chinois , sont toujours noirs, mais grossiers et rudes ; la
barbe est rare, surtout parce quil est dusage de spiler jusqu
lge de trente ans, et lon entrevoit travers les poils le fond
blanc, jaune ou brun de la peau, suivant les climats. La forme
gnrale du crne est allonge, principalement chez les citadins,
tandis que les Mongols ont dordinaire la tte beaucoup plus
arrondie. La plupart des Chinoises sont petites et menues ;
celles qui soccupent aux travaux les plus pnibles gardent la
dlicatesse de leurs formes. Diffrentes cet gard des femmes
dEurope surmenes de travail, elles ne perdent ni la souplesse

86

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
du corps ni la grce des allures ; seulement leur teint se brunit
par le soleil et le grand air.
Dj dans les anciens livres et dans les discours de Confucius
il est question des contrastes quoffrent les traits physiques et
les caractres moraux entre les diffrentes populations de la
Chine : celles du nord seraient composes de braves ; les
hommes du midi auraient la sagesse et la prudence en partage ;
ceux

de

lest

se

distingueraient

par

la

bienveillance

et

lhumanit ; ceux de louest se recommanderaient par les murs


fidles et sincres.
Les voyageurs, observateurs, auteurs de ce temps-ci notent
galement, de province province, les diffrences qui les frappent dans le type et le caractre des habitants.
Au-dessus des divergences locales, il parat bien dmontr
que les Chinois septentrionaux ont plus de calme, de douceur, de
politesse, de tenue, quils font moins grise mine aux trangers ;
que les Chinois mridionaux, surtout les Cantonais, lemportent
en nergie, en audace, en rudesse, comme ils lont toujours
prouv, comme ils le prouvent encore dans la guerre

p.57

et dans

la paix qui, pour beaucoup dentre eux, les pirates, tait ou est
encore la guerre.
On saccorde donner la palme aux gens du Chatoung pour
la valeur physique et morale. Les hommes du Chatoung, dit
peu prs Archibald Colquhoun, dans sa China in transformation,
les hommes du Chatoung lemportent sur le reste des Chinois.
La marine de lEmpire en tire ses meilleurs matelots, et sur terre
ils ont diversement montr leur prouesse comme pionniers plus
ou moins brigands et comme colons dans le Liaotoung et la

87

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Mandchourie. A la subordination de la Mandchourie la Russie ne
gagne pas seulement des territoires prcieux, mais surtout le
peuple guerrier, industrieux, intelligent, assimilable des migrs
du Chatoung.

Quelles que soient toutes leurs vertus, et aussi leurs dfauts,


il est et demeure donc certain que les Chinois des diverses
provinces contrastent nettement les uns avec les autres. Ce qui
fait le lien national, cest la civilisation commune et non la race,
car

les

lments

aborignes

du

peuple

se

sont

mls

diversement avec des Tibtains, des Turcs, des Mongols, des


Mandchoux, des Barmans, des Malais, et de nombreuses peuplades encore demi sauvages, Si fan et Miaotze, qui nont pas
mme de dsignation ethnique.
Mais voici dj quatre ou cinq dizaines de sicles que les
cultivateurs de toute origine vivant dans la vaste rgion naturelle
du Hoang ho et du Yangtze kiang ont les mmes destines
historiques, parlent les dialectes dune mme langue et sont
devenus une mme nation. Peu peu, par leffet du temps,
maint contraste sest effac entre les races primitives. Mais
lopposition subsiste encore avec une singulire vigueur dans
quelques provinces du midi, notamment dans le Fokien et le
Kouang toung : les habitants de ces pays forment, pour ainsi
dire, comme deux nations plus ou moins entremles suivant la
valle ou la montagne.

II. Origine des Chinois.


@

88

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
O

naquit

cette

civilisation

premire

qui,

dlments

nombreux, finit par constituer, dune part, la grande nation


chinoise, tandis que, dautre part, daprs maints anciens
auteurs dont lerreur est dsormais dmontre, elle aurait fourni
la race blanche mme ses premiers lments de culture ?
A cette question le Chinois peut rpondre en toute

p.58

vraisemblance que cest du nord-ouest que lui vint la lumire,


travers le dsert du Gobi, qui, ce moment-l, peut-tre,
ntait pas un dsert .
Il est trs probable en effet que cette vaste rgion de la
terre jaune , situe principalement au nord du Hoang ho,
exera une influence capitale dans lhistoire de la civilisation des
peuples de la Chine. Nulle part dans le monde il nexiste en un
seul tenant une aussi grande tendue de terres dune culture
facile : sur un espace galant en superficie une fois et demie la
France, le sol est partout lger, friable, propre la culture des
plantes nourricires ; seulement les sommets de quelques
montagnes apparaissent au-dessus de cette terre jaune, que la
charrue pourrait transformer entirement en un champ de
crales tel quil ny en aurait pas de pareil au monde.
Ainsi des millions, et encore des millions de paysans ont
trouv facilement leur subsistance dans cette ample contre, o
de plus ils avaient lavantage dtre protgs contre les nomades
des alentours par les ravins et les dfils drosion, qui font de la
contre un labyrinthe inaccessible aux trangers. Cette rgion de
la terre jaune, Hoang tou en chinois, tait donc des plus
favorablement

situes

pour

une

normalement en paix.

89

socit

se

dveloppant

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
A mesure que se desschaient les lacs de lAsie centrale et
que le dsert empitait sur les cultures, les populations,
refoules des pays de louest, o elles staient trouves en
rapports continus avec des Chaldens, des Hindous, des Persans,
descendaient vers le Hoang tou, portant avec elles leurs
connaissances et leurs industries. Chaque valle fluviale devenait
un chemin pour la civilisation du peuple dagriculteurs ; de
proche en proche, la culture, le langage, les murs, les arts se
propagrent du nord au sud dans toute la contre qui est
devenue la terre chinoise.
Si, parmi les points cardinaux, les Chinois donnent la
prminence au sud, si leurs chars dhonneur sont tourns vers
le midi et sils cherchent leur mridien magntique en regardant
vers le ple austral de leurs boussoles, la raison en est peut-tre
ce que le mouvement de migration et la marche de la
civilisation chinoise se sont faits principalement dans ce sens.
Cest ainsi quaux tats-Unis les progrs incessants de la
colonisation loccident des Alleghanies avaient donn
lhorizon du couchant une sorte de supriorit mystique : Cest
louest que nous guide ltoile de lEmpire ! rptrent longtemps les Amricains du Nord.

III. Provenance occidentale de la civilisation chinoise :


les cent familles.
@
p.59

La science vient de le dmontrer, sans contestation

possible : non seulement la civilisation chinoise na pas fourni le


germe de la civilisation occidentale ; mais tout au contraire cest

90

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
lOccident, en ce cas spcial, lOccident de lAsie, notre Asie
Mineure , qui donna le levain de fermentation la communaut
du Hoang ho destine devenir le Grand et Pur Empire.
Le nom de Bak Sing, que les Chinois attribuent aux
fondateurs de leur Royaume Fleuri, se traduit unanimement chez
eux par les Cent Familles , mais il signifie tout aussi bien
les Familles des Bak .
Et ici nous touchons au vif des origines de la civilisation
chinoise, dont Terrien de la Couperie a dfinitivement dmontr
la provenance occidentale dans des ouvrages dune science sre,
dune pntration merveilleuse uvres dailleurs de forme
incohrente, de style diffus et confus.
Les chroniques de la Chine, dans leur partie semi-historique,
semi-mythique, ne remontent gure au del de quarante sicles,
lpoque de lempereur Yu, auquel on attribua naturellement,
comme un Hercule, toutes les actions hroques, tous les faits
mmorables, et toutes les inventions, comme un Dieu ou
demi-Dieu. Ce dut tre peu prs cette poque-l que les
migrants occidentaux, porteurs de lavenir, tirent leur entre
dans le Royaume Fleuri par les frontires du nord-ouest. Ils y
trouvrent probablement des villes, des tribus, des nations, des
richesses, tout comme les Romains en Gaule.
Donc, Bak Sing, les Cent Familles ou les Familles des Bak, les
Chinois appellent ainsi les fondateurs de leur histoire, de leur
socit. Cent Familles peut-tre, parce que les nouveaux
venus se grouprent en communes analogues aux Hundreds des
Anglo-Saxons.

91

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Mais, daprs Terrien de la Couperie, le nom des Bak est
vraiment un nom propre. Il reprsente un peuple des Bali, qui
vivait autrefois en Chalde, sur le bas du fleuve de lEuphrate, et
qui, dans ses diverses stations sur la route de lOrient, aurait
laiss son ethnique un grand nombre de villes et de lieux. Tels
Bag-dad, Bag-istoun ou Bisoutoun, le lieu de la fameuse
inscription

trilingue

de

Darius,

fils

dHistaspas,

Bak-tyari,

Bac-tros, Bac-triane. Les Bak seraient le mme peuple que les


Sag-gigya ou les Hommes tte noire dont parlent aussi les
annales chaldennes, et dont le nom se retrouve en Chine dans
celui de Limin, race cheveux noirs que les Chinois
sappliquent volontiers.
p.60

Suivons litinraire que Terrien de la Couperie trace aux

Bak de la plaine potamique de Chalde.


Ils seraient, ou ils sont dabord monts dans la Susiane, o ils
seraient ou sont rests longtemps sous la puissance de rois
portant le titre de Nakhonte.
Puis ils auraient ou ont migr plus lest, dans le pays qui
aurait ou a reu daprs eux le nom de Bactriane.
Ensuite et enfin, par petits groupes ils auraient ou ils ont
franchi les Pamir pour redescendre dans le pays des Cinq
Fleuves, la Kachgarie de nos jours, et gagner peu peu la
contre qui est maintenant la province du Kansou : la nature du
climat, vraisemblablement plus humide alors quaujourdhui,
aurait ou a facilit le mouvement de migration.
Le nom du chef Nakhonte sous lequel se serait ou sest
accompli cet exode se retrouve en chinois sous la forme de Na

92

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Hoangti. Et cest quarante-deux sicles exactement qui se
seraient ou se sont couls depuis que le peuple de la Msopotamie occidentale aurait ou a pntr dans le bassin de la
Msopotamie orientale.

Il est certain que les savants peuvent contester les dtails et


les dates prcises, litinraire du voyage et le sens des mots
transcrits par Terrien de la Couperie ; mais ce que lon ne saurait
contredire, cest le fait mme de limmigration de nombreux
colons venus des bords de lEuphrate ceux du Hoang ho et
portant avec eux une civilisation qui se greffa victorieusement
sur la civilisation nationale. A cet gard les preuves recueillies ne
peuvent laisser aucun doute : cest par centaines que Terrien les
numre. En voici quelques-unes.
Lcriture chinoise dont on se servait cette poque ntait
autre que lcriture cuniforme telle quon la retrouve sur les
monuments de Ninive et sur la haute paroi de Bisoutoun.
Lexpression dont on fit usage dans le Royaume Fleuri pour
dsigner ces caractres est le terme de griffes doiseau . Les
signes

furent

dabord

identiques,

mais

la

diffrence

des

matriaux employs leur fit bientt changer de forme : au lieu


de graver sur la pierre, les Chinois apprirent peindre sur des
fragments de bambous, et peu peu les lettres eurent subir
une volution qui les transforma entirement ; mais on a constat toute la srie des transitions, aussi bien dans la forme que
dans le sens des lettres.
Les apports les plus vidents, o lon ne saurait voir leffet
dune simple concidence dans lvolution gnrale, se retrouvent

93

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
dans les connaissances mathmatiques et astronomiques des
Chinois. Les anciens Dak avaient appris des

p.61

Chaldens

prciser la longueur de lanne solaire ; ils la divisrent comme


eux en douze mois et en quatre saisons, auxquels ils donnrent
des noms dun symbolisme analogue. Ils partagrent ainsi
queux les mois en subdivisions de sept jours et de cinq jours et
leurs heures firent aussi quotidiennement deux fois le tour du
cadran. Ils connurent galement la priode astronomique du
nombre dor, des dix-neuf ans, priode indiquant le retour dune
concidence de marche entre le soleil et la lune, et que lon crut
longtemps avoir t dcouverte par les Grecs mais que lon
sait maintenant tre du fait des Chaldens.
Et que dautres ressemblances intimes ! Les Chinois observrent les toiles leur passage mridien au moyen dinstruments analogues ceux des astronomes de Chalde, et ils professrent les mmes thories au sujet des plantes quils symbolisrent par les mmes couleurs ; ils surent calculer le retour
des clipses et leurs annales astronomiques signalent une
clipse de soleil qui eut lieu il y a quatre mille cinquante ans. Les
uns et les autres dsignrent par des synonymes les Pliades,
ltoile Polaire, la plupart des signes du Zodiaque. Ils usrent des
mmes poids et mesures, ils eurent la mme chelle de
musique, les mmes systmes dcimal et duo-dcimal, les
mmes nombres sacrs pour les calculs de magie et les cycles
dannes, enfin les mmes points cardinaux, mais disposs dune
autre manire, comme si lon avait fait tourner la rose des vents,
le nord se trouvant toujours plac lendroit o nous avons
lhabitude dindiquer louest : or, les dcouvertes rcentes des

94

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
assyriologues

ont

montr

que

diverses

populations

de

la

Msopotamie dplaaient de la mme faon leur table des points


cardinaux.
En admettant donc, ce dont il ne convient plus de douter, que
les Bak modifirent le peuple du Hoang ho comme les Grecs
lItalie, et les Romains la Gaule, les dits Bak napportrent pas
avec eux lcriture et les sciences seulement, mais aussi les arts
et les mtiers. Ils connaissaient les mtaux nobles et savaient
les fondre ; ils fabriquaient des bateaux de cuir, ils harnachaient
deux

chevaux

de

front

leurs

chariots

de

guerre,

ils

reproduisaient des figures sur leurs poteries et leurs vases de


mtal. Tout cela ils lapprirent aux Chinois.
Ils leur apportrent aussi, naturellement, des lgendes que
les fils de Han accommodrent leur manire, notamment
celle du dluge.
Enfin ils arrivrent avec le plus prcieux des grains, avec le
froment nourricier.
Ainsi lhistoire du monde est redevable des savants

p.62

pntrants, et Terrien de la Couperie plus qu nimporte lequel


dentre eux, de ce fait capital dans les annales de lhumanit :
les deux plus grandes civilisations des hommes, si diverses, et
mme un certain point contradictoires entre elles, ont toutes
deux une mme origine, au pays des Chaldens contemplateurs
du ciel toil.

IV. Antiquit des Chinois.


@

95

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Comme celles de lEurope, les populations de la Chine ont eu
leurs ges de pierre, de bronze, de fer, et les collections de
lExtrme Orient renferment des instruments et des objets de
toute espce, semblables ceux des priodes palolithique et
nolithique de lOccident. Sladen a rapport du Yunnan plusieurs
haches en jade. Comme en Europe, ces armes dautrefois sont
des pierres de foudre , des traits lancs par le dieu du
tonnerre. Les Chinois ont divis les ges antrieurs la
civilisation actuelle en trois poques correspondant celles de
nos archologues : Fu hi, disent-ils, fabriquait des armes en
bois ; celles de Thin ming taient en pierre, et celles de Chi yu
en mtal ; mais lorsque les armes de fer taient dj connues,
les flches de pierre taient encore considres comme ayant
une vertu symbolique, et dans les mains du souverain elles
taient tenues pour un insigne de la royaut. Jusquau XIIe sicle
de lre ancienne, les empereurs de Chine recevaient en tribut
des ttes de flches en pierre, et longtemps encore aprs cette
poque, les tribus sauvages qui vivent loccident de lEmpire se
servaient darmes de cette espce. Les Chinois ont encore dans
leur criture un caractre particulier qui signifie pierre
fabriquer des pointes de traits .
La nation chinoise a pass par une srie de progrs correspondant ceux des nations civilises des autres parties du
monde ; seulement, ces premires volutions ont t termines
plus tt dans le Royaume Fleuri , aprs quil eut reu du
peuple errant des Bak le principal ferment de sa civilisation.
Ces

habitants

de

lEurope

occidentale,

aujourdhui

trs

outrecuidante, et comme folle delle-mme, taient encore en

96

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
pleine sauvagerie lorsque les Chinois, il y a quatre mille ans,
crivaient dj leur histoire.
En dpit des pauvrets de style et de pense, malgr le fatras
des redites, le corps des annales chinoises est le monument
dhistoire le plus authentique et le plus complet que possde
lhumanit. Pour lanciennet des chroniques et la

p.63

certitude

des faits quon y rapporte, aucun peuple ne possde un trsor


comparable celui que les historiographes ont lgu au peuple
chinois, encore que jadis lempereur Tsin-chi Hoangti, voulant
que le monde comment avec lui, que tout le pass ft
envelopp dans un oubli ternel , ait condamn au feu tous les
livres gravs jusqu son avnement, sauf, dit-on, ceux qui
traitaient de la divination, de lagriculture et de la mdecine.
Mais lordre du souverain ne put tre excut ex quo dans tout
lEmpire, et nombre de volumes, dune manire ou de lautre,
chapprent la proscription.
Vicissitudes politiques, phnomnes de la nature, vnements
de toute espce sont galement enregistrs dans ces chroniques
du temps pass de la Chine, et la science doit utiliser avec
dautant plus de confiance ces annales rgulires et prcises que
des observations astronomiques, faites diverses poques et
racontes dans ces documents, permettent den contrler les
dates sous les vingt-deux dynasties auxquelles a obi ce grand
pays durant les quatre mille annes de son histoire nous
connues.
@

97

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

CHAPITRE HUITIME
LA LANGUE CHINOISE

I. Monosyllabisme et pauvret du chinois : le ching. II. criture


idographique. III. Lente transformation du chinois. IV. Littrature
chinoise. V. Patois chinois.

I. Monosyllabisme et pauvret du chinois : le ching.


@
Quoique polics depuis tant de sicles, bien avant lpoque o
les Occidentaux commencrent merger de la barbarie, les
Chinois se distinguent parmi tous les peuples civiliss par la
forme encore rudimentaire de leur langage : ils sont rests cet
gard dans une priode de dveloppement qui, chez les Aryens
et les Smites, appartient la priode prhistorique.
Quil soit faux ou vrai quon reconnaisse dans certains
monosyllabes chinois dantiques polysyllabes rduits par la
contraction, les fils de Han ne possdent, peu importe quel
dialecte ils parlent, au midi comme au nord, quun petit nombre
de mots, tous unisyllabiques, nexprimant quune ide gnrale
et ne prenant de sens dtermin que dans la phrase : cest le
discours qui, en les rangeant la suite les uns des autres,
suivant certaines rgles de position dtermine, en fait des
noms, des adjectifs, des verbes ou des particules. La grammaire
se rduit une syntaxe, ce dont les gens du Royaume Fleuri ne
sauraient trop se fliciter, si, comme le croit Guillaume de
Humboldt, labsence de grammaire augmente la sagacit de la
nation chinoise, parce que l o il ny a pas de rgle, il faut
raisonner chaque cas. En ralit la rgle de position des mots est

98

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
bien une rgle ; mais il est certain que lducation

p.65

ncessaire

pour arriver la science parfaite du placement des mots dans le


discours donne lesprit une singulire finesse, et contribue
faire des lettrs dadmirables diplomates (Pouvourville).
Il se trouve que de tous les dialectes parls et crits en Chine,
le plus pauvre est celui dont on use dans la capitale du Milieu,
Peking, le langage dit mandarin , le Kouan hoa : il ne
dispose, daprs Wade, que de 420 monosyllabes diffrents, de
460 daprs Wells Williams. Les dialectes de Changha et de
Ningpo se rapprochent du langage mandarin et ne comprennent
gure plus de mots ; mais le dialecte de Souatoou, que lon parle
dans

la

partie

sud-orientale

de

Kouangtoung,

674

monosyllabes, daprs Goddard, et celui de Canton mme en


possde 707. Le dictionnaire de Maclay et Baldwin en numre
Foutchsou 928, dont quelques-uns sont trs rarement employs.
Le dialecte le plus riche de la langue chinoise est celui de
Tchangtcheou, prs dAmo ; daprs Medhurst et Douglas, ses
846 mots en forment plus de 2 500, grce la diversit des
intonations, qui sont, en parole chinoise une sorte daccent
tonique bien plus compliqu que celui qui rgit nos langues
occidentales.
En effet, la pauvret de leur idiome en mots de prononciation
diffrente oblige les Chinois, de mme que tous les autres
peuples parlant une langue monosyllabique, changer le sens
du mot, suivant lintonation avec laquelle ils le prononcent. Le
ching, cest--dire la modulation en ton neutre, majeur ou
mineur, dcide de la signification prcise du monosyllabe dans la

99

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
conversation : cest certainement le trait le plus caractristique
de ces idiomes singuliers.
Cette prononciation avec modulation chantante a toujours
pour les Europens quelque chose de vague, dindcis, et varie
singulirement de province province, mme en des villes
rapproches les unes des autres. Ainsi, le caractre qui se
traduit en franais par le mot enfant et qui se rencontre dans
un grand nombre de noms gographiques, se prononce ts dans
la Chine du nord ; Canton, il devient tz ou dz ; Macao, il se
change en tchi. Le sens de deux est exprim par un seul
caractre ; mais, sans aller jusquen Core, au Japon, en
Cochinchine, o la prononciation est encore diffrente, on entend
pour ce mot les sons divers de l, orl, oul, ourh,rh, lur nge, ngi,
je, ji, e, i. De mme, la plupart des mots homophones subissent
des changements analogues de sons. Cest principalement dans
le dialecte de Fokien que les sons semblent se confondre, au
dsespoir de ltranger surpris chaque mot : il cherche
vainement distinguer entre l, m et b, entre h et p, entre ien et
ian, an et in.
p.66

La varit de prononciations, ajoute la pnurie des

mots, donne au ching une valeur prpondrante pour la diffrenciation des ides : de l vient que le Chinois attache beaucoup plus dimportance la tonalit qu la prononciation
alphabtique des sons.
Cest ainsi, par exemple, que le caractre qui signifie eau
peut se dire sui, chui, chui, choui, ou mme tchvui, et tout le
monde le comprendra, pourvu quon sache le prononcer avec le

100

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
ton ascendant qui lui est propre, tandis que le mot sui, prononc
dans un ton descendant, nest compris de personne.
La gamme des mots ne comprend pas seulement la tonalit
montante et la tonalit descendante : Morrison et Rmusat
numrent

quatre

tons ;

de

Guignes

en

reconnat

cinq ;

Medhurst en trouve sept, et, si lon comprend lensemble des


dialectes. il faut admettre lexistence de huit tons, une octave
complte, puisque chacun des ching que marque Rmusat a ses
deux variantes. En tenant compte de toutes les nuances
dlicates du langage, on pourrait porter douze, et mme au
del, le nombre des intonations employes dans la conversation
des gens du Fokien. Les syllabes ne sont pas seulement longues
ou brves : on les distingue en longues sourdes, longues
montantes, brves interrogatives et brves tombantes.
Chaque mot a sa modulation propre ; il faut appliquer la
gamme la conversation, comme le fait un musicien en chantant des syllabes. M. Lon de Rosny voit dans le parler chinois
lindice de lorigine commune du langage et du chant. La prire,
qui rappelle dans le Royaume Central, comme partout ailleurs,
les formes archaques du langage, est toujours une cantilne. Et
de mme les enfants tudient haute voix en chantant.
Phnomne qui parat inexplicable au premier abord, et qui
pourtant sexplique de lui-mme fort aisment, cette langue
concise en thorie lextrme limite du possible, ne lest
aucunement en pratique. Labb Jean Carreau nous dduit fort
clairement le cas :
En Chine, la langue du peuple est courante et facile, mais
forcment prolixe et verbeuse sous peine dtre incomprhen-

101

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
sible. Pour exprimer les besoins ordinaires de la vie, ce sont
toujours les mmes phrases strotypes dans la bouche de tout
le monde, une srie de clichs, de vraies ritournelles que toute la
nation sait par cur. Mais sortez de ce cercle ordinaire dides
familires, cest une langue ennuyeuse parler, surtout pour un
tranger, car trs souvent, en parlant avec les Chinois, il lui
arrive lesprit une ide simple, reprsente dans sa langue
maternelle par un seul mot, mais qui, pour tre plus ou

p.67

moins bien comprise par des auditeurs chinois, mme intelligents, a besoin dtre dlaye en une ou mme plusieurs
phrases. Cela arrte tout llan du discours. On dirait une suite
de parenthses sans cesse fermes et sans cesse ouvertes. Ce
qui rend la langue chinoise parle forcment prolixe, cest le
grand nombre de mots homophones quelle possde. Pour
rendre toutes les ides qui peuvent hanter le cerveau humain,
elle na que 480 sons son service ; do il rsulte quune multitude innombrable dides sont exprimes par des mots ayant
loreille un son parfaitement identique. Pour les diffrencier les
uns des autres, il a donc fallu les spcifier en accolant chacun
deux un autre mot, ou synonyme ou explicatif. Ce dfaut de la
langue parle disparat dans la langue crite, parce que quarante
caractres qui, je suppose, offriront loreille le mme son,
offriront cependant aux yeux quarante images diffrentes. Mais
ici on nvite Charybde que pour tomber en Scylla. La langue
parle tait ennuyeuse force dtre prolixe : la langue crite
est ennuyeuse force dtre concise : on dirait que les Chinois
ont voulu faire payer celle-ci le verbiage excessif que leur
imposait celle-l ; ou plutt on dirait quen formant leur langue
crite, tout leffort de leur esprit sest port sur un seul point,

102

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
savoir de pouvoir offrir lil une image diffrente pour
exprimer une ide diffrente ; et que, tout entiers au bonheur de
lavoir trouve, ils lont jete l brutalement dans une colonne
au-dessus ou au-dessous dautres images de mme genre, sans
se proccuper de les relier troitement les unes aux autres par
ces petits nuds que nous appelons, nous, Europens, prfixes
ou suffixes ; nuds qui par eux-mmes ne sont rien, mais qui
cependant rpandent une si grande clart dans la phrase, en
indiquant les genres, les nombres, les temps et linfluence
mutuelle des mots les uns sur les autres. Certes, pour exprimer
des ides morales, la langue chinoise est belle dans sa
majestueuse simplicit : tout y est muscle et nerfs ; chaque
phrase est comme un bloc de granit au grain tellement serr que
le ciseau ne saurait y mordre pour en dtacher le moindre clat.
Mais elle a les dfauts de ses qualits ; elle est dun vague et
dune obscurit effroyable,... en tout et pour tout, mais
principalement quand on veut la faire entrer dans le cercle des
principes abstraits, dans le monde des sciences exactes....
Il est bien certain que la langue chinoise mrite le nom
dimparfaite un rare degr.
La concurrence vitale la menace de rudes preuves.

II. criture idographique.


@
Ainsi, grce aux intonations diverses, les habitants du
Grand et Pur Empire peuvent obtenir des milliers de
significations avec les centaines de mots quils possdent, mais
le

langage

nen

reste

pas

moins

103

insuffisant

exprimer

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
lensemble des ides, et la civilisation chinoise a d appeler
lcriture son aide, une criture synthtique, ne dsossant pas
les mots, comme le fait la ntre.
Le dictionnaire de Kanghi, qui est classique, contient 44 449
caractres

diffrents

reprsentant

chacun

un

groupe

de

significations distinctes : cest ainsi que plus de 150 signes,


figurant chacun une srie particulire dides, se lisent galement i. Les mmoires philosophiques, les ouvrages de haute
littrature ne sont compris que par des lettrs, et lorsque la
conversation slve au-dessus des banalits ordinaires, les
interlocuteurs doivent recourir au pinceau pour figurer les signes
correspondant leurs ides.
En ralit les Chinois ncrivent pas, ils peignent. Le verbe
quon applique parfois aux calligraphes, quand, peinture part,
on dit dun homme quil peint bien a chez le Chinois une
valeur littrale.
Leur reprsentation de la pense est donc idographique, ou
pour mieux dire hiroglyphique, aprs avoir t purement
reprsentative, et ce nest pas chez eux quil faut chercher
lcriture phontique, encore moins lcriture commode, rapide,
et, comme on dit, cursive.
On ignore la date de linvention de cette criture, certainement trs ancienne. Les Chinois la font remonter au temps de
leurs plus antiques empereurs, cest--dire lre mythique,
2 700 ou 3 000 avant notre re.
Quand lcriture apparut, disent les historiens de Chine,

104

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
les cieux, la terre et les dieux, tout sagita ; les habitants de
lEnfer pleurrent toute la nuit, et les cieux, en signe de joie,
firent pleuvoir du grain mr. Ds linvention des signes, le cur
humain commena ses machinations, les histoires fausses, les
mensonges augmentrent de jour en jour, les procs et les
emprisonnements fleurirent , le langage spcieux et artificiel
amena la confusion dans le monde : cest pourquoi les ombres
des morts pleurrent durant la nuit. Mais aussi, de linvention de
lcriture procdrent la politesse des relations sociales et la
musique ; la raison et la justice se manifestrent, la sociabilit
rgna, la loi fut fixe. Les gouverneurs eurent des textes pour
les guider, les lettrs eurent des autorits vnrer : cest
pourquoi les cieux charms laissrent tomber des grains mrs.
p.69

Ni ltudiant des classiques, ni lhistorien, ni le mathma-

ticien, ni lastronome nauraient pu faire quoi que ce ft sans


lcriture. Et sil ny avait pas un langage crit pour tenir compte
des vnements, alors les ombres pourraient pleurer en plein
midi, et des cieux il pleuvrait du sang.

En somme, peu prs ce qusope disait de la langue.


Et cest bien le cas en Chine plus que partout ailleurs, car,
sans nul doute, cette criture si complique, quil faut des
annes pour acqurir peu prs, ce justaucorps qui touffe la
langue et lempche de se dvelopper librement, a fait le plus
grand tort lindpendance et au dveloppement de la pense
chinoise, il la fige, comme les bandelettes arrtent la croissance des pieds des filles de Han .

105

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Mais sans nul doute aussi cest bien ce dictionnaire aux
45 000 signes qui a le plus agi pour la dure de la nation.
Au-dessus des idiomes et patois, il a maintenu la langue
nationale, parce quil reprsente, non pas des sons, qui peuvent
varier et varient de province province, de canton canton, de
montagne valle, mais des mots dont le son nimporte gure,
puisque la reprsentation sen impose lil et non pas
loreille.
Dans la langue ainsi fixe, il na pas pu se produire la
longue de dcomposition, comme le passage du latin aux
langues romanes, ni de contradiction entre la langue parle et la
langue crite, comme il appert lorthographe du franais, de
langlais, du russe. Les sons peuvent varier, du tout au tout ; il
en est des mots crits, des caractres chinois comme des
chiffres sous lesquels tout homme au monde comprend la valeur
mme dans les langues les plus diffrentes. Un Cantonais, un
homme du Fokien lit un caractre de la langue officielle, et sous
ce caractre il range docilement lide qui sen dgage et quil
exprime, lui, par un autre son que lhomme de Peking.

Chaque caractre chinois, dit F. Farjenel, est un petit dessin


qui a la prtention (ajoutons : non justifie) de peindre les
objets et de reprsenter le mieux possible les ides, au moyen
de plusieurs espces de caractres : les figuratifs, les indicatifs,
les inverses, les ido-phontiques et les mtaphoriques... ; les
figuratifs ne sont que la reproduction graphique des objets
eux-mmes. Dans lcriture hiroglyphique primitive, le dessin
tait assez fidle : un cercle reprsentait le soleil ; une langue,

106

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
la

bouche ;

deux

jambes,

un

homme,

etc.

transformations ncessites par le besoin dune

Avec
p.70

les

criture

rapide, ces dessins ont perdu de leur exactitude, les images sont
devenues des signes conventionnels. Pour exprimer des ides
non susceptibles de reprsentation graphique, ce sont galement
des figures conventionnelles qui composent les caractres ; mais
dans les caractres dorigine la plus pure, lcriture chinoise se
rapproche le plus possible du symbolisme figuratif. Ainsi, par
exemple, le caractre tsiou, qui exprime lide de tristesse, de
mlancolie, se compose de deux lments : limage de lautomne
et celle du cur ; la tristesse mlancolique est ainsi dpeinte par
une trs potique image, lautomne du cur.
Bien peu de caractres chinois veillent deux-mmes lide
de ce quils sont censs peindre.
Qui reconnatrait, par exemple, la simple vue, une image
aussi peu fidle que celle qui a la prtention de reprsenter les
dents, tchi ? on peut la comparer une cage carre surmonte
dun toit avec deux chemines, garnie de barreaux sur lesquels
deux oiseaux sont perchs .
Qui devinerait une flte, go, dans les dix-sept traits, pas
moins, qui nous mettent sous les regards une maison avec
quatre petites fentres, et au-dessous quatre colonnes de
support ?
On nest donc pas aid, dans ltude de lcriture chinoise, par
une conformit visible entre le mot et lobjet. On est comme
dans une fort obscure, alambique , en labyrinthes, o lon
ne se reconnat qu force de temps et derreurs.

107

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Il y a du vrai dans cette observation dEugne Simon que :
lcriture chinoise tant idographique, et chacun des signes
de cette criture ne reprsentant pas seulement une lettre,
comme dans les alphabets phontiques, ni mme un mot, mais
une ide, un Chinois qui apprend lire ou crire ne remplit pas
sa mmoire de mots seulement, mais dides quil doit expliquer,
commenter ou comparer : ce qui ne peut que hter le
dveloppement de son intelligence.
Grand avantage, peut-tre, mais trop chrement achet !
Les caractres se chiffrent par dizaines de milliers ; le dictionnaire dit Tzen wei en contient 33 000 environ, celui de lempereur Kang-hi prs de 44 500, a-t-on dit plus haut, et il ne les
contient pas tous. Il peut y en avoir en tout 50 000, quelques-uns des plus compliqus, ayant jusqu quatorze traits,
sinon dix-sept, dont un certain nombre appartiennent lun
quelconque des 214 signes fondamentaux quon appelle des cls,
les autres servant modifier dans un certain sens lide gnrale
comprise dans ladite cl.
Sur ce total extrme de 50 000 signes, beaucoup ne sont

p.71

plus en usage ; ils ont plus ou moins pass de mode et lon rien
a cure ; ils font partie de lhistoire plus que de la ralit
courante.
On estime que 5 000 signes suffisent trs amplement dans la
pratique ordinaire ; avec 4 500 on russit imprimer, disons
graver, une bible complte. Limprimerie chinoise du gouvernement allemand, considre comme pourvue au del du
besoin, possde 10 000 caractres. Cest beaucoup plus que nen

108

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
connat en moyenne un bon compositeur chinois, qui ne les
prend pas la vole dans sa casse : chacun deux reprsentant la fois une ide, une syllabe, un son et un ton, on les
lui dsigne oralement ..
Tout cela est dplorablement compliqu, linverse sinon de
la raison, tout au moins de la commodit, et colossalement
loign de lidal moderne, qui est celui dune stnographie
intensive. Et cest par des trucs seulement que lon peut se
servir de cette idographie en certaines choses civilises,
tlgraphiquement par exemple.

Do vient lextrme pauvret de lappareil phontique des


Chinois, compar la multitude des choses quil importe dexprimer dans une langue civilise ? Daucuns lattribuent la
culture htive de la nation, dont la langue aurait t fixe trop
tt par les scribes du gouvernement et les puristes des
acadmies. Peuple de laboureurs pacifiques et faciles discipliner, les Chinois nont pas su rompre les barrires que le parler
officiel opposait aux libres transformations de la langue. Par
lidiome ils sont rests dans lenfance, et combien la pense
elle-mme a-t-elle d souffrir de cet arrt de dveloppement
impos par le respect du beau langage, et jusqu un certain
point comparable latrophiement des pieds des Chinoises par la
compression des douloureuses bandelettes !
Les missionnaires bouddhistes qui convertirent les Chinois
leur religion, tentrent plusieurs reprises dintroduire dans le
pays lune ou lautre des critures phontiques de lHindoustan,
drives de lalphabet sanscrit.

109

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Ces diverses tentatives neurent aucun rsultat srieux. De
mme, des missionnaires ont employ lalphabet latin pour crire
des chants, des prires ou des versets pieux que les convertis
apprennent par cur et dont le sens leur a t expliqu
davance. Mais, moins dtre surchargs de points, de traits, de
barres, daccents et de signes de toute espce, et dtre en
consquence plus difficiles comprendre que les caractres
actuels, les lettres des alphabets phontiques, trs utiles pour le
langage usuel, ne peuvent servir la langue vraiment littraire.
p.72

Les Chinois entendent les sons autrement que les Euro-

pens ; ceux-ci nont pas non plus loreille faite aux intonations
chinoises

et

les

reproduisent

dune

manire

certainement

errone.
Les Chinois du centre et ceux de lest, qui adoucissent tous
les sons et ne possdent pas, comme leurs compatriotes du nord
et comme les gens du Yunnan, le son r aspir, sont obligs de
prononcer Folansi ou Folansa pour Franais . Tekue pour
Deutscher Allemand et Belihien, Milihien ou Milikien pour
Amricain , et les trangers tablis dans le pays leur rendent
la pareille avec usure pour la prononciation des mots indignes.
Il faut ajouter que dans le langage courant les Chinois simplifient
ces longs mots trangers difficiles prononcer : pour eux les
Franais sont des Fa, les Anglais des Ying, les Allemands des
Pous et les Russes des Ou. (A. Ular.)

III. Lente transformation du Chinois.


@

110

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Du reste, ces noms mmes de Folansi et de Belihien, entrs
dsormais dans la langue chinoise, sont une preuve quune
transformation saccomplit graduellement et que lidiome senrichit sans cesse de mots polysyllabiques, termes abhorrs des
puristes mais qui nen ont pas moins acquis le droit dusage et
qui ragissent sur la manire de penser des Chinois en la
rapprochant de celle des Occidentaux. Dj de nouveaux
composs se forment, non seulement pour les substantifs, mais
aussi pour les verbes, par lunion de deux monosyllabes, dont le
sens se trouve ainsi prcis : cest ainsi que proche-loign
prend la signification d loignement et que parents nat
des mots ayant le sens de pre-mre . De mme, les termes
qui naissent par centaines dans toutes les villes ouvertes au
commerce dEurope afin dindiquer les objets ou dexprimer les
ides dimportation trangre prennent peu peu droit de cit :
tels sont les polysyllabes de vapeur-air-voiture , ayant le sens
invariable

de

locomotive,

air-natation-vapeur ,
signifiant

de

vapeur-air-bateau ,

discussion-douceur-gouvernement ,

respectivement

bateau

vapeur ,

ballon ,

rpublique . Il suffit que les assembleurs de ces mots aient


dans lesprit une bonne dfinition de lobjet ou de lide
nommer en ce nouveau chinois non monosyllabique et, comme
tel, tranchant trs vivement sur lancien.
Daprs les lois et les rites, lempereur de Chine, il est vrai, a
droit de vie et de mort sur les caractres , en ce sens quil

p.73

dcide souverainement comment, de quels traits, et de combien


doit se composer tel ou tel dentre eux, et quen certains cas il a
pu dfendre dcrire certains monosyllabes de telle ou telle

111

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
manire. Mais il ne peut rien et de moins en moins pourra-t-il
quelque chose contre le torrent qui entrane la langue vers la
cration de nouveaux mots pour la lgitime expression de nouvelles ides.
Mal accueillis par les admirateurs du bon vieux temps, ces
mots composs sont employs dans le langage oral et mme
dans les ouvrages populaires : ils font partie du s-ouen, style
usuel qui transforme le noble idiome monosyllabique de Confucius et qui se prte mieux que les autres dialectes aux posies
populaires, aux contes, aux comdies. Les changements qui
saccomplirent dans nos langues aryennes pendant la priode
prhistorique, soprent maintenant sous nos yeux dans la
langue chinoise, et ce phnomne, dans lequel maint Chinois
morose, loueur du temps jadis, doit voir un indice de dcadence
irrmdiable, quest-il, sinon le tmoignage dun renouvellement
continuel ?

Sans la contrainte de ltroite prison o lcriture idographique a mur la langue chinoise, lidiome des hommes du
Grand et Pur Empire se serait bien certainement dvelopp avec
une

tout

autre

opulence,

en

tout

cas

il

ne

serait

plus

uniformment monosyllabique. Bien avant larrive des Europens qui les a forcs crer des mots composs, faits en
apparence de deux, de trois mots, mais nen formant rellement
quun (toute criture part, sentend), les Chinois avaient dj
nombre de termes rellement polysyllabiques sous apparence
monosyllabique.

112

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
En quoi diffre, par exemple, de tel de nos longs mots
franais, espagnols ou allemands une expression telle que celle
de tsou-tao-ti-jen ? Quon oublie quil faut quatre caractres
indpendants pour lcrire, quon supprime les traits dunion et
lon aura, dans la vrit des choses, un quadrisyllabe tout pareil
aux ntres. La premire syllabe, dit Farjenel, correspond
lide de marche, la seconde lide de chemin, la troisime est
un signe de rapport, la quatrime signifie homme, et le tout
reprsente immdiatement lesprit le mot de voyageur.
On dit que lacquisition de langlais est trs facile parce que
langlais na pas de grammaire : trs ais alors le chinois parce
quil en a bien moins encore ; quil na ni genre, ni nombre, ni
parties du discours, ni dclinaisons, ni conjugaisons, ni modes, ni
temps, bref rien ; que le mme mot y est

p.74

substantif, adjectif,

verbe, adverbe suivant sa position dans la phrase.


Savoir ces rgles de position et ce minimum de syntaxe,
arriver dterminer quel son, quel caractre de la phrase ou du
membre de phrase reprsente laction ou ltat, autrement dit,
quel est le verbe, cest tre matre de la langue du peuple aux
cheveux noirs , quon parle assez aisment au bout dun temps
assez court. Lcrire couramment cest autre chose : toutefois,
malgr tant de difficults, parfois plus apparentes que relles, il
suffit, en moyenne, de quatre ans dtudes raison de deux
trois heures par jour

pour apprendre peu prs la somme

dcriture vraiment ncessaire.

IV. Littrature chinoise.


@

113

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Telle

se

montre

nous

cette

langue

si

curieuse,

si

manifestement imparfaite, qui est pourtant lexpression dune


grande littrature ayant dj cinq millnaires de dure, partir
de trois mille ans avant lre chrtienne, et trois grandes
priodes de dveloppement.
Lge antclassique va des premiers balbutiements connus de
la langue jusquaux deux matres de la philosophie chinoise,
Laotze et Confucius, vingt cinq sicles avant les temps actuels,
ge dont il nous reste deux grands tmoins littraires : le
Chouking ou livre des Annales ; le Siking ou Recueil de vers,
jadis 3 000 morceaux, rduits par la suite 311 : tous morceaux
dune authenticit incontestable, qui, dit Lon de Rosny,
sont parvenus vierges et immaculs jusqu nous, grce
leur forme inimitable, leurs rimes, leur mesure ; cest le plus
beau

monument

de

lantiquit

chinoise,

la

plus

ancienne

anthologie du monde : la Chine seule sur la terre nous a conserv une tradition non interrompue depuis les premiers ges du
monde.
Rimes et mesures : la posie chinoise a donc en ceci
grande supriorit sur la posie sur du Japon, qui ne
sappuie ni sur la quantit, ni sur la rime, et se borne
lalternance du vers de sept syllabes et du vers de cinq, avec
prfrence pour la strophe de 31 syllabes en cinq vers.
Lge classique comprend environ les cinq sicles partir de
lpoque illustre par ces deux grands sages ; il est caractris
par des uvres de philosophie et dhistoire ; la langue a dj
beaucoup perdu de sa flexibilit premire (flexibilit qui ne

114

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
ressemble gure celle du grec, par exemple), mais elle a
gagn en force, en concision.
Divers connaisseurs de la littrature chinoise prolongent

p.75

lge classique commenc avec ces deux grands sages jusqu


lintronisation de la dynastie mongole (1206).
On pourrait y ajouter lge rcent, commenant au XIXe sicle
avec la premire pression un peu forte du monde europen sur
le

monde

chinois,

qui

ne

pourra

manquer

dinfluer

trs

profondment sur lidiome du Milieu.

Mme parmi les plus dtermins sinologues, il nen est gure


ou il nen est pas qui fasse grand tat de la littrature chinoise.
Wells Williams, lauteur du Royaume du Milieu (Middle
Kingdom), qui a donn un Dictionnaire tonique et un Dictionnaire
syllabique de la langue chinoise et longtemps profess la langue
et la littrature chinoise lUniversit de Yale, sexprime ainsi
sur le Trsor littraire de llgant Empire de la dynastie du
Grand Ching :
La littrature dont le chinois est lorgane est trs vaste et
trs didactique, mais elle manque de prcision, de varit, de
verve. Les ouvrages publis dans cette langue ont dabord
form, puis confirm le got national, en lui imprimant une
monotonie fatigante. De ladmiration sans bornes pour les livres
classiques et pour labsolue perfection de leurs auteurs,
admiration maintenue et fortifie par tout un systme dexamens
est rsulte pour ces uvres une influence incomparable, et
son tour cette influence les a rendus plus fameux encore. Aussi

115

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
ltudiant de la civilisation chinoise ne peut-il pas ne pas fouiller
avec le plus grand intrt cette littrature immensment
amoncele pendant une quarantaine de sicles. Si le nombre et
lentassement taient les principaux mrites dune littrature, il y
aurait lieu dapprofondir celle de la Chine ; mais elle a tout de
mme mieux que cela : la parcourir avec soin, on peut y
trouver aussi, en nous servant des termes de Rmusat, de
lloquence, de la posie, un langage pittoresque gardant
limagination toutes ses couleurs.

Nempche quil y a du fatras par monceaux, de linutile


linfini, dans les 78 000 volumes (et au-del) indiqus par le
Catalogne de tous les livres des quatre librairies et dans les
93 000 autres volumes (et plus) que mentionnent les catalogues
des

bibliothques

impriales.

Nos

centaines

de

millions

douvrages, nous Europens, contiennent sans doute autant


dinepties et de vanits, mais avec combien plus de varit, de
contradictions, de systmes, de penses, de gnie primesautier,
de puissance.
Ceci pour les belles-lettres. Quant au trsor scientifique de la
Chine, il ne consiste gure quen erreurs et en enfantillages.

p.76

Et ici la comparaison entre les Chinois et nous nest plus


possible, tandis quon peut discuter du mrite de leur posie
mise en regard de celle des Grecs, Latins, No-latins, Germains
et autres peuples dEurope.
Pourtant il faut bien reconnatre que si les potes chinois
nont jamais offens la morale de la nation du Milieu, ils nont
pas non plus exalt son imagination. Ils nont rien dpique,

116

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
mme rien damplement et longuement narratif, et peu de
passion profonde ; leurs mtaphores sont parfois affectes,
puriles, mme ridicules ; le principal titre de ces pomes
lattention cest leur antiquit, leur caractre religieux, le jour
quils jettent sur les ides et les coutumes des Chinois de lre
antique.

V. Patois chinois.
@
Les

habitants

des

diverses

provinces

auraient

depuis

longtemps cess de se comprendre les uns les autres, sils ne


possdaient, comme intermdiaires, les signes communs de la
langue crite que les lettrs lisent dans leurs dialectes et leurs
langues propres, non seulement en Chine, mais aussi en Core,
au Japon, au Tonkin, en Cochinchine, Siam. Ce dialecte recourt
moins que ceux du midi la gamme des intonations : aussi est-il
dune extraordinaire monotonie.
Les patois du nord rgnent dans la rgion de Peking, dans le
Chatoung, dans les provinces du Hoang ho et sur le moyen
Yangtze jusque vers le lac de Toungting.
Le langage de Nanking, que les Chinois du nord dsignent
eux-mmes sous le nom de ching yin ou prononciation correcte , est un dialecte du mandarin qui se rapproche de
ceux du Tchekiang, reprsentant, daprs Edkins, les restes les
mieux conservs de lancien chinois.
Les autres dialectes principaux sont celui du Setchouen, qui
se rattache de prs la langue du nord, au mandarin on
Kwanhoa ; le dialecte du Koetcheou, qui se rapporte celui de

117

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Tchekiang ; le dialecte du Fokien, en plusieurs patois ; le dialecte du Kouangtoung ou cantonais, galement fractionn en
patois divers. Dans le sud-est et dans le sud de lEmpire, les
lettrs seuls comprennent les Chinois du nord.
Ce sont ces divers dialectes, plus que des traits de race or
mme que les contrastes dus au climat, qui distinguent les
populations des provinces. Patois part, les Chinois sont un
peuple sinon encore centralis, du moins trs homogne par
lducation, les murs et les penses.

118

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

CHAPITRE NEUVIME
RELIGION DES CHINOIS

I. Le confucianisme. II. Le feng-choui. III. Le taosme. IV. Le


bouddhisme. V. Le judasme. VI. Lislam. VII. Le christianisme et ses
missionnaires.

I. Le confucianisme.
@
Pour les religions, il ny a point, comme pour les dialectes, de
diffrences marques entre les habitants du nord et ceux du sud
de lEmpire. Dans chaque province, dans chaque district se
pratiquent divers cultes, qui se confondent de bien des
manires, sans quil soit possible de tracer entre eux une ligne
de dmarcation prcise ; les mmes individus peuvent tre la
fois bouddhistes, taostes, disciples de Confucius. En vertu mme
de son rang, lempereur appartient aux trois religions et en
accomplit ponctuellement les rites.
De ces trois philosophies, de ces trois cultes, le bouddhisme
lemporte trs notablement sur les deux autres pour le nombre
de ses fidles, mais sans influer le moins du monde sur le fond
de la conscience chinoise, qui est en ralit presque uniquement
confucianiste, par la raison que Confucius appuya sa doctrine sur
la divinisation des anctres.
Il y a dailleurs bien plus de ressemblance entre ces trois
cultes diffrents quon ne le supposerait la vue des crmonies
et surtout la lecture des ouvrages de doctrine.

119

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Le ju kiao, religion des Chinois polics, que lon a pris
lhabitude de dsigner sous le nom de doctrine de Confucius, est
issu de lancien culte national ; de son ct, le taosme ou tao
kiao, compltement oublieux de la doctrine leve de son

p.78

fondateur, a fait retour aux superstitions antiques, et sest


presque partout transform en magie ; enfin, lorigine trangre
du bouddhisme ou fou kiao ne lempche pas de stre
compltement pntr des ides nationales et den avoir accept
les rites.
Aux commencements de lhistoire, il y a plus de quatre mille
ans, la religion des Chinois consistait dans ladoration des objets
de la nature : ce en quoi ils ont dbut comme tous les peuples
possibles et imaginables, de nimporte quel pays, quel climat,
quelle couleur de peau, quel dveloppement ultrieur de
philosophie et de science.

On na pas pu ne pas remarquer, avant toute autre ressemblance, celle de lantique Rome et de la Chine dans leurs ides
religieuses et sociales : vnration blouie des forces naturelles,
culte des gnies topiques, des dieux domestiques, des pnates :
autorit absolue du pre de famille ; prdominance dfinitive
et sans remise de lagriculture sur toute autre forme de lactivit. Dun ct le feng choui , qui nest au fond que le Gnie
du lieu, quil faut apaiser ou flatter ; de lautre les superstitions,
aruspices, augures et prsages ; et dans les deux civilisations un
mme large courant laque . Seulement et la diffrence est
grande les Romains, au centre dun remous de peuples et de
langues, dans un monde o il fallait vaincre ou mourir, dvorer

120

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
ou tre dvor, tournrent au militaire, au conqurant,
limprial ; la Chine, tranquille en son large bout des terres, et
nayant autour delle que des ennemis impuissants, demeura
purement agricole, civile, pacifique, et persuasive en Extrme
Orient par la supriorit de sa civilisation.

Tous les phnomnes de la vie ambiante paraissaient aux


hommes les actes de gnies, les uns bienveillants, les autres
mauvais, dont il fallait sassurer les bonnes grces par des
prires et des sacrifices. Arbres, rochers, cours deau, tout avait
son esprit cach ; la montagne, la contre tout entire, lOcan,
la Terre, taient galement anims par quelque divinit spciale,
et par-dessus cette nature den bas, peuple dtres sagitant en
secret, sarrondissaient en sphre immense les espaces du ciel,
non moins remplis de gnies bienfaisants ou redoutables.
Lhomme, produit de toutes les forces naturelles qui le
sollicitent, tait aussi un dieu, mais lun des plus faibles et des
plus menacs ; cest par les vocations, les conjurations, quil
p.79

parvenait sauvegarder sa vie au milieu de tant dautres

existences ligues contre lui.


Peu peu une certaine hirarchie stablit dans la multitude
des gnies : Tien ou le Ciel , celui qui entoure la Terre, qui
embrasse lensemble de la nature, qui lclaire et le rchauffe de
ses rayons, devint le Changti ou le Seigneur suprme , le
principe agissant de la cration universelle, tandis que Ti ou la
Terre se chargeait de recevoir et dlaborer les germes.

121

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Depuis trois sicles, les sinologues europens ont discut
perte de vue sur le vritable sens quil faut donner ce nom de
Seigneur suprme, attribu au Ciel, et demandent sils peuvent
le traduire par Dieu , terme qui dailleurs est encore moins
abstrait, puisque le sens primitif en est celui de Jour .
Des missionnaires chrtiens, entrans par le zle de leur foi,
ont voulu reconnatre dans le Changti le dieu personnel des
Smites ; en interprtant des textes obscurs dont les termes
sexpliquent surtout par limagination, ils ont retrouv tous les
dogmes de leur culte, catholique ou protestant. Abel Rmusat
pensait mme avoir dcouvert le nom de Jhovah dans le
Taoteking ou Livre de la Voie et de la Vertu ; les trois
syllabes, I, Hi, Wei, prises chacune dans un membre de phrase
diffrent, reprsenteraient le nom sacr du Dieu des Juifs. Ce
serait une nouvelle preuve des communications qui existaient
entre la Chine et le monde occidental, non seulement il y a
quatre ou cinq mille ans, mais aussi vingt-cinq sicles avant que
laccs du territoire chinois ft ouvert par les canons des
Europens.
Mais, somme toute, la plupart des critiques modernes qui ont
scrut fond cette matire difficile ne reconnaissent pas de
rapports de parent entre les religions de lOrient et celles de
lOccident. Avant lintroduction du bouddhisme, lvolution des
ides religieuses en Chine parat avoir t spontane ; leur
origine premire se retrouve dans le culte des esprits et des
lments, ce qui devint le feng-choui.

122

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Se croyant entour de tous cts par les gnies, le Chinois
navait qu sassurer leur faveur comme il se ft assur celles
dhommes plus puissants que lui ; pour ses prires, point ntait
besoin ni de prtres ni de liturgie rgulire. Dordinaire, ctait le
chef de la famille patriarcale qui offrait aux tres redouts des
aliments et des parfums au nom de tous les siens ; de mme, le
chef de la commune ou du clan officiait en qualit dintercesseur
pour ceux qui se groupaient autour de lui. Mais dans tous ces
rites il ny a point de place pour une caste

p.80

sacerdotale, et

mme les prtres sont formellement exclus des ftes religieuses


o se montre lempereur ; aucune rvlation nayant t faite au
peuple par des dieux ou des envoys den haut, il nest
aucunement ncessaire davoir des interprtes de la parole
divine.
Parmi les hommes il stablit naturellement une hirarchie
correspondant celle des esprits eux-mmes. Lempereur eut le
privilge de prsenter ses offrandes au Ciel, la Terre, aux neuf
ou cinq grandes montagnes, suivant les poques, et aux fleuves
principaux de la Chine. Les seigneurs fodaux ne purent offrir de
sacrifices quaux divinits secondaires et aux gnies locaux ;
enfin les simples particuliers durent rtrcir le domaine de leurs
prires et de leurs offrandes, adorer les arbres, les rochers et les
fontaines : le culte tant devenu lune des attributions de ltat,
les moindres dtails en furent rgls par des recueils de
crmonies . Entre la langue et la religion des Chinois, on
remarque un singulier paralllisme : lune et lautre se sont
raffines lextrme,mais elles reprsentent encore toutes les

123

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
deux une des premires tapes de lhumanit : la langue est
monosyllabique, et la religion est le plus savant des ftichismes.
Les sacrifices de propitiation se retrouvent dans la religion
chinoise, mais on attribue lorigine de cette pratique bien plus
aux populations limitrophes quaux Chinois eux-mmes : ce sont
les tribus mongoles avec lesquelles les riverains du Fleuve Jaune
en son cours suprieur se trouvaient en relations, au nord et
louest de lEmpire, qui auraient enseign aux enfants de
Han se dfendre de la funeste influence des esprits, non par
de simples offrandes, mais par des sacrifices sanglants. Les
allophyles des montagnes du sud, Lolo et Miaotze, versent aussi
le sang des boucs sur les pierres sacres.
En vertu de ces ides de propitiation, quelles fussent tires
du fond de la conscience chinoise ou dailleurs, on vit des
centaines de courtisans se donner la mort ou senterrer vivants
pour accompagner leur matre. Lorsque Hoangti mourut, environ
deux sicles avant lre chrtienne, plusieurs de ses femmes et
de ses gardes le suivirent dans la tombe, et dix mille ouvriers
furent ensevelis vivants autour du monticule funraire.
Encore quelques restes de ces usages barbares se sont
maintenus dans les districts reculs, et lon a vu frquemment
des parents chercher se dlivrer de sortilges en prcipitant
des nouveau-ns dans les eaux du fleuve. Un mandarin, voulant
mettre un terme ces abominations, fit saisir tous les malheureux coupables de ces infanticides et les noya dans le Kiang, en
les chargeant de porter ses lettres et ses vux au gnie des

p.81

eaux. Il ne subsiste maintenant dautre trace des sacrifices

124

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
sanglants que lhabitude de brler des effigies dhommes et
danimaux, lors des enterrements.

Cest Confucius et ses disciples que lon attribue dordinaire la disparition des rites sanglants dans la religion chinoise ; cependant les sacrifices religieux ne se faisaient plus
dans la Chine police bien avant Confucius, et longtemps aprs
lui, en plein Moyen ge, des crmonies de ce genre se sont
encore exceptionnellement pratiques.
Confucius nen a pas moins mrit, par limportance de son
rle historique, dtre considr comme le vritable fondateur de
cette religion nationale des Chinois, si bien rgle par le livre des
Crmonies.
Ce philosophe se proccupa surtout de faire respecter les
usages qui avaient t en honneur chez les anciens pour le culte
des morts. Le maintien, le respect fidle des coutumes, ctait
pour lui la religion tout entire : continuer le pass, tel que le
racontait la tradition, ctait, daprs lui, le moyen dassurer
jamais la prosprit de lEmpire, moins toutefois que cette
constante glorification dun ge dor ne sappliqut un tat
imaginaire devant se raliser un jour. La suite des temps lui a
donn raison, la cohsion chinoise ayant dur beaucoup plus
que toute autre notre connaissance depuis que les hommes
crivent lhistoire.

Le surnaturel, qui tient une si grande place dans les autres


religions, se montre peine dans le culte de Confucius :

125

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Comment, disait-il, prtendrais-je savoir quelque chose du
Ciel, puisquil est dj si difficile de nous faire une ide nette de
ce qui se passe sur la Terre ? Tu nas pas encore appris
vivre, disait-il lun de ses disciples, et dj tu songes ce qui
tarrivera aprs la mort ? Quels sont les devoirs de lhomme
envers ses ascendants, envers son prochain, envers ltat
souverain,

telles

taient

les

questions

quil

essayait

de

rsoudre ; la religion proprement dite y trouvait place seulement


comme

partie

intgrante

dun

systme

gnral

de

gou-

vernement.
Homme de toute mesure, sil en fut jamais, Confucius est
devenu pour cela mme le modle de sa nation. Modrs par
nature et par habitude, sans ferveur religieuse, essayant de se
maintenir sans cesse dans le juste milieu, les Chinois se sont
reconnus dans le sage du Chatoung, et peu peu celui-ci a pris
le premier rang dans la mmoire de son peuple, qui lui

p.82

rend

encore, dun bout lautre de lEmpire, des honneurs quon peut


qualifier de surhumains.
La prcision des documents historiques laisss par ses
disciples et son genre de vie lui-mme nont pas permis quon
entourt son existence de mythes et de miracles : on nen a
point fait un dieu ; mais dge en ge son autorit morale sest
accrue.
Quatre cents ans aprs sa mort, il navait encore reu que le
nom de houng ou duc ; huit sicles plus tard, sous les Tang,
il est nomm le premier saint , puis sa statue est revtue
dune robe royale et couronne du diadme. Sous les Ming, la
dernire dynastie nationale, en tant que dorigine chinoise,

126

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Confucius est dclar le plus saint, le plus sage, le plus
vertueux des instituteurs des hommes . Aprs la mort du
philosophe, une colonie de disciples stablit autour de son
tombeau et se dclare vassale de la famille ; dautres fidles, ne
pouvant faire le plerinage lointain jusquau lieu sacr, lvent
dans leurs villes des tombeaux symboliques ; seize cents temples se btissent en son honneur, et Confucius est enfin solennellement reconnu pour matre de la nation .
Jamais homme, parmi ceux qui ne sont pas monts au rang
des dieux, na t lobjet dun pareil respect : lorsque lempereur
Hoangti, jaloux de la gloire des souverains dautrefois, ordonna
la destruction des anciens livres et surtout du fameux Chouking
ou livre des Annales compil par Confucius, quatre cent
soixante lettrs suivirent dans les flammes les ouvrages vnrs
du matre ; dautres furent enterrs vivants, beaucoup envoys
aux confins mongols, la Grande Muraille, comme terrassiers,
gcheurs et maons.

Celui qui protgea les Jsuites comme astronomes et les


tolra dabord comme chrtiens et qui rgnait en Chine peu
prs la mme poque que Louis XIV en France, Kanghi, expose
comme suit la quintessence de la morale sociale, politique et
gouvernementale du Sage entre les sages, en seize prceptes,
qu limitation des commandements de Dieu et des commandements de lglise, on pourrait nommer les commandements de
Confucius, revus, corrigs, estampills par lempereur :

127

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
1.

Estimez surtout la pit filiale et le support fraternel : ce

que faisant, vous donnerez aux relations sociales limportance


qui convient ;
2.

Soyez gnreux envers toutes les ramifications de votre

famille, et vous mettrez en plein jour lharmonie et la bont ;


3.

p.83

Soyez en paix et concorde avec vos voisins, et vous

prviendrez querelles et procs ;


4.

Reconnaissez limportance de lagriculture et des soins

donner au mrier, et il y aura de quoi se nourrir et de quoi se


vtir ;
5.

Apprciez la temprance et lconomie : ainsi ne gaspil-

lerez-vous pas vos ressources ;


6.

Faites le plus grand cas des collges, des coles : alors les

travaux des lettrs seront ce quils doivent tre ;


7.

Dcouragez, proscrivez les doctrines trangres : ainsi

lemportera la doctrine correcte ;


8.

Exposez, expliquez les lois : ainsi seront avertis les

ignorants et les obstins ;


9.

Soyez

convenables,

courtois,

prvenants :

ainsi

vous

perfectionnerez les manires et les murs ;


10.

Travaillez avec diligence, chacun dans votre profession :

ainsi le peuple sera satisfait ;


11.

Instruisez vos fils, vos frres plus jeunes : ainsi les

dtournerez-vous du mal ;
12.

Opposez-vous aux calomnies : ainsi vous protgerez les

gens honntes, les hommes bons ;

128

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
13.

Prvenez du danger de cacher les dserteurs : ainsi ne

partagerez-vous pas leur chtiment ;


14.

Payez vos impts intgralement et de suite : et vous

chapperez aux rquisitions et poursuites ;


15.

Unissez-vous par troupes de 100, de 101 ; ainsi vous

arrterez vol et brigandage ;


16.

Bridez vos ressentiments, votre colre, et lon verra que

vous reconnaissez limportance due aux hommes et leur vie.

Ce catchisme nous semble un peu vulgaire et terre


terre, parfois mme entach dimmoralit, comme lorsquil
recommande la dlation et la trahison, dans le cas des dserteurs.
Suivant lexpression de Ch. Letourneau, la morale des Chinois
est une morale en grisaille, tout aussi dcolore que leur
littrature proprement dite. Mais en somme elle recommande la
politesse, les bonnes relations, les bonnes murs, la correction,
lexactitude envers le fisc, le dvouement la puissance tablie :
en quoi cest un rudiment nettement gouvernemental.
On ne peut nier que la doctrine de Confucius, dont il se doit
dire sans loutrager quelle manque d envole sublime, a
grandement contribu et contribue encore la dure de la
civilisation chinoise.

II. Le Feng-choui.
@

129

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
p.84

Toutefois un culte aussi bien rgl que celui des

crmonies officielles ne pouvait comprendre lensemble des


superstitions

populaires,

conjurer

tous

les

gnies

qui,

tourbillonnant autour de hommes, mettent leur bien-tre et leur


existence en danger. Il sest donc form en dehors des rites
officiels un rsidu considrable de pratiques non rglementes :
cest le feng-choui, qui, pour ntre pas un culte rgulier, nen a
pas moins une trs grande importance dans la vie de la nation
chinoise.
Le feng-choui, cest--dire vent et eau , est, daprs un jeu
de mots des indignes, invisible comme le vent, insaisissable
comme leau ; mais on peut cependant le dfinir comme
lensemble des crmonies par lesquelles lhomme se rend
favorables les esprits des airs et des eaux, cest--dire la nature
tout entire, depuis les astres qui cheminent dans les espaces
jusquaux mes errantes des morts.
Suivant les grands docteurs chinois deux principes gouvernent le monde.
Le yang, ou principe mle, correspond au soleil et prside
lanne pendant la priode des chaleurs : cest le principe des
prsages heureux, celui qui fait crotre les plantes, les animaux
et les hommes.
Le yin, ou principe femelle, est celui que la lune reprsente
dans les cieux, et qui rgne sur la terre pendant la saison des
froids : cest le principe des mauvais prsages, il annonce la
mort.

130

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Spars, mais non pas ennemis, ce yang et ce yin : rien ne
pourrait exister sans ce mlange du principe de la mort avec
celui de la vie ; cest par leur union que tout nat et grandit, et
celui qui les comprendrait parfaitement deviendrait par cela
mme immortel.
Dans la maison de tout Chinois on voit limage dun tigre
portant le taki ou tableau qui reprsente le yang et le yin
sunissant et se pntrant lun lautre dans un cercle magique,
entours de traits de diverses grandeurs qui figurent les point
cardinaux et la nature entire. Ces traits sont les fameux diagrammes qui ont servi crire le Yiking ou Livre des Transformations , uvre quon attribue Fohi et dont tant drudits
chinois et europens ont vainement cherch le sens. La
bibliothque de Peking comprenait des milliers de commentaires
de

cet

ouvrage,

non

moins

incomprhensible

que

les

Fanfreluches antidotes de matre Alcofribas Nasier, labstracteur de quintessence . Nous ne savons pas ce quen ont fait les
envahisseurs.
Dans le cours de leur existence, les fidles observateurs du
p.85

feng-choui doivent se diriger en toutes choses par des prati-

ques de conjuration, dailleurs semblables, du moins en principe,


sinon par les dtails, celles que lon observe encore dans tous
les autres pays du monde.
Les mnes des anctres sont parmi ces tres qui remplissent
la Terre et les espaces ariens autour de la demeure du Chinois,
et qui peuvent influer soit en bien, soit en mal, sur la destine
des vivants. Ainsi que dautres peuples, les enfants de Han
reconnaissent

dans

lindividu

131

lexistence

de

trois

mes

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
distinctes : lme rationnelle, qui rside dans la tte ; lme
passionnelle, qui a son sige dans la poitrine ; lme matrielle,
qui vit dans le bas-ventre. De ces trois mes ou houen, les deux
premires peuvent tre fixes aprs la mort, lune dans les
tablettes commmoratives, lautre dans le tombeau, mais la
troisime senfuit dans lespace, cherchant pntrer dans un
autre corps, et son influence peut devenir redoutable si les
parents ngligent daccomplir leurs devoirs de pit. Les houen
des enfants sont les plus craindre, parce quils taient encore
imparfaits au moment de la mort, et quon na pu les apaiser par
un culte rgulier. Les btons dodeur qui brlent lentre des
maisons et des boutiques ont pour fonction dempcher lentre
de ces mnes redoutables et des esprits malfaisants de toute
nature.
Cest principalement pour le choix dun tombeau quil importe
de se conformer aux rgles du feng-choui. Si lme du dfunt,
malgr la pit des siens, se trouve expose aux influences
nfastes, elle cherchera certainement se venger, et son
courroux se manifestera par des calamits sans nombre, qui
viendront frapper la famille imprudente.
Les esprits, bons ou mauvais, qui viennent en nuages et
sen vont en brouillards , voyagent incessamment en rasant le
sol, et lart essentiel de tous ceux qui remanient la surface terrestre est de savoir lever les tombeaux, btir les maisons,
tracer les chemins et les canaux, entamer les carrires, creuser
les puits, de manire gner le vol des gnies malfaisants et
favoriser celui des bons.

132

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
La connaissance de tous les procds suivre pour la bonne
direction de ce monde infini des gnies est dune acquisition
difficile, et ds quil arrive un dsastre, on ne manque pas de
lattribuer lincurie ou lignorance des professeurs de
feng-choui. Par toute la Chine, on remarque des mines et des
carrires que les autorits locales ont fait combler, parce que le
peuple les accusait vhmentement davoir port tort aux
rcoltes en laissant passer les influences mauvaises, et souvent
des procs surgissent entre des voisins qui saccusent

p.86

rciproquement davoir fait sur leurs terres des changements


imprudents qui ont dtourn de la route indique la thorie des
esprits bienveillants.

Il importe donc, et il importe essentiellement de se nantir, soi


et les siens, dun sage interprte des indices mystrieux de la
nature, sachant dterminer les conditions favorables des vents
et des eaux et transformer en avantages les influence funestes.
Il suffit parfois de planter un arbre ou de btir sur une minence
une tour toitures latrales et clochetons, pour que toute la
contre environnante soit place sous une heureuse conjonction
des lments.
Le nord, do proviennent les vents polaires, est aussi le ct
des mauvais gnies, tandis que les bons sont appels par le
souffle du midi. En gnral, les courbes sinueuses des rivires,
les contours mollement arrondis des collines favorisent la
prosprit de la contre, tandis que les brusques tournants, les
roches verticales mettent en danger la population des alentours.

133

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Il faut galement redouter la ligne droite, qui est celle des
esprits mchants : tout doit se mouvoir en douces sinuosits
comme les vents et les eaux . Cest pour cela que les toitures
des maisons chinoises sont toujours releves leurs extrmits :
ainsi les mauvaises influences, tant dtournes de la maison,
vont se perdre dans lespace, des distances inoffensives.
Il arrive maintes fois que les prescriptions du feng-choui
saccordent avec les rgles de lhygine : les Chinois de Hongkong approuvrent fort les mdecins anglais davoir fait lever
un rideau darbres entre une caserne et des terrains insalubres.
et reconnurent que la plantation stait faite conformment aux
prceptes des vents et des eaux .

En envisageant le feng-choui en dehors de ce quil a denfantin, en mme temps que de fantaisiste, on peut dire quil
constitue les rudiments de la science naturelle en Chine : daprs
les professeurs, il comprend ltude de lordre gnral des
choses, de leurs proportions numriques, de leur vie intime, de
leur forme extrieure.
Quand lingnieur europen vient brutalement ventrer le sol
par ses tranches rectilignes ou construire des ponts biais sur les
torrents, percer obliquement les montagnes, poser dinflexibles
rails dacier travers les alles de tombeaux, le peuple ne peut
se dfendre dune vritable terreur. La grande opposition faite
par les Chinois aux trangers qui ont

p.87

entrepris la construction

de chemins de fer dans le royaume du Milieu ne provient pas


seulement de la crainte qua le gouvernement de voir les
Europens stablir peu peu en matres dans lintrieur du

134

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
pays, elle sexplique aussi par le respect traditionnel des
indignes pour la Terre qui les a faits ce quils sont ; on ne leur a
pas laiss le temps de saccommoder aux procds irrespectueux
des ingnieurs trangers qui ne se soucient que de courbes,
pentes, distances majores, passages opportuns des rivires,
lieux convenables pour les tunnels.

De tous les gnies de puissance mondiale, plus que cela


cosmique, rvrs en Chine, le dragon est celui dont on parle le
plus. Mais tout le monde ne sen fait pas la mme ide. Les
descriptions varient.
Suivant les renseignements de Wells Williams, il ny aurait
quun seul dragon authentique , ainsi dcrit par les auteurs
les mieux renseigns : il a les cornes du cerf, les yeux du lapin,
les oreilles de la vache, le cou du serpent, le ventre du crapaud,
les cailles de la carpe, les griffes du faucon, les pattes du tigre ;
de chaque ct de sa gueule il porte moustache et sa barbe
renferme une perle rare ; son souffle se transforme tantt en
eau, tantt en feu, et sa voix est comme le bruit des cymbales.
Dragon volant, quoiquil nait pas dailes, et crocodile, non pas
raide, cuirass, mais qui se droule aussi aisment quun
serpent, sa tte est plus ou moins humaine et ses quatre pattes
ont chacune cinq griffes. Il ne parat jamais en entier, dit
Matignon, aux mortels assez heureux pour lapercevoir ; sa tte,
sa queue ou une partie de son corps sont toujours cachs dans
les nuages. Il personnifie tout ce que les mots haut ,
slever , peuvent reprsenter de sens et dides : ainsi, par

135

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
exemple, les montagnes, les grands arbres, lEmpereur, fils du
ciel, la puissance : il est essentiellement polymorphe.
Comme le bon Fridolin et le mchant Thierry il y a le bon
dragon, et surtout le mchant, qui prside aux grands dsastres,
aux inondations des fleuves, aux tremblements de terre, aux
pluies violentes, aussi bien quaux scheresses de longue dure,
aux ravages de la foudre ; aux typhons, aux pidmies
meurtrires.
Il est partout, et se trouve bien partout, mais il aime surtout
leau, et de prfrence les rencontres de fleuves ou de rivires,
les becs dAmbs .
Il ne vit pas seulement dans lair, dans leau, sur terre, mais
encore sous terre, et, dit aussi Matignon, ce sont les sinuosits
de son corps qui font les ondulations du terrain

p.88

dans les

plaines et les dentelures des montagnes. Certaines cartes


gographiques indiquent mme des lieux o se trouvent des
dragons ; elles signalent les endroits o il ne faut pas creuser le
sol, si lon se soucie de ne pas dchaner toutes sortes de
calamits .

III. Le taoisme.
@
La religion chinoise qui reconnat Laotze pour son fondateur,
et qui dans les premiers temps contrastait dune manire
absolue avec la religion nationale reprsente par Confucius, a
fini par revenir aux superstitions antiques et par saccorder ou
mme par se confondre tout simplement avec les pratiques du
feng-choui.

136

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Laotze, n en lan 604 avant lre vulgaire, prcda dune
cinquantaine dannes Confucius, qui vint au monde en 551. Son
nom veut dire : le vieux matre .
Contrairement Confucius, Laotze ne regardait point vers le
pass de la nation chinoise pour y dcouvrir un modle de
conduite dans lavenir. Il ne cherchait que la vrit pure, sans se
proccuper de trouver des prcdents dans lhistoire des
empereurs, et mme en les mprisant comme sans valeur.
Confucius ayant visit le vieux matre, celui-ci dit brusquement :
Je ne comprends pas que vous alliez la cour. Le sage ne
recherche pas ces endroits ; il les fuit... Je vous prie de mexcuser : je sais que lusage en Chine est doffrir un cadeau celui
qui vous fait visite, mais comme je suis trs pauvre, je ne puis
que vous donner un conseil. Profitez-en (Guimet).
Insoucieux des esprits soit bons, soit mchants, et des mnes
des anctres, il essaya de reconnatre la raison premire des
choses, et son langage, autant du moins quon parvient le
deviner sous le texte obscur du Taote king, rappelle celui des
philosophes de lOccident : cest le Platon, le Znon de lExtrme
Orient. Son enseignement nous a t conserv dans un ouvrage
quon dit sublime, en tout cas trs difficile comprendre et que
la tourbe des commentateurs a encore plus embrouill : cest le
Taote king, compos de 5 320 caractres seulement.
Pour Laotze, la matire et le monde visible ne sont que des
manifestations dun principe sublime, ternel, inconcevable ;
quil appelle Tao, cest--dire la voie, le chemin du salut ;
lhomme qui sait commander ses passions peut viter aprs sa
mort le chtiment des mtempsycoses successives et, ds sa

137

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
premire vie, entrer par la contemplation dans limmortalit
bienheureuse.
p.89

Telle fut, dans sa simplicit, la doctrine de ce grand mys-

tique et de ses continuateurs immdiats ; mais bientt les prdicateurs et dogmatistes du tao, les moines taostes prtendirent
la dcouverte de limmortalit sur cette terre mme, et cest
par la prparation des lixirs et des breuvages quils surent
obtenir les bonnes grces des empereurs. Peu peu la religion
du Tao se confondit avec la magie, et de toute la doctrine de
Laotze il ne resta plus quun vain nom, des incantations, des
pratiques.
Aujourdhui les rvrends prtres taostes, dont la plupart se
vouent au clibat, comme les lamas bouddhistes, sont les
ncromanciens de la Chine, ceux qui font tourner les tables et
qui conjurent ou voquent les esprits. Sans dogme prcis qui les
unisse en corps religieux distinct, les uns sont de vritables
chanoines comme ceux des Toungouses, les autres sont plutt
astrologues ou diseurs de bonne aventure. En gnral, les lettrs
affectent de mpriser le taosme ; cependant certaines pratiques
de ce culte sont imposes aux mandarins, et mme quelques
crmonies taostes se mlent au culte national en prsence de
lEmpereur.
Le grand prtre du taosme ou docteur cleste , qui
prtend descendre en ligne directe de Laotze, reoit un traitement de ltat en change des amulettes, des objets de saintet
et des mandements sur papier rouge ou vert quil fait distribuer
dans toute la Chine.

138

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

IV. Le bouddhisme.
@
La religion bouddhiste, moins infidle son ancienne doctrine
que le culte du Tao, a su mieux se maintenir ; la trs grande
majorit des enfants de Han se range parmi les sectateurs de
Fo, et presque tous les Chinois, sinon tous, sont comme
empoisonns des superstitions que cette doctrine a semes
libralement dans le Royaume des fleurs.
Bien que dorigine trangre, le bouddhisme est devenu, du
moins en apparence, la religion de la nation chinoise, mais sous
une forme qui le rapproche singulirement du culte primitif des
gnies et des mnes.
Les

vritables

commencements

du

bouddhisme

chinois,

lintroduction relle de la doctrine dans lEmpire du Milieu sont


relativement modernes : relativement, parce quil sagit de la
Chine ; en France ce serait du haut Moyen ge, sinon du
gallo-romain.
p.90

Sans doute les premires conversions au bouddhisme

datent dil y a vingt-deux sicles, et trois sicles plus tard un


empereur donnait au nouveau culte son approbation officielle ;
mais ce nest pas sans avoir eu lutter contre les disciples de
Confucius et les taoistes quil put stablir. Il ne se propagea
quau VIe sicle au sud du Yangtze : cette poque, les prtres
bouddhistes avaient lev dj 13 000 temples dans lEmpire.
Dj aussi lalliance tait conclue entre le culte national et la
religion bouddhique ; les missionnaires venus de la patrie de
Bouddha, de lInde, avaient su faire habilement une place dans
leur doctrine aux croyances populaires du peuple quils voulaient

139

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
convertir. Les gnies des vents et des eaux, les mnes des
grands hommes, tous les habitants du panthon chinois purent
tre

facilement

introduits

dans

la

foule

des

poussahs

(boddhisatvas) et autres incarnations plus ou moins incompltes


de Bouddha ; afin de donner accs tous, de nouveaux degrs
de sanctification et de batitude furent ajouts ceux qui
existaient dj. Les dieux domestiques restrent, sous dautres
noms, ct de ceux que vnrait la communaut. Enfin le
nombre des crmonies saccrut sans que le peuple et senqurir de leurs origines diverses.
Le bouddhisme ne pouvait manquer de plaire un trs grand
nombre, sinon au plus grand nombre. Aux gens cultivs, aux
lettrs, aux esprits fureteurs, il offrait les subtilits de sa
mtaphysique ; aux esprits artistes ou aux esprits vains, les
pompes de son culte ; aux malheureux et dshrits, aux imaginatifs pessimistes la fin de leurs souffrances par lanantissement dans la tombe, sans lindfinie srie des transmigrations
posthumes.
La principale difficult quil rencontra lors de son tablissement en Chine, ce fut, nous raconte Eugne Simon, la presque
impossibilit de trouver des desservants. Il ny avait pas de
prtres dans le Milieu et nul besoin den avoir : le pre de
famille est le prtre et grand prtre-n de sa famille, lvque de
son culte. Daprs une lgende plus que douteuse et singulirement ironique, pas un seul des fils de Han , ou presque
pas un seul dentre eux nayant voulu entrer dans les ordres
bouddhistes, le gouvernement aurait d retirer du carcere duro
le nombre voulu des servants de la nouvelle religion : de fait,

140

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
les bonzes nauraient jamais cess de sappeler eux-mmes les
condamns mort , ni de porter le bonnet et la robe jaune
du bagne (?) .
De tous les ouvrages bouddhiques, celui qui est le plus
rpandu en Chine et que lon trouve sur tous les autels de
Bouddha nest pas un livre de mtaphysique comme ceux des
p.91

temples du Tibet et de la Mongolie, cest le Nnuphar

blanc , recueil de paroles damour, de consolation et de


promesses, comme une manire dImitation de Jsus-Christ.
Parmi les sectes diverses, la plus populaire est celle qui
vnre Kouanyin cest la Kannon des Japonais, la seule
femme qui ait t parmi les disciples de Bouddha. Devenue
desse de la Misricorde, elle est la patronne des mres sans
enfants, celle des marins que menacent les temptes ; on la
reprsente souvent avec un enfant dans les bras. Mainte image
de Kouanyin est absolument semblable celles de la vierge
Marie, dont le culte se dveloppait, en mme temps, lautre
extrmit de lAncien Monde.

La grande priode de prosprit pour la religion bouddhique


en Chine est comprise entre le VIe et le XIe sicle : cest alors
que les moines, entrans par lardeur de la propagande,
parcouraient la Chine et les pays voisins, et que se firent ces
importants rcits de voyages, dont quelques-uns attendent
encore des traducteurs. Alors aussi scrivirent les traductions
chinoises de prs de quinze cents ouvrages sanscrits, dont la
plupart nexistent plus dans loriginal, et qui renferment les
documents les plus prcieux sur lhistoire du bouddhisme.

141

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Pendant cette poque de ferveur fanatique, la contre se
couvrit, dun bout lautre de lEmpire, de ces ta ou pagodes et
de ces pagodons ou petites pagodes sans lesquels les Europens
ne sauraient simaginer un paysage vritablement chinois.
En quoi ils ont raison jusqu un certain point. Sans doute le
style primitif et le nom mme de ces maisons sacres ont
t emprunts lHindoustan, mais ces difices ont t
accommods au got des Chinois : les tours, cinq, sept, neuf,
onze ou treize tages, car en Orient comme en Occident les
Dieux aiment le nombre impair, sont chaque division ornes
de toitures tuiles bleues ou blanches, qui se relvent en cornes
aux angles de ldifice, et garnies de nombreuses clochettes,
dont la voix argentine est lhommage rendu par les airs la
gloire de Bouddha.
A peu prs tous les monastres bouddhiques de la Chine sont
disposs de la mme manire. La faade principale est tourne
vers le midi, si ce nest dans les montagnes ou sur le bord des
eaux, o lorientation est indique par les lignes mmes du
paysage. Derrire le parvis slve le corps ddifice principal,
spar des autres par des cours de moindre importance : sur les
pentes des collines, toutes ces constructions

p.92

stagent en

terrasses ; autour du couvent, de grands arbres ombragent un


tang o flottent les larges feuilles du nelumbium.
Les crmonies consistent en offrandes, en hymnes, en
prosternements et en lentes processions autour du temple,
pendant lesquels on rpte constamment les syllabes O mi to fo,
transcription phontique chinoise dAmitabha, lun des noms
hindous de Bouddha.

142

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Les moulins prires bouddhistes ne manquent pas en
Chine ; on en use surtout dans les rgions voisines du Tibet,
notamment dans le nord-ouest du Setchouen. La Mission
Lyonnaise dcrit ainsi cet ustensile religieux, si rpandu chez les
Tibtains, les Mongols, les Mandchoux et autres bouddhistes : Le
moulin prires est une sorte de bote cylindrique dans laquelle
sont enfermes les prires. Celui qui est portatif est fix au bout
dun manche, comme un bilboquet ; une masse pesante est
attache au cylindre et permet de le faire tourner en agitant
lappareil. A chaque tour, les prires sont dites. On peut sviter
cette fatigue, en plaant le moulin prs dun torrent et en le
faisant marcher par une roue hydraulique. Il y a aussi les
tendards, les cordes prires, longues et troites bandes de
toile blanche (plutt grise) couvertes de prires crites en
caractres tibtains et fixes le long dune perche verticale qui
sert de hampe. Il y a, en plus, au-dessus du mur de la cour, une
corde tendue laquelle sont attachs de petits lambeaux dtoffe
couverts aussi de prires. Ces cordes tendues sont trs nombreuses au-dessus des torrents ; il y en a qui traversent toute
une valle et qui vont dune montagne lautre. Chaque fois que
le vent agite ces inscriptions, on peut considrer les prires
comme dites et leffet bienfaisant sen rpand sur toute la valle.
La multitude des monastres tmoigne de linfluence prpondrante quavait autrefois la religion de Fo ; mais, de mme
que les belles pagodes, la plupart des couvents de vastes proportions datent dun millier ou du moins de plusieurs centaines
dannes. Actuellement, presque tous ces difices sont demi
ruins et des touffes darbustes croissent dans les lzardes des
murs et sur les toits. Le dclin de la religion bouddhique est

143

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
vident ; en mainte contre de la Chine, elle nest plus quun
rituel abandonn aux moines. On remarque un peu partout que
si les plerinages aux sanctuaires consacrs sont trs frquents
encore, les hommes y prennent trs peu de part, et lon ne
rencontre plus gure, en fait de plerins, que des femmes, voire
que des vieilles femmes, le bton la

p.93

main, et qui vont

pniblement, sur leurs petits pieds, comme elles taient hisses


sur des chasses . Les trois sanctuaires bouddhistes les plus
vnrs, les plus concourus sont celui du mont Outa, dans la
province du Chasi, celui de Poutou, dans lune des les de
larchipel des Tchousan, et celui du mont Omi, dans la province
du Setchouen, la frontire du Tibet.
Souvent les empereurs et les hauts fonctionnaires ont lanc
des dits, publi des circulaires pour dtourner le peuple des
superstitions non prvues par le recueil des crmonies et le
mettre en garde contre tous les prtres, frlons imposteurs qui
viennent piller la ruche de labeille . En effet, le peuple se
dtourne de plus en plus des bonzes ; mais, quoi quon en dise,
il nen est pas moins toujours occup de pratiques religieuses.
Lincrdulit quaffichent les lettrs a fait illusion sur les
sentiments rels du pays ; le soin quont les Chinois de leurs
images domestiques, lensemble de leurs superstitions, leurs
gnuflexions, leurs plerinages, tmoignent de la persistance de
leur foi.
Bien plus, ils ne se contentent mme pas dune seule religion,
ils pratiquent les trois religions nationales. Avec Confucius ils
vnrent les anctres ; en suivant le Tao, ils apprennent

144

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
conjurer les gnies ; par la doctrine de Bouddha, ils vivent avec
les saints.
Et les trois cultes saccordent parfaitement entre eux : le
premier sadresse au ct moral de lhomme, le deuxime fait
appel au sentiment de la conservation ; le troisime enfin lve
le fidle dans le monde suprieur de limagination et de la
pense.
Ainsi que le disent les Chinois eux-mmes, les trois religions
nen font quune . Lors de maintes funrailles, les prtres des
divers cultes officient en mme temps, dans un touchant
accord.

V. Le judaisme.
@
Mais parmi les religions qui se sont introduites dans le Grand
et Pur Empire, il en est qui ne saccommodent point du partage :
elles sont au nombre de trois, exactement comme les religions
nationales.
Lune delles est le culte de Jhovah, qui dailleurs ne compte
quun bien petit nombre dadhrents. Les juifs, que lon appelle
souvent les mahomtans bleus parce que leurs rabbins
portent un bonnet et des souliers de

p.94

cette couleur, sont en

effet considrs par maint Chinois comme formant une secte de


lIslam : on leur donne aussi les noms de Lehtze-kin ou
Coupeurs de veines , et de Taoukid-ked ou Extracteurs de
nerfs , cause de leur manire dgorger et de prparer les
animaux qui doivent servir leur nourriture.

145

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Rduits

de

nos

jours

quelques

centaines

dindividus

seulement, vivant dans la capitale du Honan, Kafoung (et


quelques-uns dans des ports ouverts au commerce des nations),
ils taient jadis beaucoup plus nombreux, et plusieurs slevrent des postes minents.
Les colonies juives de Nanking, de Peking, de Ningpo, ont
cess dexister : les conversions au mahomtisme et aux religions nationales de la Chine ont rduit de sicle en sicle la
petite colonie smitique. Ceux qui restent ne parlent que le
chinois, et leurs derniers rabbins, les Aronistes ou Aronites, ne
lisent plus que difficilement lhbreu, en le prononant la
chinoise : tel degr que pour eux, le nom dIsral est devenu
Ye se lo ni.
Daprs le tmoignage unanime des Juifs de Kafoung fou, ils
appartiennent la tribu dAser et sont venus en Chine pendant le
rgne de la dynastie de Han, cest--dire dans la priode de
quatre sicles et demi qui stend de 202 de lre ancienne 264
de lre vulgaire. Les missionnaires qui dcouvrirent la colonie
juive de la Chine en ont conclu quelle se composait de fugitifs
immigrs dans le pays aprs la destruction de Jrusalem ; les
Isralites du Milieu donnent eux-mmes leur patrie le nom
de Tientcheou, qui est celui par lequel les Chinois dsignent
Ceylan.
Ainsi donc la postrit dAbraham se serait maintenue
pendant dix-huit cents annes au milieu de ce monde chinois si
diffrent de son pays dorigine. Mais lorsque les Juifs europens
russirent dernirement se mettre en relation avec ces
coreligionnaires, ceux-ci avaient presque entirement perdu leur

146

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
cohsion de race : la synagogue tait ruine, aucun fidle ne
savait plus lire le Pentateuque, et des rcompenses taient
offertes par la communaut et par le gouvernement ceux qui
seraient parvenus le dchiffrer. Invitation avait t faite tous
les Juifs dattendre, avant de changer dfinitivement de religion,
que limpossibilit de lire les livres saints et t bien constate ;
mais ils considraient dj la Mecque et Mdine comme leurs
villes saintes.

VI. Lislam.
@
p.95

Les Mahomtans, eux, nont pas la moindre tendance

disparatre, et ils forment un lment nombreux, important,


remuant, trs difficile vivre en ce sens quils tiennent plus
leurs doctrines qu leur Chine ; en somme, un tat dans ltat.
Skatchkov les value vingt millions, nombre qui semble
beaucoup trop faible dautres historiens de la Chine ; la plupart
optent pour trente millions.
On prtend quils ont la majorit dans la province du haut
Hoang ho, dans le Kansou, et quils comptent pour un tiers dans
tels et tels districts des autres provinces septentrionales de la
Chine.
Puis, si lon veut bien se faire une ide complte de la somme
de leur puissance, non dans la Fleur du Milieu proprement
dite, mais dans lensemble de lEmpire chinois, il faut ajouter aux
Musulmans des dix-huit provinces les Dounganes et autres
Musulmans de la Dzoungarie, du pays de Kouldja et du
Turkestan Oriental.

147

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
On embrasse dhabitude tous les Mahomtans chinois sous le
nom de Ho-ho (Hoe-Hoe), qui sappliquait autrefois aux
Ougour ; eux-mmes prennent soin de sappeler Kiao-mun ou
Gens de religion , pour se distinguer des autres Chinois,
considrs par eux comme des impies. Quant lappellation de
Dounganes, de provenance mongole, on sait quelle sexplique
dordinaire par le sens de Tranards ou Dclasss ; elle
nest employe dailleurs que pour les Musulmans du nord et du
nord-ouest de la Chine ; et quant celle de Panth, mot dorigine barmane, de sens inconnu, elle sapplique uniquement aux
Islamites du Yunnan, qui sont fort nombreux et peu prs sans
communications avec leurs coreligionnaires du Nord et du
Centre.
Il ne parat pas que les Mahomtans de Chine forment un
groupe ethnologique homogne. Descendants dOugour, de
Tangoutes et de Tartares, ils se mlent dans louest et dans le
nord des proslytes vraiment chinois, tandis que dans le
Yunnan les lments turc et mongol manquent parmi les sectateurs de lIslam ou ne peuvent tre reprsents que par les
descendants des soldats qui accompagnaient Koubla-khan dans
les razzias de conqute.
Depuis le commencement de la dynastie mandchoue, les
Mahomtans sont astreints comme les autres Chinois porter la
queue, et au cours du XIXe sicle le gouvernement a eu la
barbarie dobliger les mres musulmanes se conformer la
mode chinoise en mutilant les pieds de leurs filles. Mais, malgr
p.96

la ressemblance des traits et lidentit du costume, on peut

distinguer premire vue les Musulmans des autres Chinois,

148

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
grce la fiert de leur maintien, la franchise de leur regard.
et, dans les provinces de louest, lhabitude quils ont de porter
des armes.
Ne buvant pas de boissons fermentes, ne fumant ni tabac ni
opium, ils jouissent en gnral dune meilleure sant que leurs
voisins dautres religions ; linitiative et lesprit de solidarit qui
les

animent

leur

assurent

une

prosprit

matrielle

bien

suprieure celle du commun des Chinois. Aussi, par dcision


des mollahs, les riches marchands musulmans des provinces de
Kansou et de Chensi sont-ils tenus au payement dun impt
progressif, qui slve parfois aux deux cinquimes du revenu, et
dont le produit est employ au bnfice de la communaut des
Mahomtans chinois.

Daprs la tradition unanime des Musulmans du pays, la


premire apparition de lIslam dans les provinces septentrionales
du Royaume du Milieu date du XIIe sicle, sous le rgne de
Tatsoung, alors quun parent du prophte, Ibn Hamsa, vint
stablir avec 3 000 immigrants dans la Chine septentrionale, l
o elle tend sur la Chine Centrale, Changan, qui est
aujourdhui Singan fou, sur un tributaire du fleuve Jaune. Fort
bien accueillis dans lEmpire, les Mahomtans purent tablir en
paix leurs mosques, et leurs prtres, imam, khabib, muedzin,
furent investis par le gouvernement dune certaine autorit civile
sur les coreligionnaires de leur ressort.
Cest vers la mme poque peu prs que fut entame la
Chine mridionale, quand des Musulmans arrivrent jusquen
Yunnan, probablement par la voie de mer. Ds 758, les annales

149

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
chinoises parlent de pirates arabes qui mirent sac les faubourgs de Canton et pillrent les greniers impriaux. De tout
temps, les communications entre les Musulmans du Yunnan et le
reste de lIslam ont t maintenues, soit par la voie de Canton,
soit par celle de Bhamo et de la Barmanie infrieure. Dans
toutes les communauts musulmanes de la province de Yunnan,
o le niveau de linstruction est plus lev que dans le pays du
nord, se trouvent des indignes capables dinterprter et de
commenter en chinois le Coran et les prires rcites en arabe
dans les mosques. Ma Tehsing, un des principaux chefs des
Mahomtans

rvolts,

avait

visit

la

Mecque,

Stamboul,

Alexandrie, et il y avait tudi les sciences de lOccident.


Actuellement, cest par la Dzoungarie, l o lEmpire

p.97

chinois sajuste la province russe de Smiretchi, que les


Ho-ho

du

nord

de

la

Chine

sont

en

rapport

avec

les

Mahomtans de lOccident. Les Ougour et les Tangoutes du


Kansou, autrefois nestoriens ou lamates, se convertirent
lislamisme lorsque cette religion devint celle de tous leurs
compatriotes du nord et de louest dans ltat de Djagata. Leur
nombre

saccrut

dimmigrants

du

Turkestan

oriental,

des Mongols musulmans laisss en Dzoungarie par Tamerlan, et


peu peu ils conquirent la prpondrance dans cette partie de
lEmpire. Cest l que se trouvent les deux villes de Salar
(Hotcheou, Houtcheou) et Kinkipao, o viennent sinstruire les
jeunes gens dans la connaissance des livres sacrs et dans la
pratique des crmonies : ces villes reprsentent la Mecque et
Mdine dans lEmpire Chinois. Quelques-unes des cits du
Kansou ont des centaines de mosques, et tout le commerce a

150

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
fini par tomber entre les mains des Musulmans. Ils ont le
monopole des achats de btail : cest deux par consquent que
dpendait lapprovisionnement de Peking et des autres villes du
littoral, au nord du Yangtze.
Compars leurs coreligionnaires des autres pays, les Ho-ho
nont pas le fanatisme si commun en Occident chez les
adorateurs dAllah. Un grand nombre dentre eux subissent les
examens,

conformment

aux

prceptes

de

Confucius,

et

pratiquent les rites de la religion dtat. Devenus mandarins, ils


ne se refusent point offrir les sacrifices publics en lhonneur
des gnies tutlaires de la contre.

Il ne faudrait pourtant pas croire que lesprit de proslytisme


ait absolument abandonn les Mahomtans chinois. Trs loin de
l : les Ho-ho se maintiennent soigneusement distincts de la
population paenne, et leurs mollahs sopposent nergiquement
au mariage des filles musulmanes avec les Mandchoux ou les
Chinois, tandis quils favorisent lachat de femmes chinoises par
les Mahomtans. Tous Sunnites, les Ho-ho se divisent en deux
sectes, les Chafi et les Azemi ; mais en face des paens ils sont
unis : lors de la dernire insurrection, tout diffrend fut oubli,
pauvres ou riches des deux sectes apportant galement leurs
offrandes aux imam des deux rites. De mme, dans le Yunnan,
les Panth firent cause commune avec plusieurs tribus des
Miaotze de la montagne : la haine des Mandchoux avait
confdr Mahomtans et paens.
Le premier soulvement eut lieu dans le Yunnan, la suite de
rivalits dintrts dans un district minier, o Chinois et

151

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Mahomtans travaillaient en groupes spars. Des combats
eurent lieu dans lesquels lavantage resta dordinaire aux

p.98

sectateurs du Prophte, et, pour en finir, les mandarins,


dsesprant de vaincre, fomentrent un plan dextermination
gnrale.
Un jour de mai 1856 fut choisi pour le massacre, mais les
mesures dexcution avaient t mal combines et les Musulmans se tenaient sur leurs gardes. Dans les endroits o ils
taient le moins nombreux, la plupart furent gorgs ; mais
ailleurs ils rsistrent avec succs, et mme ils russirent
semparer de la riche cit de Tali fou, place militaire de premier
ordre, quils sempressrent de mettre en rapports de commerce
avec la Barmanie pour se procurer des armes et des munitions.
En 1860, aprs quatre annes de luttes, ils occupaient mme
Yunnan fou, la capitale de la province ; mais les chefs, devenus
des personnages importants, se laissrent acheter par le
gouvernement

chinois

et

se

retournrent

contre

leurs

coreligionnaires. La guerre civile dura pendant treize annes


encore et se termina par le massacre de trente mille Musulmans
dans les rues de Tali fou : peine quelques centaines de Panth
purent-ils trouver un refuge dans la Barmanie, contigu leur
Yunnan.
Dans la Chine septentrionale, linsurrection nclata quen
lanne 1860, par le massacre des Chinois de Hoatcheou, lest
de Singan fou ; cette capitale rsista, grce ses murailles, aux
attaques des Ho-ho. Mais ailleurs, partout o les rebelles se
prsentaient, Chinois et Mongols, saisis de terreur, fuyaient dans
les montagnes ou dans le dsert, ou mme se laissaient gorger

152

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
comme des moutons sans essayer de rsistance. Dans les
provinces de Chensi et de Kansou, luvre de destruction fut
poursuivie par les Mahomtans avec une impitoyable fureur : on
vit des chefs de famille tuer leurs femmes et leurs enfants pour
se donner tout entiers la guerre sainte. Dans le bassin du We,
il ne resta plus un village, tout fut dmoli ; mme les demeures
souterraines des grottes furent changes en ruines par des
abatis de rochers. A lexception des Chrtiens, tous les habitants
de la campagne qui neurent pas le temps de senfuir furent
massacrs ; les prisonniers taient brls ; on gorgea mme
les vieillards et les enfants en bas ge : cest des millions quil
faut valuer le nombre des morts. En certains districts, on
stonne de voir et l une habitation qui nait pas t
renverse ; si quelques grandes cits navaient eu leurs fortes
murailles, imprenables sans laide du canon, les provinces du
nord et du nord-ouest eussent t compltement dpeuples de
leurs habitants chinois, et les Musulmans auraient pu clbrer
cette extermination radicale comme la plus belle de toutes les
djehad ou guerres saintes de lIslam.
p.99

La partie semblait dfinitivement perdue pour lEmpire,

mais le manque de plan et de cohsion chez les insurgs dounganes leur devint fatal. Aprs quinze annes de luttes, la victoire
appartint ceux qui disposaient des forces les plus disciplines.
Les gnraux chinois reconquirent dabord le Chensi, puis le
Kansou, et, reprenant les postes militaires du Thian cha, purent
disperser

les

derniers

rebelles

dans

les

solitudes

de

la

Dzoungarie. Ainsi la longue insurrection des Mahomtans stait


termine de la mme manire aux deux extrmits de la Chine ;

153

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
force tait reste aux armes impriales, dont pourtant on ne
peut gure dire quelles furent bien menes par des chefs
stratgie consciente.

Cette guerre fut conduite la chinoise, par des capitaines


imbus de la doctrine militaire du Milieu qui prfre la
temporisation laction de vive force, le bon hasard la combinaison savante, le long temps la rapidit, la corruption des
gnraux la bataille range et lassaut des places. De largent, des titres, des faveurs, des boutons visss des chapeaux
mandarinaux , valurent souvent plus quune victoire au
gnralissime des troupes anti-musulmanes. Presque toujours
les morts innombrables que cotent les guerres civiles de la
Chine ne viennent pas du choc des armes, mais de la barbarie
des poliorctes qui mettent feu et sang les cits surprises
ou conquises, et de celle des partisans qui ravagent la
campagne.
En 1896, nouvelle et moindre rbellion des Musulmans du
Kansou, avec les cruauts obliges, lincohsion des rvolts
agissant par bandes, le dcousu des oprations de larme
impriale, et derechef les trahisons de chefs, les achats de
conscience, les gorgements de prisonniers, lincendie, les
ruines. Cette fois-ci le soulvement ne dura pas longtemps, la
saigne ne fut pas blanc, et le malheureux Kansou recouvra la
paix, alors que lEmpire allait ptir de la grande guerre contre les
huit coaliss.
Dailleurs, quand mme ils eussent t plus vaincus, les
adorateurs dAllah constituent encore une grande puissance dans

154

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
le Royaume du Milieu, et des crivains prdisent, un peu
htivement si lon en juge par labsence de ferveur religieuse
chez les Chinois, que les Mahomtans deviendront un jour, grce
leur esprit de solidarit, leur forte organisation communale,
leur nergie suprieure, les arbitres des peuples dans lExtrme
Orient.
En attendant ce triomphe assez improbable de Mahomet

p.100

sur Confucius, Laotze et Bouddha, la rvolte des Musulmans a


fait un mal incalculable la Chine ; pas toutes les dix-huit
provinces, heureusement : le bas du Hoang-ho partir de Kaifoung, le moyen et le bas Yangtze, le bassin du Si-kiang ou
fleuve de Canton, et tout le littoral, autrement dit la grande
moiti orientale du Milieu, sige de ses populations les plus
denses, ont t prserves, tandis que le reste tait saccag,
ravag, racl jusqu los .

VII. Le christianisme et ses missionnaires.


@
tablis en mme temps que les Musulmans sur le territoire
chinois, les Chrtiens sont beaucoup moins nombreux, et, par
comparaison, leur influence peut tre considre comme nulle.
Entendons-nous bien : celle des Chrtiens chinois car, que la
Chine le veuille ou non, celle des Chrtiens exotiques est pour
linstant absolument prpondrante.
Jadis il en tait autrement quaujourdhui : les Nestoriens de
la Msopotamie et de la Bactriane avaient fond en Chine des
communauts florissantes. Outre les tmoignages pars et l
dans les annales chinoises et dans les chroniques du Moyen ge,

155

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
il existait encore rcemment une inscription racontant lentre
des missionnaires chrtiens dans lEmpire du Milieu. Cette pierre,
dcouverte prs de Singan fou en 1628, et frquemment visite
par les missionnaires catholiques, fut probablement brise
pendant la guerre des Taping, car si Williamson la vit en 1867,
Richthofen ne la trouva plus lors de son voyage dans le Chensi,
en 1872. On ne peut avoir aucun doute sur lauthenticit de
linscription, que les sinologues ont souvent reproduite, cause
de limportance du texte et de la beaut des caractres ; une
belle copie de ce monument est expose la Bibliothque
nationale et tous les mots en ont t discuts par les
commentateurs.
Daprs cette pierre, cest en 636 que le missionnaire syrien
Olopnn pntra dans la Chine du nord-ouest, par la route
quavaient prise les familles des Bak, laurore de lhistoire du
Milieu ; trois annes aprs, il obtint la permission de btir
une glise Singan. Ctait donc un peu plus de cent ans avant
larrive des premiers disciples de Mahomet en ces mmes cantons du Glorieux Empire.
La nouvelle religion se propagea rapidement et quoiquelle ait
eu souffrir des perscutions, au milieu du IXe sicle et surtout
en 870, poque laquelle la foule massacra 120 000 trangers,
p.101

Arabes et Nestoriens, le christianisme existait encore dans

toutes les provinces de la Chine, et principalement dans les


rgions septentrionales, lorsque Marco Polo parcourut la contre.
Cest assez probablement lexistence de ces communauts
chrtiennes de lOrient quil faut attribuer lorigine de la lgende
du prtre Jean qui hanta tellement les imaginations des

156

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Occidentaux au Moyen ge. Les vagues rcits apports en
Europe faisaient apparatre successivement tel ou tel souverain
dAsie comme ce prtre-roi, que lon croyait tre Jean de lApocalypse, jouissant de limmortalit et de la connaissance de
lavenir. Le fondateur du royaume de Karakita est un de ceux
que la lgende dsigne le plus nettement. Plus tard, Marco Polo
parle dOunt khan, lun des ennemis de Djenghiz khan, comme
du vritable prtre Jean, puis on se demanda si Djenghiz Khan
lui-mme ntait pas le mystrieux potentat. Enfin, quand on eut
vainement cherch en Asie la position du grand royaume
chrtien,

la

lgende

se

reporta

vers

dautres

Indes ,

cest--dire vers les sources du Nil, et lempereur dthiopie


devint son tour le prtre Jean de la lgende. On le retrouve, ce
prtre protique, jusque dans lAfrique australe, sur un portulan
espagnol du commencement du XVIe sicle. Il a err sur le vieux
continent comme plus tard la Fontaine de Jouvence et lEldorado
sur le Nouveau monde.
Les chrtiens ne sont plus reprsents en Chine par la secte
nestorienne. Les Ougour, les Tartares et les diverses populations
du nord qui professaient la religion occidentale se convertirent
lislamisme, probablement lpoque de Tamerlan, et ce sont
prcisment les descendants des Nestoriens qui, sous le nom de
Dounganes, ont rcemment mis en pril lintgrit du Grand
Empire.

Le renouveau du christianisme en Chine fut luvre des


missionnaires catholiques, qui succdrent aux Nestoriens pour
prcher la religion de lOccident dans le pays de Confucius. Ds

157

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
la fin du XIIIe sicle, Montecorvino fondait des glises parmi les
Chinois et il devenait vque de Peking ; mais, au XVIe sicle,
les prtres chrtiens ne furent pas accueillis avec la mme
bienveillance. Cest aprs de nombreuses tentatives quils
russirent pntrer dans le Royaume du Milieu : ils taient
repousss

par

leurs

propres

compatriotes,

les

marchands

europens de Macao, qui craignaient dtre expulss du pays sils


favorisaient des essais de conversion. Enfin, le jsuite italien
Ruggiero, dguis en Chinois, se glissait en 1581 dans la ville de
Canton, et lanne suivante il tait suivi par le clbre Ricci,
homme du monde et fin diplomate, qui sut utiliser ses

p.102

vastes connaissances pour plaire aux grands, et qui finit par


rsider la cour comme pensionnaire de lempereur.
Les missionnaires jsuites, non moins intelligents et souples
que leurs prdcesseurs italiens, continurent leur uvre ; ils
surent presque tous obtenir comme lui les bonnes grces du
souverain, firent de nombreux proslytes parmi les hauts
personnages de lEmpire et devinrent grands personnages
eux-mmes. Dailleurs, ils staient bien gards de condamner
dune manire absolue les rites que les Chinois tenaient pour
sacrs, notamment ceux du culte des anctres ; ils admettaient
mme les offrandes de fruits et de fleurs, les sacrifices en
lhonneur des mnes ; ils ne voyaient ou ne voulaient voir dans
ces crmonies que des tmoignages de respect filial.
Bien moins tolrants queux, et plus strictement lis au
dogme catholique, furent les prdicateurs dominicains. Leurs
premiers missionnaires arrivrent en Chine au milieu du XVIIe
sicle. Ils fltrirent ces rites comme idoltres et, de mme que

158

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
dans lAmrique du Sud, la divergence dides, la rivalit
dambitions amenrent lhostilit dclare entre ces deux ordres
religieux, qui, tour tour, lemportaient dans les conseils de
Rome.
En 1715, aprs une srie denqutes et de contre-enqutes,
qui navait pas dur moins de soixante-dix annes, une bulle du
pape Clment XI donna tort aux Jsuites et porta le coup mortel
la christianisation de la Chine supposer que cette
christianisation ft une des possibilits de lavenir. Mais dj
Khanghi avait publi le saint dcret , dont le septime commandement condamnait toute secte trangre , et son fils
Yong-tcheng avait ajout cet dit le commentaire suivant :
Quant la religion catholique, elle est contraire aux
doctrines correctes, et cest uniquement parce que ses prtres
connaissent les sciences que la cour les emploie, mais toutes ces
fausses doctrines qui trompent le peuple tombent sous le coup
des lois, et pour punir ces artifices, ltat a des chtiments
prvus.
La perscution fut efficace, et pendant plus dun sicle, la
religion chrtienne disparut presque entirement de lempire,
jusqu lintervention arme des puissances europennes.

Depuis cette poque, les nophytes chinois ont non seulement confesser la foi catholique, mais encore renier les
usages traditionnels de leur pays. Aussi les conversions sont-elles devenues relativement rares ; la plupart se font dans les
classes que la pauvret dispense de la clbration des cr-

159

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
monies funraires ; en outre, des enfants recueillis par les
prtres en temps de guerre ou de famine, ou bien achets

p.103

des parents misrables, sont levs dans la pratique du culte


catholique ; cest ainsi que se recrutent les chrtients de
lEmpire. Avec cent francs donns nos baptiseurs, dit
lvque Perrocheau, nous pouvons rgnrer au moins trois ou
quatre cents enfants, dont les deux tiers vont presque aussitt
au ciel.
En 1876, les missionnaires franais, italiens, espagnols,
belges, taient au nombre denviron trois cents, et se faisaient
aider dans leur uvre par des centaines de prtres et de catchistes indignes. Ils valuaient le nombre de leurs adhrents
400 000 ou 500 000 personnes, saccroissant denviron deux
mille chaque anne.
En 1891, on admettait le chiffre de 525 000 chrtiens,
sinon 600 000, prchs et catchiss par 530 missionnaires ; et
en 1900, environ 700 000, groups en 577 chrtients , avec
3 980 glises ou chapelles et 2 912 coles.

Ces

missionnaires

appartiennent

des

congrgations

diverses, franaises, italiennes, espagnoles, plus une congrgation belge, et une congrgation allemande. On value quils
taient 900, assists de quelques centaines de vicaires indignes, quand a sonn la fin du sicle, ou plutt quand ont commenc les troubles et massacres de la guerre dite des Boxeurs :
sur ces 900, les plus nombreux de beaucoup sont des Franais.

160

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Diplomatiquement, leur tutrice et protectrice gnrale est la
France, depuis les conventions faites avec le gouvernement chinois en 1844 et en 1860, sous lagrment de la papaut ; toutefois lAllemagne et lItalie protgent directement leurs missionnaires nationaux. Au dbut cest le Portugal qui avait t le
tuteur et protecteur . Prennent part lvanglisation : les
Missions trangres de Paris, dont le champ de propagande est,
et de beaucoup, le plus vaste ; les Lazaristes, les Jsuites
cest le lot de la France ; les Franciscains, les Missions
trangres de Milan, les missionnaires de S. Pierre et S. Paul de
Rome, lot italien ; les Augustins et les Dominicains, lot de
lEspagne ; les missionnaires de la congrgation de Scheut, qui
sont belges ; les missionnaires du Collge de Steyl (dans le
Chatoung), qui sont allemands et relvent maintenant de
lAllemagne. En tout 36 vicariats et 2 prfectures apostoliques.
Les missionnaires catholiques les protestants aussi ont
t ds longtemps et sont toujours un brandon de discorde entre
la Chine et lEurope malgr la simplicit nave et la bont, lesprit
de justice et le dvouement de beaucoup dentre eux. Linfluence
quils prennent dans les familles ; les affaires pineuses o les
entranent des convertis en qui ils ont toute

p.104

confiance et qui

ne sont pas toujours bien scrupuleux ; leur intervention en des


conflits qui ne les regardent pas ; les appels frquents quils font
aux consuls europens, reprsentants du prestige et de la force
trangre ; la discordance aigu entre les ides, les murs,
coutumes et formules des jeunes chrtiens , et les ides, les
habitudes, les rites des Chinois rests fidles au culte des
anctres :

tout

cet

ensemble

161

de

nouveauts

fait

des

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
convertisseurs et des convertis un vritable tat dans ltat, et,
comme on la dit avec un grand bonheur dexpression, un tat
rebelle dans un tat impuissant .

Les missions protestantes, dorigine rcente, nont vraiment


commenc quen 1842, aprs le trait de Nanking, et seulement
dans les cinq ports que le gouvernement ouvrit au commerce.
Cependant, ds 1807, un missionnaire anglais, Morrison, avait
vanglis les Chinois et lon avait inscrit un premier converti en
1814.
Depuis

1860,

les

missionnaires

se

sont

graduellement

rpandus dans toutes les parties de lEmpire, except dans le


Tibet et le Turkestan oriental ; ils ont mme pntr en Mongolie
et en Mandchourie.
Bien plus nombreux que les prtres catholiques, le double
peut-tre, les missionnaires protestants, qui taient dj prs de
1 300 en 1894, ne sattribuent eux-mmes quenviron 50 000
convertis ; il faut dire aussi que le chiffre de 1 300 aptres de
lvangile comprend les femmes des prdicants, et ceux-ci ne
sont en ralit que 589, plus 346 prdicantes ; plus les
aides-missionnaires.
Les principaux troupeaux protestants se trouvent dans la
province de Fokien. Dans le district de Ningpo, les sectes
bouddhistes qui sabstiennent de manger de la viande fournissent aux protestants la plupart de leurs convertis.
Il est assez probable que la guerre de lopium , et nul
nignore que lAngleterre la commise pour imposer aux

162

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Chinois la consommation de lopium de lInde, fut dans les
premires annes une des causes principales de linsuccs visible
des missionnaires protestants dans le Royaume du Milieu : les
habitants se demandaient si la nation qui les empoisonnait par
ses drogues pouvait les amliorer par ses doctrines. Mais
actuellement, quelle est la puissance europenne de laquelle ils
naient pas la mme raison de se dfier ? Toutes prtendent
galement civiliser la Chine coups de canon.

On a cru remarquer que si les missionnaires protestants sont


moins entiers que les catholiques et, pour tout dire,

p.105

moins

convaincus, moins fanatiques, tel nest pas le cas pour les


prdicantes, qui font preuve dun zle trs inconsidr et
blessent profondment les Chinois et Chinoises dans leurs coutumes, dans leurs ides les plus chres.
Il est certain que sans chercher peut-tre crer, comme on
la dit ci-dessus, un tat dans ltat, les missionnaires, tant
catholiques que protestants, cherchent isoler le plus quil se
peut du contact des blancs, les troupeaux dont ils sont les
pasteurs. La raison, peu flatteuse pour la prtendue supriorit
des Occidentaux, cest limmoralit flagrante de ces pionniers
de civilisation ; ce sont les dplorables exemples que donnent
aux Chinois les Europens des concessions et ports ouverts au
trafic, gens de commerce, de spculation, dambition, de plaisir,
pas toujours, ni mme souvent, justes et modrs dans leurs
rapports avec les fils de Han.
Les missionnaires catholiques nenseignent gure leurs
fidles que le latin dglise, afin quils ne soient pas tents de lire

163

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
les ouvrages impies, et les missionnaires protestants se gardent
bien de leur faire apprendre langlais, de peur de les voir bientt
senfuir pour aller gagner leur vie comme interprtes dans les
ports ouverts au commerce dEurope.
Comme le disait un dit imprial dans la Gazette de Peking :
Deux sortes dtrangers prtendent rgnrer la Chine.
Pendant que les uns nous disent daimer notre prochain comme
nous-mmes, les autres nous apprennent le tuer de grandes
distances, sans danger pour nous, et nous font acheter leurs
fusils pleins de perfections homicides.
Tout

dernirement

le

gouvernement

chinois,

dsireux

daplanir dans la mesure du possible les conflits entre les


vques catholiques et les autorits du Milieu , a donn aux
dits vques un rang des plus honorables dans la hirarchie du
mandarinat.
Par dcret du 15 mars 1899, il a tabli des quivalences
sociales des plus avantageuses pour les missionnaires : en rang,
en

dignit,

les

vques

catholiques

sont

assimils

aux

gouverneurs et vice-rois ; les vicaires gnraux sont assimils


aux intendants, trsoriers, juges provinciaux ; et ainsi de suite
jusquaux simples catchistes, car tout est savamment hirarchis en Chine.
Par surcrot, le gouvernement de Peking sengage ne pas
limiter au simple paiement dune indemnit la revendication
pour le meurtre dun missionnaire (plus exactement : dun
Europen) ; il y aura aussi jugement criminel et sanction
pnale ; de mme pour le pillage, la destruction, lincendie dun

164

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
tablissement de missionnaire (ou plutt, comme ci-dessus,

p.106

dEuropen), les vrais coupables seront punis, quel que puisse


tre leur rang social .
Tout cela confirme et largit singulirement la convention de
1860 assurant la libert de la profession du culte catholique en
Chine, et la convention de 1865 qui reconnat aux missionnaires
la facult dacqurir en toute proprit des immeubles et
biens-fonds dans toute la longueur et la largeur du Milieu .

Tout compte fait, la propagande chrtienne russit trs peu


en

Chine,

comme

dailleurs

trs

peu

dans

le

monde :

bouddhistes, brahmanistes surtout musulmans lui tiennent tte


sans peine ; elle na gure de succs que chez des paens, des
Africains noirs, des Malgaches, des Polynsiens et des Canaques.
A son chec en Chine il y a bien des raisons.
Dabord, ct et au-dessus du bouddhisme et du taosme,
ce culte des anctres devenu les os et la moelle de la nation
chinoise. Quelle force de caractre ou quelle conviction profonde
ne faut-il pas un Enfant de Han pour se retrancher tout
coup de la liste sacre des mles de la famille et briser
brusquement une continuit de plus de cent gnrations ! Et,
douleur plus aigu, pril plus instant, en sortant de la famille on
sexpose une sorte dexcommunication ; on sort en mme
temps de la communaut, de la socit, de la nation ; on est un
peu comme le Fils de lhomme ne sachant o reposer sa
tte .

165

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Puis, il y a la haine de ltranger ou, si lon veut, les Chinois
ntant pas spcialement haineux, la dfiance de ses ides, de
ses propos, de ses inventions, de ses coutumes, daprs le
proverbe commun tous les peuples du monde : Nos pres
faisaient ainsi, pourquoi ne ferions-nous pas comme eux ?
Ensuite, plus haut que le populaire, cest lhostilit des
lettrs : ils se sont fait un oreiller commode, ils dorment sur les
prceptes de Confucius, le sage des sages. Et cette sagesse, une
autre sagesse vient la contredire. Faut-il donc sabreuver
dautres sources, changer sa doctrine et sa vie ? Haine et honte
la nouveaut !
Plus grande encore lhostilit des mandarins : si le christianisme triomphe, la vieille Chine est morte ! Dj les Chrtiens
font un peuple part, qui, soutenu par ses chefs, tend
sabstraire de la vie commune, des charges, de tels ou tels
impts ; et, mfait plus grand, danger plus instant, ils finissent
toujours, pour peu ou pour beaucoup, par amener des interventions de lEurope, des guerres, des dfaites, tout au moins des
dsagrments conclus par de dures indemnits.
p.107

Et, de fait, la qualit des convertis laisse souvent

dsirer. Beaucoup dentre eux ne sont pas le sel de la terre ;


un grand nombre est all la nouvelle doctrine parce quil
navait rien perdre parmi les siens, et quil esprait gagner
chez les autres ; mme plus dun na laiss derrire lui que des
souvenirs dimprobit. Ce nest pas pour rehausser le prestige de
lvangile europen, prch dailleurs par des aptres qui ne
saccordent pas entre eux et le font trop voir : catholiques,
anglicans,

luthriens,

grecs,

166

mthodistes,

presbytriens,

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
baptistes, congrgationnistes, et tant dautres, sans compter les
rivalits nationales.

Anglais et Yankees du ct protestant, Franais et Belges,


Italiens, Espagnols du ct des catholiques, 2 500 3 000 missionnaires soccupent ainsi du salut ternel des Chinois.
Les chrtiens grecs, reprsents ici par la Russie, ont une
mission Peking sous la direction dun archimandrite. Mais ce
nest pas sur les missions que la Russie compte pour dvelopper
son influence dans le monde chinois : sa frontire commune sur
plusieurs

milliers

de

kilomtres,

sa

patiente

audace,

son

transsibrien et, plus tard, son transmongol lui suffisent.


Tellement quArchibald Colquhoun, un Anglais trs convaincu
du bon droit et de la supriorit des Anglo-Saxons et des
Allemands, ce quil nomme la race teutonique , appelle de
tous ses vux une alliance pan-germano-japonaise comme le
seul contrepoids possible contre les Russes, quil suppose allis
aux Latins. Dun ct le monde teutonique, de lautre le monde
slavo-latin, ainsi se reprsente-t-il lavenir :
La marche en avant de la Russie ne peut tre arrte,
mme par les dynastes russes, que si elle rencontre sur sa route
un aussi solide obstacle, faute duquel il semble bien que lhgmonie du monde lui sera dvolue.
@

167

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

CHAPITRE DIXIME
MURS DES CHINOIS

I. Meilleurs que nous ou pires ? II. Contrarit de nos usages et des leurs.
III. Bonne tenue, politesse, bienveillance. IV. Absence dinitiative et
fatalisme ; esprit ultra-pacifique.

I. Meilleurs que nous ou pires ?


@
p.108

Il est bien difficile de porter un jugement quitable sur les

murs des Chinois et dassigner aux enfants de Han leur


vraie place parmi les nations civilises.
Chez nous, beaucoup dobservateurs impartiaux ou sestimant
tels, prfrent leur civilisation la ntre ; beaucoup aussi, voire
le plus grand nombre, la ntre la leur.
Chez eux, cest autre chose, et lon ne trouverait peut-tre
pas un Chinois capable destimer lOccident plus que la Chine et
de prfrer les ides, la morale des Occidentaux celle des
Chinois.
On

conte

quun

ambassadeur

chinois,

rencontrant

en

Angleterre le missionnaire Legge, revenu rcemment de Chine,


lui dit brle-pourpoint :
Vous qui connaissez ma Chine aussi bien que votre
Angleterre, lequel de ces deux pays prfrez-vous ?
LAngleterre, bien sr, rpondit en bon Anglais, lAnglais
Legge.

168

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Bien ! reprit lambassadeur, visiblement surpris, quoique
toujours poli. Votre patrie vous plat mieux, et cest bien
naturel ! Mais je vous parle au point de vue moral : des Anglais
ou des Chinois, lequel des deux peuples est le meilleur du

p.109

cur, le plus droit, lequel sent le mieux et observe le mieux les


convenances ?
Et lAnglais rpondit encore, toujours en parfait Anglais :
LAngleterre !
sur quoi, lambassadeur devint blme dtonnement et se
leva pour reprendre haleine. Cest quen effet cette question peut
laisser un chacun perplexe, et que de fois une foule chinoise
donne le bon exemple aux multitudes europennes !
Pourtant la plupart des voyageurs ont pris lhabitude de
tourner les Chinois en drision. Il est presque convenu quon ne
saurait parler des Clestes ainsi quon les nomme par
ignorance sans les prsenter sous leurs cts ridicules, ou
mme sans exagrer leurs travers.
Telle est mme la force de ce prjug, que la plupart des
Occidentaux ne peuvent se reprsenter lhabitant des bords du
fleuve Bleu que sous la forme du Chinois de paravent , aux
mouvements compasss, lternel sourire, la tte rase, la
longue natte de cheveux qui pend dans le dos, natte que les
Mandchoux imposrent la race aux cheveux noirs et qui,
par une drision du sort, est devenue pour nous la meilleure
caractristique du grand peuple pour lequel elle fut dabord la
marque de la servitude. Nanmoins les peuplades du Sud, Lolo,

169

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Miaotze,

Mantze,

conservent

encore

tous

leurs

cheveux

(Pouvourville).
Quatre cents millions de Chinois, cela fait bien des centaines
de milliers de tondeurs, et les barbiers sont innombrables qui,
ds le matin, courent les rues toutes jambes, portant sur les
paules tout lattirail de leur mtier aux deux extrmits dun
long bambou, termin par la figure dun animal chimrique .
La natte tombant en arrire dun crne artificiellement nu a
fait le plus grand tort aux gens du Grand et Pur Empire, dans
lesprit badaud des Europens, pourtant aussi soumis que
nimporte quelle espce dhommes aux stupidits de la mode. Il
nous est devenu difficile disoler le Chinois de sa mche
occipitale.
Elle rend John Chinaman, disait un humoriste, les services
les plus imprvus : le domestique en use pour essuyer les
meubles,

le

matre

dcole pour

donner

la

frule

ses

cancres , lnier pour moustiller son ne, lhomme las du


monde pour strangler, le barbier pour maintenir le barbifi
dans laxe impos par le rasoir, le bourreau pour incliner au
mieux le cou du condamn ; elle ne gne que le paysan ou
louvrier, qui sen dbarrasse momentanment en lenroulant
autour de la tte, comme le turban de lArabe ou de lOsmanli.
p.110

Quant aux missionnaires, videmment bien disposs pour

ceux quils viennent arracher aux tnbres de lombre de la


mort , il leur arrive ceci, que les dangers quils ont parfois
courir et les relations de tous les jours quils ont avec le peuple
les obligent le prendre au srieux ; mais, aussi que, se
prsentant en convertisseurs, ils voient partout le pch et

170

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
dcrivent gnralement les Chinois, qui nont pas encore flchi
les genoux devant la grce comme des tres dgrads enclins
au mal et perdus de vices.
Tandis

que

saccoutument

dautres,
peu

et

peu

ce

sont

leur

les

plus

nouveau

nombreux,

milieu

et

se

naturalisent Chinois. Ainsi que le dit Garnier, le Royaume


Central compte en eux des citoyens de plus . Dautres encore,
tout en gardant leur civilisation occidentale, sprennent de la
nation au milieu de laquelle ils vivent et sont tents de lui
reconnatre une sorte de supriorit morale.
Cest ainsi quau sicle dernier les descriptions enthousiastes
de lEmpire du Milieu envoyes en Europe par les missionnaires
jsuites avaient donn aux Chinois un renom de sagesse et de
vertu que leur histoire ne justifie point. Les auteurs aimaient
choisir leurs exemples dans ce monde nouveau pour eux de
lAsie orientale, et se plaisaient comparer les Chinois, pris
comme modles, aux prtendus civiliss de lOccident.

II. Contrarit de nos usages et des leurs.


@
Ce qui a nui le plus aux Chinois dans lesprit des Europens,
cest l norme surprise que causent aux gens de lOccident la
diffrence, on peut dire justement la contrarit, de leurs
habitudes courantes et des ntres. De surprise en surprise est
arriv le ddain, puis une sorte de colre.
Eux, ils nous ont rendu la pareille.

171

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Que peut-il y avoir de commun, pense la foule, entre deux
espces dhommes dont lune, la ntre, montre son savoir-vivre
en tant son chapeau, et lautre, la leur, en sen couvrant la
tte ?
Ils shabillent de blanc pour tmoigner leur douleur, nous,
nous allons alors tout de noir habills.
Nous montrons notre qualit de petits matres en tenant nos
ongles courts au possible ; eux en les laissant crotre autant
quils peuvent, jusqu trois et quatre pouces, et pour que ces
prcieuses griffes car ce sont des griffes ne se brisent pas
aux chocs imprvus, ils les protgent dun long tui dargent

p.111

cisel : ces ongles dmesurs on reconnat le loisir, la fortune,


la supriorit sociale de leur propritaire.
Ceci pour la main. Pour le visage il nen est pas autrement
lovale de la figure, le nez fin, droit ou busqu, noble en un mot,
nous enchante ; le Chinois prfre le nez cras, dans un
visage rond, ayant la forme dune graine de pastque .
Puis, que penser dun peuple o maman et bonne maman
flairent lenfant, le poupon plein nez, tandis que nous lembrassons pleines lvres ?
Et ils finissent le dner par le potage, alors que nous, nous le
commenons par la soupe !
De mme, ils boivent chaud en mangeant, et nous nous
buvons frais en quoi nous avons tort, et sommes moins
dsaltrs.
Et leurs livres compars aux ntres : o nous avons la
premire page ils ont la dernire ; nous lisons de gauche

172

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
droite, eux de droite gauche ; nos lignes sont horizontales,
verticales, les leurs ; nous imprimons sur deux pages, recto et
verso, eux sur le recto seulement ; nous inscrivons en haut le
titre du volume, du chapitre, ou du sous-chapitre ; eux en bas ;
donc, o nous mettons les notes, ils mettent, eux, les titres ou
sous-titres.
Quand lcolier rpte la leon quil vient dapprendre dans un
livre ainsi constitu, il ne regarde pas le matre en face : au
contraire, il lui tourne casaque ; pe, rciter, cest, littralement, tourner le dos .
Vraiment, lon nen finirait pas de conter ces contreparties
tonnantes dans les murs respectives de lExtrme Occident et
de lExtrme Orient.

III. Bonne tenue, politesse, bienveillance.


@
Il est tout naturel, vraiment, quen se comparant aux
barbares occidentaux , les Chinois sattribuent la supriorit,
sinon pour lindustrie, du moins pour la vritable civilisation, et si
lon en juge par lapparence extrieure du peuple, on serait en
effet tent de lui concder ce premier rang quil rclame. Nulle
part au monde la politesse des manires et la cordialit ne sont
plus gnrales quen Chine ; nulle part la foule ne se laisse plus
facilement diriger par un appel fait la dignit humaine. On la
fait remarquer bien des fois : quand des charretiers, des cochers
europens sembarrassent en un remous de charrettes, de
fiacres, ils sinjurient coups de

173

p.112

fouets ; lorsque des

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
charretiers chinois se gnent au passage dans ltroite piste,
dalle ou non, ils se saluent et sentraident.
Cette politesse passe mme les bornes raisonnables ; elle
sest emptre de tant de superfluits, dun tel crmonial
quelle en est devenue encombrante au possible et souverainement ridicule. Cest une tiquette pnible et purile comme celle
des cours ; tiquette presque inne, force datavisme, et quen
tout cas on apprend fond dans les coles, mme les plus
enfantines, au plus provincial de la province.
Les formules de la conversation sont les plus amusantes du
monde, dit E. Bard, dans les Chinois chez eux. Il est de rgle
absolue que lon doit parler de soi et de tout ce quon possde
dans les termes les plus humbles, tandis que tout ce qui touche
linterlocuteur nest mentionn quavec les pithtes les plus
pompeuses. Que deux mandarins ou deux mendiants se rencontrent :
Quel est votre honorable titre ?
Le nom insignifiant de votre petit frre est Ouang.
Quel cours a suivi votre illustre carrire ?
Trs bref : seulement une misrable dure de soixante-dix
ans.
O est votre noble demeure ?
La tanire o je me cache est tel ou tel endroit.
Combien de prcieux fils avez-vous ?
Seulement cinq stupides petits porcs.
Et ainsi de suite.

174

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
De mme, quand un pre a reu la demande en mariage
dune de ses filles, il rpond, et ne pourrait gure rpondre
autrement :
Le choix que vous avez bien voulu faire de ma fille comme
femme de votre fils mapprend que vous honorez ma pauvre et
froide famille bien plus quelle ne le mrite. Ma fille est grossire
et na pas le moindre esprit ; je nai pas eu le talent de llever
comme il faut. Mais je me fais gloire de vous obir en cette
occasion , etc.

O lon voit cette politesse outre au comble du risible, cest


dans lhistoire du rat qui a fait tomber une lampe dhuile sur le
somptueux vtement dun mandarin :
Comme jentrais dans votre honorable appartement, dit
linfortune

victime

du

rat

au

matre

de

maison

auquel

appartient ce rat malencontreux, jai, par inadvertance, effray


votre honorable rat, qui, dans sa fuite, a renvers votre
honorable huile sur mon pitre et misrable vtement : cest ce
qui vous explique le mprisable aspect dans lequel je me trouve
en votre honorable prsence.
p.113

Les tietse , ou cartes de visite officielles, finissent par

la formule : Votre imbcile de frre cadet courbe la tte et


vous salue !
Et, lit-on dans le Rapport de la Mission Lyonnaise, pour
mieux indiquer la dfrence, dailleurs toute conventionnelle,
dont est pntr le titulaire de la carte de visite, le caractre qui
signifie tte est inscrit sur le papier vermillon en traits beaucoup

175

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
plus petits que les autres. Puis, quand la carte de visite ayant eu
son effet, on est introduit dans lappartement, aprs une foule de
je vous invite, je vous invite adresss par le matre de
maison, et autant de jen suis indigne, jen suis indigne
renvoys en rponse, cest la kyrielle des phrases crmonieuses
entremles de courbettes, et avant tout :
Ko hia hao (la personne qui se trouve) sous le pavillon (se
porte-t-elle) bien ?
Cest un peu indirect comme style, mais ltiquette lexige ; et
cest dune belle concision ; on finit par sy habituer. On rpond :
Hao, bien, trs bien ! Et pour ne pas tre en reste de politesse,
ni de beau langage, ni d indirection , on demande :
Vos dents vnrables sont-elles en bon tat ?
De nature, les Chinois sont des hommes rservs, attentifs,
bienveillants ; ils se sentent solidaires les uns des autres. Les
hommes des quatre Mers sont tous frres , disent-ils, et ceux
qui sont du mme ge aiment se donner ce nom fraternel .
Des voyageurs europens ont pu traverser dune extrmit
lautre les provinces les plus populeuses de lempire, le Houp, le
Setchouen, sans avoir jamais eu se plaindre dun acte de
grossiret ou seulement dun geste malsant. Il est vrai quen
dautres provinces, comme le Yunnan, le Hounan, le Kiangsi, la
curiosit de la foule est trop souvent indiscrte ; mais pour se
faire respecter il suffit de se mettre sous la protection dun
vieillard. Presque toujours dailleurs, ou du moins trs souvent,
ce sont les polissonneries des enfants qui amnent les bagarres
et parfois, dexcitation en excitation, dattaque dfense, du tic

176

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
au tac, les chauffoures et les massacres. Les enfants,
considrs en Chine comme irresponsables, ce qui exprime peu
prs la vrit, donc comme intangibles, ne doivent pas tre
frapps. LEuropen, le blanc, le barbare aux cheveux roux
est insult, bless dun coup de caillou par un gamin de la race
aux cheveux noirs , quil se laisse aller une correction, mme
lgre, la chose peut tourner au pire ; on lit dans la Mission
Lyonnaise, quune taloche bien mrite peut devenir loccasion
p.114

dune meute. Un des emplois les plus dsagrables de cet

instrument de troubles, quand les Chinois, comme cela arrive


quelquefois, veulent absolument provoquer une affaire, consiste
vous lancer littralement les enfants dans les jambe : Mais
presque partout, et surtout dans le Nord, o les gens depuis plus
longtemps polics, ont moins de sauvagerie que dans le Midi, ce
qui arrive de pis au voyageur cest dtre ironiquement trait de
Kouedzou , autrement dit de Diable .
Cest bien rarement quon rencontre un ivrogne parmi des
foules normes qui se pressent dans les rues troites des
grandes villes du Grand Empire ; pour en trouver un il faut aller
dans les concessions europennes, et cest l aussi quon
assiste, dans les ports ouverts par trait au commerce avec
ltranger, des scnes de violence, et l encore, ce nest pas le
Chinois qui est en cause, ou tout au moins presque jamais.
Bref, ce peuple est naturellement trs doux, en dehors des
troubles, guerres civiles, mouvements dexaspration locale ou
nationale. On raconte quil ne sest commis quun meurtre en
trente-quatre ans dans la grande ville dHakoou, qui nombre
ses habitants par centaines de milliers.

177

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

Le Chinois sest admirablement adapt son milieu, et cette


adaptation lui assure une vitalit bien faite pour effrayer
linconstant Europen (Ular). Insensible dune manire stupfiante pour toutes les douleurs, le Chinois prouve en revanche
une sensibilit extraordinaire pour toutes les volupts : il est
dune rsignation inlassable dans la soumission aux choses quil
ne peut changer, dune persvrance sans bornes dans les
entreprises dont le rsultat dpend de son intelligence et de son
labeur. Quil nait pour dormir quune marche descalier ou un tas
de pierres, cela lui suffit, mais il saura prendre une joie extrme
voir de belles lignes et des couleurs vives ; il gotera
dlicieusement

des

allusions

ingnieuses,

des

associations

dides imprvues ; il saura jouir de la vie sans redouter la mort.


Dans les coles surtout, le caractre chinois se montre son
grand avantage. Jamais, pour ainsi dire, les lves ne se
permettent de troubler lordre quasi religieux des classes on de
ngliger le travail qui leur a t demand. Ils se montrent tels
quils seront pendant toute leur vie, dociles, aviss, laborieux,
infatigables ; dune gravit au-dessus de leur ge, il nen sont
pas moins gais et dispos. Ils ne rient pas aux clats comme
lenfant mongol ; comme lui, ils ne se laissent pas emporter par
la colre : ils ont dj pleine conscience de leur dignit
dhommes civiliss.
p.115

Un des traits charmants de leur caractre, un de ceux qui

montrent le mieux leur douceur, leur tranquillit, leur gat


naturelle, lamour des fleurs est devenu chez eux une passion
profonde. Ils ont pour elles, dit peu prs Hervey de Saint-

178

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Denis, un vritable culte, une sorte damour mystique, avec
extases potiques, effusions et contemplations. Ce qui ne les
empche pas de prfrer dans leurs jardins lart la nature.

Voil de bien grandes qualits. Il en est une autre extraordinairement dveloppe chez eux, celle qui fait leur force
indestructible : lamour, plus que cela, la passion du travail.
Le Chinois est un laborieux et un infatigable.
Laborieux comme pas un, avec une persvrance infinie. On
la fort justement compar la fourmi qui trane un ftu trois fois
plus gros quelle, et ce ftu, rien ne force la fourmi
labandonner, ni les ingalits du sol, les ressauts, les ornires,
qui sont pour elle des monts et des prcipices ; ni le filet deau
qui est un Rhin ou un Rhne pour le moins ; ni la mare, Lman
ou Caspienne, quelle contourne ; la fatigue, lnervement, le
dsespoir nont sur elle aucune prise. Ainsi du Chinois : quoi quil
ait entrepris, il y travaille jusqu la fin.
Suivant une remarque fort exacte, lEuropen ne porte qu
ses mains les saintes cicatrices du travail , le Chinois les
porte lpaule aussi. Pas tous les Chinois, parce que tous ne
tiennent pas de fardeaux en quilibre aux deux extrmits du
bambou qui se balance sur leurs omoplates, mais un trs grand
nombre, on dit mme les sept diximes dentre eux ! Et ces
marques, jamais ineffaables, sont deux protubrances
normes sur les deux paules et, entre ces bourrelets, deux
larges sillons rouges creuss dans la chair par le bton
transversal .

179

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Or, quel est donc lhomme qui porte deux lourds fardeaux en
quilibre aux pointes de ce bambou ? Presque toujours un
maigrelet, un gringalet, qui ne paie pas de mine : on ne le
croirait pas capable de porter quarante kilos en plaine pendant
une heure et il en charge quatre-vingts, voire cent, par monts et
par vaux, au soleil cuisant, ou sous la pluie, toute la journe et,
sil le faut, pendant des semaines et des mois, sans manger
autre chose que du riz. Les gens gages, mme au milieu des
travaux les plus pnibles, comme de haler les barques ou
labourer les rizires, ne mangent de la viande et ne boivent du
vin quune fois par mois ; et la ration par homme, tant pour la
viande que pour le vin, nest que dune demi-livre.
Donc aussi, gens infatigables comme pas un ; et sobres plus
que personne ; et les moins exigeants des hommes,

p.116

couchant sur la dure, indiffrents aux intempries, tantt


grelottant de froid, tantt inonds de sueur, insoucieux de tout
ce qui nest pas leur besogne ; joyeux quand mme (ou plutt
rsigns, le Chinois tant intimement rveur et mlancolique) ;
bien portants ; et pas fatigus dune continuit defforts qui
mettrait bout en quinze jours le plus alerte de nos acrobates,
le plus muscl de nos hercules de foire.
Cest pourquoi tant de pays dsireraient les faire travailler
leur profit, et pourquoi tant de concurrents, anglo-saxons ou
non, les redoutent.

IV. Absence dinitiative et fatalisme ; esprit


ultra-pacifique.
@

180

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
La faiblesse de linitiative individuelle tel est le trait principal
par lequel le Chinois semble rellement infrieur lEuropen.
Pousse au degr chinois , elle peut justifier jusqu un
certain point les paroles de Herder : LEmpire de Chine,
disait-il, est une momie embaume sur laquelle on a peint des
hiroghyphes et que lon a entoure de soie ; sa circulation est
comme la vie des animaux hibernants pendant quils dorment.
Sans doute, en prsence des difficults et des contrarits de
la vie, le Chinois saura singnier aussi bien que le Franais,
lAllemand, lAnglais, pour conqurir le bien-tre ; mais dans sa
lutte il se conformera davantage aux habitudes routinires. Cest
sur la rsistance passive plus que sur laudace, compte pour
triompher de la destine ; sur elle galement quil sappuie pour
tenir tte son gouvernement ; ou plutt, dans ses relations
avec lautorit tous les degrs, sauf au degr communal , il
sabstient. Marcel Monnier la dit excellemment en quelques
lignes, qui valent dtre reproduites :
En dpit des innombrables rites, dits et ordonnances qui
sont censs rgir les moindres manifestations de la vie sociale,
le mcanisme administratif est, en ralit, des plus simples, ou,
pour mieux dire, la machine existe, mais est rarement mise en
branle. Lautorit sefface, nintervient qu son corps dfendant.
Le Chinois est le plus indpendant des hommes ; la grande
majorit de la nation, ceux qui vaquent sans tapage leurs
petites affaires, ou sarrangent pour rgler entre eux leurs
diffrends, vitant dappeler leur aide le magistrat dont la
justice est encombrante et ruineuse ; ceux-l vivent dans une
insouciance absolue du gouvernement et des lois. Ces mots

181

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
mmes nont chez eux aucune signification

p.117

prcise. La

libert avec tous ses excs, une souveraine indiffrence, le


laisser-faire rig en systme, telles semblent tre en substance
les bases du rgime, les relations de gouvernants gouverns.
Ainsi (pour sen tenir lordre administratif) la rue Peking,
cest limage de lanarchie triomphante. Chacun btit comme il
lui plat, o il lui plat, sans souci aucun de lalignement, empite
le plus quil peut et impunment sur la voie publique. Les gens
se mettent laise, satisfont leurs besoins les plus intimes en
plein air au vu et au su de tout le monde avec une impudeur
suprme ;
et certes, les rglements dadministration ne tolrent aucune
de ces liberts grandes.
Le Chinois est lgrement fataliste, il se sent surveill par les
Gnies de la terre, de lair, de leau ; il se borne son petit
destin, et dans la crainte de dplaire aux gnies destructeurs,
il ne porte jamais secours qui que ce soit, ni dans quelque
circonstance que ce soit : circonstance grave, sentend, car il
nen est pas ainsi dans les menus incidents de la vie courante. A
cette abstention formellement dlibre contribue sans doute
pour une part dcisive la crainte que le Chinois a des procs, qui
sont longs, et Dame Justice ne badine pas, elle a des ides trs
arrtes sur la responsabilit, sur la solidarit sociale. On nous
apprend que dans un bourg o un fils avait tu son pre, le
gouverneur fit abattre toutes les maisons voisines du lieu de
linfme forfait, pour punir les habitants de ces demeures de
navoir pas influ sur le criminel par la vertu de leur bon
exemple . Aucun Chinois ne consent donc volontiers se

182

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
trouver comme tmoin, comme aide ou autrement, dans un
accident quelconque : une fois dans les mains du juge, il pourrait
lui en coter gros.
Un exemple extraordinaire de ce fatalisme latent, cest la
facilit avec laquelle un lpreux, un malade, un endett, un
misrable charge sa famille, se laisse enterrer vivant pour
dbarrasser les siens de sa prsence. Le malheureux se soumet
ds les premires remontrances, surtout si les remontreurs
lui ont fait la promesse dun beau cercueil : il se couche luimme, sans mot dire, au fond de son sarcophage, et lon cloue,
lon ferme aussitt son dernier asile. Le missionnaire Ch. Piton
cite plusieurs cas de ce courage, ou plutt de cette inertie.

Dordinaire les Chinois nont pas de hautes ambitions, ainsi


quen tmoignent les dictons populaires et les prceptes de la
morale commune. Les aventures, les brusques alternatives de la
vie leur dplaisent. Aucun peuple na moins de chants guerriers,
comme sans doute aucun na celui-ci parmi ses proverbes
favoris : On ne fait pas de clous avec de bon

p.118

fer, ni de

soldats avec des honntes gens. Nul non plus ne clbre avec
autant de constance les arts de la paix, surtout celui du
laboureur cheminant tranquillement dans le sillon. Quand nous
sommes partis, les plantes germaient dj ; quand nous
sommes revenus, elles taient dessches. Le voyage est
long, maigres les repas ! Que de malheurs immrits,
Depuis que jai d porter les armes, Cessant de suivre la
charrue ! Telles sont les paroles que chante mlancoliquement

183

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
le paysan chinois au lieu des strophes vhmentes que rptent
en chur les hommes de lOccident.
Reste savoir si cette aversion de la guerre dteste des
mres , cet amour de la paix, cette haine, ou plutt ce mpris
tranquille du militarisme, ne vaudront pas ce grand peuple
dtre houspill plus violemment que jamais dans le cours de ce
XXe sicle o nous venons dentrer. Il nest bon dtre seul ,
encore moins dtre faible, avec des forts, des injustes et des
grincheux lentour.
Cest un bien curieux phnomne que celui dune posie
nationale clbrant surtout le calme, la modration, le travail
rgulier, les affections paisibles. Cette posie ne manque point
de noblesse ni de profondeur, et quelques vers rsument un
sentiment ou une pense de la manire la plus saisissante. Mais
il est rare que llan personnel sy retrouve en entier : les mille
exigences de la forme, les comparaisons convenues, lemploi des
maximes, la discrtion soigneuse du langage dguisent si bien
lide, quil faut tout lart des commentateurs pour la retrouver.
Par lvolution naturelle de leur esprit, les crivains chinois en
sont mme venus confondre la posie avec la morale rime, le
vers se change en adage, et tel pome mriterait plutt dtre
considr comme un trait dthique. Le pote chinois manque
didal personnel : on dirait quil parle toujours au nom dune
famille ou dun peuple : cest un professeur et un prcheur plus
quun voyant.

Il semblerait que la nature sest ingnie procurer aux


Chinois tous les lments du bonheur, et pourtant il nest gure

184

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
de contre o il y ait plus de malheureux que dans certaines
provinces du littoral. La surpopulation dune foule de districts y a
cr et y entretient une foule incroyable de misreux, loqueteux
et mendiants, aptes se transformer aisment en bandits ; et
cette misre excessive les ramasse en eux-mmes et elle en fait
souvent des gostes du meilleur aloi.
La passion de lopium ny est pas moins exigeante et funeste
que chez nous celle de lalcool ; le jeu ne leur est pas moins
fatal ; ils lont dans le sang, comme on dit ; enfin un tel rseau
p.119

de superstitions les emprisonne quils ne peuvent, pour ainsi

dire, bouger ni pieds ni pattes, et que leur vie en est comme


empoisonne.
Lopium, le jeu, lindigence toute nue, le point dhonneur, trs
veill, trs susceptible chez eux, la ncessit de sauver la
face tout prix, cest--dire de ne pas tre ridicule selon
lopinion et coupable selon les rites y provoquent et y
multiplient les suicides.
Mais le Chinois de bonne souche, qui prend la vie comme elle
vient, ne craint pas du tout la mort : pas plus le dernier des
ouvriers ou des paysans que le prtre bouddhiste qui allume luimme le bcher o il va flamber.
@

185

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

CHAPITRE ONZIME
LA FAMILLE CHINOISE

I. La famille chinoise. II. Pit filiale et pit funraire. III. Les garons
et les filles ; infanticide, esclavage. IV. La femme, son infriorit lgale et
sociale.

I. La famille chinoise.
@
p.120

Cest un fait connu de tous que dans la socit chinoise,

le groupe familial est beaucoup plus solidement constitu que


dans les contres de lOccident.
La nation tout entire, que la lgende nous dit avoir constitu
jadis le Ba-H ou la synarchie des Cent Familles , est
considre comme formant elle-mme une famille, o les
devoirs sociaux ne sont en ralit que les devoirs du fils envers
le pre. Toute la morale chinoise dcoule du respect filial, et le
gouvernement de la Chine nest que lextension, lexaltation de
lautorit

paternelle

dans

la

personne

de

lempereur ;

il

reprsente en quelque sorte un reste palontologique de


lancienne conception patriarcale de la socit.
Ainsi que ltablit le Hiaoking, ouvrage testamentaire de
Confucius, la pit filiale est le fondement de la socit. Les
cinq rgles immuables sont les rapports du pre et des
enfants, du roi et des sujets, du mari et de la femme, des vieillards et des jeunes gens, de lami et de lami, entre lesquels il
existe aussi une subordination rciproque. Tout drive de lautorit naturelle du pre et de lobissance du fils, consolides et
sanctifies par les traditions, les lois et les rites.

186

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Confucius a dit aussi, et quand Confucius parle, toute la Chine
coute :
Le mariage est lunion par amour de deux personnes de

p.121

familles de nom diffrent, dans le but de continuer la ligne des


anciens sages, de pourvoir de sacrificateurs le Ciel et la Terre, le
temple des anctres, les autels des Gnies, des Terres et des
Moissons. On doit le respect sa femme et son fils, car la
femme est lhtesse des Anctres, et le fils est leur descendant.
Servir ses parents, voil toute la loi.
Tel a t le principe de la cohsion, de la force, et de la dure
du Grand et Pur Empire ; cest bien l ce qui la fond, ce qui le
maintient depuis plusieurs milliers dannes, quand tant de
nations jadis retentissantes ne font plus, comme dit un de ses
potes, autant de bruit que fait sur la terre lombre du
feuillage balanc par le vent . Mais cest aussi ce mme principe
qui rend les transformations sociales si difficiles raliser en
Chine, malgr les luttes les plus sanglantes.
Les Cent Familles primitives au cas o ce nom-l ne se
traduirait pas rellement par Familles de Bak ne sont
gure aujourdhui plus de quatre cents, dans lacception de gens,
en chinois Sin : sur 400 millions dhommes, cest une moyenne
dun million dindividus par famille ou souche .
Il ny a donc pas plus de 400 noms de famille en Chine.
A son nom de souche, le Chinois ajoute subsquemment,
celui de la gnration laquelle il appartient dans cette famille-l ; puis vient un nom particulier : do trois noms pour la
dsignation complte du personnage.

187

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Mais trois noms, ce nest pas assez : daprs lge, les circonstances, la suite des temps, on peut en porter plusieurs
autres.
Dabord, quand, lge de quatre semaines, lenfant reoit le
baptme, sous forme de rasement de la tte, on lui donne un
nom qui nest, fort souvent, qu un numro dordre , et lusage
en parat assez gnral pour les filles. On se rappelle que le roi
de France Louis XV en faisait autant pour les siennes. Nous
ajouterons que rcemment encore, en France, quand les familles
taient nombreuses, on y trouvait des Second, Troisime,
Cinquime, Dixime, jusqu des Douzime et des Quinzime,
trs rares, et cela se comprend. Quand le mme chinois
entre en classe, vers ses six ans, il est affubl dun nom
fastueux, tel que : Olive qui va mrir , critoire lgante ,
Pinceau habile , Mrite naissant , Encre parfaite .
Lorsque le jeune homme se marie ou quand il est initi au
culte des anctres, encore un nom.
Et, accidentellement, un autre pour qui devient commerant
ou pour qui devient mandarin.
Et, la mort, un nom dfinitif sous lequel on vit

p.122

dsormais, inscrit sur la tablette des anctres. Dfinitif, pas


mme, puisque tant ou tant de sicles aprs, lempereur a le
droit de changer le nom dun personnage historique quelconque,
en manire danoblissement rtrospectif.
Enfin, souvent, un nom secret, entre amis, et comme qui
dirait entre conjurs, connu de quelques-uns seulement et
employ deux seuls.

188

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Quant aux filles, elles portent de charmants petits noms
damiti, comme Petite Sur , Pierre prcieuse ; et les
femmes sappellent Parfum suave , Fleur de jasmin ,
Lune argente , etc.

II. Pit filiale et pit funraire.


@
Le fils de Han comprend bien moins que le barbare
dOccident ce quon peut appeler la morale de la libert, celle
que donne chaque individu sa valeur propre, indpendante,
dans la socit qui lentoure. Seule la famille est considre
comme possdant une puissance politique dans ltat ; jadis,
lorsque le peuple tait consult, les suffrages se comptaient par
familles, et maintenant encore, quand il sagit de questions
municipales, le chef de famille va seul au scrutin. Tout autre
mode de votation paratrait un crime, car le pre, empereur de
sa famille, est cens le dpositaire des penses et des
sentiments de tous les siens : il peut senorgueillir de leurs
vertus,

en

demander

la

rcompense,

mais

il

est

aussi

responsable de leurs fautes, et doit en tre puni. Aime ton


prochain comme toi-mme , dit le prcepte chrtien. Aime
ton prochain comme ton fils , disent les Chinois. Les grandes
actions du fils anoblissent le pre et toute la ligne des
anctres ; en revanche, les crimes de la descendance dgradent
toutes les gnrations antrieures. En quoi la Chine est
essentiellement le pays des effets rtroactifs.
Ces murs patriarcales, qui confrent aux parents une
autorit absolue et qui obligent les enfants un dvouement

189

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
sans bornes, ont une telle puissance en Chine, quelles donnent
naissance des pratiques inconnues en tout autre pays. Un
simple coup port par le fils contre son pre ou sa mre est
assimil au parricide et puni de mort. Dans les contres o la
misre est grande, on a vu souvent des jeunes gens soffrir la
peine capitale comme remplaants de riches condamns : ils
gagnent ainsi quelques milliers de francs qui leur permettent
denrichir leur famille. La loi ne demandant quune chose,
lexpiation du crime, peu importe le nom de la victime ; pourvu
p.123

quune tte tombe, la justice est satisfaite. Les bons fils qui

meurent ainsi sous la main du bourreau, bnis par leurs parents,


sont pleins de lineffable bonheur davoir accompli leur devoir
filial dans toute sa sublimit, lternel honneur de la famille.

Dans les crmonies funraires des parents, et principalement du pre, la coutume exige des enfants le tmoignage
public de leur douleur. Le fils an, principal hritier et chef de la
famille, ou bien dfaut de celui-ci, son premier-n ou son fils
adoptif, doit fixer lune des mes du mort dans la tablette
commmorative de ses vertus, brler lencens devant ses
mnes, et tuer un poulet suivant les rites le 1er et le 15 de
chaque mois. Il facilite la route au dfunt en lui fournissant en
abondance des monnaies en papier et des simulacres de lingots,
ainsi que des habits, des chevaux, des serviteurs, des barques,
galement en papier, reprsentation de tout ce que le mort
pourra dsirer dans lautre monde.
Il y a matire discussion dans cette crmonie du culte des
anctres. Sans nul doute la plupart des Chinois simaginent que

190

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
lanctre est l, devant les btons odorants qui fument en
dgageant leurs parfums, mais dautres ny voient quun
symbole. Lempereur Kanghi disait au lgat du pape, le cardinal
de Tournon : On sait bien que les mes des anctres ne
peuvent venir habiter les tablettes ou les cartouches qui portent
leur nom ; mais on tche de se persuader quon est en leur
prsence.
Quoi quil en soit de ces ides, le deuil est de trois annes, de
vingt-sept mois seulement pour les personnages officiels, et
pendant cette partie notable de la vie, on a vu des fils garder
chez eux le cadavre de leur pre, sasseyant le jour sur un
escabeau et couchant la nuit sur une natte de jonc ct du
cercueil. Durant la priode du deuil, les Chinois doivent
sabstenir de manger de la viande et de boire du vin ; il leur est
galement interdit de paratre dans aucune assemble publique :
la vie officielle est suspendue pour eux. Si le dfunt ne stait
pas dj procur le cercueil en forme de tronc darbre qui orne la
plupart des maisons chinoises, le fils an doit en acheter un
aussi riche que lui permet son tat de fortune, et lon cite
comme dignes dloges de vertueux jeunes gens qui se sont
vendus en esclavage pour acheter un beau cercueil leur pre.

La coutume exige aussi que les ossements des morts soient


ports au pays dorigine ; mais il serait difficile de faire ces
expditions une une : alors presque toujours on attend que
p.124

le nombre des cercueils permette de former de grands

convois.

Outre

les

cimetires

et

les

alles

de

tombeaux

permanents, on voit en maints endroits et principalement sur les

191

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
hauteurs, des ncropoles dattente, villages mortuaires ne
renfermant que des urnes funraires ou des cercueils, tous
gracieusement

dcors

de

peintures

emblmatiques

reprsentant des fleurs, des oiseaux, des instruments de


musique.
Cest un fait connu de tous que les Chinois morts ltranger
demandent galement le retour de leur corps dans la patrie, et
que des navires sont frts pour les cadavres par les soins des
socits de secours mutuels auxquelles appartenaient les trpasss. Ainsi des vaisseaux ayant des cercueils pour tout fret, ou
pour fret principal, partent entre temps de San Francisco, de
Singapore ou dailleurs et vont dbarquer leurs rapatris morts
dans quelque port du grand pays natal.
Il arrive, et bien trop souvent, la Chine tant en de nombreux
districts surpeuple jusqu lextrme limite, il arrive que
meurent dans les rues, sur une place, un terrain vague ou au
long des routes, ici un mendiant, l un fumeur dopium, un
malade, un estropi faisant argent, cest le lieu de dire faisant
sapques de ses plaies, mais trs peu de sapques. Des socits
de cercueils gratuits, ayant, comme nos compagnies des Pompes
funbres, des cercueils convenables en magasin et un
personnel de fossoyeurs, de croquemorts, se chargent de
ramasser, ensevelir et enterrer les pauvres hres.
Des temples spciaux se sont levs pour recevoir les
tablettes commmoratives des anctres et celles des malheureux morts sans que des enfants puissent leur rendre les honneurs suprmes. Chaque anne, au mois de mai, les visiteurs
vtus de blanc, la couleur du grand deuil, vont porter sur les

192

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
tombes et dans les temples mortuaires des fleurs, des fruits et
dautres offrandes, sur lesquelles sabattent aussitt les oiseaux
nichs dans les arbres environnants.
Dans ces lieux sacrs, o se rencontrent parfois des milliers
dindividus appartenant toutes les classes de la socit, il ny a
point de distinction de rangs, dacception de personnes, et cest
lge seul qui rgle la prsance.
La crmonie du culte des anctres, complique de rites,
allocutions, prires, repas en commun, que les vivants mangent,
mais que les morts sont censs dguster aussi, comporte une
lecture du livre de famille , cahier ou suite de cahiers o sont
crits plus ou moins brivement les archives et chroniques de la
famille, les dates des mariages, des naissances, des dcs, le
cursus honorum des aeux illustres, la vie de tels et tels
dentre eux, les testaments, pices importantes,

p.125

jugements

des juges familiaux puisque le chef de la famille en est aussi


le juge.
Ces livres de famille font foi en justice, le cas chant. On
peut les considrer comme constituant ltat civil des Chinois,
ladministration stant de tout temps dispense dinscrire sur les
registres cots et paraphs les unions, les morts, les naissances
et adoptions, les dates majeures de lexistence dun chacun.
A force dentendre dans le cours des crmonies ancestrales les dates familiales, ces jugements, ces biographies, et
aussi ce qui sy lit en dehors du cercle troit de la dynastie ,
vies des hommes illustres, des sages recommandables, des lettrs et mandarins divers boutons, le moindre proltaire finit
par sassimiler les faits et dits mmorables des siens pendant

193

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
une longue srie dannes, alors que les Europens du commun remontent trs rarement au del de leur grand-pre.
Si donc les derniers des paysans, les journaliers, connaissent
la plupart lhistoire de leur famille, de gnration en gnration
jusqu des sicles en arrire, sils peuvent non seulement dire
les nains des leurs, mais encore les faits qui les recommandent
au souvenir de leur postrit, cest en regardant derrire eux,
vers la ligne de leurs anctres, quils se sentent immortels.
Aussi les malheureux exclus de la famille sont-ils par cela
mme presque en dehors de la socit. La principale cause du
mpris que les Chinois prouvent pour les bonzes provient de ce
que ceux-ci ont reni les liens de la parent ou ont t vendus
en bas ge aux couvents : peine peut-on les compter encore
parmi les hommes.

Le trs minent pangyriste des Chinois, Eugne Simon, sest


livr des considrations profondes sur le culte des anctres : l
o presque tous voient le principe dapathie et de caducit du
Royaume Fleuri, ce quil y trouve, lui, cest la raison de sa force,
de sa dure, et la promesse de son avenir indfini.
Il vaut certes quon lcoute, encore que sa passion pour la
Chine paraisse quelquefois excessive :
Aprs avoir tabli, dit-il, par la solidarit ternelle des
gnrations lternit de lme, les Chinois considreraient
comme contradictoire que sa sparation davec le corps lui fasse
perdre aucun de ses attributs. Lme se souvient ; elle aime.
Runie aux autres mes de la maison, en attendant quelle

194

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
rapparaisse sur la terre, elle plane avec elles au-dessus de la
famille, souffre de ses douleurs, est heureuse de ses joies. Si
p.126

on loublie, elle est triste ; elle se plaint, et ses plaintes sont

des avertissements. Malheur qui nglige son souvenir. Celui


qui ne fait pas hommage lme de son pre ne saurait songer
la sienne ; et quon y pense bien, dune me que lon cesse de
cultiver, la justice disparat. Sans justice pas de prosprit. Il ne
faut pas oublier les mes des anctres ; il ne faut pas quelles
puissent tre oublies ; il ne faut pas que leur souvenir disparaisse ; et qui lentretiendra si la famille vient steindre ? Le
mariage est un devoir sacr ; le premier de tous.
Ainsi, loin de river, comme on la dit souvent, les vivants aux
morts, cette religion des anctres est, au contraire, la source
mme du progrs et son plus vif stimulant, puisque la prparation du futur en est lobligation la plus immdiate. Le pass qui
nest plus entre nos mains, le prsent qui senfuit, lavenir qui
nest pas, unis ici dans la mme pense, deviennent la plus
merveilleuse et la plus vivifiante des ralits. De quelque ct
quil se tourne, lhomme entend la mme instante et touchante
prire : Fais que notre mmoire ne meure pas ; fais que nous
vivions un jour pour que nous puissions honorer ton me, bnir
ton souvenir. La tombe impose le berceau. De lune et de
lautre slve vers la vie une invocation incessante. Dans quelle
religion, dans quelle civilisation pourrait-on trouver de plus
puissantes sollicitations au progrs, leffort ? Ce nest plus
laspiration vague dune conscience aveugle, ce nest plus le
rve... du salut de tous par un seul, ce nest plus le mythe du
dieu mort et ressuscit des religions de lInde, de lgypte et de

195

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
la Syrie, cest la virile affirmation de lhomme responsable de son
salut et le faisant lui-mme, de lhomme victorieux de la mort et
de loubli ; cest la perptuelle rsurrection de lhumanit
elle-mme, consciente de ses efforts et de ses destines. Et,
pour lesprit, quel calme et quel repos ! Voil comment linstitution familiale devient une vritable religion qui, pour navoir
que la terre en vue, nest assurment pas sans grandeur...
Pour le Chinois, il importe que nous ne lignorions pas, il ny a
pas de pnalit plus terrible que lexclusion de sa communaut
familiale ; aucune ne frappe autant son imagination. Que
deviendrait son me si son nom tait maudit des siens ? Pour se
dlivrer dun tel cauchemar, il est prt tous les sacrifices,
mme celui de la vie. Jinsiste sur ce point. Chass du foyer
domestique, il ira, confondu dans les foules des ports de mer, se
livrer aux travaux les plus pnibles, vivre comme il pourra, se
soumettre volontairement aux privations les plus extrmes. Il
engagera sa libert et on le verra sur les plages les plus
lointaines, me errante ds cette vie, subir toutes les injures,
tous les traitements, toutes les souffrances de lexil ;

p.127

indiffrent tout, si ce nest, au moins chez la plupart des


immigrants qui arrivent en Amrique ou en Europe, si ce nest,
dis-je, la pense fixe dobtenir sa rhabilitation par le travail.
Cest parmi ces excommunis que se recrute, en effet, la
presque totalit de limmigration chinoise dans toute la portion
du globe qui nest pas comprise entre le Tibet, la mer et la
Grande Muraille. On estime 130 000 le nombre des Chinois qui
quittent annuellement la Chine ainsi limite, et 50 000 le
nombre de ceux qui y rentrent. En admettant ces chiffres, on

196

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
voit que la proportion des rhabilits serait assez grande.
Beaucoup

meurent

cependant

sans

avoir

obtenu

leur

rintgration, beaucoup peut-tre sans lavoir mrite ; mais il


en est qui, convaincus du pardon des leurs, et trop malheureux
ltranger, se donnent la mort pour rentrer plus vite au sein de
leur famille ternelle.
Voil de srieuses paroles appuyes sur des faits positifs. Les
Chinois ont ce que nous navons plus gure, le sentiment de
latavisme, le sens de la continuit, la foi dans limmortalit
passagre de la race des hommes.
Il nen est pas moins vrai que sils ont raison de regarder
attentivement en arrire, il leur arrive de dures dconvenues
parce quils ne regardent pas assez en avant.
On a fait un grand reproche, qui semble juste, au culte des
anctres.
On peut bien croire que cette dvotion exclusive sa famille
personnelle, cet hymne indiscontinu en lhonneur de sa maison , dans le sens de dynastie, concentre trop la puissance
daffection sur ce seul lambeau de la patrie et de lhumanit.
De l proviendrait alors la rare insensibilit du Chinois, son
impassibilit devant la souffrance, les misres et la mort du
prochain : Il nest pas de la famille ! Ainsi le prne du
frre prcheur nmouvait mie un brave auditeur, parce qu il
ntait pas de la paroisse .
On saccorde dire que lhomme du Royaume Fleuri ne vibre
aucunement au spectacle du malheur des autres : on se tord de
douleur, on tremble de fivre, on svanouit de faim, on grelotte

197

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
de froid, on meurt, on est supplici du supplice le plus atroce
sans quil sorte de son indiffrence.
Il est impassible aussi pour lui-mme et saccommode bien
mieux que nous des incommodits, gnes, manquements, douleurs, et jusquaux tortures de la cangue, de la question, mme
du champ dexcution avec son bourreau sabre en lair. Bien
moins nerveux que nous, disent les physiologistes, plus rapproch que nous des animaux sang froid, et dou de plus de
tranquillit, de patience et prudence.

III. Les garons et les filles ; infanticide, esclavage.


@
p.128

On a remarqu, de nombreux exemples. quen fait de

pit filiale chinoise, ici aussi lesprit vivifie, mais la lettre tue.
Les fils et les filles sont serrs et comme touffs par les rites
nombreux, minutieux, fatigants qui consacrent les rapports
daffection, de subordination, de rvrence entre descendants et
ascendants. Souvent ils accomplissent des prescriptions plus
quils nobissent un mouvement du cur, et lamour nest
plus lamour ; ils ont lhabitude de suivre un formulaire, avec la
crainte de ce pre qui la loi reconnat tous les droits sur ses
enfants, mme celui de les vendre en esclavage, voire celui de
les tuer : ce quil peut faire quelquefois de ses filles, mais trs
rarement ou jamais de ses fils.
Car ses fils lui sont utiles dans la vie, et surtout indispensables pour ses rites funraires, lui, pre de famille : les filles
ne peuvent pas immoler le poulet et brler le btonnet dencens

198

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
devant lautel des mnes ; le fils seul a ce droit, ce devoir, ce
privilge ; et avant tous le fils an.
Cest pourquoi la naissance dun fils est toujours accueillie
avec joie par le pre, celle dune fille avec indiffrence, parfois
avec colre. Quavez-vous reu aujourdhui, demande-t-on au
chef de la maison o vient de natre un enfant ? est-ce un diamant, est-ce une tuile ? Autrement dit : Est-ce un garon,
est-ce une fille ?
Comme il faut absolument un mle pour la pratique du culte
des anctres, le mari qui na pas de garon de sa femme, ou qui
nen a que des filles, convole avec une seconde pouse, puis
une troisime, et la liste peut sallonger, jusquau garon
ncessaire, dont lheureuse mre reoit alors le rang de premire
dame du logis, avec obissance reconnue de lautre ou des
autres femmes, quel quen puisse tre le nombre. Un homme
ayant

un

garon

vivant

de

sa

premire

pouse

reste

invariablement monogame.
Il nest pas habituel en Chine de faire de longues crmonies
mortuaires pour les enfants, les adultes non maris, les femmes
illgitimes ou les esclaves. Souvent mme les parents pauvres
abandonnent les cadavres de leurs enfants au courant du fleuve,
les jettent dans les charniers ou les exposent devant la porte de
leur cabane, o des fossoyeurs viennent les relever. Il arrive
aussi, et le fait nest pas rare, que lenfant est mis dehors, tout
nu, avant sa mort, ds que la maladie parat tendre vers le
trpas. Autant ses auteurs lont bien soign jusque-l, autant
ils sont ds lors durs pour lui, car ils le considrent, par une
abominable superstition, comme ntant plus

199

p.129

les os de leurs

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
os, et la chair de leur sang, mais dit Holcombe, dans son Real
Chinaman, comme un esprit malin cherchant sintroduire
dans la maison pour leur malheur et leur ruine ; Pour rien au
monde ils ne voudraient lenterrer dans le cimetire de famille .
A la rue donc, et comme qui dirait : la voirie ! Mais si par
chance il gurit, nu comme un ver, sur la terre, la dalle ou la
brique, aux quatre vents, la nuit, au soleil, la pluie, il
redevient leur fils, puisque lvnement la dmontr.

Cest la vue de tant de corps abandonns, que nombre de


voyageurs occidentaux ont cru pouvoir attribuer la nation
chinoise la pratique gnrale de linfanticide, surtout du meurtre
des filles.
Que linfanticide se pratique en Chine, que parfois il y svisse,
en certains lieux, en certains cas, cela nul doute, mais jamais
lopinion publique nautorisa ce crime, jamais le gouvernement
ne lencouragea, ainsi quon la souvent prtendu.
Tout au contraire, lempereur, les vice-rois, les grands
mandarins qualifis nont jamais cess de protester contre lui,
bien que le code du Milieu soit dune singulire bienveillance
pour le meurtre du fils par le pre et la mise mort de la fille
par sa mre. Lun et lautre ne reoivent pour chtiment que 60
coups de latte de bambou suivis de lexil 500 li, soit 250
kilomtres plus ou moins ; encore cette double peine peut-elle
se racheter pcuniairement. Or la revendication sociale est
plus svre pour la vente en contrebande des cartes jouer.
Quant au meurtre de la fille par le pre, le code nen parle point,
parat-il.

200

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
En ralit, si linfanticide est presque inconnu dans les
provinces du Nord, on nen peut dire autant de celles du Centre
et du Sud. Dans le monde demi patriarcal de la Chine, de
nombreux enfants sont considrs, avec laisance et une longue
vie, comme assurant au pre de famille les trois flicits .
Toutefois il est certain que lexposition des enfants devant les
hospices est une pratique frquente chez les Chinois pauvres de
certaines provinces ; linfanticide des filles est commun dans le
Fokien, et notamment dans plusieurs des districts surpeupls
des environs dAmo et de Foutcheou ; dans quelques-uns des
villages de ce pays-l ces cas de mise mort auraient lieu dans
la moiti des familles. Les trangers y sont frapps de la
supriorit numrique des hommes sur les femmes, et les
indignes ne font point un mystre de la cause laquelle doit
tre attribue cette diffrence.
p.130

Le procd de ce massacre des innocents ne varie

gure : les parents prennent eux-mmes lenfant nouveau-n


pour ltouffer en le plongeant dans un baquet deau froide.
A quoi donc, encore une fois, faire remonter cette abomination, sinon lexcs de la pauvret ? Les mandarins ferment
les yeux, ou ils se bornent fltrir le crime par des proclamations et des placards que personne ne lit.
Limpossibilit prvue de fournir une dot aux filles les voue
une existence de privations ou de dshonneur, et les parents
leur donnent la mort comme le seul moyen de leur pargner les
infortunes de la vie, lorsquils nont pas russi les vendre
comme esclaves ou comme femmes futures de quelques garons

201

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
du voisinage : dans ce cas, le prix de vente slve en moyenne
une dizaine de francs par anne dge.
Cest un fait connu de tous, la suite de tant de collectes de
sous

destins

aux

petits

Chinois,

que

les

missionnaires

catholiques et protestants recueillent un assez grand nombre


denfants destins augmenter limportance de leurs congrgations ; mais la proportion de ces rachets est relativement
faible : la cause premire nen subsiste pas moins, et la misre
prend toujours ses victimes.

Si linfanticide, tout en tant svrement blm par les


moralistes, est tolr dans certains districts, le droit absolu du
pre vendre ses enfants comme esclaves est pleinement
reconnu par la loi. Il est trs rare pourtant que les parents
vendent leurs fils ; mais un trs grand nombre de filles sont
destines la servitude. De riches familles en possdent jusqu
plusieurs dizaines, et la plupart des mnages chinois qui vivent
dans laisance ont au moins une domestique en proprit. Les
contrats

de

vente

se

font

dune

manire

solennelle

et

gnralement en plein air, sous le regard du ciel .


Dailleurs lesclavage nest que temporaire pour les femmes,
puisque le propritaire est tenu de leur trouver un mari et
quelles passent alors sous dautres lois. Les esclaves mles peuvent exiger aussi, avant trente ans dge, que le matre leur
procure une femme, et, devenus chefs de famille, ils ne transmettent la servitude qu une partie de leurs enfants : les filles
sont mises en libert, tandis que lesclavage persiste sur les
mles jusqu la quatrime gnration. Nanmoins les esclaves

202

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
sont presque toujours traits comme les autres domestiques, et
les trangers ne font point de diffrence entre eux et les
hommes libres. Ils ont le droit de sinstruire dans les coles,

p.131

de concourir pour les examens, dentrer dans les fonctions


publiques, et le propritaire doit alors leur permettre de se
racheter, eux et leur famille. Quant aux femmes maries, les
poux ne peuvent les vendre que comme pouses, non comme
esclaves.

IV. La femme, son infriorit lgale et sociale.


@
Lcriture idographique jette souvent un jour trs vif sur la
conception de la vie par les Chinois. Le caractre que cette
criture consacre la femme, le caractre niu, en serait une
preuve excellente, en montrant avec clart en quelle pauvre
estime ils tiennent la compagne de lhomme. Daprs Douglas,
sinologue anglais, le redoublement de ce caractre rpond au
verbe se quereller ; quand on le triple, on reprsente lide
dintrigue ; lide de ruse se traduit par la juxtaposition du
caractre femme et du caractre arme, tandis que, par un
heureux contraste, lide de paix et tranquillit sexprime par les
deux caractres de femme et de maison.
Et gnralement parlant, cest le signe homme qui est
la base, la cl des passions gnreuses ; le signe femme
la cl des dfauts et des vices. Ce nest pas la gueule du
serpent vert, laiguillon de la gupe qui darde le poison ; cest le
cur de la femme.

203

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
A ct des lois, des coutumes, qui sont en moyenne peu
favorables la femme, ct des histoires qui la maltraitent,
des proverbes qui linjurient, il est un fait matriel qui, daprs
certains sociologues, tmoignerait avec loquence du mauvais
vouloir des Chinois pour les Chinoises. A supposer que cette
interprtation soit juste, la marque vidente de la cruelle thique
de lhomme serait la mutilation des pieds, que doivent subir des
millions de filles, mme parmi celles qui sont destines une vie
de travail.
Lockhart indique lanne 925 comme lpoque laquelle cette
pratique commena ; mais elle ne se rpandit que lentement,
puisque Marco Polo et les autres voyageurs du Moyen ge nen
font pas mention. Maintenant elle est devenue si imprieuse
dans certaines parties de la Chine, que dans les provinces du
nord, sauf Peking, presque toutes les femmes sy soumettent,
mme celles qui bchent la terre et qui portent des fardeaux.
Dans le Setchouen et dans la Chine mridionale, les paysannes sont compltement affranchies de cette coutume, et

p.132

dans les villes on peut valuer au tiers des femmes celles qui ne
mutilent

point

leurs

pieds ;

mais

rcemment

la

mode

augmenterait danne en anne le nombre de ses victimes ; non


seulement la mode, mais aussi un juste souci de lavenir chez la
fillette et chez ses parents. Ceux-ci se disent : Je ne trouverai
jamais dpoux pour ma fille, si je ne lui fais pas de petits
pieds ; et lenfant, qui sait dj combien lon apprcie cette
beaut consent, demande mme quon la supplicie, sre
quelle est dtre voue au clibat, si elle reste telle que la fit la
bonne mre Nature. Cependant Pouvourville, dont lopinion,

204

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
gnralement si juste, importe fort, nous dit que la mutilation
des pieds tombe de plus en plus en dsutude parmi les
Chinoises.
Les dames mandchoues devaient la dignit de leur race de
ne pas se conformer aux murs de la nation vaincue ; maintenant
elles

imitent,

elles

aussi,

ces

murs

de

lengeance

infrieure , en prenant des chaussures qui les forcent


marcher sur la pointe du pied et qui sont la cause daccidents
nombreux, de maladies graves : cest une mutilation mitige.
Nagure la mutilation du pied fminin tait devenue pour les
Chinois le signe distinctif de la bonne socit ; nulle jeune
fille ne pouvait esprer entrer dans cette caste suprieure si elle
ne stait soumise la torture exige par les juges de la beaut
fminine pour transformer son pied en un lis dor .
Mme, par une singulire perversion de la pudeur fminine,
les

Chinoises

cachent

avec

soin

leurs

pieds

nus.

Les

missionnaires nous apprennent quils ont parfois toutes les


peines du monde extrmiser les nouvelles converties,
lonction des pieds tant considre comme scandaleuse .
Cest gnralement vers lge de cinq ou six ans que lon
entoure de bandelettes les pieds des fillettes pour en replier les
orteils, relever en arc le cou-de-pied, arrter le dveloppement
des muscles.
Il faut que le soulier, dispos en sorte que le moignon y
paraisse encore plus petit quil nest rellement, atteigne seulement sept centimtres et demi de longueur ; la jambe mme
participe larrt de dveloppement provoqu ds lenfance, et

205

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
forme avec le pied un fuseau droit sans mollet. Dailleurs on
emploie des mthodes trs diffrentes dans les diverses parties
de lEmpire : lessentiel ici, cest le but atteindre, et ce but est
une horrible et malfaisante atrophie.
Dfinitivement estropie, la femme de bonne compagnie ne
peut plus soulever de fardeau ni mme se livrer aucun

p.133

travail pnible ; la marche rgulire lui est devenue impossible ;


elle est oblige de savancer petits pas rapides et chancelants,
en saidant des bras comme dun balancier : cest la dmarche
que les potes comparent aux ondulations du saule agit par le
zphyr. On comprend combien cette infirmit augmente la
dpendance de la femme dans le mnage ; cependant les
femmes mutiles de la campagne travaillent sans fatigue
apparente ct de leurs maris.
De lointaines traditions rappellent lexistence du matriarcat
dans la Chine antique : Avant lpoque de Fohi, disent les
anciens livres, les hommes connaissaient leur mre et ils
ignoraient qui tait leur pre. Mais depuis la constitution de la
famille chinoise, les lois et la coutume tablissent avec prcision
linfriorit absolue de la femme comme fille et comme pouse.
Aprs avoir ador son pre et sa mre, elle doit adorer son
mari. Si jpouse un oiseau, dit le proverbe, il faut que je vole
aprs lui ; si jpouse un chien, je dois le suivre la course ; si
jpouse une motte de terre abandonne, il faut masseoir ct
delle et la garder.
Tous les actes symboliques des fianailles et du mariage
rappellent la femme que la soumission est pour elle la vertu
par excellence. Quelle que soit la conduite de lpoux envers elle,

206

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
il lui convient de se rsigner sans murmure : elle obit donc en
silence ; elle ne peut recourir ni ses parents ni aux magistrats
pour se faire rendre justice ; tout au plus peut-elle se rendre
dans le temple pour y suspendre, la tte en bas, une figurine en
papier reprsentant son mari, et demander la desse de la
Misricorde de changer le cur de lpoux, puisquil a cess de
battre sa vraie place.
La plus illustre des lettres chinoises, Panhoepan, qui vivait
au 1er sicle de lre vulgaire, a trac le devoir des femmes dans
le mmoire classique des Sept articles. Elle nous raconte que
lancien usage tait doffrir au pre, lors de la naissance dune
fille, des briques et des tuiles, des briques, parce quelles sont
foules aux pieds, et des tuiles parce quelles sont exposes aux
injures de lair . Lpouse ne doit tre quune pure ombre et
quun simple cho.
Lorsque le mari fait choix, gnralement parmi ses esclaves,
dune ou de plusieurs femmes supplmentaires, la premire
pouse est tenue de les accueillir avec bienveillance et de vivre
en paix avec elles.
Le mari seul est possesseur du droit de divorcer : sans en
rfrer aux juges, il peut renvoyer sa femme, mme lorsquil ne
lui reproche que son tat de maladie ou ses habitudes de

p.134

bavardage ; mais quand sa femme lui dplat, il prfre presque


toujours sen dbarrasser par la vente, et, dans ce cas, il lui
suffit de faire avec lacheteur un contrat en due forme, la socit
nayant rien voir dans les transactions entre loffre et la
demande .

207

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
A quel degr la femme tait infrieure lhomme, lpouse
lpoux dans lesprit des Chinois, l ancienne et vnrable
coutume du suicide de la veuve sur la tombe du mari le
montre avec abondance et surabondance.
Ce suicide des inconsoles, quelles le soient vraiment ou
quelles doivent seulement paratre telles, na pas tout fait
disparu des murs. Mais il ny a pas dexemple que la victime
volontaire fasse choix du bcher comme les veuves hindoues :
cest par lopium ou tout autre poison, par la faim, par la noyade,
surtout par la corde, que les pouses chinoises vont rejoindre
leur

mari

dans

la

mort.

Davance

elles

annoncent

leur

rsolution ; et alors, de toutes parts, viennent les parents, les


amis et les curieux pour les encourager et les applaudir ; quand
mme elles ne sont point soutenues par lapprobation publique,
nombre dentre elles meurent, soit pour suivre leur mari dans la
tombe, soit pour rester dignes de lui.
Ainsi, la femme se considre comme nayant dexistence que
par la personne de lpoux, et si elle jouit dune certaine libert,
si le mari abuse rarement de ses droits de matre absolu, elle
nen est redevable qu la mansutude gnrale des murs.
Cest en lhonneur des vierges et des veuves vertueuses que, par
une sorte de galanterie nationale, on lve en dehors des villes
le plus darches triomphales ; en change de leur libert, on leur
accorde des monuments.
Pendant les deux expditions des troupes europennes, en
1860 et en 1900, quand les allis pntrrent dans la province
de Petchili, des milliers de femmes se suicidrent pour ne pas

208

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
tomber au pouvoir des trangers : couches dans le cercueil
pour y attendre la mort, elles y mouraient en effet.

En conformit avec linfriorit reconnue de la femme, les


Chinois, en cela semblables aux Musulmans (mais moins outrs
queux), ne parlent gure de leurs compagnes et naiment pas
quon les en entretienne. Dans la conversation ils la dsignent
souvent par une priphrase ddaigneuse, la pauvre sotte du
dedans , et si quelquun demande quelquautre des nouvelles
de

madame

son

pouse,

il

se

sert,

encore

plus

pri-

phrastiquement, dune expression tire de longueur , comme


par exemple : Veuillez prsenter tous mes hommages la
salle

de

la

trouve-t-elle ?

Respectable
La

salle

Longvit ;
de

la

en

quel

Respectable

tat

p.135

se

Longvit,

cest--dire : la personne qui habite dans la salle de la Longvit


Respectable, la dame du logis, la mre de famille, au bout du
compte, la femme ; et, pour se conformer une fois de plus au
style de la politesse chinoise, la personne des appartements
dExcellente Odeur : on dsigne ainsi le gynce. Encore
nose-t-on gure sentretenir de la sorte avec le mari, moins
dune amiti qui excuse les infractions la rgle ; cest aux
enfants de la maison quon sadresse.
Rien donc dtonnant si le Chinois qui vous invite ne vous
prsente pas sa femme : ce nest mme pas chez lui que vous
goterez aux merveilles de la cuisine du Milieu , mais nimporte o, dans un lieu convenable, villa, pagode, restaurant,
htel au nom fleuri, court en chinois, non moins que long en
franais : Htellerie de la Commune Ascension vers les Hon-

209

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
neurs, de la Flicit Parfaite, des Cent mille Parfums, de la
Flicit sans Nuages, ou de la Cleste Harmonie.
Dans la ralit des choses, les femmes chinoises sont donc
plus ou moins clotres ; bien que non mures dans le gynce,
elles ne participent gure la vie sociale gnrale. On en voit
trs peu dans la foule qui se presse en remous dans les rues et
les ruelles, et celles quon y rencontre allant pied nappartiennent pas aux classes dites infrieures, sinon celle des
prostitues ; les dames distingues par le rang, la fortune ou les
prtentions passent en chaise porteurs ou en charrette
lintrieur clos aux regards.
La compagne du Chinois, sa mre, ses filles sont si bien
exiles en thorie et en pratique de la communion avec lhomme
que, pour complaire aux ides chinoises, les missionnaires ont
spar leurs glises et chapelles en deux par une haute cloison
longitudinale en planches : dun ct les Messieurs et de
lautre les Dames .
On ne peut pas ne pas admettre que cette sparation des
sexes a fait beaucoup de tort la Chine, comme aux pays fiers
de leur Islam ; elle a contribu la priver de posie, didal ;
elle lui refuse la fleur de la vie ; elle mne lhomme lennui,
et lennui pousse lhomme aux plaisirs dgradants, par exemple
la fumerie dopium. Mais quoi ! chez nous la femme est partout
visible, en bien des sens honore ; et les cafs, les tabagies ne
dsemplissent pas.
Une autre des infriorits imposes la femme dans le Grand
et Pur Empire, cest le peu de soin quon prend de son

210

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
instruction ; il ny a presque pas dcoles pour elle ; elle croupit
bon gr, mal gr dans une ignorance transcendante .
p.136

Presque aucune qui sache lire couramment ; encore

moins crire.
Comme contre-partie, il est certain que la mre de famille est
respecte, aime dans ltroit intrieur de son petit royaume ;
quelle jouit de laffection de ses fils et filles ; que la veuve est
spcialement favorise par les lois et par la coutume, en ce
quelle a droit un certain ensemble de liberts qui choqueraient
fort le code des biensances si la mort de lpoux ne lavait
mancipe, et en ce que lusufruit des biens de la communaut
lui revient : Elle peut, dit le proverbe, manger les feuilles, mais
non le tronc de larbre.

211

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

CHAPITRE DOUZIME
AURORE DES TEMPS NOUVEAUX

I. Le formalisme et son antidote. II. Syndicats et socits secrtes.


III. Guerre des taping. IV. Entre en scne de lEurope.

I. Le formalisme et son antidote.


@
p.137

Dans la socit polie de la Chine, tous les actes

importants de la vie, mariage, naissance, mort, et beaucoup de


menues actions (lon peut dire presque toutes) saccompagnent
dinnombrables crmonies dont le sens symbolique reste
gnralement

incompris,

mais

qui

nen

sont

pas

moins

considres comme indispensables. Cest le ciel lui-mme qui a


fait la distinction des crmonies, dit le Chouking, et ces
crmonies sont pour nous des lois immuables.
Lensemble de ces crmonies, cest le li, cest le formulaire,
qui range sous son despotisme les murs et tout ce qui
distingue du barbare lhomme polic.
Le Chinois qui respecte la tradition a son devoir tout trac
dans chaque fte religieuse ou civile, dans chacune de ses visites
ou de ses rceptions ; il connat le nombre de saluts ou de
gnuflexions auquel il est tenu ; il mesure davance la longueur
de ses pas, les inclinaisons de sa tte, les battements de sa
paupire, le timbre de sa parole, la douceur de son sourire : le
formulaire a prvu tous les cas et dautres encore .
Confucius, le grand Chinois qui sert de modle toute la
nation, navait pas de plus grand divertissement dans sa plus

212

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
tendre enfance que de saluer ses petits camarades avec le crmonial des personnages les plus graves, de les inviter sasseoir
en leur cdant respectueusement la premire place,

p.138

de se

prosterner et dimiter les rites que lon clbre en faisant un


sacrifice aux anctres. Un Chinois na droit au titre de sage
que sil ajoute ses connaissances celle du crmonial religieux
et civil. Toutes les vertus ont leur source dans ltiquette , est
une parole attribue Confucius ; il ne la peut-tre pas
prononce, mais sauf ce quelle peut avoir dexagr. elle rpond
bien la doctrine du matre.

Heureusement, ce nest point lintervention de ltiquette qui


donne aux socits limpulsion ncessaire. Les rvolutions si
nombreuses qui ont boulevers la Chine, prouvent quaudessous de ce monde formaliste des lettrs, qui met sa joie
rpter des maximes et les peindre sur les murs de ses appartements, sagite une foule qui soccupe des intrts pressants de
la vie au jour le jour et laquelle laccomplissement de crmonies symboliques est devenu tout ce quil y a de plus indiffrent au monde.
La lutte pour lexistence, si terrible dans les rgions surpeuples du Milieu , la ncessit du travail journalier et, pour
tout dire, la convenance de ne pas mourir de faim, ne permettent point lhomme du peuple de chercher, comme le veut la
morale officielle, la sanction de tous ses actes dans la conduite
des trois empereurs Yao, Chun et Yu, qui furent les modles de
la politesse et du savoir-vivre.

213

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Comme le dit si bien le proverbe chinois, le fils ressemble
plus son sicle qu son propre pre et sa mre ; et ce
sicle apporte des changements continuels, sinon dans les prceptes classiques, du moins dans la vie relle de la nation.
Quand on prtend communment de la Chine que la prcocit a us sa force , cest l une parole injuste, car on ne
trouverait pas facilement une race qui se relve toujours plus
jeune et plus vigoureuse des infortunes qui semblaient devoir
laccabler jamais. Le formalisme, pre de linertie, de la
mdiocrit, du gtisme intellectuel, a trouv son antidote dans
la pullulence des syndicats .

II. Syndicats et socits secrtes.


@
La facilit de se grouper en syndicats de longue dure, en
fraternits adoptives , est un des traits distinctifs du Chinois,
en mme temps que le levain de transformations profondes.
Si, dans la vieille Europe, laction prpondrante vient des
individus temporairement unis pour un but bien dfini, dans la
vieille Chine, le

p.139

remue-mnage a sa principale cause

dans linfluence des houi. On nomme ainsi des socits qui se


maintiennent ad multos annos ; bien mieux, de gnration en
gnration, ad scula.
Et, fait de la plus haute porte, tandis que, dans lOccident,
les associations, si nombreuses quelles soient, embrassent
seulement une faible partie de la population, dans lExtrme
Orient chinois elles ont entran presque tous les hommes de la
nation dans leur cercle dactivit, sournoise ici, l dvorante. Les

214

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
villes de la Chine nont peut-tre pas un seul habitant, riche ou
pauvre, bourgeois ou travailleur, qui nappartienne quelque
groupe socitaire, constitu publiquement ou fonctionnant en
secret. Mme les mendiants, les enfants des fleurs , sont unis
en associations ayant leurs statuts, leur code spcial, leurs ftes
et leurs banquets.
On peut dire sans exagrer que les fils de Han sont une
fourmilire de socits secrtes, de loges et ventes, un agrgat
de carbonari, la plupart moins rbarbatifs que les carbonari
classiques et moins prompts jouer du stylet ; mais aussi
nombre de leurs houi sont extrmement puissants et dangereux
avec thories trs subversives.
Il en est aussi qui ne comprennent quun fort petit nombre
dindividus : telles ces fraternits adoptives o lon se lie
deux, plusieurs, par un serment comme celui-ci :
Par le Ciel et par la Terre, par leur pre et par leur mre, en
prsence de la Lune et en prsence du Soleil, A. et B. se jurent
une amiti inbranlable !
Et dsormais, quand A., mont sur un char (cest--dire lev
aux honneurs), rencontrera B. coiff dun grossier chapeau de
paille, il descendra de son char pour aller au devant de B.
Et aussi, lorsquil arrivera B., paradant sur un beau cheval,
de rencontrer A., courbant lchine sous un ballot de colporteur,
il descendra de cheval, comme A. tait descendu de son char !

III. Guerre des Taping.


@

215

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
La guerre qui a si terriblement ravag les provinces centrales
du Royaume Fleuri a prouv tout rcemment comment,
combien les houi sont capables dbranler lEmpire : il en a t
secou jusque dans ses fondations.
Elle a montr aussi que des modifications se sont accomplies
chez les enfants de Han et quils ne

p.140

constituent pas,

comme on le rpte souvent, une nation immobile, ptrifie dans


ladoration du pass, comme si Confucius lui-mme navait pas
proclam que la Loi de la Grande tude est de renouveler les
hommes .
Lerreur vulgaire qui confond le Chinois et le mandarin a reu
de ces vnements tragiques un singulier dmenti. Erreur gale
celle qui assimilerait la France, lEspagne ou lAllemagne
leurs dirigeants.
Ces Taping prsentaient une volution nouvelle dans le
dveloppement national, et sils nont pas t soutenus jusquau
bout par lopinion publique, cest probablement parce quils
staient lancs avec trop de hardiesse dans une nouvelle voie
religieuse et politique. Trop peu soucieux de lantique dynastie
nationale des Ming, ils navaient pas cherch dans lhistoire
antrieure de la Chine un point dappui contre les envahisseurs
mandchoux. Or, cette dynastie a laiss, parat-il, des souvenirs
trs vivants, et daucuns pensent quon pourrait soulever la
Chine en son nom.
Cest en lan 1848, poque du grand branlement des nations
occidentales, que commena la rvolte, dabord simple querelle
de culte, suscite par un matre dcole, et bientt aprs guerre
gnrale, dans laquelle les passions religieuses, les intrts et

216

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
les haines de classes, les Chinois chinoisants et les tribus encore
indpendantes demi, tous les lments opposs de la nation
entrrent dans une lutte inexpiable . Son lieu dorigine fut le
Kouangsi ou Kouang Occidental, province mridionale traverse
par le fleuve de Canton. Elle se propagea peu peu dans les
diverses contres du sud, o se font vis--vis des lments
nationaux non encore entirement concilis : les Hakka, qui sont
des conqurants chinois, et les Pounti, qui sont des aborignes
conquis.
Puis la rbellion gagna les pays du Yangtze par les grandes
routes du commerce et se rpandit au nord jusquaux portes de
Tientsin. Ds lanne 1851, le royaume de la Grande Paix
(Taping) tait fond, et en 1853 Nanking reprenait son antique
rang de capitale de lEmpire, sous le nom de Tienking ou
Rsidence cleste .
Matresse des contres les plus fertiles de la Fleur du Milieu,
de tout le cours infrieur du Yangtze, mme de Ningpo et
dautres ports de mer, partageant en deux zones distinctes les
rgions encore fidles lempereur mandchou, linsurrection
avait toute chance, sinon de triompher, du moins de donner
lensemble de lEmpire une orientation politique toute diffrente
de celle quil a de nos jours, et probablement plus nationale.
p.141

Mais quand la Chine officielle paraissait dfinitivement

vaincue par les insurgs, les Europens, lss dans leurs trafics
par la guerre civile, et se souciant fort peu du juste ou de
linjuste de lune ou lautre des deux causes, prirent en main les
intrts de la dynastie mandchoue, la France et lAngleterre
aidrent doublement cette ligne trangre : par des troupes

217

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
rgulires, franaises ou anglaises, et par des corps francs que
commandaient des officiers occidentaux.
Quoique les Taping, plus souvent appels les Longs
Cheveux , les Tchangmao, mlassent leur culte des crmonies chrtiennes et se servissent dans leurs dits dun langage
emprunt aux missionnaires, quoiquils eussent mis la Bible au
rang de leurs livres sacrs, et mme offert une place dans leur
gouvernement aux chrtiens trangers, les Occidentaux rsidant
en Chine firent passer les intrts de leur commerce avant ceux
de leur religion, et grce eux le souverain mandchou put
reconqurir son domaine. En 1862, ils empchrent les Taping
doccuper Changha, et leur reprirent rapidement tous les points
stratgiques : il ne resta plus aux soldats chinois qu brler les
villes et massacrer les habitants, puis pourchasser les
affams qui, sous le nom de Nienfe, staient faits brigands pour
vivre, et, sans but politique, ravageaient et l les campagnes.
Et Taping comme Nienfe soccuprent en conscience de leur
uvre de mort et de dilapidation.
Le soulvement des Taping, si menaant par lui-mme, se
compliqua de la rvolte de plusieurs populations plus ou moins
autochtones de la Chine mridionale, jalouses de se venger
enfin, aprs des sicles dhumiliation et une longue suite
davanies, pillages et fiscalits du fait des vice-rois et des
mandarins.

Ce que les Taping cotrent la Chine est positivement


incalculable. On estime quen quinze ou dix-huit annes la
Guerre civile consomma de douze quinze millions dexistences

218

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
dans lensemble des trois provinces de Kouangsi, de Yunnan, de
Koetchou. Et que penser de la perte de vie dans les rgions
bien plus peuples du grand fleuve Yangtze, o la dvastation
fut encore pire ? Des missionnaires connaissant bien le pays
admettent que le Koetchou, par exemple, fut priv dau moins
les deux cinquimes de son peuple ; de telle ville de 30 000
mes il ne resta que dix familles !
Ce nombre de douze quinze millions de disparus rien
quen trois provinces est sans doute plus ou moins major, par
la raison quayant tendance surestimer le peuple de

p.142

la

Chine, on a surestim sa dpopulation : si une ville value


100 000 habitants nen avait plus que 50 000 aprs la guerre
des Taping la perte est de 50 000 ; mais si cette mme cit
navait

que

70 000

habitants

ou

60 000

seulement,

la

saigne nest plus que de 20 000, de 10 000.

IV. Entre en scne de lEurope.


@
Lunit de lEmpire fut rtablie, mais la restauration de
lancien ordre de choses nest quapparente. Les diverses
socits qui se cachent dans les profondeurs de la nation, la
ligue du Nnuphar , celle du Th pur , lalliance des Trois
Prcieux , le Ciel, la Terre et lHomme , et tant dautres
associations aux noms nouveaux, dont lune a t fonde par le
missionnaire

luthrien

Gutzlaff,

et

qui

ont

pour

but

le

renouvellement politique et social de la Chine, lensemble des


houi na pas cess de se remuer, de travailler dans lombre.

219

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Lquilibre actuel de lEmpire est tout ce quil y a de plus
instable. Lappareil antique des lois, des formules, des pratiques
officielles est en dsaccord croissant avec les exigences dune
socit rajeunie ; la contre entre en relations, de plus en plus
frquentes avec les trangers, dont les ides, mme repousses
avec haine, exercent une influence profonde et prcipitent la
ruine dinstitutions en dcadence.
Les petites colonies dEuropens tablies sur le littoral et sur
les bords du Yangtze semblent peu de chose, et, compares aux
multitudes des enfants de Han , elles ne forment quun
nombre bien faible dindividus ; mais une nouvelle priode de la
vie nationale chinoise nen commence pas moins avec elles. Leur
propagande de tous les jours agit autour delles, en cercles
concentriques de plus en plus largis ; et surtout chacune delles
se rclame des grandes puissances navales et militaires dont
dpendent les habitants des concessions , suivant leurs
diverses nationalits.
Dsormais lOrient et lOccident sont unis par les grands
mouvements de lhistoire ; au point de vue gographique, la
Chine se rattache aussi de plus en plus au monde dj bien
connu de lEurope et de lAsie mridionale. Des voyageurs
europens ont parcouru le Royaume Central dans tous les sens ;
chaque anne, de nouveaux itinraires sajoutent aux prcdents
et les mailles du rseau se resserrent. Il ne reste plus qu
procder avec mthode lexploration dtaille du pays.
@

220

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

LIVRE DEUXIME
LA CHINE DU NORD : LE HOANG HO

221

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

CHAPITRE PREMIER
BASSIN DU PEI HO : LE PETCHILI, PEKING

I. Raisons de la prminence du Petchili. II. Rivages, monts, fleuves du


Petchili. III. Le Pe ho. IV. Peking. V. Les environs de Peking. VI. Le
climat de Peking. VII. Tientsin. VIII. Autres villes du Petchili.

I. Raisons de la prminence du Petchili.


@
p.143

En trois monosyllabes, Petchili signifie la Dpendance

immdiate du Nord : telle est l incommensurable brivet


du chinois. En retranchant du trisyllabe la syllabe initiale, P, ce
qui

se

fait

communment,

il

reste

Tchili,

cest--dire

la

Dpendance immdiate, la Possession directe .

Cest la plus septentrionale des dix-huit provinces de la Chine


propre, et elle a le privilge de possder la capitale de lEmpire,
mille kilomtres environ du centre du Milieu , qui se trouve
dans le pays intermdiaire entre le fleuve dit justement le Jaune
et le fleuve dont le nom de Bleu est particulirement injuste.
Comment se fait-il que le chef-lieu de la Chine soit l et

p.144

non pas sur le Yangtze ou prs du Yangtze, l o ce courant, lun


des plus puissants du monde, carte ses rives comme un
estuaire, dont une rive est presque invisible lautre, mme,
plus bas, comme une sorte de mer ? En voici la raison.
Durant les longues poques de paix la capitale fut en effet
beaucoup plus au sud-ouest ou au sud, Singan, voisine du
fleuve Jaune, ou Nanking, sur ce Yangtze, le courant central du
pays.

222

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Mais, quand il fallut faire front aux trangers, soit aux
Mongols, soit aux Mandchoux, barbares du nord-ouest ou du
nord, cest vers lendroit directement menac que devait se
porter la force de rsistance reprsente par le gouvernement,
ses fonctionnaires et ses armes. Or, cest par le Petchili, par les
campagnes du fleuve Pe ho, que Mongols et Mandchoux descendaient vers la Chine, et sur les bords de ce fleuve se livraient les
batailles

dcisives.

Victorieux,

les

envahisseurs

restaient

volontiers dans cette rgion voisine de leur patrie, do il leur


tait facile de recevoir des secours et o ils pouvaient se rfugier
en cas de dsastre. Peking, dans le bassin infrieur dudit fleuve,
devint donc, depuis le milieu du Xe sicle, et sauf de courtes
interruptions, la rsidence des empereurs fils du Ciel , et le
bastion septentrional de lEmpire.
Dailleurs, il convient de le remarquer en sa faveur, cette ville
est situe dans la mme rgion naturelle que les cits du sud.
Dans la contre des plaines, au sud-est des chanes bordires
qui limitent le plateau mongol, elle nest spare des campagnes
quarrose le fleuve Jaune par aucun seuil de montagnes ou de
collines ; du Petchili aux provinces de Honan, de Kiangsou, de
Nganhoe, les changements du climat, des cultures, de la
population, se font par transitions tout fait insensibles,
travers le pays de la Terre Jaune, puis travers des campagnes
peine moins fertiles et encore plus profondment arroses.
A noter aussi que par le grouillement de sa population, le
Petchili est une terre minemment chinoise : le recensement
officiel, qui prcda linvasion des Taping, le changement de
cours du Hoang ho et la grande famine, numrait prs de

223

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
trente-sept millions dhabitants dans la province, gure moins
que le nombre des habitants de la France en 1900. Cette numration, quel point exacte, nous lignorons, date de 1842 ; en
la supposant vraie, les 300 000 kilomtres carrs de la province
entretenaient donc chacun 123 ou 124 personnes, contre les 73
de la rgion franaise.
Popof admet 29 400 000 habitants en 1894, soit pas tout
fait cent individus pour cent hectares, et la plus modeste de

p.145

toutes les estimations se contente de 19 350 000 Petchiliens ,


ou 64 seulement au kilomtre carr. Cest encore la population
dun beau royaume, et plus que le nombre des Espagnols de
toutes les Espagnes dIbrie.
Ab uno disce omnes ! Les estimes du nombre de rsidents
vont donc ici presque du simple au double ; or, le Petchili se
droule autour de la capitale de lEmpire. Que croire alors des
recensements ou valuations des provinces excentriques et
presque imparcourables par les Europens ?

II. Rivages, monts, fleuves du Petchili.


@
Le Petchili confronte au golfe homonyme, lequel souvre sur la
mer Jaune par le dtroit de Petchili,

qui

a 400

kilomtres

de

largeur, et savance au loin vers le nord-est, entre des rives


mandchoues, sous le nom de golfe de Liaotoung. Le Port-Arthur
des Russes commande la fois, au sud lentre du golfe de
Petchili, louest lentre du golfe de Liaotoung, lest
limmense baie de Core : on aurait pu choisir plus mal.

224

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Du dtroit du Petchili lembouchure du Pe ho, dest en
ouest, il y a 300 kilomtres, et autant, de sud en nord, jusquau
fond du golfe de Liaotoung. Le pourtour, grands traits, sans les
indentations secondaires, est de 1 200 kilomtres, ctes leves,
pittoresques, au sud-est, le long de la province de Chatoung, et
sur presque tout le contour du Liaotoung, mais essentiellement
basses, plates, vaseuses sur le dlinament du Petchili.
A ce golfe accourent, dans le Chatoung, le terrible Hoang ho,
dans le Liaotoung (Mandchourie) le Liao ho, dans le Tchili le Lan
ho et le Pe ho : tous ces fleuves lui apportent tant de boues que
ses fonds sont tapisss de vase et que les profondeurs de 200
mtres ou un peu plus y sont rares.
Baigne, donc, lorient, par les eaux de la mer, la province
du Tchili ne cesse de saccrotre aux dpens des eaux marines.
La cte qui se dveloppe sur une longueur denviron 500
kilomtres, de la bouche du fleuve mandchou, le Liao ho, au
fleuve de Peking, le Pe ho, suivait jadis une direction parallle
celle des saillies montagneuses de la contre, mais les alluvions
fluviales ont modifi ce trac primitif. Ainsi le Lan ho ou Laomou
ho, qui reoit tous les torrents venus du sud-est de la Mongolie
par Karakoten et Djehol, a form en pleine mer un vaste demicercle de terres nouvelles. A la vue des plages qui terminent
louest le golfe de Petchili, lon

p.146

reconnat aussi que les

apports du Pe ho et du San ho ou Petang ho ont fait


notablement avancer la ligne du littoral dans cette mer peu
profonde et rattach la cte danciennes les, buttes de lave
dresses au-dessus de la mer avant la priode historique. Toute
la plaine basse du Petchili est un fond marin que les torrents,

225

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
apportant les dbris menuiss des montagnes riveraines, ont
graduellement combl. Des lacs, des marcages, occupent
toujours une partie de la contre, et et l les eaux cheminent
incertaines, ne trouvant pas de pente suffisante pour scouler
vers le golfe.
La province est assez bien limite au nord et louest par les
escarpements des montagnes do descendent Liao ho et Pe ho,
et qui servent de contreforts la masse des plateaux mongols.
Vus de la plaine les monts sescarpent hardiment ; ils sont pour
beaucoup dans la beaut des horizons de Peking, au bout de la
plaine immense.
En leur ensemble, ces artes du sol sont orientes dans le
sens du sud-ouest au nord-est, paralllement larte de la
pninsule du Liaotoung et aux montagnes du Chatoung ; les
rivires qui sen chappent en suivent dabord les hautes valles,
puis,

trouvant

une

fissure

latrale,

elles

sy

engagent

brusquement pour entrer dans la plaine. A peine un sommet


dpasse-t-il la hauteur de 2 000 mtres dans les parties des
chanes comprises entre les cluses du Pe ho et celle du Wen ho,
les deux rivires qui baignent la campagne de Peking. Mais au
sud du Wen ho les crtes se redressent en sommets de 2 500
mtres et peut-tre de 3 000 ; mme, dans ce remous de
montagnes, le Siao Outa Cha ou le Petit mont des Cinq Pics
atteint 3 494 mtres, mais il ne slve pas dans le Tchili, il
appartient au Chasi, louest et non loin de la province. Tout
au nord du territoire, aux frontires de la Mongolie, vers les
sources du Liao ho des Mandchoux et du Lan ho des Chinois, le
Pa tcha Cha culmine 1 800 mtres.

226

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Ainsi le Petchili lve des monts qui vont de la hauteur des
Cvennes celle des Pyrnes.

III. Le Pe ho.
@
Au tronc du Pe ho, Pa ho, Pe ho, cest--dire fleuve
du

Nord ,

sajuste

une

vaste

ramure

daffluents

et

sous-affluents tellement tale du nord au sud, dans les


provinces de Tchili, et surtout de Chasi, quil y a bien 650 700
kilomtres entre les sources de ces rivires dont les noms
chinois se gravent aussi difficilement dans la mmoire

p.147

de

ceux qui ne connaissent pas la langue, que facilement dans


lesprit de ceux qui la connaissent.
Cest pourquoi, le fleuve du Nord tant court, 500 kilomtres
environ, il nen rassemble pas moins les eaux de 442 400
kilomtres carrs, soit plus du quart de la France. On value
diversement sa porte 219 ou 255 mtres par seconde, et
2 265 000 mtres cubes le volume des alluvions quil convoie
annuellement dans le golfe de Petchili. Le Pe ho, tout entier
petchilien, nest ni la plus longue, ni la plus abondante rivire du
bassin ce serait plutt le We ho (750 kilomtres), branche la
plus mridionale, mais il passe dans la banlieue orientale de la
capitale de lEmpire, et cest par lui que le fameux canal Imprial
sapproche de Peking, puis y arrive par un embranchement :
do la prminence que lui accorde la nomenclature.
Nomm donc tort Pe ho plutt que Wen ho, il passe devant
Tientsin, digne du nom de fleuve lheure de la mare haute
seulement, et le reste du temps ornire boueuse o lon ne

227

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
sexplique pas quil soit possible de faire voluer un bateau ; il
coule dans une plaine vaguement cultive o les champs
spongieux alternent avec de vastes tendues bossues de tertres
funraires (Marcel Monnier).

Lui et les siens font le malheur de la grande et riche plaine du


Tchili. Il advient souvent, et parfois plusieurs annes de suite,
que les campagnes de Tientsin et de tout le centre de la province
sont grce lui, grce eux, malgrce , devrait-on dire
plutt, changs en un dplorable lac de boue.
On a vu leur inondation commune recouvrir un espace
denviron 15 000 kilomtres carrs dune couche deau variant
dun demi-mtre dpaisseur un mtre et demi ; les villes et
les villages, btis sur les buttes et sur les terres leves, mergent seuls de limmense dluge. Leau de crue quapportent en
amont de Tientsin toutes les rivires qui se rencontrent en cet
endroit, le Pe ho suprieur, le Wen ho, le Tsou ho, le Houto ho,
le We ho, ne trouve pas un coulement assez rapide par le cours
infrieur du Pe ho, et stale au loin dans les campagnes. Les
rcoltes sont dtruites et les habitants du pays condamns la
famine ; la navigation est compromise ; les berges fluviales
scroulent ; les lits changent de place ; les canaux deviennent
des coules incertaines. Ainsi le We ho, qui formait jadis la
partie septentrionale du Grand Canal, entre Tientsin et le
Yangtze, avait rcemment cess dtre navigable.
p.148

Aussi presque tous les villages du pays, ainsi que le

remarquait dj lun des voyageurs europens du sicle dernier,

228

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Ellis, ont-ils des noms qui tmoignent du dplacement continuel
des rivires dans la plaine.
Les malheureux paysans de cette rgion du Petchili expliquent
les inondations par le courroux dun dragon noir et vert quil faut
apaiser par des offrandes, ainsi sont-ils fidles leur croyance
au feng-choui, tandis que des Europens ont parl dun
affaissement du sol ; mais cette hypothse ne repose sur aucune
observation prcise, et la plupart des faits justifient plutt la
supposition contraire, celle dun soulvement local, par lequel
des savants chinois expliquent lempitement si rapide des
rivages sur les eaux du golfe de Petchili.

Quoi quon puisse penser des oscillations du sol dans cette


rgion de la Chine septentrionale, les causes immdiates des
inondations si frquentes du bas Petchili central sont de toute
vidence.
De mme que dans la plupart des contres de lEurope et du
Nouveau Monde, les pentes des montagnes o les torrents
prennent leur source ont t dboises ; les pluies, trs
abondantes en t, ntant plus retenues par les racines des
arbres, glissent rapidement sur le sol en entranant la terre
vgtale, et toutes les eaux torrentielles, mles la vase, se
prcipitent vers la dpression de Tientsin, do elles ne peuvent
schapper

aussi

vite

quelles

sont

venues.

consquence malheureuse, ce dboisement na

Et

par

une

pas manqu

daccrotre la violence des koua foung ou tourbillons de poussire , si redouts des habitants de la plaine cause du tort

229

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
quils font aux rcoltes et des maladies qui les suivent trop
frquemment.
Pour remdier la dtrioration gnrale du sol et du climat,
il serait ncessaire de reboiser les pentes et dlever des
barrages aux portes des cluses, afin dutiliser pour les irrigations
rgulires les eaux qui ne servent maintenant qu dvaster le
sol ; il serait galement fort utile de dplacer le confluent des
diverses rivires qui sunissent dans la mme cavit de cette
plaine singulirement basse o Tientsin, 50 kilomtres du
rivage de la mer, ne la domine que de 2 mtres, et Peking que
de 37, 430 kilomtres de distance en droite ligne.
Les dsastres causs par ces inondations ont contraint
migrer nombre dhabitants du bas Petchili, rgion do sont
partis, par centaines de milliers, les colons devenus les

p.149

pionniers de la Chine en Mongolie et en Mandchourie. Cest une


des raisons du dpeuplement de telles et telles villes de la province, et Peking mme en a souffert.

IV. Peking.
@
Comme on ne lignore pas, le nom de Peking, gnralement
prononc Peting ou encore Betzing dans le dialecte mandarin, a
le sens de Rsidence du nord , par opposition la ville de
Yinhtien, Kiangning ou Nanking, qui est la Rsidence du sud .
Peking fut ainsi dsigne, au commencement du XVe sicle, par
un empereur de la dynastie des Ming. Mais ce nom, employ par
tous les Europens, nest connu en Chine que des personnes
instruites ; le peuple ne donne la cit dautre appellation que

230

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
celle de Kingtcheng ou de Rsidence ; le terme officiel, qui a
le mme sens, est celui de Kingtou ; sur les cartes chinoises, la
ville est dsigne par le nom de Chountien.
Dailleurs peu de cits ont plus frquemment chang de nom.
Lorsquelle apparat pour la premire fois dans lhistoire, en 1121
avant notre re, elle sappelait Ki ; plus tard, elle devint la
capitale dune principaut sous le nom de Yen, cest--dire
Hirondelle , et les lettrs aiment encore la dsigner par ce
terme gracieux.
Puis, sous la dynastie des Tang, qui correspond comme
poque nos derniers Mrovingiens et premiers Carolingiens,
elle se nomma Yeou tcheou.
Prise et supprime par les Leao, en 986, ils la reconstruisirent
et elle fut Yen long ; en 1135, intronisation des Kin, famille
tartare, et Yenking devient Tchoungtou.
Sous les Yuen, partir de 1271, elle prit le nom chinois de
Tatou ou Grande capitale , en mme temps que de Khanbalik
(Cambaluk) ou Cit des khans , que lui donnrent en turc ses
conqurants venus du nord, des Mongols, et que Marco Polo
redit ses compatriotes.
Enfin lan 1368 vit la dfaite de ces intrus, la victoire des
Ming, famille chinoise, Khanbalik devint dabord Peping fou, et
peu aprs Peking.
Ainsi la ville si souvent dvaste, dut changer maintes fois
demplacement, chaque fois de toutes petites distances et
presque sur le mme site : aussi voit-on dans les environs de la
capitale, notamment au nord, et l, des restes de tours, de

231

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
murailles. Le souvenir le plus ancien quy ait laiss lantiquit
recule, cest une inscription en vers grave sur des blocs de
granit devant le pristyle du temple de Confucius ; elle rappelle
une grande partie de chasse courre offerte par un

p.150

roi, lan

827 avant lre vulgaire, donc avant mme la fondation de


Rome.
De mme quelle a port plusieurs noms dans le dcours de
sa tragique histoire, on la nomme prsentement de diverses
faons, grce la fcondit du style administratif et mandarinique : outre Peking, Pekin, Betzin ; Chountien, cest aussi
Kingtou, Kingtcheng.

Le grand rectangle de Peking slve au milieu dune plaine,


37 mtres daltitude seulement, une faible distance au sud-est
de hautes collines, derniers contreforts des montagnes qui
tombent au sud, du plateau de la Mongolie par une descente
prcipitielle.
Ce voisinage des steppes du nord et de louest, si faible
loignement de la mer, est, nen pas douter, un grand malheur
pour lEmpire.
Extrieurement, la proximit des grandes plaines dont ces
monts sont le rebord lexposa de tout temps aux incursions des
nomades, qui ne se sont pas fait faute de profiter des occasions
et de la facilit.
Et dans lre prsente, avons-nous dj dit, elle sert les
desseins de la Russie qui, le transsibrien et le transmongol finis,
tiendra dans sa main la capitale du Grand et Pur Empire. De

232

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
mme la proximit de la mer a mis Peking porte des svices,
justices

ou

injustices

des

puissances

maritimes :

un

dbarquement et la marche dun corps darme travers une


plaine, et la Cour du Nord est perdue, comme on la vu lors
de lexpdition anglo-franaise de 1860 et de la guerre europenne de 1900.
Intrieurement, dans un pays rest jusqu ce jour sans
grandes routes impriales , sans chemins de fer, avec toutes
sortes de difficults de parcours, hautes montagnes, grandes
rivires, coules, marais dans la plaine, Peking na jamais pu
transmettre ses volonts aux autres extrmits de la Chine
quaprs des semaines, des mois de dlais, qui eussent t
diminus de moiti si la capitale avait t quelque part ailleurs
sur le bas ou le moyen Yangtze kiang, dans les provinces les
plus riches de toutes, en Kiangsou, en Nganhoe, en Houp, en
Hounan : Hakoou, par exemple.
A ce point de vue, deux des anciennes capitales de lEmpire,
Singan

et

Nanking,

taient

bien

mieux

situes,

quoi-

quexcentriques aussi : Nanking par rapport louest, Singan par


rapport louest et au nord.
Mais lexcentricit de Peking est tout fait extraordinaire.
Cest peu prs celle de Saint-Ptersbourg, rejete au

p.151

nord-ouest de limmense Empire. La capitale des Jaunes est


non moins au nord-est du Milieu , la Mandchourie part, qui
nest point dans la Chine proprement dite, parmi les dix-huit
provinces, et qui est un pays de nouvelle colonisation, ayant
dj pass, semble-t-il, dans dautres mains que celles du Fils
du

Ciel .

Et

de

mme

Saint-Ptersbourg

233

est

moins

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
exorbitant dans lensemble de toutes les Russies depuis
lannexion du Grand duch de Finlande.
Situe tout prs du 40e degr de latitude nord, sous 39 54
50", la mtropole chinoise est, en latitude, prs de 22 degrs
au nord de lextrmit mridionale de lle dHanan, son territoire
le plus avanc au midi, tandis quil ny a gure quun degr, un
seul,

jusqu

la

frontire

septentrionale

de

lEmpire.

En

longitude, elle est trois fois plus prs du parallle le plus oriental
que du parallle le plus occidental de la Fleur du Milieu . Et
sil ny a pas beaucoup plus de 100 kilomtres entre ses palais et
les frontires des Mandchoux, il faut en parcourir 2 500 en droite
ligne pour atteindre les bornes sud-occidentales de la province
de Yunnan !
Nanmoins lexistence, la grandeur, la primaut de Peking
sexpliquent fort bien.
La capitale de la Chine moderne occupe un lieu de croisement
de grandes voies historiques et conomiques . Ainsi quil a
t dit plus haut, elle sest dveloppe lune des extrmits
mmes de la Chine ; comme tant dautres cits mres qui
ont surgi au ct dangereux, prs du point faible de telle ou telle
nation. Paris, centre de rsistance de la vieille France non encore
mditerranenne et africaine, sest tablie (comme Peking) dans
la rgion septentrionale du pays, au point de convergence des
routes qui viennent des ports o dbarquait lAnglais, et des
frontires que menace lAllemand. De mme Londres sest
installe, comme sur le bossoir dun navire amarr en face du
continent dEurope ; Vienne sest constitue et fortifie
laboutissant occidental et septentrional de la chevauche des

234

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Hongrois

et

des

Turcs

dautrefois ;

de

mme

encore

Saint-Ptersbourg tient tte lEurope.


Il ne faut donc pas stonner que Peking se soit leve la
jonction de routes venant de la Mongolie et de la Manchourie,
puisque cest de l que toujours descendirent les ennemis les
plus redoutables du Royaume du Milieu, tandis que la Chine est
mieux gare de louest, o ne vivent que de rares et pacifiques
montagnards ; et du sud, par de multiples parapets de monts
malaiss franchir. Cest ce point ultra-sensible que dut se
btir la Cour du Nord , comme point dappui de tout
lorganisme politique de lEmpire.
p.152

Maintenant, il est vrai, le Royaume des Fleurs na plus

craindre les Mandchoux, puisque la dynastie appartient cette


race aujourdhui presque entirement sinifie ; de mme les
Mongols, assouplis, assujettis, corrompus, ne sont plus
redouter. Mais ce qui nest plus, a t. Et si la Chine avait
puissance militaire et politique, la capitale serait la vraie place,
vis--vis de ces Russes, si forts que les Fils de Han ne
peuvent les braver, heureux sils peuvent retarder quelque
temps le destin.

Deux ruisseaux traversent Peking, mais aucune rivire ne


passe actuellement ct des murailles ou dans la cit. Le Pe
ho, chemin de commerce et dapprovisionnement de la capitale,
serpente 18 kilomtres lest des remparts, tandis que le Wen
ho, nomm plus haut, dans la montagne, le Youngtsing ho, qui
est le plus abondant des deux cours deau, quoique le moins

235

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
utilis par la navigation, se dtourne une quinzaine de
kilomtres vers louest.
Il fut un temps o ce Wen ho coulait non loin des murs. Des
digues puissantes bordent sa rive gauche pour empcher le
courant de se porter sur la plaine de Peking : lissue de la
rgion des collines, leffigie en fer dune vache se dresse sur la
berge, charge, dit la lgende locale, de pousser des beuglements quand leau commence monter dune manire
inquitante. Par deux fois des empereurs firent creuser un canal
driv du Wen ho en amont de la colline isole de Chiking
(Chiking cha), afin de remplir les conduites de Peking et de
fournir ses canaux de navigation ; mais, par deux fois, il fallut
fermer ce lit o les eaux dbordes se prcipitaient sur la ville :
on voit encore les restes des gigantesques cluses construites
jadis la tte du canal. Le Wen ho a trs frquemment chang
de lit en aval des collines, et partout dans la plaine se
rencontrent des ponts de marbre traversant danciennes coules
abandonnes par les eaux, si ce nest dans la saison des pluies.
Fig. III. Peking et ses environs

La superficie de Peking est de 6 341 hectares, daprs les


calculs de Wber, soit un peu plus des quatre cinquimes de
ltendue de Paris, qui est de 7 802 dans un primtre de 36
kilomtres, Peking nayant que 33 kilomtres de tour, avec une
longueur de 8 493 mtres du nord au sud, et 7 000 de largeur
moyenne dest en ouest.
Relativement Paris, Peking devrait donc compter environ 2
millions de Pekingois, ou un peu plus.

236

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Mais il sen faut de beaucoup que tout cet espace soit

p.153

habit. Le quartier imprial et les rsidences princires sont


occups en grande partie par des jardins, des kiosques, des
palais dserts. Le quartier chinois nest empli de maisons que sur
une largeur denviron 1 600 mtres, de lest louest, et dans le
reste de lespace quenferment les murailles stendent

p.154

de

vastes terrains sans culture, entremls de mares, danciens


cimetires et de champs : cest l que se trouvent aussi les parcs
des temples du Ciel et de lAgriculture ; enfin, des btiments en
ruine occupent une partie considrable du sol. Un pense quun
grand tiers de la capitale est en jardins, parcs, espaces vagues
inutiliss.
Il est donc impossible, absolument, que Peking ait autant
dhabitants que mainte autre ville chinoise, encore moins quelle
soit, comme on la cru longtemps, la cit la plus peuple du
monde. On nous en avait beaucoup cont l-dessus : de bonne
foi ou non, car, qui vient de loin il fait bon mentir .
Ainsi lun des missionnaires du XVIIe sicle, le jsuite
Grimaldi, lui attribuait 16 millions dmes ; dautres voyageurs
allaient jusqu 20 millions ! Et les sceptiques, les pessimistes et
les flegmatiques lui en reconnaissaient dix, huit ou tout au moins
quatre.
Au XVIIIe sicle on en vint des estimations bien plus
modres, donc bien plus exactes, et en 1765, un autre missionnaire, le P. Gaubil, conclut 2 millions au maximum, tous
faubourgs compris ; dautres valuateurs en gros , lord
Macartney, du Halde, concluaient, eux, 3 millions.

237

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Au XIXe sicle, on serre de plus prs la vrit, ou, si lon veut,
la vraisemblance ; on sen tient 1 600 000, 1 500 000,
1 200 000,

1 000 000,

800 000,

750 000,

ou

mme

500 000 seulement, voire encore un peu au-dessous, comme


Wade et Bretschneider.
Elle surpasse, elle gale si peu Londres, laquelle on la
comparat autrefois, son avantage, quelle oppose peine un
Pekingois neuf ou dix Londoniens.
Ni premire ville du monde, ni premire ville de la Chine, ni
mme premire ville de son Petchili, elle est moins peuple que
Tientsin, le march du bas Pe ho !
Mais il faut convenir que si Peking atteint aujourdhui 500 000
habitants tout au plus dailleurs, il fut autrefois plus peupl. Cest
une ville en dcadence.
Quant au nombre absolument exact de ses rsidents, il est
inconnu jusqu ce jour, le gouvernement chinois stant toujours refus publier la statistique urbaine, dont il possde
dailleurs tous les lments, car il tient un compte exact de la
mortalit, puisque tous les corps sont ensevelis en dehors de la
ville, et que la liste des convois est dresse chacune des portes
sous lesquelles ils doivent passer.
Soit

donc 500 000

habitants.

Combien

dEuropens

l-dessus ? Extrmement peu.


p.155

Avant les derniers vnements, Peking ntait pas une

ville librement ouverte aux Barbares de lOccident comme les


ports trait ; et, dautre part, ce nest ni un port, ni,
proprement dire, une place de commerce. Il ne sy trouvait donc

238

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
que des personnages officiels, leur famille et leur suite :
ambassadeurs
collges,

et

Anglais,

diplomates ;
Russes,

des

Franais,

professeurs
et

vingt

de

divers

Anglais

de

ladministration centrale des Douanes, laquelle est dans les


mains de lAngleterre ; plus des missionnaires catholiques,
surtout franais, et des missionnaires protestants, surtout
anglais, la plupart en famille ; en tout, 240 personnes au plus.
Il nest pas douteux que ce nombre saccroisse maintenant
trs vite. Que Peking soit ou non contrainte recevoir une garnison europenne mixte, elle devra souffrir tout au moins que les
lgations soient gardes par des marins et des soldats, chacune
suivant sa nationalit ; puis elle sera dsormais ouverte sans
rserve aux Occidentaux, et ceux-ci noublieront pas dy envoyer
beaucoup des leurs, dont un grand nombre dhommes daffaires
et daventuriers.
La Rsidence du nord se compose de deux cits juxtaposes, quune haute muraille intrieure spare lune de lautre.
La cit septentrionale, qui forme un carr rgulier, est la ville
tartare , ou mandchoue , dite aussi intrieure ; la cit
mridionale, plus large de louest lest, mais de moindre
dimension du nord au sud, est la ville chinoise ou la ville
extrieure .
Aujourdhui cercles de murs, ces deux cits ne sont plus
lintrieure et lextrieure : elles ltaient, quand la ville tartare
tait mure, la ville chinoise non. Elles ne sont pas rellement
non plus, lune tartare et lautre chinoise : elles le furent ; mais
la race grouillante et pullulante des fils de Han sest
rpandue, irrsistible, dans tout Peking. Cette division de la

239

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
capitale rpondait des diffrences trs tranches, mais le
temps a fini par les galiser peu prs et lon peut dire maintenant de la Chine que sa capitale est chinoise.
La ville chinoise se nomme Nantcheng ou Cit du sud, et, tout
au long, Nanoualouotcheng, cest--dire Ville ajoute en
dehors, au sud bel exemple de la concision monosyllabique !
Ctait jadis un simple faubourg que lon entoura, vers le
milieu du XVIe sicle, dun mur de 15 900 mtres de tour, en
imitation de la ville tartare que ses matres avaient close de
remparts au sicle prcdent.
Cette muraille encore assez bien conserve est perce de

p.156

sept portes ; elle a 6 7 mtres dpaisseur la base, 4 5 au


sommet, et 8 mtres de hauteur, avec hautes constructions
aux quatre angles sous forme de quatre pavillons en briques, et,
de chaque ct des portes, quatre mts pour suspendre des
tendards . En outre, des centaines, des milliers de
temples, de kiosques et doratoires couronnaient les murs en un
pittoresque dsordre ; mais, comme, daprs la croyance chinoise, les bons esprits traversent lespace cent pieds de haut,
aucun monument ne doit atteindre cette hauteur, pour ne pas
les gner ; aussi les difices les plus levs ont-ils tous 99 pieds,
soit environ 30 mtres : et cest ici la hauteur des pavillons qui
surmontent les sept portes.

Des deux villes unies dans un mme rectangle, en mme


temps que divises par un mur, la cit chinoise est, non pas la
plus populeuse des deux ; mais en tant que plus chinoise que la

240

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
tartare, cest la plus active et la plus exubrante, avec plus
dindustrie, plus de commerce.
Elle ressemble mieux un grand campement de foire qu
une ville proprement dite ; et un champ de foire trs mal entretenu o lon semptre dans la boue pendant la saison pluvieuse, o la poussire vole en nuages pendant la saison sereine
et vous prend la fois aux yeux, au nez, la gorge, o les rues
sont

des

fondrires

et

des

cloaques,

lordure

est

le

cinquime lment . Thoriquement la Cour du Nord


devrait

tre

propre,

pimpante,

puisque

ltat

consacre

annuellement des millions sa toilette, mais ces millions


svaporent en route. Tout le monde Peking connat lhistoire
dun don de 80 000 francs fait par lempereur ldilit pour
rparations la rue des Lgations europennes, alors que
25 000 30 000 francs auraient amplement suffi : de fonctionnaire en fonctionnaire, et dentrepreneur en entrepreneur, il
ne restait que 80 francs peine au dernier adjudicataire.
Une histoire plus curieuse encore, et non moins authentique,
est celle du mandarin agent-voyer qui fait remettre en ornires
et casse-cou la rue quun citoyen magnanime vient de rparer
ses frais ; car il ne convient pas que ce travail dsintress,
vritable scandale offert en exemple par une individualit sans
mandat,

menace

effrontment

de

tarir

une

source

de

concussions mandarinales.
Les places, irrgulires, sont encombres de chars et de
tentes, les chausses ingales des rues parcourues de voitures
cahotes, de chaises porteurs, de chevaux vifs et de caravanes
de

chameaux

indolents

la

241

dmarche

prtentieuse

p.157

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
descendus des steppes de la Mongolie, ou remontant vers les
solitudes de ces plateaux jadis fertiles en armes de cavaliers
qui ravageaient et la Chine, et lAsie antrieure, et lEurope. Il
ny a pas que des chameaux deux bosses pour porter sur cette
route le th, les peaux, les laines ; on en charge galement
chevaux, mulets et nes.
Les Mongols de ces caravanes viennent en familles, en
bandes, presque en tribus, passer Peking lhiver, plus doux ici,
tant rude soit-il, que sur la terre haute de la Mongolie. Ils ny
habitent ni maisons, ni bouges, mais la tente, comme chez eux,
sous la toile et sous la peau de mouton qui les habille aussi en
recours contre des froids demi polaires. On nous les reprsente
comme des gaillards aux larges paules, lencolure de
taureaux, aux mchoires saillantes, aux dents de carnivores ,
des chevelus , des hirsutes .
A ct deux, il y a les Mandchoux, carrs et solides autant
que les Mongols, et barbus, moustachus autant que les Chinois
sont glabres ; et les Tibtains, bien moins largement btis que
Mongols et Mandchoux, plus petits, avec pommettes encore plus
avances. Voil trois types qui se distinguent premire vue du
type chinois. Avec les Enfants de Han venus de partout, du
sud et du centre comme du nord, pour les examens, lintrigue, la
curiosit, le commerce, ils font de Peking une ville cosmopolite,
mais en Asiatiques seulement.
Dans les rues latrales surtout, qui sont fort troites, la foule
se presse devant les choppes branlantes, ornes de pavillons et
denseignes, et se succdant en dsordre le long des rues, ou
contourne les grands parasols sous lesquels les barbiers rasent

242

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
la tte et parfument la natte de Jean le Chinois . Les
baraques des magasins cachent les maisonnettes o rsident les
marchands ; et l seulement on aperoit les arbres des
jardins enferms dans lintrieur des lots. Quelques gouts
traversent le quartier, et les eaux nausabondes en sont
utilises pour larrosement des rues. A lun des carrefours les
plus frquents, prs du Pont des Larmes , le bourreau tait
install devant le banc fatal, sur lequel des aides venaient
tendre les victimes ; des cages de bambou recevaient les ttes
des supplicis et le sang fig rougissait le sol.
La cit tartare, de 23 720 mtres de pourtour, est enferme
dans une muraille perce de neuf portes, assez bien conserves
et de proportions imposantes. Ce mur, une masse de terre
revtue de briques, a 13 14 mtres de haut, 20 mtres de
largeur la base, 16 17 au sommet, plate-forme dalle sur
laquelle se croisent facilement les chars ; de deux cents en deux
cents mtres, des tours carres, de mme lvation que

p.158

le

mur, font une saillie de vingt mtres ; en outre, des bastions


quatre tages percs de meurtrires dominent les quatre angles
de lenceinte, et sur les votes de chaque porte se dressent de
hautes btisses la triple toiture de tuiles vernisses. Un foss
et l parsem de mares ou servant dcoulement des eaux
dgout spare la muraille de champs et de jardins extrieurs,
ainsi que de faubourgs immondes aux maisonnettes tendues de
loques. Les remparts de Peking, aussi puissants jadis contre les
nomades quimpuissants aujourdhui contre les Europens, ont
une apparence de superbe robustesse. Leur colossale symtrie
de lignes, leurs avancements de bastions, leurs normes tours

243

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
de garde chaque porte, cest, dit G. Curzon, un spectacle
unique au monde et qui, plus quaucune autre relique du pass,
rappelle ces prodigieuses murailles de Babylone dont lantiquit
smerveilla.
Dans lenceinte de la cit tartare, il y a trois villes au lieu
dune : et dabord la ville tartare proprement dite, ainsi
appele de ce quelle est en dedans , cest--dire au nord, du
ct tartare ; puis la ville impriale , Hoangtcheng, laquelle
on donne tort le nom de ville jaune , par confusion du mot
hoang, jaune, avec hoang, imprial ; enfin la ville violette
rserve , Tsekintcheng, parce que jadis on ne devait employer
que du mortier violet (tse) dans sa construction ; elle tait
interdite, et personne ne pouvait y pntrer : do le second
monosyllabe

de

Tsekintcheng,

kin,

cest--dire :

rserv,

sous-entendu : lempereur cest le palais imprial.


La ville tartare est plus rgulirement perce, mais non pas
plus belle que la ville chinoise, si ce nest autour des lgations
trangres et le long des avenues de triomphe, o des ponts de
marbre, orns danimaux symboliques, franchissent les canaux
deau dormante. Des fortifications entourent maintenant les
palais des lgations et en font une nouvelle cit mure dans
lensemble des villes de Peking.
Nagure

les

descendants

des

conqurants

mandchoux,

considrs comme appartenant une race suprieure, taient


tenus de donner le bon exemple aux autres habitants de Peking.
Ainsi, lon ne voit dans la ville tartare ni tavernes, ni maisons de
prostitution ; ses rues ne doivent tre profanes par aucune
procession funraire, par le transport daucun cercueil venant du

244

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
quartier chinois. Mme, pour le maintien strict du prestige des
vainqueurs, il est interdit un Mandchou dhabiter la ville
extrieure ou de prendre dans sa maison un locataire de la race
vaincue. Mais, depuis longtemps, ces dfenses ne sont plus
observes : les races se sont mlanges, et, quoique les
Mandchoux de descendance plus

p.159

ou moins pure soient

encore en majorit dans la ville qui porte leur nom, les Chinois
proprement dits y sont venus en foule, et cest en leurs mains
que se trouve le commerce.
Quant aux Ho-ho, cest--dire mahomtans, au nombre de
plusieurs dizaines de milliers dans les deux villes limitrophes, ils
soccupent principalement des mtiers : cest leur communaut
quappartiennent presque tous les ouvriers en mtaux. Les
chrtiens indignes ont le monopole du travail dhorlogerie,
enseign par les missionnaires au XIXe sicle.

Cest au centre de la ville tartare que stend la ville impriale, limite par une enceinte dont les quatre portes souvrent
vers les quatre points cardinaux. Cest le lieu saint de toute la
cit ; il enferme le seul difice de la Chine qui soit revtu de
porcelaines jaunes, le palais imprial, constituant lui seul la
quatrime ville, la ville violette rserve , note plus haut
comme inaccessible aux sujets du souverain. Du nord au sud le
palais sacr de lempereur a 1 006 mtres de long, de lest
louest il a 786 mtres de large, entre murs crnels de 6 mtres
de haut bords dun foss de 20 mtres de largeur ; le pourtour
arrive 10 350 mtres. Comme la ville tartare qui lentoure, la
ville de lempereur date du commencement du XVe sicle.

245

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Des toits jaunes et des pavillons lgants sur des collines du
parc, cest tout ce quon peut voir, depuis 1887, de cette
demeure dun potentat dont la domesticit est plus ou moins
releve de nombre par un certain nombre de milliers deunuques. Avant cette anne-l les trangers avaient licence de
visiter une partie du parc, les lacs artificiels, les alles
ombreuses, les jardins, les ponts de marbre, la charmante
nature.
Deux coteaux slvent dans lenceinte redoute.
Le plus haut, dominant toute la cit, King cha ou le
Belvdre , sappelle plus communment Me cha ou le mont
du Charbon ; il occupe, trs peu de chose prs, le centre de
la grande ville. Ce monticule, form de main dhomme, repose
sur des amas de charbon quon y aurait accumuls en prvision
de siges prolongs ; haut de 65 mtres environ, il est ombrag
de genvriers et de pins despces diverses. Du haut des collines
du nord-ouest, do lon peut voir ses pieds la plaine de
Peking, la capitale apparat comme un immense jardin carr,
domin au centre par la butte du Charbon, avec ses alles et ses
kiosques ; les maisons basses des villes unies ne se montrent
quen stries et en taches au milieu de la verdure. De loin, la ville
tartare, trs riche en beaux ombrages, fait leffet dune fort : ce
mlange de ville et de campagne,

p.160

commun nombre de

grandes cits chinoises, leur fait pardonner la sordidit des


faubourgs, lindicible banalit, la salet des rues, les odeurs
fades et dgotantes, les canaux puants, lcre poussire.
Des ponts de marbre, dont un de dix arches en face du palais
imprial, traversent le San ha ou les Trois Mers , srie de

246

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
trois lacs ayant ensemble 3 725 mtres de long : au bord dun
de ces lacs, celui du nord, la colline boise de Pta, butte sans
doute artificielle, aujourdhui presqule, jadis le, porte une tour
blanche que les Chinois regardent comme le palladium du Milieu.

Quil y et ou non plus de dix mille pagodes Peking, avant


quon en et dtruit rcemment des milliers, il en est de fort
belles, deux notamment, qui rivalisent presque en tendue avec
le palais imprial lui-mme.
Ce sont les temples du Ciel et de lAgriculture, situs dans la
partie mridionale de la ville chinoise, et tous les deux entours
de ranges darbres sculaires ; les enceintes extrieures des
deux enclos ont chacune plusieurs kilomtres de tour.
Ainsi que le parc du palais imprial, et la mme poque, ils
avaient cess dtre accessibles aux trangers : les vnements
de 1900 ont marqu la fin de cette interdiction.
Le temple du Ciel, le Thiantang des Chinois ou Colline du
Ciel , se lve, en rotonde, avec deux toits superposs coiffs en
champignon, dans un parc de 5 750 mtres de contour. Il vaut
mieux dire : se levait ; un incendie allum par la foudre a dtruit
en 1889 ce superbe monument, quon reconstruisit ensuite
pendant plusieurs annes, au prix probable de 20 30 millions
de francs. Primitivement ddi au Ciel et la Terre, puis au Ciel
seulement, il dressait et dressera bientt de nouveau, au-dessus
dune terrasse degrs de marbre, sa large rotonde dcore de
faences vernisses et de boiseries dont les trois couleurs, le

247

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
rouge clatant, le jaune dor, contrastent avec la verdure du
fond.
Lieu des plus importants dans lconomie politique et religieuse de la Chine, lempereur, dit Favier, va trois fois par an
dans ce temple
pour y adorer le Ciel et lui rendre compte de son
administration ; il fait trois gnuflexions et neuf adorations sur la
grande esplanade dcore pour la crmonie ; cinq de ses
principaux anctres y assistent (en effigie), ainsi que les princes
et les hauts mandarins. La premire crmonie, nomme
Kiao-tien, se fait lentre de lhiver, pour rendre compte. La
seconde, Ten-sin, la premire lune, pour recevoir la mission de
gouverner pendant un an. La troisime,

p.161

Ta-in, vers la fin du

printemps, pour demander la pluie et une bonne rcolte.


Le Siennoung-tsan, le temple de lAgriculture , a son site
en un enclos moindre que celui du temple du Ciel : 3 450 mtres
seulement de pourtour. Il repose sur une esplanade carre la
terre tant carre daprs les Chinois comme le temple du Ciel
sur une esplanade ronde ; il est moins vaste, mais plus lev
que son grand confrre, surmont de trois toitures superposes
et entour dune fort de pilastres sculpts ornant les balcons et
les

escaliers.

est

le

fameux

champ

que

labourait

annuellement lempereur avec une charrue dor et divoire.


Crmonie dun rituel immuable, trs compliqu comme les
autres emblmes et symboles de Chine.
Le premier jour de la seconde priode du printemps, le
souverain se rend chaque anne au temple de lAgriculture avec
trois princes, neuf grands personnages et une suite nombreuse ;

248

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
tout le monde a d se prparer par le jene cette crmonie.
Aprs les premires adorations, on se dirige vers le champ de
labourage ; le buf, la charrue, les instruments sont jaunes et
lempereur commence tracer le sillon de lest louest, revient
quatre fois, ce qui fait huit sillons. Le prsident du ministre des
Finances est droite avec le fouet ; sa gauche se tient le premier mandarin de la province avec la semence quun troisime
sme derrire le souverain ; les trois princes tracent chacun dix
sillons

et

les

neuf

dignitaires

chacun

dix-huit ;

ils

sont

accompagns de mandarins selon leur grade ; enfin, des vieillards, choisis parmi les plus anciens laboureurs du peuple,
achvent le travail. Les grains rcolts lautomne et conservs
dans les magasins ne doivent servir quaux offrandes. (Favier.)
Le temple des Lamas, dans la ville impriale, est une belle
pagode o des centaines de prtres, pays sur la cassette du
Fils du Ciel , officient en lhonneur de Fo, autrement dit du
Bouddha, qui a ici une statue miraculeuse.

Dautres sanctuaires o se clbrent les rites solennels de la


religion nationale, le temple de la Terre, celui du Soleil, celui de
la Lune, sont en dehors et prs de la ville tartare.
Cest aussi prs du rempart, mais lintrieur, dans le voisinage du temple des Lettrs, langle sud-occidental du mur de
la ville tartare, que slve lancien Observatoire que dirigea le
missionnaire jsuite Verbiest, sous le rgne de lempereur
Kanghi. On sait quen cet difice se trouvaient avant loccupation
rcente de Peking par les allis de trs curieux instruments
astronomiques en bronze, de construction chinoise, dont les

249

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
ornements reprsentant des dragons symboliques, se sont

p.162

admirablement conservs sous le climat sec de Peking. Ces


instruments formaient la plus belle collection connue de bronzes
chinois ; quatre dentre eux, dont on connat lartiste fondeur, Ko
Cheou

King,

appartenaient

lObservatoire

primitif,

que

lempereur tartare Kubla khan fonda en 1279 et que remplaa


quatre sicles plus tard ltablissement construit par Kanghi : ils
taient rangs dans une cour herbue lombre de grands arbres.
Maintenant les deux plus belles pices, cadeau forc, ont t
transportes en Allemagne, Potsdam.
LObservatoire

russe,

situ

langle

nord-oriental

de

lenceinte, dans les tablissements de la mission religieuse


russe, renferme des trsors dune autre nature, une bibliothque
chinoise quon ne cesse dagrandir depuis plus dun demi-sicle.
Enfin, la mission lazariste possde le beau muse dhistoire
naturelle

form

par

le

missionnaire

Armand-David.

La

bibliothque, jadis imposante, de lAcadmie impriale, a t en


grande partie disperse, mme dtruite, et lon y chercherait
vainement certains ouvrages dont Europens, Japonais et
Amricains possdent maintenant des exemplaires.
Sous la dynastie des Ming, le gouvernement entretenait
Peking des coles o lon enseignait le siamois, le barman, le
persan, le turc, le tibtain et deux idiomes des peuplades sauvages du sud-ouest de la Chine. Depuis la guerre de lopium, les
ministres de lempereur ont compris quil est dautres langues
plus utiles connatre que celles de lIndo-Chine et de lAsie
centrale,

et

de

jeunes

mandarins

tudient

lcole

du

gouvernement tablie dans le palais des affaires trangres

250

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
langlais, le franais, lallemand, le russe et le mandchou, ce
dernier moins pour son utilit, qui est peu prs nulle, qu
cause de son rang honoraire, comme idiome des derniers conqurants introniss en Chine. Les cours de mongol et de turc
sont peu frquents.
On nen finirait pas de dcrire, ou seulement de mentionner
les temples, les palais, les monuments divers, difices officiels
de la mtropole : rptition fastidieuse, car la plupart se ressemblent,

larchitecture

chinoise

ntant

gure

varie,

et

nadmettant pas, par suite de superstitions, la grande hauteur


des constructions comme un lment de leur beaut. Mais
beaucoup sont charmants par la dispersion des pavillons, des
kiosques, des pagodes, des portiques, leau qui court ou qui dort
sous des ponts de marbre, et partout le luxe des arbres.

Comme cit de commerce, Peking na peut-tre pas autant


dimportance quau temps de Marco Polo : si quil ntait jour
en lan que, de soie seulement, ny entrast mille charretes, de
p.163

quoy mains draps or et de soie se labourent . Nanmoins,

le mouvement des chars, des convois de chevaux et de mulets,


des pitons, est norme sur la route qui rattache Peking son
port de Toungtcheou sur le Pe ho. En outre, la capitale est
runie au mme port par un canal navigable denviron vingt-cinq
kilomtres de longueur, que remontent les barques charges de
vin, dopium ou dautres denres. Mais cette navigation est trs
pnible, car le canal na pas moins de cinq degrs, chacun
desquels il faut transborder les marchandises : lun de ces seuils
est celui du pont des Huit li (Pali kiao ou Pali kao), devenu

251

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
clbre

par

la

victoire

que

les

allis

anglo-franais

remportrent sur larme chinoise en 1860. Dordinaire, le port


de Toungtcheou est compltement rempli de barques sur
lesquelles on peut, de bordage en bordage, traverser la rivire,
et de ce pont mobile jusqu Tientsin les bateaux forment
souvent un convoi non interrompu. Mais du commencement de
dcembre au commencement de mars, pendant plus de trois
mois en moyenne, toute navigation est arrte par les glaces, et
le commerce de Peking avec Changha doit se faire par les routes
de terre.
Or, ces routes sont extrmement mauvaises. La capitale ne
dispose que dun petit nombre de chemins pavs rayonnant
autour de ses murs. La seule chausse qui soit dorigine
moderne se dirige vers le Palais dt ; une autre, trace dans la
direction du sud-ouest, aboutit au clbre pont jet sur le
Yungting ho ou Wen ho, le Lukou kiao. Mais ce nest plus celui
que vit Marco Polo, et dont il parle comme dune construction
magnifique de vingt-quatre arcades : ce pont scroula au XVIIe
sicle, et le monument actuel, gigantesque chinoiserie orne
de deux lphants et de deux cent quatre-vingts lions de
marbre, fut lev par lempereur Kanghi. Presque tous les autres
travaux de voirie publique des environs de Peking sont dus la
dynastie des Ming, qui, succdant celle des Yuen ou de
Djenghiz khan, rgna de 1368 1644, anne o la remplaa la
dynastie actuelle des Tsing.

252

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Les chemins de fer qui sans doute ne tarderont gure
rayonner Peking dans tous les sens y sont dj une chose du
prsent.
La pousse des Europens aura bientt raison de linertie
hostile des Chinois ; lpoque est passe o le prince Kong un
quart de sicle sest coul depuis rpondait un ministre de
France :
Jai trs bien compris : vous vous servez, en Europe, des
chemins de fer pour aller dun lieu un autre ; en Chine nous
arrivons exactement, absolument, au mme

p.164

rsultat en

nous servant de voitures ; nous nallons pas si vite, cest vrai,


mais nous ne sommes pas presss le moins du monde.
Une voie ferre unit depuis peu Tongkou prs Takou et
lembouchure du Peho Tientsin. Cette ligne, rien ntait plus
simple que de la continuer jusqu Toungtcheou, puis Peking ;
mais la Chine, jalouse de la plus grande inaccessibilit et inviolabilit possible de sa capitale et de son palais imprial, qui est
son Saint des Saints , la Chine sy tait obstinment refuse
jusqu ces derniers vnements. A cette heure, le mal est
fait et la mtropole communique avec Tientsin par un
embranchement de la ligne de Tientsin au nord de la Grande
Muraille.
Depuis lentre Peking des Europens et des Japonais
coaliss, et le dsarroi, pour ne pas dire limpuissance absolue
o se consume le haut mandarinat du Milieu , la construction
des voies de fer nest plus quune affaire de peu dannes ou de
peu de mois.

253

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

La principale industrie de la banlieue est celle du jardinage.


Au sud-ouest de la cit, dix-huit villages, compris sous le nom
gnral de Fengha, sont habits par des marachers qui
fournissent Peking de lgumes, de fruits et de fleurs ; les
pommes de terre et les patates douces y ont t introduites
depuis le commencement du sicle et la vigne y donne des raisins dlicieux. Dans les serres, fermes non par des vitrages,
mais par des tentures en papier coren, fait de la fibre du broussonetia papyrifera, les jardiniers entretiennent parfaitement les
plantes du midi de la Chine ; ils russissent aussi dune manire
tonnante produire des curiosits vgtales. Dailleurs, comme
on le sait, les fils de Han sont passs matres dans lart
dimposer la nature certaines de leurs fantaisies, hybridations,
crations de varits utiles ou singulires, rapetissements de
plantes, distorsions caricaturales.

Une autre industrie des environs de Peking, et celle qui


prendra probablement le plus dimportance dans un avenir
prochain, est lexploitation des gisements danthracite : la puissance totale des couches carbonifres y est value par Richthofen plus de deux mille mtres.
Les mines auparavant les plus activement exploites, celles
de Tchatang, se trouvent une soixantaine de kilomtres
louest de la capitale, dans la valle du Tsingchoui, cest--dire
de lEau pure , qui descend des ravins de Pohoa cha et
devient plus bas le Youngting ho, puis le Wen ho, tributaire de
droite du Pe ho suprieur. Cest par des sentiers difficiles,

254

p.165

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
passant en casse-cou dans les dfils et sur les escarpements
que des caravanes dniers et de muletiers en apportaient le
combustible Peking. Des Anglais ayant offert au gouvernement
de construire un chemin de fer entre la mtropole et ces
prcieux gtes, reurent comme rponse : Les mulets ont suffi
jusqu maintenant, ils suffiront encore. Ainsi en tait-il du
temps de Marco Polo, et depuis le passage du grand voyageur,
on navait mme pas pouss lesprit dentreprise jusqu tracer
un chemin convenable de la grande ville aux houillres de
Tchatang. Aussi, quoique son combustible soit dassez bonne
qualit, Peking avait-il avantage importer une certaine quantit
de houille anglaise et mme faire venir de Californie du bois de
chauffage par la voie de Changha. Or, rptons-le, de Peking
Tchatang il ny a que 60 kilomtres, et certains gisements sont
dans le voisinage immdiat de la mtropole : les missionnaires
catholiques en possdent un prs de la rive droite du Wen ho.
Le chemin de fer vers ces gtes de houille louest de Peking
tait

donc

depuis

des

dizaines

dannes

propos

au

gouvernement chinois par une compagnie anglaise et il serait


rest indfiniment dans les limbes sans le hasard des derniers
vnements : il est aujourdhui livr aux voyageurs et aux marchandises.
Celui des houillres de lest a t vite conu, vite excut, ces
mines tant pour une part la proprit dun grand et haut
personnage, colossalement riche aussi, qui dsirait accrotre
encore sa fortune. Cette minente personne, Li Houng Chang, le
plus grand politique et diplomate de son grand pays, a autoris
une compagnie anglaise construire un chemin de fer entre

255

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
lembouchure du Pe ho et les mines de houille du bassin de
Kaping dont on tirait dj prs de 4 100 000 tonnes de charbon
en 1897. Cette ligne, maintenant livre bien au del de Kaping,
et mme de Chanha kouan, ville o la Grande Muraille finit
au bord de la mer, est dj relie au rseau russe de la
Mandchourie.
Plus importante encore sera la ligne transversale, le Grand
Central de la Chine, la voie de Peking Canton par Hakoou,
termine jusquau del de Paoting, Chengting, et qui ne
tardera gure ltre jusquau Fleuve Jaune.
A ct des richesses en combustible, on signale, au sud-ouest
de Peking, de grandes carrires de marbre, des mines de fer
magntique.
Bref, et comme toutes les dix-sept autres provinces de la
Chine (toutes ou peu prs), le Petchili est fort bien dot de
trsors du sous-sol.

V. Les environs de Peking.


@
p.166

Le parc le plus vaste des environs de Peking est celui de

Nanha tze ou des Mers du Sud . Il occupe au sud de la ville,


dont il est spar par une plaine en partie marcageuse, un
espace environ trois fois plus considrable que Peking, de 190
200 kilomtres carrs : sa muraille extrieure, qui se rattache

des

remparts

de

construction

moderne

dfendant

les

approches de Peking, a 65 kilomtres de tour. Des colonies


militaires, des villages, des champs sont pars dans les clairires
de la fort. Les Europens ntaient pas autoriss y pntrer,

256

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
et ceux qui y taient entrs lavaient fait la faveur dun
dguisement. Parmi les troupeaux de cerfs qui peuplent ce
jardin, le naturaliste Armand David avait dcouvert une espce
remarquable, dorigine inconnue, elaphurus davidianus, mais les
troupes cantonnes en 1894 dans le Parc des Mers du sud ,
lors de la guerre contre le Japon, ont dtruit jusquau dernier ces
animaux rares, sans prjudice des autres pillages et profanation
des jardins et des alles : heureusement quil y a quelques
exemplaires encore de cette espce dans le parc dun riche
Anglais, en Angleterre. Dans les montagnes voisines, on a aussi
trouv un singe trs curieux, le macacus tcheliensis, lanimal de
ce genre vivant sur le continent dAsie la plus grande distance
de lquateur.

Le parc le plus clbre de Peking nest pas cette vaste


tendue du Nanha tze, cest le Yuangming yuan, le Jardin
Splendide , plus connu par les Europens sous le nom de parc
du Palais dt , le Versailles chinois, qui a cot, dit-on, plus
cher la Chine que le chteau de Versailles la France.
On sait comment, malheur irrparable pour lart chinois, cette
rsidence fut pille, en 1860, par les soldats europens qui
venaient de disperser larme chinoise devant Palikao. Ceux qui
pntrrent les premiers dans le Palais dt auraient pu se
croire dans un muse : les objets prcieux par la matire ou par
le travail, en jade, en or, en argent, en laque, taient disposs
sur des tagres comme dans les collections publiques de
lOccident. Un grand nombre de ces curiosits, parmi lesquelles
maints chefs-duvre, furent brises. distribues au hasard,

257

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
irrvocablement perdues, tandis que maints objets de choix
servirent constituer de nouveaux muses en Europe. Quant
aux lingots dor et dargent, ils furent rpartis entre les soldats
proportionnellement au grade : mais il parat que le principal
trsor resta cach.
Depuis ces jours funestes les Chinois eux-mmes ont

p.167

continu luvre criminelle de ltranger, qui avait laiss debout


ou peu prs plusieurs des palais, des pavillons, et qui navait
pas trop endommag les avenues, les jardins, les ponts de marbre, les statues et les colonnes slevant profusion dans ce
paradis des Mille et une Nuits. Le peuple, voire les gardiens du
parc, oublieux du devoir professionnel, y ont pris matire
chauffage, btisse, brocantage, et de certaines ruines rparables ont fait un nant dfinitif.
On procdait rcemment la reconstruction de plusieurs de
ces palais, notamment de celui de limpratrice douairire, et si
lon va jusquau bout, la Chine fera une seconde exprience du
prix des monuments somptueux.

Parmi les btiments chapps au dsastre, de gracieux


pavillons de style italien levs au milieu du sicle dernier par
des missionnaires catholiques se voient encore dans le parc
oriental. Les monuments les plus prcieux de larchitecture
chinoise levs par Kienloung dans le sous-parc de Wanchou
cha ou mont des Dix mille ges , kiosques, pagodes
tages, temples, ponts, arcs de triomphe, lions de marbre, sont
aussi parfaitement conservs, et les curieuses sculptures de
marbre blanc nont cess de briller travers le sombre feuillage

258

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
des pins. Le chef-duvre de ce vaste muse darchitecture est
un temple de 8 mtres de hauteur, de 19 mtres de tour,
compltement en bronze.

Mais ce que la rgion du palais a de plus beau cest la fort


solitaire qui recouvre les pentes de Hiang cha, montagne
de 300 mtres de hauteur, do lon contemple ses pieds le
grand lac des jardins, les temples, les pagodes revtues de
porcelaines mailles, les ponts qui se refltent dans les eaux, et
l-bas, lhorizon lointain, le grand carr des murailles de
Peking, demi perdu dans la fume, et souvent demi cach
par la poussire.
A la base septentrionale du massif de collines auquel sadossent les palais dt, jaillissent des eaux sulfureuses depuis
longtemps frquentes par les Chinois, et maintenant utilises
par les malades europens. Ce sont les eaux de Wentsouan, sur
le chemin de Peking la montagne de Miaofeng, qui se dresse,
haute de 1 301 mtres, une trentaine de kilomtres au
nord-ouest de la capitale ; sur un de ses versants slve un
clbre sanctuaire o se font porter en litire les riches plerins
qui ont peur de leur peine le long des sentiers ardus. Prs de sa
cime, les moines montrent une paroi du haut de laquelle,
disent-ils, des jeunes gens se prcipitent par amour filial,
esprant que leur mort assurera longue vie leurs parents.

p.168

Le cas nest probablement pas trs commun, si ancre que


soit la pit filiale dans le cur des vrais Chinois.

259

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Les couvents bouddhiques parsems dans la plaine de Peking
y sont plus nombreux que les monastres dans les provinces les
plus catholiques de lItalie ou de lEspagne ; ils sont tombs en
ruine, et les statues de bronze ou dargile sont exposes sans
abri la pluie et au soleil. La vgtation folle commence
semparer de ces difices croulants, mais les arbres sacrs, pins,
marronniers dInde, sophora, croissent toujours dans les parvis,
les cours, et mlent aux sculptures leur branchage et leurs
fleurs. En t, un grand nombre des Europens en rsidence
Peking quittent la ville poussireuse pour aller habiter quelquun
de ces vieux couvents, dans une des fraches valles des
alentours aux lieux calmes et solitaires.
De tous ces monastres, le plus vaste, le plus clbre aux
environs de la mtropole, cest la Hoang sze ou Couvent
Jaune , au nord de la ville : un Bouddha vivant y a fix sa
rsidence. Ce couvent nest pas seulement grand et fameux, il
est beau. Cest, daprs G. Curzon,
une suite de grands enclos, de cours tranquilles, de vieux
arbres, dautels tablettes commmoratives, de larges temples
dont le principal est vraiment dune solennit rare, avec ses trois
puissants

Bouddhas

assis,...

ses

statues,

ses

scnes

bouddhiques fresque, sa haute toiture en bois, ses autels et


ses

brle-parfums,

la

majest

des

colosses,

les

couleurs

somptueuses encore, bien quallant en seffaant, de ses parois


et de ses piliers, le clair-obscur ; cest un des temples les plus
impressionnants quil mait t donn de voir.
A quelque distance louest, sur la route du Palais dt,
slve le temple de la Grande Cloche , o est en effet sus-

260

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
pendue une image de dragon lune des plus grandes cloches du
monde, cne de bronze de prs de 8 mtres de hauteur, pesant
54 000 kilogrammes et portant sa surface, en 35 000 lettres
admirablement ciseles, tout un livre de la liturgie bouddhique.
Un autre couvent bouddhique, lun des plus importants de la
Chine, slve sur une colline louest de la capitale et du Wen
ho : cest le Tsieta sze, dominant un panorama non moins
splendide que celui des collines de la rive oppose, galement
parsemes de kiosques et de couvents. Tsieta sze tait la
retraite de prdilection de lempereur Kienloung, et les vers quil
y composa sont gravs dans les jardins sur des plaques de
marbre.
p.169

Peu de contres en Chine sont plus charmantes que tout

ce gracieux pays de collines entour par lamphithtre du


Tahang ling, dont la crte, hrisse des tours de la Grande
Muraille, se droule au nord et louest de la plaine. Des
rivires, des ruisseaux et des cols peu levs divisent cette
rgion des collines en massifs distincts, tels que le Tahing cha,
immdiatement louest du Palais dt ; le Tsingchoui tsien,
aux parois bizarrement dcoupes ; le Pohoa cha ou la
Montagne des Cent Fleurs , qui slve plus de 2 250
mtres au sud de la valle du Tsingchoui, dans une rgion
parseme de petits villages habits par des Chinois convertis au
catholicisme.

La banlieue de la capitale est couverte de monuments de


marbre, qui pour la plupart sont des tombeaux de famille,
ombrags par des massifs de pins et de genvriers : presque

261

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
tous ont la forme de gigantesques tortues portant sur leur
carapace une tablette revtue dinscriptions. Les cimetires des
familles princires sont orns lentre deffigies colossales de
lions en bronze ou en marbre ; et l des alles funraires sont
gardes par des statues danimaux.
Les Europens visitent surtout, louest de la ville, le cimetire dit portugais et le cimetire franais o reposent
les corps de Ricci, de Verbiest, dAmiot, de Gaubil, de Gerbillon
et dautres missionnaires clbres, qui contriburent pour une si
large part faire connatre lEurope la gographie de la Chine
et les murs de ses habitants. Pendant les trente annes que
dura lexil des prtres catholiques avant la prise de Peking par
les allis, la lgation russe se chargea de lentretien de ces deux
cimetires, ainsi que de la riche bibliothque des jsuites,
restitue maintenant aux missionnaires franais.

Les tombeaux des Ming ou les Chisan ling, cest--dire les


Treize Fosses , se trouvent une quarantaine de kilomtres
au nord de Peking, dans un cirque solitaire des montagnes de
Tienchou, o lon pntre par un dfil que termine un
magnifique porche de marbre. La plus remarquable, celle de
lempereur Yunglo, entoure comme toutes les autres de pins,
de chnes, de sycomores, est lextrmit dune grande alle de
statues de marbre reprsentant douze hommes, fonctionnaires,
prtres ou guerriers, et douze paires danimaux, lphants,
chameaux, lions, chevaux, licornes fabuleuses et kilin mythique,
les uns agenouills, les autres debout.

p.170

Tous ces animaux

sont taills dans un seul bloc, il en est qui dpassent 4 mtres

262

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
de hauteur ; mais, dissmines sur une trop vaste tendue, sans
aucune entente de la perspective, sans recherche daucun effet
densemble, ces effigies normes paraissent grotesques. Prs de
la tombe, le temple des sacrifices repose sur soixante piliers de
laurier nanmou, et non de tek, comme on le dit gnralement,
ayant

chacun

13

mtres

de

hauteur

et

mtres

de

circonfrence. Le corps a t enseveli au fond dune longue


galerie, sous la haute pyramide naturelle de la montagne. Cette
dernire demeure dun potentat mort au commencement du XVIe
sicle, lui avait servi de palais dt. Comme presque tous les
monuments chinois, consacrs jadis aux morts ou btis pour les
vivants, les tombeaux des Ming, livrs labandon, luttent
contre la nature et le temps ; contre lherbe, la brousse,
lintemprie,

lusure,

la

pourriture,

et

des

milliers

de

chauves-souris maculent de leurs fientes la tablette funraire du


trs parfait anctre et empereur Yunglo .
Dautres ncropoles impriales sont dissmines dans la
plaine du Petchili. Les tombeaux de la dynastie des Kin, ruines
informes qui datent des XIIe et XIIIe sicles, se voient prs de la
ville

de

Fangcha,

au

sud-ouest

de

Peking.

Quant

aux

monuments levs sur les corps de Kanghi, de Kienloung et de


quatre autres empereurs de la dynastie des Tsing, nul Europen
navait encore t admis les voir avant linvasion rcente des
allis ; ils sont enferms dans un grand parc situ au sud-ouest
de Peking, prs de la ville de Yi tcheou : ce sont les Siling ou
Tombeaux occidentaux .

263

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Les Toungling ou Tombeaux orientaux sont situs 130
kilomtres au nord-est de Peking. Des constructions temporaires, leves dans le voisinage de la ville, gardent les corps
pendant des annes en attendant que les monuments dfinitifs
soient achevs. Pour transporter les plus lourds blocs de marbre
des effigies, on construit des routes temporaires et lon se sert
de camions seize roues trans par un quipage de six cents
mulets.

VI. Climat de Peking


@
Telle est, ville et banlieue, cette capitale extraordinaire, aux
violents contrastes, la fois cit, faubourg et campagne, ici
prodigieusement peuple, anime, rumoreuse, l, vide, discrte,
silencieuse, en parcs, forts et jardins ; attirante ici, l rpulsive,
sordide, infecte, sous un climat difficile dont on connat bien les
lments, grce aux registres

p.171

mtorologiques tenus par les

savants de lObservatoire russe depuis 1744.


De ces registres il rsulte que la capitale chinoise na pour
moyenne de lanne que 11,7, soit exactement un degr seulement de plus que la moyenne de Paris, dans une ville dont la
latitude est plus mridionale que celle de Naples. En moyenne, le
minimum y est de 15,2, le maximum de + 36,3 do 51,5
pour lcart des variations extrmes annuelles. Mais cet cart-l
peut dpasser 60 dans les annes donnant dune part 21,
dautre part + 40.
Donc, climat extrme, o janvier est le mois le plus froid, et
juillet le mois le plus chaud.

264

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Et aussi climat sec, avec 652 millimtres seulement de pluie
par anne, rpartis principalement sur les mois de juin, de
juillet, daot, par orages trs abondants ; trs peu de pluie
durant lautomne, peu de neige en hiver, et de nouveau gure
de pluie printanire.
Enfin, malgr cette scheresse, malgr le balayage de lair et
du sol par des vents imptueux, climat peu salubre cause de
limperfection du systme des gouts, de la mauvaise tenue de
la voirie, des microbes latents dans la boue ou la poussire des
rues, de linsouciance incroyable du peuple comme des autorits,
qui permettent aux charognes de se dcomposer laise dans les
rues, qui arrosent les chausses avec leau pourrie des fosss, et
qui ont adopt de gat de cur le fameux : laissez faire,
laissez passer !
Aussi les pidmies y font parfois de terribles hcatombes :
un cholra tout rcent y a rafl dans une seule anne de 40 000
50 000 hommes ; bien plus encore daprs certains tmoins.
Les enfants y meurent comme des mouches : cest par
fournes que les emporte vers quelque fosse commune de la
banlieue le tombereau macabre charg denlever les dfunts,
petits ou grands, des familles trop pauvres pour la somptuosit,
la convenance ou seulement la possibilit des funrailles.
Luvre de destruction surtout en temps de cholra, variole,
typhode, rougeole, pidmie quelconque, a pour principal
artisan la misre physiologique dune multitude extraordinaire de
cachectiques, phtisiques, ulcreux, cancreux, lpreux, dune
puissante arme de mendiants montrant leurs plaies et leurs

265

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
tares. On en a vu des centaines la fois devant la porte de
lhpital franais lheure de larrive du docteur de la lgation.
Matignon, qui qualifie de force imposante la corporation
des mendiants de Peking, regarde comme exagr le

p.172

chiffre

de 100 000 misreux quon attribuait la mtropole de la Chine.

VII. Tientsin.
Fig. IV. Tientsin et le bas Pe ho.

Tientsin ou le Gu du Ciel est le port naturel du Petchili,


comme de la rgion septentrionale du Chasi, province riveraine
du moyen fleuve Jaune, en arrire du Petchili.
Cest aussi un certain degr et jusqu dpossession
possible et probable au profit dune autre ville du golfe de
Liaotoung ou du golfe de Petchili, aprs lexcution du rseau
des chemins de fer russes de la Mandchourie, cest galement le
port de la Mongolie en mme temps que de la Transbakalie.
Grands sont les avantages dont elle jouit pour le trafic : elle
nest qu 125 kilomtres au S. E. de la capitale de lEmpire, 100
seulement vol doiseau, 50 kilomtres en ligne droite de la
mer, sur le Pe ho, fleuve navigable, quon pourra rendre plus
navigable encore aprs amlioration de sa barre, au point de
dpart du canal Imprial, voie de commerce qui se poursuit
jusquau bas du fleuve Bleu. Elle a son site dans une rgion
dextrme fertilit, plaine interminable, couverte de coton et de
millet, au lieu de convergence de plusieurs chemins naturels
forms par les rivires de la contre ; malheureusement le sol
est bas, et l marcageux, expos aux inondations, et certaines poques lair y est lourdement humide : elle est 2

266

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
mtres seulement au-dessus du niveau des mers, entre un lac
Taho au nord et un lac Tapo au midi.
Ce ntait que peu de chose, presque rien, simple poste
militaire il y a deux cents ans, mais par le dveloppement de son
trafic avec ltranger, elle est devenue lune des grandes cits de
la Fleur du Milieu et la voici peut-tre deux fois plus peuple
que la capitale de lEmpire. Cest partir du trait, dit de
Tientsin (1858), qui rgla et facilita les rapports commerciaux
entre les Europens et les Chinois, que cette ville, devenue lun
des ports trait , a dmesurment grandi, que mme elle a
presque quintupl ses Tientsinois.
Elle importe principalement du riz ; puis des toffes, de
lopium, de la quincaillerie dEurope, quelle paye en laine et en
coton bruts, en peaux et en fourrures, en pailles tresses, en poil
de chameau. Cest Tientsin que le gouvernement a tabli, pour
tout le nord de la Chine, le dpt gnral du sel, dont il a le
monopole,

et

les

magasins

de

crales

qui

servent

lapprovisionnement de Peking. Dnormes amas de sel, de

p.173

riz, de froment, couverts de nattes, se succdent au bord du


fleuve.
Dans le principe, lorsque Tientsin fut un des ports trait
dsigns

pour

les

rapports

de

trafic

entre

Chinois

et

Barbares , le grand bloc de la navigation sur le Pe ho, ici


communment

appel

Ha

ho

ou

Fleuve

de

la

Mer ,

appartenait aux ngociants anglais, mais en peu dannes les


Chinois ont russi conqurir la premire place. Ils ont ajout
leurs

flottilles

de

jonques

des

navires

de

construction

europenne et possdent mme de nombreux bateaux vapeur

267

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
qui font journellement le service du fleuve, en aval et en amont
de la ville.

p.17

Si en 1873 le mouvement du port de Tientsin se

rsuma par 103 865 tonnes sous pavillon anglais, 99 296 sous
pavillon amricain, 22 022 sous pavillon chinois (plus 35 940
pour tous les autres pavillons runis), dj les parts respectives
avaient t comme suit en 1879 : sous pavillon chinois, 263 000
tonnes, sous pavillon anglais 194 580, sous pavillon amricain
25 475, et 37 950 pour tous les autres. En 1899, pour un
mouvement total de 292 millions de francs, les rangs sont
comme suit, avec de nouveaux rivaux en ligne : en tte les
Chinois, en second lieu les Anglais, en troisime les Japonais, en
quatrime les Allemands. Le pavillon franais se montre trs
rarement Tientsin ; le commerce russe est en ascendance,
mais il y a lieu de croire quil se transportera vers quelque port
du Liaotoung.
En aval et prs de la ville, la rive gauche du Pe ho, sur un
tertre fait de main dhomme, slvent les constructions du
quartier europen de Tzekhoulin ou du Bosquet de Bambous ,
qui noffre plus rien de chinois. Cest maintenant une petite ville
tout occidentale par le trac des rues, larchitecture des maisons,
la disposition des magasins. Presque tous les Europens que
leurs affaires appellent Tientsin rsident dans ce village
transform. La ville chinoise elle-mme a chang peu peu
daspect, et lon y voit de grands difices leuropenne,
notamment un nouvel hpital. Mais la cathdrale btie par les
missionnaires catholiques nest plus quune ruine ; elle fut
incendie lors du terrible massacre de 1870, pendant lequel les
surs de charit, les prtres et les Franais, lexception dun

268

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
seul, et quelques autres trangers, furent massacrs. Les rues
de Tientsin sont beaucoup plus larges que celles de Changha et
de Canton, o les transports se font dos dhomme, tandis que
dans les villes du nord on se sert de lourds chariots trans par
des mulets ou par des bufs.

Parmi toutes les cits du Royaume Central, Tientsin est lune


de celles o les signes dun renouvellement industriel sont le
plus visibles : filatures de coton et autres manufactures ; lignes
tlgraphiques ; chemin de fer dirig sur les mines de houille de
Kaping ; autre ligne reliant la ville son mouillage de
lembouchure du fleuve, Takoou ; troisime voie ferre qui
lunit Toungtcheou et Peking : cette ligne, commence en
1889, ne fut livre qu la veille de la guerre, un dit imprial
ayant longtemps arrt net les travaux. On a recreus la
rivire des Transports , cest--dire le Canal Imprial ou
Grand Canal qui, dailleurs, na plus dimportance que pour le
petit commerce, le grand mouvement dchanges ayant pris
dsormais le chemin de la mer, comme il va prendre aussi

p.175

la

voie de fer, mesure quavancera la ligne de Tientsin au bas


Yangtze Kiang.
En vertu mme de cette nouvelle direction du trafic, il a fallu
soccuper de la rgularisation du bas fleuve, que peuvent
remonter des btiments dun tirant deau de 3 4 mtres, mais
que spare des eaux du golfe une barre offrant seulement 1
mtre de profondeur mare basse, et 3 mtres 4 mtres et
demi mare haute.

269

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Mais cest surtout en vue de la rnovation militaire quon
a le plus travaill Tientsin et aux environs : dailleurs
vainement, puisque cette dfense na servi de rien en 1900
contre lintrusion de lEurope, et que tous les forts ont t
dmantels. A Tientsin mme, dans le faubourg oriental, un
arsenal o lon fabriquait surtout des fusils, des projectiles et des
affts, stendait sur un espace de 250 hectares. A Sintcheng,
entre Tientsin et lembouchure du fleuve, le gouvernement avait
fait lever de puissantes fortifications ainsi qu Peitang, ville
voisine de lembouchure du Pe ho, au nord, l o se jette en
mer le San ho ou Tchaou ho. A lentre du fleuve, les forts de
Takoou, cest--dire de la Grande Embouchure , qui furent si
rapidement enlevs en 1858 et en 1860 par les Anglo-Franais,
avaient t reconstruits, arms de canons du plus fort calibre et
complts par un vaste camp retranch et un bassin de
carnage pour les canonnires chinoises. Mais les Europens en
ont eu facilement raison en 1900, ainsi que de Tientsin, des
autres forteresses, et de la mtropole elle-mme.
Les tragdies de 1858 et 1860, le massacre et lincendie de
1870, linondation de 1890 qui mit la ville dans leau, dtruisit ou
disloqua des quartiers entiers, la guerre de 1900 ont fait payer
cher cette ville sa prosprit ininterrompue.
Puis Tientsin a le malheur dtre peu salubre, par sa situation
dans une plaine sature dhumidit fluviale et lacustre ; un autre
de ses dsavantages cest que pendant trois mois, de fin
dcembre fin fvrier peu prs, cela varie suivant les annes,
la glace de lhiver scelle son fleuve et son golfe.

270

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

VIII. Autres villes du Petchili.


@
Plusieurs villes se succdent au nord de Peking, sur la route
qui mne Djehol par la porte de la Grande Muraille dite Koupe
koou (ancienne porte du Nord). Mais la cit administrative de
Yungping fou, sur cette route de la Mandchourie, nest pas un
centre de population considrable : elle aurait plutt une
certaine

importance

p.176

stratgique

par

sa

situation

lextrmit nord-occidentale de la Chine ; sa muraille dentour a


6 kilomtres. La contre, que parcourt le Louan ho ou Lan ho,
fleuve tributaire du golfe de Petchili, est granitique, peu fertile,
et les habitants envoient de nombreux pionniers chinois dans la
Mandchourie o rapidement llment de Han submerge les
Mandchoux.
A louest du Koupe koou, la plaine de Pe ho nest accessible,
du ct de la Mongolie, que par le Kouan koou (Porte de la
Barrire). Le passage de Kouan sappelle plus ordinairement Nan
koou (Porte mridionale), du nom du village qui se trouve au bas
de la rampe daccs, il a 20 kilomtres de long, 720 mtres
daltitude au plus haut du dfil. Il fut dune importance
stratgique capitale, et cest par l que presque tous les
envahisseurs descendirent dans la plaine : de ce passage,
Djenghiz khan vit ses pieds la capitale de la dynastie vaincue.
Aussi le chemin du Kouan koou est-il lun des plus garnis
douvrages dfensifs : deux grandes forteresses stagent sur la
pente mridionale et se relient lune lautre par des murs et
des tours que la plupart des voyageurs dcrivent comme tant la
Grande Muraille ; mais ce nest l quun ouvrage avanc du

271

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
rempart, qui se dveloppe sur la crte de la chane et que le
chemin de Kouan koou traverse angle droit au col dit Pata ling.
Des tours de signaux construites du temps des Ming, et de nos
jours partiellement dmolies, se dressent gale distance les
unes des autres sur la route de Peking. Quant au chemin pav
qui remontait le Kouan koou jusquau col, il nexiste plus que par
fragments ; les eaux torrentielles en ont dtruit la plus grande
partie, et les voyageurs ont maintenant suivre des sentiers
tracs irrgulirement sur les pentes. Le monument le plus
remarquable qui se voit encore sur lancienne route est une
porte triomphale de lan 1345, rige lentre de la forteresse
du sud et portant une inscription en six langues, sanscrit,
chinois, ougour, mongol, tibtain, niutchiou ancien mandchou :
linscription de cette porte est la seule que lon connaisse en ce
dernier idiome. La route stratgique du Kouan koou doit
actuellement sa principale importance au commerce, car cest le
chemin suivi par le courrier postal et par les caravanes russes de
Kiakhta. Celles qui, avant la guerre, portaient le th en briques,
dusage en Sibrie, prenaient directement leur charge
Toungtcheou, sur le Pe ho, sans passer Peking, quelles
laissaient louest.

Dans les hautes valles des affluents du Wen ho plusieurs


villes importantes servent dintermdiaires Peking et la

p.177

basse plaine du Petchili pour leur commerce avec la Mongolie et


les possessions russes.
Dans lune de ces valles, la route de la capitale la Grande
Muraille passe par ce que les Chinois appellent des villes fortes,

272

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
qui le furent en effet trs fortes mme et ne le sont plus
devant les voles de boulets des batteries civilises ; les
rglements militaires y sont toujours strictement observs en ce
quils ont dinutile, de puril, en temps de paix, et ds la nuit se
ferment

les

quatre

portes

ouvertes

dans

de

majestueux

remparts de soixante pieds de hauteur.


Entre autres villes cette route rencontre Kiming et Siouan
hoa ; elle aboutit Kalgan.
Kiming est la station principale de poste pour tout le nord de
la Chine. Les vignes des environs produisent un vin blanc des
plus estims dans toute la Chine, au moins dans la Chine
septentrionale, et quon trouve seulement sur la table des plus
riches mandarins.
Siouan hoa, qui aurait 90 000 habitants, daprs Grant, est
lentre (570 mtres) dune cluse o sengage la route trs
frquente de Peking Kalgan. Elle fut la rsidence dt des
empereurs sous la dynastie mongole, et de cette poque elle a
gard ses importants remparts crnels, qui ont quelque ressemblance avec les murs du Kremlin, ses arcs de triomphe, ses
grands parcs. De mme que Tatoung fou, situe beaucoup plus
louest et plus avant dans le cur des montagnes, 1 300
mtres, dans une enceinte mure de 8 kilomtres de tour, elle
est trs bien place pour devenir une ville de manufactures, car
les valles environnantes produisent des vivres en abondance, et
de puissantes couches de charbon pourraient fournir tout le
combustible ncessaire la mise en uvre des matires
premires apportes par les Mongols, laines, cuirs, poils de
chameau ; elle fait un grand commerce de tabac et de feutres.

273

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Cette ville, dune importance stratgique et commerciale de
premier ordre, ne serait dj plus chinoise, mais russe, si lon en
croit les sourdes rumeurs venues de ces rgions de la frontire.
Des officiers russes auraient utilis la priode rcente des
troubles pour transformer Siouan hoa en une formidable
citadelle, commandant tout le Petchili (Alex. Ular).
Kalgan ou Tchangkia koou (Tchantze koou), lune des
portes de la Grande Muraille, ainsi que lindique son nom
mongol, qui signifie barrire, slve 800 mtres environ
daltitude, sous un climat froid, dans un site rocheux, triste,
strile. Cest une cit aux rues nausabondes, situe en terre
chinoise, 5 kilomtres au sud dune ville militaire sise en terre
mongole : cercle de forts et de casernes, elle sappuie sur la
p.178

Grande Muraille elle-mme, qui dans cet endroit suit le flanc

de monts assez levs. Un certain nombre dEuropens, missionnaires protestants, commerants russes, habitent des villas
de la campagne, ct de la ville chinoise.
La prsence de ces ngociants russes sexpliquait par la
principale fonction actuelle de Kalgan, qui tait de concentrer
pendant la moindre partie de lanne, en hiver, le convoiement
des caravanes de th vers la Russie dAsie et la Russie dEurope.
Avant 1900, Kalgan, alors extraordinairement anime, comme
une ville aux jours de la foire annuelle, voyait partir caravanes
aprs caravanes, chaque chameau portant pour sa part 150
200 kilogrammes de la feuille aromatique presse en briques,
enferme dans des caisses garanties des influences du dehors
par une enveloppe de paille, elle-mme contenue dans un pais
sachet de poil de chameau. Une seule des maisons de Kalgan en

274

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
employait 100 000 120 000 dans lanne, et lon admet que le
nombre total des convoyeurs doublement bossus ainsi mobiliss
atteignait 500 000. Ctait donc toute une arme de serviteurs
fidles, bien quun peu grognons, qui arpentait la steppe entre
les plaines du Petchili et les premires villes de la Sibrie, et
cette arme sest presque entirement licencie, ds louverture
de la ligne du transsibrien, vers Vladivostok. Les nomades
mongols, dont beaucoup vivaient du transport du th, se
proccupent soucieusement de cette rvolution commerciale ;
les Kalganais galement, qui pourraient bien voir leur ville,
estime

fastueusement

200 000

mes,

descendre

au

dessous de ses 30 000 40 000 habitants rels, desquels un


grand nombre professent lislamisme.

Les villes sont trs nombreuses dans la partie mridionale de


la province, quarrosent les divers affluents du Wen ho et du Pe
ho. La plus grande a nom Paoting fou (150 000 habitants), gare
du chemin de fer de Peking Canton : on la choisie la place
de la mtropole comme chef-lieu de la province et rsidence
officielle du vice-roi, qui pourtant sjourne plus souvent
Tientsin. Paoting est une cit rgulirement construite, mieux
tenue que la capitale de lEmpire et trs commerante. Les
campagnes des alentours, o domine la culture du millet,
comme dans tout le Petchili, sont admirablement cultives ; prs
de Paoting, Hoangtou hien, slvent en lhonneur du mythique
Yao et de sa mre, de trs anciens temples entours de cyprs
gigantesques, en heureux concours de la nature, de lart et de
lhistoire.

275

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Tchingting, au sud-ouest, immense ville aux grandes et
belles murailles , situe prs de la frontire montueuse du

p.179

Chensi, aux escarpements couverts dherbes mdicinales apprcies, est aussi une cit industrieuse, mais dchue, o ne vivent
quune dizaine de milliers dhommes ; ses ouvriers fabriquent
avec le fer de Chasi des images de Bouddha pour tout le nord
de la Chine. Les idoles en bronze de ses temples sont parmi les
plus remarquables de lEmpire, lune delles a 24 mtres de
hauteur : ainsi donc elle dpasse en lvation loblisque de
Louqsor.
Plus au sud, la ville de Taming est lun des principaux
marchs des contres voisines du Hoang ho.
Quant Toungtcheou, on pouvait la rigueur, avant sa
destruction presque complte par les allis, regarder cette ville,
dune centaine de mille hommes alors, comme un faubourg de
Peking. Situe 17 kilomtres seulement lest des portes de la
capitale des Jaunes , sur le fleuve Pe ho, dans une plaine
trop visite par les inondations, sur le chemin de fer de Peking
Tientsin, ctait une cit fort curieuse pour ceux qui dbutaient en Chine et, sur la route de Tientsin Peking, y voyaient
pour la premire fois une agglomration chinoise du vieux
modle , car Tientsin est une place moderne, quelque peu
europanise. Un corselet de murs antiques, des rues trs
troites o se pressait un peuple affair, du grouillement, des
criteaux en caractres hiroglyphiques qui sont les enseignes
des marchands, des pagodes en foule, une architecture, une
sculpture, une peinture auxquelles lEuropen nest pas

276

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
accoutum, tout cela ne manquait pas de ressemblance avec
laspect de Canton, la grande ville du Sud de la Chine.
Cha ha kouan ou la Barrire entre mont et mer , nest
quune petite ville voisine de la frontire du nord-est, mais son
nom a souvent retenti dans lhistoire des invasions de la Chine
par les Barbares du Nord.

277

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

CHAPITRE DEUXIME
PRESQULE ET PROVINCE DE CHATOUNG

I. Autonomie naturelle du Chatoung. II. Rives et monts du Chatoung.


III. Le Ta cha ou Ta cha. IV. Climat et produits du Chatoung. V. Les
habitants du Chatoung. VI. Villes et lieux remarquables. VII.
Kiaotcheou : projets davenir.

I. Autonomie naturelle du Chatoung.


@
p.180

Le Chatoung est, dans sa partie orientale, une rgion

gographique compltement distincte du reste de la Chine, ou,


pour plus dexactitude, qui en fut jadis spare par une mer dont
le temps a fait une terre.
Distinct

aussi,

par

lorientation

politique,

depuis

des

vnements tout rcents, le Chatoung nest prsentement


convoit ni par la Russie, ni par la France, ni par lAngleterre,
mais par lAllemagne. Prsentement, et peut-tre pour de
longues annes : toutefois, sans prjuger lavenir, on peut
penser que les Allemands ont choisi leur part de Chine bien prs
de la part des Russes.
Or, ceux-ci, qui touchent et toucheront de plus en plus la
Chine par des provinces russes, peuples de Russes parlant
russe, seront toujours plus forts, sur ce sol eux contigu, que
les Allemands, spars du Chatoung par toute la masse du
vieux monde.
Il ne parat donc pas vraisemblable que lAllemagne puisse
dvelopper ici un Neu Deutschland jusqu son but naturel,
qui est lacquisition du Hoang ho, de son riche bassin, de ses

278

p.181

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
terres jaunes qui valent mieux que les terres noires de la
Russie.
Le pays des Monts Orientaux car tel est le sens des
mots Cha toung se compose de deux massifs de montagnes
et de collines dont lun savance au loin dans les eaux, entre le
golfe de Petchili et la mer Jaune proprement dite ; tandis que
lautre, continuant le premier vers louest, au del de la
dpression de Kiaotcheou, slve au-dessus des bas-fonds o
les Chinois ont fait passer leur Grand Canal, travers de vastes
plaines alluviales dposes dans une ancienne mer. De ce ct,
cest--dire lOccident, le Hoang ho a promen son cours
pendant la srie des ges, dposant ses argiles, tantt au nord,
tantt au sud de la presqule de Chatoung.
Ces Monts de lOrient furent donc une le, agglutine au
continent chinois depuis des temps immmoriaux.
Par sa forme gnrale, la pninsule du Chatoung ressemble
essentiellement celle de Liaotoung que les montagnes de la
Mandchourie projettent vis--vis delle, au nord, par del
louverture, lentre du golfe de Petchili, mais elle a de plus
grandes dimensions que la Chersonse des Mandchoux devenue
brusquement russe, ou il ne sen faut gure.
Ses ctes, reconnues pour la premire fois par des navires
europens en 1793, lors de lambassade en Chine de lAnglais
Macartney, sont dcoupes par dinnombrables baies, arrondissant leurs courbes rgulires de promontoire promontoire.
Presque tous ces caps se terminent par des escarpements
abrupts, et cependant les eaux qui en baignent la base nont

279

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
aucune profondeur ; des cueils, des lots prolongent quelques
pointes jusqu une grande distance dans la mer ; mme une
sorte disthme en partie merg runit la cte septentrionale du
Chatoung la pointe terminale de la pninsule de Mandchourie
par les les de Miao tao et des bas-fonds. Le seuil le plus bas,
dans ces parages qui forment lentre du golfe de Petchili, se
trouve 71 mtres de la surface et la profondeur moyenne de la
cavit est de 25 mtres seulement : les alluvions apportes
incessamment par le Hoang ho expliquent cette mince paisseur
liquide sur les fonds marins.
Nempche que les barques chinoises, les jonques dun faible
tirant deau peuvent pntrer dans la plupart des criques du
littoral. Plus facilement encore les bateaux pouvaient nagure
contourner

le

Chatoung

louest

par

la

rivire

des

Transports , laquelle nest autre que le Canal Imprial, menant


des bords du Yangtze kiang ceux du Hoang ho et longeant
dassez prs la base du massif occidental du Chatoung l o il
sabat sur limmense plaine.
p.182

Ainsi donc ce pays, le jadis, le Chatoung restait une le

au point de vue de la navigation, avant que la rvolte des


Taping et la ngligence publique et prive eussent oblitr la
rivire des Transports ; tandis que pour le commerce par
terre il fait partie du continent.
Cette double facilit des changes a complt les avantages
quassurent au Chatoung lexcellence de son climat, la fertilit
de ses campagnes, la richesse minire de ses assises, et la
population y est devenue trs dense ; le long des routes et des
rivires, les villes et les villages se succdent de courts

280

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
intervalles, et du haut de mainte colline tout lespace compris
par le cercle de lhorizon apparat comme une immense cit
entremle de jardins.

II. Rives et monts du Chatoung.


@
La partie spcialement pninsulaire du Chatoung, son orient,
tombe sur la mer Jaune par des rives accores, hautes, lest, au
nord, au sud ; pas au nord-ouest, sur le golfe de Petchili ; de ce
ct les alluvions ont loign lOcan du pied de la montagne.

Sur le littoral du nord, deux ports : Tchefou, qui a t profond


et lest de moins en moins ; Weha we o les Anglais se sont
installs pour surveiller et commander lentre du golfe de
Tchili : commander moiti seulement, et pas mme, puisque
les Russes sont tablis Port Arthur, cette mme entre,
160 kilomtres au nord-ouest, au bout du chemin de fer qui
runit leur Europe leur Asie.
Sur le littoral du sud, nombre de golfes, de baies, danses
tendent aussi lencombrement par les alluvions et les sables.
La plus grande baie, assez profonde encore, et surtout admirablement situe, celle de Kiaotcheou, a fascin les Allemands, qui sen sont faits matres. A son nord et son nordouest, des terres basses qui sallongent de la mer Jaune (au sud)
au golfe de Petchili (au nord) sparent trs nettement du massif
continental du Chatoung le massif qui couvre la presqule et
quassez exactement on a pu comparer une tte de chameau.
Ainsi en Tunisie, la dpression de Grombalia divise trs bien du

281

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
golfe de Hammamet (au sud) et du golfe de Tunis (au nord), la
presqule

montagneuse

du

Cap

Bon

du

continent

de

lex-Rgence.
Le massif qui charge la pninsule, la tte de chameau ,
faite surtout de roches archaques, et les monts qui forment
lossature de la rgion continentale de la province peuvent tre
p.183

considrs dans leur ensemble comme les restes dun

plateau dcoup dans tous les sens par de petites rivires au


rgime torrentiel.
Dans la rgion spcialement pninsulaire, au nord, une
range de hauteurs est trs rapproche du littoral, et les marins
qui contournent la Pninsule les voient se succder de lest
louest, presque toutes de la mme forme et de la mme
grandeur : ce sont des cnes rguliers, aux pentes douces, que
Macartney et ses compagnons, les comparant aux chapeaux
pointus que portent les officiers chinois, dsignrent, dans leurs
journaux de bord, par les noms de bonnets de mandarins .
Aucun de ces cnes ne dpasse beaucoup 1 000 mtres, mais le
long du littoral du sud, les sommets de la chane bordire sont
un peu plus hauts : le plus lev de tous, dans le massif isol du
Laou cha, qui domine, lest, la baie de Kiaotcheou, dresse ses
pitons 1 100, 1 200, ou mme 1 300 mtres.

La curieuse dpression qui relie entre monts la baie de


Kiaotcheou au golfe de Petchili est moins une valle, une plaine,
quune

rgion

faiblement,

doucement

ondule,

avec

lac

beaucoup plus proche de la mer Jaune, largement ouverte, que


du golfe qui en est la grande indentation. Avec toutes ses

282

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
appartenances

et

dpendances,

anciennes

eaux

combles,

Richthofen lui suppose 6 000 kilomtres carrs. Le lac ci-dessus,


le Pema hou, soit lac du Cheval Blanc, trs peu profond
maintenant, y donne naissance un affluent du golfe, jadis reli
au moyen dun canal de navigation un tributaire de la baie
accapare par les Allemands.
Ce canal dentre deux mers, livr au commerce vers lan
1 200, nous dit la tradition, est aujourdhui obstru, abandonn,
rduit quelques flaques deau et un chenal sec franchi par
dantiques ponts de pierre ; mais il nimporte gure : canal de
nouveau creus, routes, chemins de fer, quel que soit le mode
de communication choisi, il y a ici un col bas et un transit facile,
entre deux mers.
Les montagnes continentales du Chatoung couvrent un
espace beaucoup plus considrable que les montagnes pninsulaires, et cest grce elles que les terres hautes occupent ici
82 000 kilomtres carrs ( peu prs laire du Massif Central de
la France), y compris les rgions de collines de leur pourtour et
les terres basses de leurs dpressions . Ces 82 000 hectares
rpondent aux 56/100 de la province des Monts Orientaux ;
les 44 autres centimes appartiennent la grande plaine
chinoise.

III. Le Ta cha ou Ta cha.


@
p.184

Les plus hautes cimes des monts occidentaux slvent

presque immdiatement au-dessus des campagnes du Hoang ho,


au sud de Tsinan, la capitale de la province. Ta cha ou Ta

283

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
cha, la Grande Montagne , tel est le nom, clbre dans toute
la Chine, du sommet principal, qui slance 1 545 mtres
environ.
Daprs la mythologie chinoise, le Ta cha est la plus sainte
des cinq montagnes sacres de lEmpire : il ny en avait dabord
que quatre.
Le Ta cha, disent les Chinois, est lgal du ciel, le souverain bienfaisant ; il dcide des naissances et des morts, de
lheur et du malheur, de la gloire et de lignominie .
Daprs le Chouking, voici dj plus de quarante et un sicles
que lempereur Chun monta sur la cime de ce pic pour sacrifier
aux rivires, aux collines, aux gnies, et pour la consacrer
officiellement au Dieu du ciel. Et depuis lors, parmi les
empereurs des dynasties successives, jusqu nos jours, nombre
de pres du peuple lont gravi pour y adresser leur prire
ce Dieu du ciel, tel que le conoivent les Chinois.
Il ny a pas que ces souvenirs de plus de 4 000 ans, il y a
ceux de 2 500 annes, ceux de Confucius, lidole de la nation, le
fils plus quillustre du Chatoung, n dans le voisinage de la
montagne sacre. Il essaya dascendre le Ta cha, mais ne put
en atteindre la cime : un temple marque lendroit o il dut
sarrter, temple unique en son genre dans lEmpire, en ce quil
ne contient pas une seule idole. La pit des Chinois pour leur
philosophe, leur sage, leur lgislateur, ladmiration des lettrs et
des mandarins, ladhsion, parfois le concours des plus hautes
autorits, puis, bien entendu, la puissance de la coutume,
lentranement de limitation, la moutonnerie , ont fait du Ta

284

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
cha et surtout de Tangan, la ville de sa base, la Mecque, la
Jrusalem de la Chine, tout au moins de la Chine du Nord.
Mme sans ses temples, son histoire antiquissime, le prestige
du pass, le Ta cha mriterait lascension : la montagne, qui
est de gneiss, a des contours fermes, des roches superbes, des
entassements de blocs rouls les uns sur les autres, des gorges
sauvages, suffisamment de prcipices ; et de la cime, la vue est
grandiose, sur tout un monde de pics et de dmes, des villes,
des valles de fleuves et, lhorizon, au nord, louest, au midi,
la plaine, les rives du Hoang ho et de la rivire des Transports.
On en fait lascension en partant de Tangan ; cest une
distance de 20 kilomtres au nord de cette ville sainte, toute

p.185

remplie ddifices religieux et qui, dans lesprit des Chinois, est


considre comme une simple dpendance du Ta cha.
Aux lieux o le mont commence se manifester vraiment par
le relvement de la pente, on entre dans une cit pieuse :
temples, sanctuaires, clotres allongs aux deux bords du
chemin ; cit sans htels, auberges, buvettes, boutiques dobjets
religieux car tout trafic est prohib dans ce Sina du Chatoung, mais lindustrie des moines qui pullulent ici sait
comment sy prendre pour tondre les plerins jusqu los, au
moyen daumnes faites aux idoles et autres ruses de bonne ou
mauvaise guerre.
Arriv lextrmit de cette ville de recueillement, de prire
et dadoration, on passe par une porte marquant le terme de
lascension de Confucius, ce dont quelques monosyllabes inscrits
avertissent le plerin. Puis le paysage devient splendide par ses

285

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
forts, ses torrents, ses cascades, le Ta cha ntant pas
dforest comme presque toutes les montagnes chinoises.
Ensuite on atteint le pied du fameux escalier, le plus grand du
monde : 6 000 marches, pas moins, larges dalles ombrages
dabord de cyprs, de cdres et difs, puis, plus haut, de pins
cime horizontale.
Des porteurs de palanquins attendent les plerins chaque
palier. Des files normes de vrais ou faux infirmes et de mendiants vivent des aumnes que leur distribuent les plerins ;
tous ces malheureux, vtus de haillons sordides, grouillant
lentre des grottes, au milieu des tas de pierres, forment un
lamentable contraste avec la richesse des temples et la beaut
de la nature environnante.
Ainsi lon aborde la Porte du Ciel ouverte sur le plateau
terminal, bomb de quatre collines portant chacune un grand
temple et sem, sur une tendue dune lieue de tour environ, de
rochers, aussi bien que partout encombr de sanctuaires, de
clotres, de monuments commmoratifs, de ruines, demi-ruines,
de temples bien entretenus, sous diverses invocations. Le plus
visit de tous, cest celui de Laouna-na, la Bonne Desse, que
viennent implorer les femmes striles. Enfin, devant celui du
plus haut Dieu , une balustrade de bois entoure un rocher
dun mtre dlvation : cest l le culmen du Ta cha.
La plaine qui empte le Chatoung au nord et louest, le
long du Hoang ho et du Canal Imprial, fait partie de la fameuse
Terre Jaune, Hoang tou des Chinois. Elle rattache la province,
comme le fait aussi le cours du Fleuve Jaune, cette rgion du
lss, qui fut le berceau de la Chine et dont

286

p.186

linsolente

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
fcondit a fait des Chinois le plus nombreux jusqu ce jour, et
le plus soigneux des peuples agricoles. Cest l que se pressent
les populations, dans les grandes villes, les normes bourgades,
la campagne cultive comme un jardin dont les jardiniers ne se
fatiguent jamais.

IV. Climat et produits du Chatoung.


@
Cest en vain que le Chatoung se droule sous les mmes
latitudes que lAlgrie-Tunisie, la Sicile, la Grce, lle de Crte, il
na point le climat dAlger, de Bizerte, de Syracuse ou dAthnes,
mais bien au contraire, comme toute la Chine septentrionale, et
quoiquil soit moiti entour par la mer, un climat continental,
extrme, trs chaud en t, rudement froid en hiver, avec la
moyenne de Bordeaux, de Milan, au lieu de celle de Palerme, de
Tunis ou de Sfax.
Nanmoins, plus au sud que le Petchili, plus loin des
montagnes qui sont le rebord du grand plateau glacial de lAsie,
et bien avanc en mer, tandis que la province de Peking est dans
une encoignure du continent, le climat y est plus doux, moins
brusque

et

sautillant

quautour

de

la

grande

ville

mtropolitaine.
Toutefois, janvier, le mois le plus dur, en cela suivi par
fvrier, appartient, selon les lieux, aux isothermes de 0 4,
comme en Allemagne. Parfois la mer Jaune se recouvre de glace
le long des ctes septentrionales, et lon a pu se rendre dos de
mulet jusquaux les du pourtour de la pninsule ; tandis que le
mois le plus ardent, juillet, a pour lignes isothermiques +26

287

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
+27, ce qui est passablement africain et rpond peu prs
en Asie, la mme poque de lanne, la temprature de
Singapour et de Batavia. Mais, on la dj constat depuis
longtemps, la temprature du mois le plus chaud, ramene au
niveau de la mer, est peu prs gale, du nord au midi, le long
des provinces littorales de la Chine, alors quen hiver, au
contraire, le froid augmente trs fort dans la direction du sud au
septentrion .

Dhabitude

le

mois

doctobre

marque

le

commencement de la rude saison, o lon voit le thermomtre


descendre, en janvier ou en fvrier, 20, 25, presque
30 ; abaissement incroyable sous ces latitudes o lt peut
amener une fournaise de + 40.
Comme compensation, les oscillations de la chaleur au froid
et du froid au chaud ont ici lavantage dtre assez graduelles et
rgulires, grce aux eaux marines qui baignent la

p.187

cte et

lobstacle que les hautes terres de la Mandchourie et de la Core


opposent la brusque arrive des vents polaires. Les typhons
achvent leur courbe dans la mer Jaune ; ils ne pntrent pas
dans le golfe de Petchili.
Comme pluies, le Chatoung est bien partag, tout au moins
la rgion pninsulaire, et de deux faons : parce que la
prcipitation annuelle est suffisante, et parce que, ainsi que dans
les autres pays rgis par la mousson, la pluie tombe en t,
quand elle est le plus ncessaire aux rcoltes, surtout en juillet
et en aot. Lautomne, le printemps sont peu mouills et lhiver
presque pas : 6 centimtres seulement de la chute annuelle,
contre 65 pour 100 en t. Quant la grande plaine, on sy
dsole souvent : la scheresse est un abominable flau dans la

288

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Terre Jaune, le terrain le plus fertile quil y ait au monde,
probablement,

mais

qui

nest

tel

quavec

une

suffisante

humidit, arrosage ou pluie.

Presque toutes les montagnes du Chatoung sont entirement dboises : les forts ont d faire place la culture sur les
pentes basses, et les arbres des hauteurs nont pas t plus
respects par lagriculteur avide. Les arbres fruitiers, les mriers
aligns compensent mal cette nudit gnrale qui na gure que
des exceptions locales, insignifiantes dans lensemble du pays et
du paysage. Il ny a de bosquets dignes de ce nom que dans le
Ta cha, et et l, sur la terre sacre autour des temples,
des sanctuaires de plerinage, plus ce que peut dresser darbres,
de pins, de cyprs, difs, de genvriers et de chnes, ici le
cimetire du bourg, ailleurs le jardin dune famille opulente.
Ce dboisement fond a singulirement gt le pays, suivant
la formule ordinaire : dgradation de la montagne, pjoration du
climat, scheresse des rivires suivies dinondations terribles ; et
les habitants en souffrent ne pas le croire, car le Chatoung
est une contre trs froide pendant un grand tiers, presque une
moiti de lanne, et lon ny exploite encore que trs peu la
houille, dont il y a toute abondance. Comment donc se chauffer ?
Il faut recourir aux herbes, aux buissons, aux fientes, toutes
sortes de petits combustibles.
Dans un pays o les habitants sont si rapprochs les uns des
autres, la nature a presque compltement perdu sa flore
spontane : ce sont les plantes introduites par lhomme qui
donnent la contre sa physionomie particulire. Les btes

289

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
sauvages, pourchasses outrance, ont presque disparu, et les
pratiques de la petite culture ne permettent pas dentretenir
beaucoup danimaux domestiques.
p.188

Mais, grce sa part du Hoang tou, le domaine agricole

le plus favoris du Milieu , le Chatoung, est une province


trs

riche,

malgr

ses

trois

pestes :

nudit

du

sol,

scheresse, crues tragiques du Hoang ho. Et aux produits tirs


du sol par une culture dvotionne , crales, lgumineuses,
plantes olagineuses, tinctoriales, mdicinales, fibres textiles, riz
soie, coton, opium (encore que le pavot y soit officiellement
interdit on ly cultive sur une aire grandissante), la province
ajoute une richesse minrale telle que probablement le seul
Yunnan lui est suprieur.
Le Chatoung possde des gtes houillers trs tendus, dont
on attend des merveilles ; on y trouve lor et tous les mtaux
nobles, le minerai de fer sy rencontre en abondance et ses
roches renferment des pierres prcieuses ; on y recueille mme
de petits diamants.

V. Les habitants du Chatoung.


@
Ces richesses, principalement celles du sol, ont fait la
longue du Chatoung une des rgions surpeuples du Globe.
Mais si le fait de la surpopulation de cette province reste hors de
doute, on na pas de donnes bien exactes sur le nombre de ses
habitants, pas plus que lon nest daccord sur sa superficie.

290

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Les valuations varient, pour ltendue de la province, entre
121 000 et 169 000 kilomtres carrs ; laire probable est de
145 000 kilomtres carrs, ce qui revient peu prs aux 27
centimes de la France ; sous ce rapport, cest une des petites
provinces de lEmpire : quatre seulement sont moindres, qui
sont,

par

ordre

dcroissant :

le Nganhoe,

le

Fokien,

le

Kiangsou, le Tchekiang.
Pour le nombre dhommes, il en est autrement, et la province
est une des plus habites de la Fleur du Milieu , absolument
et

relativement.

Si

lon

accordait

toute

crance

aux

recensements chinois, le Chatoung comptait 18 millions de


Chatoungois en 1642, une trentaine de millions en 1812
comme en 1842, et 37 500 000 en 1894 : soit 258 personnes au
kilomtre carr, contre les 73 de la France, les 103 de lAllemagne, les 130 de la Grande-Bretagne, les 228 de la Belgique,
les 260 de la Saxe.
Bien que les hommes connaissant la Chine pour lavoir
parcourue en dtail admettent quelle est vraiment encombre
de Chinois malgr ses grands espaces vides, il semble quil y a
exagration dans ce nombre de 37 500 000 hommes, presque
p.189

autant quen France, dans un pays presque quatre fois

moindre, sans grande industrie et o prcisment il y a bien des


endroits inoccups et un massif de montagnes suprieur en
tendue lensemble des plaines.
On a donc propos de sen tenir 25 millions dhabitants, soit
environ 170 individus pour 100 hectares, densit de population
prs de deux fois et demie suprieure celle de la France, et

291

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
plus grande que celle de nimporte lequel de ses dpartements,
sauf la Seine, le Nord et le Rhne.
En sen tenant ces 25 millions de rsidents, le Chatoung
serait le second territoire de lEmpire comme population absolue,
aprs le Houp (30 millions) et le Setchouen (45 500 000), et le
second comme population spcifique, aprs le Kiangsou (210 au
kilomtre carr).

A maints gards le peuple du Chatoung diffre, surtout dans


la corne pninsulaire et dans la montagne, de celui du reste
de la Chine, notamment des Chinois du sud, et de ceux du
Yangtze kiang. En moyenne lanc, bien fait, plus grand que ses
compatriotes mridionaux et centraux, plus brun, de traits plus
virils, plus accentus, avec des yeux moins brids, moins
obliques, plus de barbe la lvre et au menton, et rien, sauf la
queue tresse, de limage fade, grassouillette, ridicule, que
lEuropen se fait des magots de la Chine.
Donc moins Chinois que le Chinois-type : ce qui peut, ce qui
doit remonter quelques diffrences dascendance, aux deux
nations des Kiao et des Lia, antrieures aux fils de Han sur
le sol du Chatoung, daprs les documents nous transmis par
le Yukong. Le Kiaotcheou des Allemands rappelle sans doute ces
Kiao ; Liacheou, ville voisine du golfe du Petchili, remmore ces
Lia : dautres noms font de mme, pas seulement des noms de
cits, mais aussi des noms de monts et de rivires ; et les
habitants montrent en divers lieux, notamment aux environs de
Tchefou, des tombeaux quils prtendent provenir de ces races
dautrefois (vers 2 500 ans avant lre chrtienne).

292

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Comme caractre et capacits, on les loue : polis, bienveillants, pacifiques, point turbulents, trs laborieux, fort intelligents, amis passionns du travail des champs, excellents ducateurs des animaux, ne dtestant pas lindustrie, et moins
ports que les autres Chinois au grand commerce, la banque,
la transaction quand mme, au culte du tal, ou comme on
dirait ailleurs, du dollar. Ils fournissent en trs grand nombre des
recrues la colonisation de la Mandchourie par les Chinois : ce
en quoi ils rivalisent avec le Petchili.

VI. Villes et lieux remarquables.


Fig. V. Ancien dtroit du Chatoung.
p.190

Parmi les centaines de villes qui se pressent dans le

Chatoung, les cits les plus populeuses sont naturellement


celles de la plaine alluviale de loccident, celles quarrosent le
Fleuve Jaune et ses affluents et que traverse la voie, nagure
navigable, du Yun ho ou rivire des Transports .
Ces villes-l paient pour leur richesse : elles sont trs
exposes aux plus grands prils, du fait de la nature et par les
crimes de lhomme. Plusieurs dentre elles ont t compltement
dtruites lors des inondations, et leurs campagnes ont t
changes temporairement en marcages ; dautres cits ont t
mises au pillage par les rebelles Taping ou les brigands Nienfe,
et la population disperse a d se rfugier dans les villes mures
ou dans les rgions les moins accessibles des montagnes.
Mais, aprs chaque dsastre, les cits se repeuplent promptement ; bientt les maisons dargile ou de briques sont reconstruites, les baraques sont replaces et la population commer-

293

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
ante sy presse de nouveau, en mme temps que la campagne
renat par le concours des paysans jardiniers. En Chine le
rservoir dhommes est inpuisable, et les grands dsastres se
rparent du jour au lendemain.

Tsinan, la capitale du Chatoung, nen est pas la cit la plus


peuple ; elle le cde en cela We hien, Tengtcheou,
peut-tre Tchoungkia keou. On lui attribue 200 000 mes, ce
qui nest gure pour une grande ville de Chine. Mais rien de tout
ceci nest bien sr, comme en tout ce qui concerne les
estimations de population du Grand Empire, et, comme nous le
dit Hesse Wartegg, les missionnaires de Tsinan, qui ont bien
tudi

leur

ville,

la

croiraient

volontiers

peuple

de

quelque 500 000 habitants.


Cest la Chinangli de Marco Polo ; son nom veut dire : Capitale au midi du Tsi , daprs un fleuve Tsi dont le cours a t
confisqu par le Hoang ho. Elle a son site 6 ou 7 kilomtres de
la rive droite du fleuve Jaune, 37 mtres seulement daltitude,
au pied septentrional des monts du Ta cha, dans une
campagne dextrme fcondit parseme de cnes isols dune
centaine de mtres de hauteur qui furent des volcans. Elle doit
probablement son existence, et en tout cas, beaucoup de ses
agrments des sources magnifiques, trs rvres des gens du
lieu : lune delles spanche en vritable petite rivire. Les trois
principales dentre elles, origine du courant transparent que trois
monosyllabes chinois appellent Fontaines aux

p.191

violents

bouillonnements , jaillissent dans lenceinte dun temple, o

294

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
chaque anne on les honore par une fte solennelle, lpoque
du grand march annuel, qui dure un mois.
Cette abondance de belle eau vive a fait de Tsinan une cit
semblable Peking par la multitude des grands arbres qui
ornent parcs, cours et jardins. Quand, dun lieu lev, on
contemple de loin cette capitale, on dirait presque une fort dans
une plaine parfois couverte des eaux irrites du Hoang ho car
on a vu le puissant fleuve arriver jusquaux murs de Tsinan,
notamment en 1868 et en 1887.
La muraille entourant la ville proprement dite a 12 kilomtres
de tour ; celle qui enserre la fois ville et faubourgs, triple
ceinture de remparts en terre avec fosss profonds , en a 42,
six de plus que les 36 de lenceinte parisienne. Mais une bonne
part de lnorme surface ainsi limite est pure campagne avec
cultures diverses et un charmant lac renomm pour ses jolies
rives, ses les boises, ses maisons th . La partie urbaine
est une des cits du Milieu les mieux tenues et les plus
rgulirement construites ; cest aussi lune de celles qui
renferment le plus grand nombre dhabitants professant des
religions trangres. Le nombre des mahomtans sy lverait
10 000 daprs Williamson, 20 000 daprs Fauvel, et 12 000
chrtiens catholiques se grouperaient dans la ville et aux
alentours. Une des principales industries de Tsinan est la
fabrication des soies, notamment dune toffe pour laquelle on
emploie les cocons dun ver soie sauvage se nourrissant des
feuilles du chne. Les fausses pierres prcieuses de Tsinan sont
aussi lobjet dun grand commerce.

295

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Le port de la capitale du Chatoung sur le Hoang ho est
Lokao, 550 kilomtres environ de lembouchure. Le fleuve, aux
eaux dun jaune brun ou dun brun jaune, na par ici que 250
mtres de large, avec une vitesse de flot de 4 500 mtres par
heure ; notablement appauvri depuis sa sortie des monts par
lirrigation de la grande plaine, lvaporation, les coules de
droite et de gauche, il ne porte que des barques ; les jonques ne
le remontent que jusqu Tiemoun kouan, une trentaine de
kilomtres seulement de lembouchure.

La ville qui passe, tort ou raison, pour la plus populeuse


du Chatoung, We hien (250 000 habitants) na point titre de
capitale : cest un simple hien ou lieu de troisime ordre ,
mais elle occupe une situation trs heureuse au milieu de la
plaine qui spare les deux massifs montagneux de la province,
et se trouve en communication facile avec les deux rives, golfe
de Petchili au nord, baie de Kiaotcheou au sud.
p.192

Elle slve une quarantaine de kilomtres du golfe de

Petchili, dans un pays accident de quilles volcaniques de 400


200 mtres de haut. Aussi le mur de sa double ville, haut de
46 mtres, large de 4 au sommet, est-il fait de blocs de basalte
et de dolrite, matriaux dont sont galement btis les villages
de la contre. Ces deux villes, ladministrative et la marchande,
sont spares par le Palang ho, cest--dire, la franaise, par
le fleuve du Loup Blanc .
We hien ou We tout court en lui enlevant la particule qui
dsigne son rang administratif, We est lentrept gnral des
soies, des tabacs, des charbons, des fers, des salptres de la

296

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
contre, et cest de l quon expdie toutes ces denres et ces
marchandises vers le mauvais port de Kiaying ou vers dautres
havres du littoral, et surtout vers celui de Tchefou, lequel tait
jusquaux vnements rcents, qui sans doute modifieront tout,
le seul port du Chatoung ouvert au commerce europen.
Depuis longtemps on a fait le trac dun chemin de fer qui
mettrait We hien en communication avec la mer, mais le gouvernement chinois na pas manqu dopposer sa force habituelle
dinertie ce projet des Europens ; il a ainsi gagn ou perdu
(selon quon lenvisage) quelques pauvres petites annes.
Aujourdhui quon lui fait la loi sans le moindre mnagement, We
va devenir bientt lune des grandes gares de lune des lignes du
rseau allemand du Chatoung, celle de Kiaotcheou Khafong
par We, Tsingtcheou, Tsinan, Tagan, Yentcheou, Tsining,
Tcheoutsoun.
En attendant cette nouvelle destine, cest dj le centre dun
rseau de routes plus ou moins carrossables qui la relient aux
ports de la cte mridionale, au grand march de Tcheoutsoun,
la riche Pingtou, entoure de ses mines dor, et aux cits
riveraines du golfe de Petchili, telles que Latcheou, fameuse par
ses carrires de statite, o lon a taill un ddale de galeries.
Enfin, autre avantage, 20 kilomtres au sud, les Chinois
exploitent le bassin houiller de Lioukou.

Il ny a pas 50 kilomtres, de lest-est-nord louest-ouestsud, entre We et lancienne capitale du Chatoung, Tsingtcheou


fou, ville laquelle on suppose 70 000 rsidents, en une
enceinte de 15 kilomtres, o lon peut croire que grouillrent

297

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
jadis des centaines de milliers de Chinois, quand Tsingtcheou
tait le lieu le plus important, le plus clbre de tout le Chatoung.
Elle est btie au versant septentrional des monts du Chatoung, au pied dun haut chanon calcaire, prs des sources

p.193

dun tributaire gauche du Mi ho, lequel finit dans le golfe de


Petchili.
Si dchue quelle soit de son ancienne splendeur, ct de la
ville tartare presque abandonne, qui rappelle les premiers
temps de la conqute mandchoue, il lui reste une grande
importance prsente, avec perspective dun avenir industriel,
parce que le pays, trs densment peupl, peut-tre autant que
nimporte quel autre en Chine, produit la soie sauvage en
extrme abondance ; et cela depuis plus de quatre mille ans,
poque o les barbares La payaient aux empereurs dalors un
tribut annuel de cocons.
Tsingtcheou

renfermerait

une

douzaine

de

milliers

de

Musulmans ; cest un des chefs-lieux de lIslamisme dans la


Chine orientale, et ltude de la langue arabe ny est pas encore
dlaisse.
Il ny reste rien du palais de marbre des empereurs de la
famille des Ming, qui a prcd sur le trne de Chine la dynastie
actuelle des Mandchoux ; rien, ou et l quelques pierres,
quelques

sculptures,

des

inscriptions,

disperses

dans

les

champs cultivs qui remplissent en majeure partie lintrieur de


lenceinte. A une lieue environ au nord, on admire le Tchingloungtse, beau temple bouddhiste avec un clotre o il y a
bien 800 moines. Dans la ville tartare, enclose dune haute

298

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
muraille, vivent environ 3 000 descendants des anciens conqurants de la Chine. Mais la grande curiosit de la contre, deux
ou trois lieues de distance vers le couchant, ce sont les
pyramides chinoises , tombeaux danciens rois ou chefs de la
Chersonse du Chatoung ; non pas des pyramides dgypte en
magnifiques pierres libyennes , mais des pyramides en terre,
gnralement fort bien conserves, assises sur des terrasses
de 200 400 pas de tour, de 20 30 mtres de hauteur. Des
pierres couvertes dinscriptions sont malheureusement, pour la
plupart, effrites, ronges par le temps, et illisibles les noms, les
faits

quelles

prtendaient

immortaliser.

Ces

pyramides

remontent aux ges les plus divers, de la haute antiquit


jusquau XVIIe sicle.

A moins de 70 kilomtres en ligne droite louest sud-ouest


de Tsingtcheou, Pocha jouit dun grand renom industriel. Cette
ville de 35 000 habitants ressemble une cit de fabriques
europenne par son animation, les bruits du travail, laspect
sombre, noir, la fume des usines. Sise en pleine montagne, sur
le haut dun tributaire du golfe de Petchili, elle exploite une
excellente houille dans des collines perces de galeries en tous
sens ; elle tire des grs de son voisinage la

p.194

matire de

poteries et de verreries dont les produits se vendent au loin en


Chine ; elle forge le fer, fabrique le vitriol vert et loxyde de fer
rouge ou colcothar ; elle exporte des maux cloisonns, des
verres

coloris :

en

un

mot

cest

une

ville

industrielle,

exactement dans le sens que les Occidentaux attribuent ce


mot.

299

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

Dans la partie la plus septentrionale de la pninsule, une ville


de lintrieur a le mme rle que We hien comme entrept et
march de rexpdition : cest Hoang hien. De l une route se
dirige louest vers le port de Loungkeou, qui fait un assez
grand trafic avec la Mandchourie ; une autre rejoint au nord la
grande ville de Tengtcheou.
Tengtcheou, qui serait la seconde ville de la province, du fait
de ses 230 000 mes, se trouve comme Tsinan, comme We,
dans une rgion basaltique, vis--vis des les Miao tao, et du
passage qui, dici au bout de la presqule de Port-Arthur, ouvre
la mer Jaune lentre de cette plus vaste des baies de lEmpire.
Tengtcheou fut un des ports ouverts par les traits au trafic de
lEurope. Les eaux y taient jadis profondes et les jonques
pouvaient pntrer jusque dans lintrieur de la ville pour y
dbarquer leurs marchandises. Les simples barques ny entrent
plus et les navires mouillent une grande distance au large,
dans une rade mal abrite.
Cest pourquoi les ngociants trangers ont transfr leurs
comptoirs quinze ou vingt lieues vers le sud-est, sur la rive de
la mer Jaune, au port plus vaste, plus profond de Yenta ou
Tour de la Fume , ainsi appel dun feu qui servait jadis de
signal aux habitants du littoral pour les prvenir de lapproche
des pirates japonais. Cependant la ville est plus connue sous le
nom de Tchefou, Tchifou, daprs un promontoire qui
protge la rade au nord-ouest, et que domine un mont conique
de 299 mtres de hauteur : cest la base de ce promontoire

300

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
quon et d tablir le port, afin de dfendre les navires des
vents de la partie du nord.

Tchefou, simple village au milieu du sicle, est maintenant


une des grandes villes du Chatoung et lun des ports de la
Chine o les Europens se sont tablis de la manire la plus
agrable. En t, Tchefou est le Trouville des colonies
trangres de lEmpire Chinois, et les baigneurs ont devant
eux de belles excursions sur des collines de schistes cristallins
qui se relvent vers des monts de 700, 800, et 1 000 mtres,
portant, ce bout extrme de la Chine, le mme nom qu
lextrmit contraire une des plus hautes ranges de lUnivers,
p.195

le Kouenlun. Mais, si le pays de Tchefou est pittoresque,

cest aussi lun des plus pauvres du Chatoung.


Sur les 120 000 habitants que des rapports de consuls attribuent Tchefou, 32 000 seulement daprs un document
rcent lon compte environ 400 Europens, soit huit fois les 50
dil y a trente ans ; ils rsident moins en ville que dans la
banlieue.
Ce nest pas le commerce et les bains de mer seulement qui
les attirent, mais aussi la bont du climat, quon regarde comme
le meilleur, le plus sain du littoral de la Chine, avec un t moins
accablant quen nombre dautres lieux du rivage marin de la
Fleur du Milieu , la chaleur estivale y tant traverse de belles
et bonnes brises. Quant lhiver, il est dur et long : cinq mois,
des derniers jours de novembre aux derniers jours davril ; on
est pourtant sous 373320" de latitude, comme aux confins de

301

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
lEstrmadure portugaise et de lAlgarve, ou du Srnissime
royaume de Murcie.
Il y a tantt vingt ans, en 1879, le commerce de Tchefou
sexprimait par une valeur de 105 millions de francs, environ, et
un mouvement de 1 376 navires, de 804 365 tonnes.
En 1899, le nombre de tonnes dentre et de sortie a t de
2 526 208, mais le chiffre global du trafic na gure dpass
celui de 1879 ; il nest mont qu environ 112 millions de
francs, dont prs de moiti pour le pavillon anglais, prs du
quart pour le pavillon chinois et prs du septime pour le
pavillon japonais.
En ralit, Tchefou na pas rpondu aux esprances grandioses et aux rapides progrs des premires annes de son
ouverture au trafic des Occidentaux . On supposait que ce
port libre de glaces ne tarderait gure confisquer le commerce
maritime du pays au dtriment de lembouchure du Pe ho glace
pendant les mois dhiver : do la croyance, qui semblait fonde,
que le nouveau port trait serait lentrept de Peking.
Malheureusement les communications avec lintrieur taient, et
sont encore trs difficiles, et, comme on la dit plus haut, la
contre nest pas riche.

Que va-t-il advenir de Tchefou depuis que les Anglais ont


souffl aux Japonais le port de Weha we, que ceux-ci
regardaient comme appartenant l Empire du Soleil Levant
la suite de leurs victoires sur lEmpire du Milieu et spcialement depuis quils sen taient empars sur lamiral Ting,

302

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
qui leur avait plus vaillamment rsist que ses autres collgues,
amiraux ou gnraux chinois ? Il leur tait extrmement prcieux, trente heures seulement de Sasebo, qui est leur port de
guerre dans lle de Kiousiou, douze de Port-Arthur,

p.196

seize

de Tchemoulpo, port de cette Core que le Japon a tant cur.


LAngleterre sest tablie en 1898 Weha we, par un bail de
quatre-vingt dix-neuf ans obtenu de la Chine, suivant la nouvelle
formule de prise de possession inaugure par lAllemagne en ce
mme Chatoung, Kiaotcheou. Ce port nest pas excellent ; on
le qualifie mme de mdiocre ; il na derrire lui que la strile
montagne de la corne du Chatoung et jusqu ce jour son trafic
sest born de modestes relations avec la Core, la belle
pninsule, la Srnit du Matin , qui nest mme pas 300
kilomtres au levant de Weha we. Vu labsence darrire-pays,
et la difficult de communiquer avec la Grande Plaine, les Anglais
nessaieront

probablement

pas

den

faire

un

entrept

de

commerce ; ils lont sans doute accapar pour crer un port de


guerre, un arsenal, un concurrent naval, militaire et politique de
Port-Arthur.
Dailleurs la nouvelle colonie allemande, Kiaotcheou, est
infiniment mieux situe que Weha we pour concentrer les
relations du littoral avec lintrieur du Chatoung et la valle du
Fleuve Jaune.
Compars Port-Arthur, Weha we et Kiaotcheou sont en
lair , coups lun de lAngleterre, lautre de lAllemagne, par la
mer immense, alors que Port-Arthur tient sans lacune, par le
continent,

la

Sainte-Russie ,

transsibrien.

303

une

extrmit

du

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
On reconnat Weha quelques avantages, mais bien
minimes au point de vue de ce quon nomme la grande guerre et
la haute politique. Il a dans sa banlieue une campagne peu
tendue, il est vrai, dix kilomtres seulement sur six, de la mer
au massif de Hachan ingan sou, mais trs fconde et fort
peuple, o, dit Villetard de Lagurie, on pourra crer en quelques annes une Conca dOro comme celle de Palerme, une
huerta telle que celle de Valence ou de Murcie. Ceci est un
avantage permanent, mais sur quelques milliers dhectares
seulement. Lavantage passager consiste en ce que Weha we,
bien que fortement dmantibul par les Japonais, pendant la
guerre dabord, puis lors de leur dpart, peut opposer une
attaque les forts dont lavait arm la prvoyance de Li Hung
tchang ; et aussi en ce quil possde un arsenal capable de petits
radoubages et de lgres rparations.
Tout ceci dit, il parat bien que lAngleterre, prise de court par
limprvu, la rapidit des vnements, et mditant dailleurs le
coup du Transvaal a mal par le coup de Port-Arthur .
Youngtching et Chitaou, ports les plus orientaux de la
presqule, brocantent avec la Core ; les carrires de pierre
p.197

de Chitaou ont fourni rcemment des matriaux aux Russes

pour les travaux militaires de Port-Arthur dont il convient


naturellement de faire un Gibraltar .

Compar au versant septentrional de la cte du Chntoung,


celui du sud, qui regarde vers la haute mer, est pauvre en
grandes

cits

et

en

rades

frquentes,

304

lexception

de

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Kiaotcheou, qui reoit dj beaucoup de navires et qui prtend
ouvertement aux plus hautes destines .
Lune des villes les plus populeuses de cette rgion, Layang,
capable peut-tre de 50 000 mes, frle de son enceinte
mure une rivire qui va se dverser dans la baie de Tingsi ;
tout autour le pays est densment habit et produit beaucoup de
soie sauvage.
Tsimo, Tsime, Tsimi, cit d peine 20 000 mes, est un
march de denres agricoles, do lon expdie surtout des
porcs, des crales, des fruits. A une cinquantaine de kilomtres
au sud slve une colline parseme de temples et perce dans
tous les sens de galeries o lon recueille des pierres prcieuses
que les prtres font vendre leur profit pendant les foires du
plerinage.

Tsimi,

situe

sur

un

affluent

de

la

baie

de

Kiaotcheou, 10 kilomtres peine de cette petite mer intrieure ; Kaoumi, ville de 50 000 habitants, au moins, daprs
Hesse Wartegg, au voisinage du lac de Pema hou ; et dautres
villes et bourgades de plus ou moins dimportance, font maintenant partie de la zone des intrts allemands, en tant que
comprises dans le demi-cercle de 50 kilomtres de rayon, trac
autour du point central de la baie de Kiaotcheou.
Dans la rgion du Chatoung mridional, dont les eaux vont
se perdre au sud au milieu des marais qui ont remplac
lancienne branche mridionale du Hoang ho, la cit la plus
populeuse est celle de Yitcheou, o se trouve une communaut
considrable de mahomtans. Les derniers renflements des
Monts orientaux . qui viennent disparatre prs de Yitcheou,
et dont lun est une montagne sacre, peine moins vnre

305

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
que le Ta cha, renferment des couches de charbon de terre
rgulirement exploites. Ces mines de houille, et aussi les
mines de fer de la contre amneront avant longtemps la construction dune voie ferre de Kiaotcheou Yitcheou, ville qui
pour linstant na rien de bien remarquable dans son enceinte
denviron 5 500 mtres de tour.

Dans louest de la province, prs de la base des monts, dans


la rgion de la Terre Jaune, sur une rivire qui se dirige vers le
Canal Imprial, Yentcheou fou, ville de 60 000 habitants, dont
p.198

la muraille a 8 kilomtres de circonvallation, fut plus

puissante autrefois. Elle avait rang de capitale, quand lempereur


Yu la mit la tte dune des neuf provinces entre lesquelles il
divisa la Chine, voici bien quatre mille ans passs : une
inscription place sur la porte occidentale de la ville rappelle son
ancienne gloire.
On se trouve ici dans lune des rgions classiques de la
Chine ; les noms des villes, des montagnes, des rivires de la
contre se lisent chaque page des annales les plus anciennes,
et lon est tout prs de la patrie de Confucius, pas trs loin de la
ville sainte, Tangan fou.

Il ny a mme pas vingt kilomtres, douest en est, entre


Yentcheou et la clbre Kioufao, btie 216 mtres daltitude,
au pied occidental du massif du Chatoung, sur un affluent de la
Rivire des Transports .

306

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Kioufao, la Jrusalem des Chinois , en tant que patrie de
Confucius, leur plus grand sage, honor comme un Dieu, est
peuple en partie par la descendance de ce Koungfoutse, la
famille des Koung : aux quatre cinquimes de ses 25 000 habitants, daprs Richthofen, pour la moiti seulement, dit Hesse
Wartegg. Ces Koung sont pour la plupart des hommes robustes
et bien faits ; mais il ne parat pas quun seul membre de cette
famille si nombreuse et si respecte se soit distingu dune
manire exceptionnelle pendant les soixante-seize gnrations
qui se sont succd depuis que lanctre commun a donn des
lois morales lEmpire. On cite pourtant quelques Koung
devenus dimportants personnages et un grand savant dil y a
2 400 annes, Koung ngan Kouo. Contrairement lordre chinois, la famille de Confucius reste noble toujours, au lieu des
douze gnrations qui mettent fin un nom de noblesse, et son
chef a le titre de duc, il est puissant, riche, et le noble des
nobles de par ses 2 700 ans bien prouvs de gnalogie
hraldique. Qui oserait en cela se mesurer avec lui ? Qui peut
montrer un pareil nombre de quartiers authentiques en
Europe ?

Le temple principal, lev la mmoire de Confucius, lun des


plus splendides et des plus vastes quil y ait en Chine, renferme
une srie dinscriptions datant de toutes les dynasties depuis
deux mille ans ; des vases, des ornements en bronze, des
boiseries sculptes ornent les galeries, les parois et forment un
muse

complet

de

lart

chinois ;

des

arbres

antiques,

quelques-uns plus que millnaires, cyprs, cdres, pins dnorme

307

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
taille, croissent, toujours respects, dans le parc environnant.
Lun deux, cyprs au tronc noueux, fut plant

p.199

par Confucius

lui-mme : il est mort, mais de sa souche, entoure dune


balustrade en pierre, devant la Porte du front dor monte un
rejeton qui a dj quatre ou cinq pieds de tour. Ce parc, ce
temple, ou plutt cet ensemble de temples, de pavillons, de
portes triomphales, de colonnes sculptes de bois, et de ce qui
est rare en Chine, de pierres, ces inscriptions pompeuses ,
tous ceux qui ont visit le Temple de Confucius saccordent
dire que cest l une des merveilles de lEmpire des Fleurs.
Dans les appartements particuliers du duc, prince de la
famille, se voient des objets prcieux ayant appartenu au grand
moraliste, urnes, trpieds, manuscrits ; le domaine de ce personnage, fief direct de lEmpire, na pas moins de 66 000 hectares.
Quand les rebelles Taiping pntrrent dans Kioufao, ils
respectrent le temple, le palais et leurs trsors ; ayant appris
que le mandarin du lieu tait de la famille du philosophe, ils
sabstinrent mme de le tuer, par exception spciale leur rgle
constante.
Non loin du temple slve la haute butte funraire qui a
probablement valu la ville son nom de Kioufao ou Tertre
contourn et qui recouvre les ossements de Confucius ; tout
autour et sur une vaste tendue de pays, stend la ncropole
familiale. Dautres tombes dempereurs et de grands personnages, dont quelques-uns vcurent avant Confucius, se
voient aussi dans les environs.

308

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Enfin, une vingtaine de kilomtres au sud-sud-ouest, prs
de la petite ville de Tsiou hien, un autre cimetire, dont les
chnes et les cyprs ont fait une fort sacre, reoit depuis plus
de vingt-deux sicles les corps de tous les descendants de
Mengtze ou Mencius, le plus clbre disciple de Confucius :
disciple non immdiat, puisquil naquit un sicle et demi environ
aprs son matre.
Vingt-deux sicles de dure familiale Tsiou hien ! Et vingt-sept Kioufao ! Cest donc en Chine que les physiologistes
pourront tudier fond ce quils cherchent vainement en Europe,
des familles qui se soient maintenues depuis plus de deux mille
annes : il est vrai que, lors de chaque mariage, elles se mlent
au sang tranger, puisque lunion entre poux dun mme nom
de famille est absolument interdite dans le Royaume Central. En
1865, lorsque Williamson visita Tsiou hien, le chef de la famille,
descendant de Mengtze de mle en mle, appartenait la
soixante-dixime gnration.

La Jrusalem de la Chine , incroyable contradiction,

p.200

nest pas visite en plerinage malgr la vnration universelle


pour Confucius, le vrai pre, le vrai dieu de son peuple, et
quelque

magnifiques

quy

soient

le

parc,

le

temple,

et

prestigieux les souvenirs.


Tandis qu 65 kilomtres en ligne droite au nord-nord-est,
travers monts, Tangan fou a vu venir des centaine millions de
plerins

depuis

les

milliers

dannes

quon

rvre

ses

sanctuaires et ceux de la montagne sacre qui la domine au

309

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
nord, le Ta cha, que gravit le prodigieux escalier de 6 000
degrs.
Tangan borde, 216 mtres au-dessus des mers, un soustributaire du Grand Canal, le Wen ho, venu de lest, dune rgion
de fer et de houille ; tout le pays dalentour est riche, peupl,
couvert darbres fruitiers, de mriers.
Elle hberge des plerins venus de toutes les provinces de la
Chine, mais bien moins que jadis, alors quavant les massacres
de la guerre des Taping, il lui en arrivait annuellement
de 250 000 500 000. Ces brigands la prirent et la pillrent sept
fois, avec les massacres de rigueur, et dnormes ruines
tmoignent de leur passage, dans les faubourgs comme dans la
ville, qui ne font plus ensemble quune cit d peine 45 000
mes.
Toutefois, en 1869, Markham y trouva runis jusqu 70 000
visiteurs ; leur nombre est naturellement le plus lev pendant
la dure du grand march annuel.
Le temple principal, digne lui seul du voyage , occupe la
plus grande partie du nord de la ville, au milieu dun parc de 10
hectares dont les arbres ont t plants par divers empereurs,
depuis le Xe sicle. Les murs du sanctuaire sont couverts dune
peinture panoramique fort curieuse reprsentant une procession
impriale des anciens temps, avec des lphants blancs et des
chameaux.

Dans la partie du Chatoung quon pourrait appeler le


Trans-Hoangho , en opposition au Cis-Hoangho qui fait le

310

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
gros de la province, Toungtchang, dont le noyau est une menue
cit de 4 kilomtres seulement de circuit, a pris rang, par ses
normes faubourgs, parmi les agglomrations les plus actives de
lEmpire Central : le ddale de ses rues et de ses canaux
rappelle Changha ou Tientsin. Cette ville situe sur le Canal est
une des plus antiques de la Chine, une de celles dont le nom
reparat le plus souvent dans les annales de la tant vieille
nation : cest de l que sortit la dynastie des Tcheou, fonde par
le hros Wang, la figure de dragon et aux paules de tigre .
p.201

A une cinquantaine de kilomtres nord-nord-ouest de

Toungtchang, Kintsing, au confluent du Canal Imprial et du Wei


ho, reprend peu peu lanimation commerciale qui faisait sa
prosprit avant les dsastres de la rvolte des Taping
complique du brigandage des Nienfe.

VII. Kiaotcheou : projets davenir.


Fig. XXII. Baie de Kiaotcheou.

Deux missionnaires allemands ayant t massacrs par la


foule dans une mission quelconque, lAllemagne jugea venu le
moment de sassurer en Chine un grand et commode pied-terre, un plus vaste Hongkong, un lieu qui serait la fois une
forteresse,

un

port

de

commerce,

une

base

doprations

militaires.
Instruite depuis longtemps, par lillustre Richthofen, des
grands mrites dune baie de la rive mridionale de la pninsule
Chatoungaise, elle mit sa lourde main sur cette grande rade
intrieure laquelle on donne toujours le nom de Kiaotcheou,

311

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
bien que la ville daprs laquelle on la dsigne ait t repousse
dans lintrieur de la campagne par leffet des atterrissements.
Ctait en dcembre 1897, aprs les dsastres de la guerre
sino-japonaise et le cruel trait de Simonoseki.
La Chine ne voulait, cest--dire ne pouvait pas rsister : elle
signa donc, en mars 1898, la cession lAllemagne, par bail de
99 ans, de la baie de Kiaotcheou et territoire adjacent ; plus le
droit dexploiter, de prfrence toute autre nation, les mines
du Chatoung et de construire, cest--dire possder le rseau
de chemins de fer quil lui plairait dtablir dans la province
lorient des monts.
LAllemagne a obtenu de la sorte un territoire denviron 920
kilomtres carrs, dont plus de moiti, 550, occups par la baie
de Kiaotcheou.
Ce ntait pas assez, et par acte authentique elle sest fait
attribuer, sous le nom de zone dinfluence , un territoire prs
de huit fois plus tendu : 7 100 kilomtres carrs, circonscrits
par une demi-circonfrence ayant son centre au lieu mdian des
eaux de la baie.
Telle est ltendue de la Deutsch China, de la Chine allemande.
Ce nest pas tout fait le vingtime de la province. En
supposant que le territoire de Kiaotcheou ait une densit de
population gale celle du Chatoung, et que le Chatoung soit
habit par 25 millions dhommes, la Deutsch China comprend
844 000 rsidents.

312

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
La baie de Kiaotcheou, vaste de 55 000 hectares, a de
prcieux avantages : on y entre par 40 mtres de fond, on y

p.202

trouve bons ancrages et bons abris, elle rsiste bien lhiver qui
ne la gle que trs peu et pour peu de temps, enfin le climat ny
contrarie gure lorganisme europen. Cest en somme presque
un pays du nord, avec un hiver qui ne manque pas de journes
froides.
Dans le rayon de 50 kilomtres autour du point central de la
baie, sont compris presque tout le massif du Laou cha lest,
une partie de celui du Changy cha louest, le lac Pema hou
au nord, des chanes de collines, nombre de valles, des terres
jaunes , et les villes de Kiaotcheou, de Tsimo, de Kaomi.

Le Laou cha, cest--dire les Monts pnibles , chanon


littoral, granits et gneiss dnuds, monte 1 100 mtres, et
peut-tre 1 300 : sa nudit grandiose , la prcision, la
hardiesse de ses formes, la faon dont il slance hors de la mer
le font paratre plus haut quil ne lest en ralit. Au pied de ses
escarpements mridionaux, la baie de Laou cha savance
profondment entre des roches, en un port parfaitement abrit.
Cest au pied de ses contreforts extrmes, au sud, que
schancre, lentre de la baie, le port de Tsingtau, ancrage
bien protg contre la mousson dhiver, mal contre les vents
dt qui poussent avec violence les vagues sur la plage ; et
cest louest de ces bastions terminaux. dans lintrieur de
l tang , que les Allemands construisent le port futur de leurs
eaux intrieures . Dj dans le Laou cha, ils ont dbaptis
nombre de cimes devenues le Friederichsberg, lIltisberg, le

313

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Prinz-Heinrich Berg, le Kaiserstuhl. Dans la presqule au sud de
lentre, il y a un autre Prinz-Heinrich Berg, un Irene Berg ; la
plus grande le de la baie, devenue presqule mare basse par
le progrs des alluvions, ce qui est aussi le cas de lex-le de
Tchiposan, a pris le nom de Cormoran Insel. Les caps sont
maintenant Irene Spitze, Kaiser Spitze, Cormoran Spitze, que
domine en arrire le Siotchou cha ou Tamo cha (675 mtres).
Assurment ces dnominations, dont beaucoup dues la
flatterie, sont plus faciles garder en mmoire que les
prcdents noms chinois.
Kiaotcheou, 7 ou 8 kilomtres au nord-ouest de sa baie, est
une ancienne ville dont la premire syllabe remmore, a-t-on dit
plus haut, les barbares Kiao soumis aux lois de lEmpire partir
du VIe sicle avant notre re, donc une poque o la petite
mer interne tait moins ensable, moins envase quaujourdhui,
parce que les montagnes du Chatoung avaient jusqualors
conserv leurs forts, et, bien

p.204

entendu, parce que le Kiao ho

et autres affluents navaient pas eu le temps dapporter un aussi


grand cube dalluvions. La dgradation progressive de son lac
marin,

limpossibilit

sont

maintenant

les

jonques

de

remonter jusqu la ville, les massacres des Taping ont


beaucoup nui Kiaotcheou ; on lui suppose pourtant encore une
population suprieure 50 000 mes, y compris les faubourgs
continuant la cit mre autour dune enceinte bastionne
perce de trois portes.
Fig. V. Ancien dtroit du Chatoung

La ville que les Allemands construisent, solidement, avec


mthode, derrire le promontoire de Tsingtau, porte de la

314

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
rade du mme nom, fait dj bonne figure. Cest elle, et non
Kiaotcheou, qui deviendra le lieu militaire, naval, commercial,
imprial de la Chine Germaine ; elle a t dclare port
libre en 1898 et sa baie est remplie de navires.
Cest l que sera le point de dpart du rseau par lequel les
nouveaux matres mditent lexploitation rationnelle du
Chatoung, de ses mines, surtout des houillres de la montagne,
et des produits de la plaine exubrante. Ce rseau, tel quon le
conoit davance, et sans prjudice de ce qui se dcidera aprs
connaissance plus intime du pays, comprend essentiellement :
Une ligne du nord : de Tsingtau Tsinan, la capitale de la
province, par la grande ville de We hien et par Tsingtcheou. Elle
rapprochera de la mer les houilles de Po cha, de Tchangkiou,
les soies de Tsingtcheou ; cest environ 350 kilomtres, dont 150
de

Tsingtau

We

hien.

Mais

ce

ne

sera

quun

commencement : le tronc commun se continuera au nord-ouest,


dans les plaines du Hoang ho et du Canal Imprial, jusqu la
rencontre du chemin de fer de Peking Hakoou ; et au sud,
puis louest-sud-ouest, jusqu ce mme chemin de fer, jusqu
Kafoung, par Tangan, la ville des temples, Yentcheou, Tsining,
Tsaoutcheou ;
Une ligne du nord-est, denviron 200 kilomtres, de Tsingtau
Layang, pays de la soie sauvage, et au grand port de
Tchefou ;
Une ligne du sud, longue de 265 kilomtres, se dtachant de
la ligne du nord Kaomi et aboutissant Yitcheou ; elle
desservira les mines de fer, de houille, voisines de ce point

315

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
terminus, qui ne sera tel que jusqu prolongement mridional
vers la lointaine Changha ;
Une ligne unissant, au sud et louest des monts du Chatoung, Yitcheou Tsiuan par Yentcheou et Tangan : de
Yentcheou Tsinan, elle usera des rails de la voie de Tsinan
Kafoung.
p.205

Il est possible, on peut mme dire probable, aprs les

derniers vnements, que ce rseau ne restera pas longtemps


ltat platonique.
Le temps est dfinitivement pass o toutes les classes de la
socit chinoise se rebiffaient nergiquement contre les
chemins de fer, o surtout les ides religieuses du peuple chinois
sopposaient au passage travers les cimetires qui, en Chine,
sont, on peut dire, ubiquistes . Le feng-choui, dit peu prs
Richthofen, les esprits des vents et des eaux se dclarent
satisfaits ds qu ct dun profit visible dans la vente du
terrain, il y a la petite somme suffisante pour le transport des os
des anctres vers un nouveau champ de repos ternel.

316

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

CHAPITRE TROISIME
LE HOANG HO OU FLEUVE JAUNE

I. Le Hoang ho suprieur. II. Hoang ho mongol et Hoang ho moyen. III.


Hoang ho infrieur. IV. Inondations et dplacements du Hoang ho. V. Le
Canal imprial.

I. Le Hoang ho suprieur.
@
p.206

La rgion dcoulement du Hoang ho ou Fleuve Jaune

comprend dans le Tibet et la Fleur du Milieu un espace quon


valuait 1 500 000 kilomtres carrs, ou bien prs de trois fois
laire de la France. Estimation beaucoup trop gnreuse que de
rcents calculs planimtriques de lInstitut de Gotha ont,
provisoirement sans doute, rduite 98 millions dhectares : ce
qui rpond presque deux fois ltendue de la terre franaise.
Compar au bassin du Yangtze kiang, vaste de 1 775 000
kilomtres carrs, celui du Hoang ho est presque deux fois
moindre, et ce fleuve Jaune dont lembouchure est moins
orientale que celle du fleuve Bleu, nat 550 ou 600 kilomtres
moins loin que lui vers loccident.
Ainsi le Hoang ho nest que le second des grands fleuves
chinois ; parfois mme, durant le cours des ges, il cessa dtre
un fleuve et ne fut plus quune rivire tributaire, ses eaux stant
dtournes en partie vers le Yangtze kiang. En somme bien
infrieur son grand rival en aire dcoulement, en longueur de
cours, quoiquil ait 3 760 kilomtres, et en masse liquide, le
Hoang ho nen est pas moins assez puissant pour former avec le
Fleuve Bleu un grand systme hydrographique.

317

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Il contraste avec lui, de sa source son estuaire, par la

p.207

marche de ses eaux, par les cultures de ses bords, les murs
des populations riveraines.
Pour exprimer ce contraste, les Chinois ont fait des deux
fleuves les reprsentants des deux principes qui, daprs eux, se
partagent le monde, le yang ou principe mle, et le yin ou
principe femelle, celui du Ciel et celui de la Terre. Le Hoang ho
est le fleuve femelle, vou la Terre, il est dsign par le jaune,
la couleur que les habitants des Terres Jaunes prirent
naturellement pour la couleur terrestre par excellence. Il est vrai
que ses flots ont toujours une teinte jauntre, mais les eaux du
Yangtze sont peine moins troubles que celles de lautre fleuve.

On sait que le Hoang ho et le Yangtze kiang naissent sur le


mme plateau pour aller traverser les mmes plaines alluviales
dans leur cours infrieur, mais aprs avoir arros dans leur cours
moyen des rgions fort loignes et trs diffrentes les unes des
autres.
Cest au grand voyageur russe Prjevalskiy quon doit la
dcouverte des sources du fleuve Jaune , en 1885, au cours
dune de ses nombreuses et prilleuses explorations au Tibet.
Le Hoang ho part de montagnes, encore confuses sur nos
cartes, qui courent et senchevtrent entre le cours suprieur du
Yangtze kiang au sud-ouest et le lac Koukou au nord-est, sur le
plateau du Tibet.
Son torrent originaire samortit sur le plan dOdon Tala, sorte
de marais dune cinquantaine de kilomtres de longueur au bout

318

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
duquel il rencontre un grand lac, le Kiaring tso ou Djarin nor,
do il passe dans le lac Russe, le Nyering tso ou Orin nor des
gens du plateau. Ces deux lacs sont plus ou moins 4 200
mtres au-dessus du niveau des mers.
A 500 kilomtres en aval, Prjevalskiy rencontra le fleuve
2 500 mtres daltitude, lissue de cluses formidables au fond
desquelles il contourne les monts Amni Matchen, massif norme
auquel on suppose 6 500 mtres.
Dj considrable, le fleuve serpente une cinquantaine de
kilomtres au sud et fort en contrebas du Koukou nor, lac
miroitant 3 200 mtres, et, pass du Tibet dans la Chine
proprement dite, il reoit gauche des torrents fournis par la
chane de Richthofen, qui dpasserait 6 000 mtres.
Sa premire province chinoise est le Kansou ; il y baigne
Lantcheou fou, puis sachemine vers les confins du dsert de la
Mongolie,

annonc

par

la

Grande

Muraille,

qui

le

longe

longtemps, surtout gauche, et dont il interrompt deux fois la


ligne bastionne.

II. Hoang ho mongol et Hoang ho moyen.


@
p.208

Au del de Ninghin, au pied du plateau de la Mongolie, le

fleuve abandonne la Chine pour cette Mongolie et, courant au


nord-nord-est, ensuite lest, enfin au sud, il contourne le pays
des Ordos, o il pntre aprs avoir tranch par des dfils les
obstacles que lui oppose la chane dite Ala cha. Des dunes de
sable savancent jusquau bord du courant par la brche qui

319

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
souvre entre lAla cha et lIn cha, et des lacs sals emplissent
les cavits de la valle dans le voisinage immdiat du fleuve.
Il y a tout lieu de croire quauparavant le Fleuve Jaune
stalait en un vaste lac dans le bassin qui spare ces deux
chanes de montagnes : en cet endroit de son cours, le Hoang ho
se ramifie en plusieurs bras qui changent de place suivant les
crues. Lors du voyage de Prjevalskiy en 1871, le courant
principal, celui du sud, avait une largeur moyenne de 400
mtres ; il tait de formation rcente, et des courants latraux
serpentaient dans la plaine jusqu la base des montagnes de
lIn cha. Ces dplacements du cours ont probablement donn
lieu cette lgende, que le fleuve disparat en entier dans les
sables en contournant la pninsule des Ordos, puisquaprs un
long cours souterrain, tout coup il rejaillit, au milieu des
rochers.

En aval de cette rgion demi lacustre qui tmoigne de


lexistence dun ancien barrage naturel, le Hoang ho tourne
brusquement vers lest et vient se heurter aux montagnes de
gneiss qui forment au sud-est les degrs extrieurs du plateau
de la Mongolie. Le gologue Pumpelly croit avoir retrouv les
traces dun lit par lequel le Fleuve Jaune scoulait autrefois en
longeant la base du plateau mongol : de nombreux lacs qui se
suivent en colliers et qui communiquent les uns aux autres par
dtroits dfils, indiqueraient le passage de lancien courant, qui
se dversait jadis dans la mer Jaune par le Pe ho. Il ny a
pas 600 kilomtres des lieux o le Hoang ho atteint le bout
oriental de la presqule des Ordos jusquaux rivages de la mer

320

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Jaune les plus rapprochs, et il y en a bien 1 500, menus
dtours non compris, par la route qua fini par suivre le fleuve,
quand il sest dcid se porter de lest, route directe de
locan, vers le sud, qui lcarte de la voie droite.
En effet, obstru par ses propres alluvions, et par des boulis
ou

des

panchements

de

laves,

le

Hoang

ho

se

porte

brusquement au midi, et il traverse deux chanes de montagnes


parallles, de manire complter le circuit de plus de 2 000
kilomtres de dveloppement quil fait autour du pays des Ordos
et de la province de Chensi. Cest peut-tre la

p.209

formation

de ce nouveau lit du Hoang ho que se rapporterait la lgende


chinoise :

En

ce

temps

Kingkoung

combattait

avec

Tchouantcheo pour lempire du monde. Dans sa fureur, il heurta


de sa corne la montagne Putchiao, qui soutient les piliers du ciel,
et les chanes de la terre furent brises. Les cieux tombrent au
nord-ouest, et la terre se fendit largement au sud-est. Daprs
le tmoignage des missionnaires catholiques du sicle dernier,
une espce de poisson se rencontrerait seulement prs de Paot,
dans la partie du Hoang ho qui spare le Chensi du Chasi : la
faune rappellerait ainsi lancien isolement des deux moitis du
fleuve actuel.

Le Hoang ho reste fidle la direction du midi pendant prs


de 700 kilomtres, 650 au moins, en droite ligne, entre le Chensi
louest et le Chasi lest, jusqu la rencontre de la rivire
We, qui limite dune manire prcise le cours moyen du
Courant jaune .

321

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
On peut dire certains gards que le Hoang ho, malgr
labondance de ses eaux, est laffluent du We, car cette rivire,
de mme que la Sane sunissant au Rhne, est celle qui maintient sa route primitive, et sa valle, berceau de la civilisation
chinoise ,

est

un

des

sillons

rguliers

qui

souvrent

paralllement aux artes de la Chine centrale. Dailleurs, le We,


le plus grand des tributaires du Fleuve Jaune, est plus important
que celui-ci pour la navigation : des milliers de barques fond
plat en remontent le cours jusqu moiti chemin de ce coude de
Lantcheou o commence le dtour du Hoang ho vers la
Mongolie. Cest un beau cours deau de 600 kilomtres grandes
lignes, douest en est, sans les dtours secondaires et il a dans
son bassin infrieur, 10 kilomtres de sa rive droite, la grande
Singan, qui fut la capitale de lEmpire et lest redevenue pour un
temps. Prs de cette ville, il na gure que 120 mtres de large,
mais avec 50 de profondeur, nayant pas encore ml ses
eaux, jaunes en vertu du lss, les eaux du King, son matre
affluent.

III. Hoang ho infrieur.


@
Ce Rhne et cette Sane de la Chine du Hoang ho
sont galement chargs des boues quils entranent en rongeant
les sols meubles de leurs berges et les falaises abruptes de la
terre jaune .
Leau trouble, opaque du Hoang ho est passe en proverbe
chez les Chinois : Le fleuve Jaune, disent-ils,

322

p.210

ne devient

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
clair que lorsque un sage apparat, ou quand un magistrat juge
suivant la justice.
Ds 1792, lAnglais Staunton avait essay de mesurer le dbit
du fleuve et dvaluer le volume des particules terreuses quil
transporte : ses calculs lui avaient donn un deux-centime pour
la part dalluvions rayant le courant jauntre : proportion de
matires solides vraiment tout fait exceptionnelle, car, en
moyenne,

les

alluvions

sont

trois

quatre

fois

moins

abondantes, mme dans les cours deau le plus chargs de


sdiments, comme sont, par exemple, le Gange, le P, la
Durance.
On

avait

donc,

semblait-il,

raison

suffisante

daccuser

Staunton dune grande exagration, mais des mesures rcentes


ont presque rhabilit ses calculs. Des ingnieurs hollandais,
hydrauliciens du plus grand mrite chargs dtudier le Hoang ho
aprs la dsastreuse inondation de 1887, et de proposer des
plans pour prvenir le retour dune pareille calamit, ont
scrupuleusement mesur le fleuve et tout ce qui le concerne.
A Tsilo, prs de Tsinan, capitale du Chatoung, ils ne lui ont
trouv que 4 288 mtres cubes de dbit par seconde, en plein
tiage dailleurs. Plus haut, 700 ou 800 kilomtres de
lembouchure, en un lieu o le fleuve Jaune a 340 mtres de
largeur en deux bras autour dune le sablonneuse, et plus de 45
mtres de profondeur en eaux basses, ils constatrent quil roule
3 kilog. 708 de matires terreuses par mtre cube : soit un
deux-cent-soixante-dixime environ.
Cest donc au plus haut degr un de ces fleuves travailleurs incessamment occups dmolir leurs berges pour en

323

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
reporter les dbris, de courbe en courbe, sur leurs rivages
infrieurs, et jusque sur les plages de leur embouchure. En
longeant le bord du Hoang ho, qui venait en cet endroit saper la
base de lestran, Williamson comparait leffet de chaque flot
successif du courant celui dune faux promene dans lherbe
touffue dune prairie ; chaque morsure du fleuve, une lisire de
la berge disparaissait dans leau jauntre. Il ny pas lieu de
stonner si les Chinois disent en manire de proverbe : Cest
ce quon verra quand le Hoang ho sera clair , en dautres
termes : Cest ce qui ne se verra jamais. Ils disent aussi :
On ne le laverait pas en mille ans.

Mais les rosions des bords ne sont pour les riverains que le
moindre des dangers. A un certain point de vue, ils ont encore
plus redouter lapport des alluvions fcondes qui renouvellent
leurs campagnes, car ces terres accroissent

p.211

constamment la

hauteur des rivages. Peu peu des leves naturelles bordent


tout le parcours du fleuve ; le fond du lit sexhausse en
proportion, et quand arrivent les crues, quand lune des rives est
creve ou surmonte par le courant, un bras nouveau se forme
et dvaste le pays des distances extraordinaires.
Pareil au Nil, au P, au Mississippi, le Fleuve Jaune coule
ainsi, en temps de grosses eaux, un niveau plus lev que
celui des plaines avoisinantes, et, la terreur aidant, on na pas
manqu de se figurer cette diffrence de niveau comme beaucoup plus grande quelle ne lest en ralit. On a souvent rpt
et lon rpte encore que les eaux du P coulent plus haut que
les toits de Ferrare ; de mme des auteurs chinois, cits par

324

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Carl Ritter, affirment que, dans le lit du Fleuve Jaune, la surface
du courant de crue dpasse de 11 tchang ou de 33 mtres le
plan des campagnes riveraines ! Lexagration est grande, mais
il est certain quun cart menaant de niveau se produit pendant
les crues, et les habitants de la contre sont alors obligs de
travailler sans relche protger leurs maisons, leurs rcoltes et
leurs propres existences contre le dbordement des eaux.

Comme les riverains du P, de la Loire, du Mississippi, cest


au systme des endiguements que ceux du Hoang ho ont eu
recours pour essayer de contenir leur fleuve. Des leves
matresses le bordent des deux cts et sont lune et lautre
consolides par des contre-digues qui sappuient elles-mmes
sur des leves secondaires. En amont du Kafoung fou, les deux
principales digues de la rive gauche, hautes de 22 mtres, se
dveloppent paralllement au fleuve, 3 200 et 2 400 mtres de
la berge naturelle, et lespace livr aux eaux de crue entre ces
remparts et le fleuve est dcoup en longs rectangles par des
leves transversales. Les campagnes les plus menaces sont
ainsi divises en de nombreux compartiments o sarrtent les
eaux dinondation et o les agriculteurs sment leur graine et
moissonnent leur rcolte entre deux crues. Avant de se dverser
en torrents tourbillonnants dans la plaine libre, leau croissante
doit faire brche travers plusieurs remparts : quun seul, le
dernier, rsiste la pression du courant, et le pays est sauv du
dsastre.
Les hydrauliciens nerlandais dont il a t parl ci-dessus,
louent la solidit, lingniosit de ces digues ; ils ne croient pas

325

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
quil soit facile de faire quelque chose de plus rsistant que ces
leves de 40, 50, et mme de 120 mtres dpaisseur, faites
tantt dargile seulement, tantt de tiges de sorgho

p.212

entrelaces, maonnes dune boue argileuse promptement


sche par le soleil.
Si habile soit-il, tout ce rseau de digues latrales, lentretien et la rparation desquelles soixante mille ouvriers sont
constamment occups, a pour effet invitable dexhausser les
rives par le rapide dpt des alluvions dans les compartiments
du bord. La diffrence de hauteur entre le niveau fluvial et celui
des plaines basses saccrot en proportion ; plus on lve les
digues, et plus le fleuve est menaant ; le pril augmente en
raison mme des efforts que font les populations pour le
conjurer.
Il est un moyen de prvenir parfois le dsastre de la rupture
des digues. Lorsque le Hoang ho est suspendu , pour ainsi
dire, au-dessus des campagnes, on peut avoir recours au
creusement de canaux qui emportent le trop-plein des eaux vers
lune ou lautre des cavits marcageuses ou lacustres situes au
nord du Yangtze kiang, dans la province de Kiangsou. Cest ainsi
quen 1780 lempereur Kienlong fit creuser en quinze mois un
canal de 400 kilomtres de longueur qui rejetait une moiti du
Hoang ho dans le Hangtz, lequel est une trs vaste lagune
une centaine de kilomtres au nord de Nanking, toucher la
rivire des Transports , louest. Ce Hangtz reoit la longue
rivire Hoa.

IV. Inondations et dplacements du Hoang ho.


326

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Fig. VI. Cours du Hoang ho.

Ouverts

temps,

les

canaux

de

dcharge

soulagent

considrablement le Hoang ho ; ils peuvent trs bien empcher


la formation de crevasses. Mais ne sont pas tous prvus, et les
changements des saisons, et les oscillations du fleuve. Les
digues ne sont pas toujours et partout dans un bon tat
dentretien, surtout aux poques de dissensions et de guerres
civiles, ou bien par suite de la prvarication des mandarins ; et
tantt sur un point, tantt sur un autre, le fleuve souvre une
brche

travers

ses

leves

pour

continuer

son

uvre

gologique, le remaniement de la plaine.


Grce ces continuels dplacements de lits, le sol des campagnes inondes sexhausse, mais les moissons de contres
entires sont noyes la fois, et des millions dhommes sont en
proie la famine.
Autre dsastre, en mme temps : des villes et des villages
sont rass par le flot, car les Chinois nont pas su, comme les
gyptiens dautrefois et les Californiens modernes, btir leurs
p.213

groupes dhabitations sur des plates-formes artificielles

suprieures au niveau des nappes dinondation. Le Hoang ho est


rest le Nih ho ou Fleuve Incorrigible , ainsi que le nomment
danciens auteurs chinois. Cest peut-tre aussi par allusion ses
dbordements redoutables que les Mongols ont donn au Flau
des Enfants de Han le nom de Kara Mouren ou Rivire
Noire , cit par Marco Polo. Les populations riveraines sont la
merci du premier chef darme ou de bandes qui renverse les
digues. En 1209, une irruption du Hoang ho dans le camp de
Djenghiz khan fut la cause de lune des rares dfaites queut

327

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
subir le conqurant. En 1642, un mandarin noya 200 000
habitants dans la ville de Kafoung fou, et plus tard lempereur
Kanghi fit prir de la mme manire un demi-million de ses bons
Chinois.

La plaine dans laquelle se dplacent successivement les eaux


du Fleuve Jaune comprend limmense espace qui stend de la
bouche du Pe ho celle du Yangtze kiang. Cest tout simplement la presque intgrit de la grande plaine chinoise, lun
des principaux terroirs agricoles du monde, et de beaucoup le
plus densment peupl jusqu ce jour : du nord au sud, elle se
dveloppe sur 1 100 kilomtres et mme au del, avec largeur
de plus de 300 kilomtres en son septentrion, de prs de 500
dans son milieu, de plus de 600 dans son midi.
Dans cette plaine plus longue que la France et quatre fois
plus habite, car on ne peut pas lui attribuer moins de 150 175
millions dhommes, dans ces alluvions extraordinaires le fleuve
se balance droite et gauche sur une tendue denviron 900
kilomtres du nord au sud. En aucune autre rgion de la Terre
on ne voit un exemple de changements aussi considrables dans
lhistoire contemporaine des fleuves. Pour se faire une ide de
ces dplacements de cours, qui ravagent un pays gal en
superficie la Grande-Bretagne, il faudrait simaginer le Rhin
cessant de couler vers la Hollande, en aval de Cologne, et se
dirigeant travers les plaines du nord de lAllemagne, par del
Weser, Elbe et Oder, jusqu lembouchure actuelle de la Vistule
dans la mer Baltique.

328

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Cest que le Flau des enfants de Han , dit aussi le
Crve-cur de la Chine , aprs avoir serpent dans sa plaine
alluviale, fond combl dune ancienne mer, vient se heurter
prcisment contre la pointe occidentale des montagnes du
Chatoung ; son courant se dtourne, soit droite, soit
gauche du mle norme, et lexhaussement artificiel des eaux
fluviales par les digues riveraines aide la violence avec laquelle
le courant se prcipite dun ct ou de lautre pour

p.214

surmonter le seuil qui spare en cet endroit les deux versants de


limmense plaine.
Depuis les temps mythiques de Yu, que les annales disent
avoir vcu il y a bientt quarante-deux sicles, les changements
partiels ou complets de cours sont un des phnomnes ordinaires signals par les historiens du Fleuve Jaune : quelques
missionnaires ont mme voulu voir un dluge dans une de
ces grandes inondations dont

les populations des plaines se

plaignirent en soupirant. Pendant les vingt-cinq derniers sicles,


depuis lan 600 de lre ancienne, le bas Hoang ho sest
compltement dplac dix fois en se creusant un ou plusieurs
nouveaux lits dans la plaine alluviale, et chacun de ces vnements a eu pour consquence la dpopulation partielle de la
contre.
Au milieu du XIXe sicle, le cours du fleuve se dirigeait au
sud-est, en aval de Kafoung, et se dversait dans la mer peu
prs vers le milieu de la distance qui spare de lestuaire du
Yangtze la pninsule du Chatoung ; en outre, une petite coule
spanchait de lac en lac vers ce dernier fleuve. Cest en 1851,
lpoque o commenaient les ravages des Taping, que les

329

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
riverains du Hoang ho, cessant dentretenir leurs digues,
laissrent le fleuve souvrir, travers les leves de sa rive
gauche, prs du village de Loungmen koou, une brche dun
kilomtre et demi de largeur. Toutefois lancien lit ne se
desscha point compltement, et durant deux annes le nouveau
fleuve, errant dans les campagnes du nord, chercha sa voie vers
le golfe de Petchili.

Cest en lan 1853 que le changement devint dfinitif. Le


Hoang ho coulait dsormais au nord-est, sans lit fluvial en
maints endroits et gardant laspect dune inondation permanente
de 15 25 kilomtres de large, empruntant ailleurs un canal
quelconque, naturel ou artificiel, quil essayait dlargir et
dapprofondir sa taille. Ainsi, dans la partie infrieure de son
cours, il sest appropri le lit du Tatsing ho, jadis rivire
indpendante. Sur les bords du lit abandonn, qui resta longtemps rempli de mares, de sables mouvants, de broussailles, les
leves de dfense se dressaient, pareilles des remparts, et
presque partout en excellent tat de conservation. Mais si les
digues restrent debout, la plupart des villages riverains furent
changs en monceaux de ruines, les cits furent dsertes, les
champs tombrent en jachre.
Ce dplacement du Hoang ho fut doublement dsastreux :
dune part les eaux avaient noy des terres fertiles ; de lautre,
elles avaient abandonn des campagnes qui ne peuvent rien

p.215

produire sans irrigation et qui devaient toute leur richesse et leur


population aux canaux fertilisants drivs du fleuve. Le mal
direct

que

fit

linondation

dans

330

les

rgions

parcourues

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
actuellement par le Hoang ho fut peu de chose en comparaison
du dgt quil causa indirectement en se retirant des espaces
sablonneux dont toute la fcondit provenait de ses eaux. Aussi
les habitants de la contre mridionale rclamrent-ils maintes
fois quon rament le fleuve dans son ancien lit canalis, suprieur de 7 ou 8 mtres son nouveau cours ; mais peu peu les
populations saccommodrent aux changements apports par le
Jaune dans lconomie du pays, et tandis que des champs,
de plus en plus nombreux, occupaient le lit abandonn, quon y
avait mme bti des villages, le Hoang ho nouveau se borda de
digues latrales sur un espace de plus de 160 kilomtres et on le
rgularisa du mieux quon put, quoique sa largeur varit encore
entre 200 et 3 000 mtres.
Que de vies humaines cota cette migration du Hoang ho,
par les dvastations qui laccompagnrent, et surtout par la
famine qui suivit ! Les voyageurs qui virent les villages dtruits,
les villes abandonnes, les campagnes couvertes de vase ou
parcourues par les sables mouvants, valuent plusieurs
millions le nombre des victimes.

En 1870, une nouvelle calamit menaa le pays : une crevasse souvrit dans la leve de la rive droite, en amont de Kafoung ; mais on russit la fermer temps. Cette fois, les eaux
dbordes prenaient la direction du Fleuve Bleu par le Koulou
ho, le Cha ho et le Hangtz, louest de lancien lit. Il parat
dailleurs que par les suintements latraux et les petites crevasses qui se font tantt droite, tantt gauche, le Hoang ho

331

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
ne cesse pas dtre le tributaire du Yangtze kiang, du Hoa ho et
du Pe ho.
Il est sr et certain quon ne peut pas ne pas tre surpris de
lnorme diminution des eaux du Hang ho dans son cours
infrieur : prs dun pont qui lve encore les dbris de ses huit
piles, Tsi ho, l o il ne roule que 1288 mtres cubes par
seconde, soit peine les deux tiers du Rhne ou du Rhin, il est
bien difficile de reconnatre la puissante artre que lon a vue
couler en amont de Kafoung lentre de la grande plaine : une
grande part du volume fluvial sest perdue en route dans les
lacs, les marais, les coules souterraines et la multitude des
canaux darrosage.
En 1887, au mois de septembre, le Crve-cur de la
Chine ralisa la menace de 1870. Il creva la leve de la rive
droite en amont de Kafoung, prs de Tchengtcheou, et il se

p.216

rpandit en vainqueur dans les plaines de lenvahissement ,


vainqueur terrible qui consomma un million de vies au moins,
probablement beaucoup plus, jusqu sept millions, a-t-on prtendu. Le gouvernement chinois admet que cette inondation a
supprim deux millions et demi de ses sujets ; trois millions
semble le nombre probable. Laire de dommage a t value
3 107 850 hectares dans la seule province du Honan : de ces
31 078

kilomtres

carrs,

19 424

ensabls

et

perdus

momentanment pour les paysans.


Le nouveau fleuve submergea le lit du Koulou ho, qui le
conduisit au Chao ho, puis ce Hoa ho qui va samortir dans le
Hangtz ; le Canal Imprial fut ventr, noy, tordu, et le
torrent de dvastation se perdit dans le Yangtze kiang aprs

332

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
avoir bris les digues de la rive gauche Yangtcheou, laval de
Nanking.
Lanne suivante, en 1888, aprs comblement des brches,
rparation tant bien que mal des leves, nouvelle fugue du
fleuve Jaune par la mme coupure de Tchengtcheou, dans la
direction du fleuve Bleu : nouveaux ravages, nouvelle
hcatombe.
En 1890, rsistance de la leve de Tchengtcheou, solidement
rpare, mais crevaison des digues dans le bas du Chatoung,
en juillet, plaines couvertes de 3 mtres deau sur un espace de
165 000 kilomtres carrs (prs du tiers de la France), 800
bourgs ravags, des centaines de milliers dexistences dtruites.
Depuis lors le Flau des fils de Han na pas trop fait parler
de lui, mais, comme on dit populairement, il faut le tenir lil
et lune des premires grandes entreprises de la Chine, telle
quelle sortira du cataclysme de 1900, sera la rgularisation,
dfinitive, sil se peut, de ce terrible irrgulier, aprs tude
complte de son bassin, de sa course, de ses troubles et
transports.
Il y a trois solutions au problme de la rectification du Hoang
ho des plaines : le diriger, comme il tait avant 1887 et comme
il est maintenant, vers Tsinan et le nord des monts du
Chatoung ; lui ouvrir son lit de 1887-1889 vers le Canal
Imprial et le Yangtze kiang infrieur ; le couper en deux dans la
rgion de Kafoung ; l o il a tendance crever ses leves de
gauche ou ses leves de droite, et lenvoyer moiti vers Tsinan,
moiti vers Yangtcheou, si ltude de ses dbits prouve quil est
assez puissant pour fournir deux fleuves.

333

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
De ces trois alternatives, le gouvernement chinois prfre la
premire : elle lui faciliterait la mise en bon tat du Canal
Imprial, cr par les anciennes dynasties pour amener le riz
Peking, et cette considration prime toutes les autres chez

p.217

ce peuple qui, plus encore que lancien snat romain, est


systmatiquement rfractaire tout ce qui nest pas more
majorum . Mais il ne suffit pas quil prfre : il faudra quil
laisse excuter les plans adopts par les ingnieurs europens
comme les plus capables de contenir les fureurs du fleuve ou de
les apaiser en les dispersant. Puissent les ingnieurs europens
qui dirigeront le travail ne pas trop mpriser, dans leur morgue
occidentale, la longue exprience des riverains.

Dans le voisinage du golfe de Petchili, le fleuve erre entre des


espaces marcageux qui ne sont videmment quun fond de mer
rcemment merg. La ville de Pouta, que lon dit avoir t, il y
a vingt et un sicles, 500 mtres de la mer, en est 70
kilomtres maintenant. Les terres environnantes sont encore
satures de sel, et par un simple lavage les habitants de Tiemen
kouan obtiennent du sel dexcellente qualit. Le dernier groupe
de cabanes slve sur une butte de coquillages qui fut jadis un
lot et donne asile des coupeurs de roseaux et aux moines
bouddhistes dun temple moderne.
Il ne donne pas entre aux grands navires, et mme les
jonques de commerce doivent sarrter au large de la barre, non
quelle soit infranchissable, puisque, mare basse, le seuil est
2 mtres de profondeur ; mais le fleuve est trop troit pour que
les navires puissent y manuvrer leur aise. De petites barques

334

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
transbordent les marchandises des jonques de mer au port
fortifi de Tiemen kouan, 40 kilomtres en amont de la bouche
fluviale, et cette monte de bateaux est peu prs toute la
navigation qui se fait sur le Hoang ho, le fleuve ingouvernable,
termin sur une mer jaune, devant une plage maussade, trs
souvent voile de brumes.
Peu de ponts sur ses eaux orageuses , souvent trs larges,
parfois trs divises en rivires, en coules, mais nombre de
bacs qui, dune rive lautre, emploient en maints endroits des
heures de traverse prilleuse et que lon pousse la gaffe, par
des fonds variables de 1 2 mtres ; on ne trouve de grandes
profondeurs que dans les cingles , la base des berges
drosion. Dans tout le bassin du bas fleuve, et surtout dans le
Honan, la brouette est le grand moyen de transport, et en
certains districts do lon expdie la houille et le sel, les
pousseurs de brouettes ont le monopole de la route pendant tout
le jour : cest la nuit seulement que peuvent passer les chars.
Quand le vent est favorable, toutes ces brouettes, voyageant de
conserve, sur les routes troites, la voile au vent, car elles
saident de la toile, prsentent un spectacle des plus curieux. Le
haut Hoang ho, dans le Kansou, serait navigable

p.218

pour les

barques, mais les Chinois de ce pays, trs diffrents de leurs


compatriotes des bords du Yangtze, prfrent se charger de
leurs denres que de les transporter par eau.

Combien le Hoang ho verse-t-il deau dans la mer Jaune quil


contribue tant remplir de vase ? Nous ne sommes pas au clair
l-dessus. Son module rsulte de la compensation de maigres

335

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
faciles dterminer et de crues immenses pratiquement presque
indterminables, autrement que grosso modo. Les 2 288 mtres
cubes par seconde en tiage reconnus Tsi ho par les
hydrauliciens hollandais, les 3 281 mesurs par Staunton en
1792, la croise du fleuve et du Canal Imprial, sont trs
probablement fort au-dessous de la vrit. Le Hoang ho roule
sans doute plus deau que le Nil et bien plus que la moiti du flot
du Danube. Ces jaugeages ont t faits en deux lieux o le
fleuve Jaune des plaines, bien diminu de sa force en montagne,
nest plus le vritable Hoang ho ; ils ne sont pas la relle
expression de la masse de flots que ce courant dtraqu
mais trs puissant tout de mme, emprunte la Chine des
monts pour le verser la Chine des plaines.
Quoiquil en soit, la masse deau, charge de troubles, est
suffisante pour contribuer chaque anne dune manire apprciable lamoindrissement du golfe de Petchili et de la mer
Jaune.
Depuis quen 1851 il a dsert la direction du Yangtze kiang
et port son cours au nord des monts du Chatoung, il a sensiblement fait reculer le golfe de Petchili devant la plage dalluvions ; et de mme, son embouchure davant le milieu du
sicle dernier, sous le 34e parallle, la ligne des ctes est projete en avant dans le Hoang ha ou mer Jaune , et des bancs
de vase savancent au loin vers le large : soit ici, soit l, jamais il
ne se lasse de rduire le domaine houleux des flots.
Daprs les calculs plus ou moins approximatifs de Staunton
et de Barrow, les alluvions du Fleuve Jaune suffiraient pour
former, dans lespace de vingt-cinq jours, une le dun kilomtre

336

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
carr et dune paisseur moyenne de 36 mtres. Suivant
lvaluation des mmes auteurs, la mer Jaune tout entire serait
destine disparatre en 24 000 annes, comme ont dj disparu les mers intrieures louest du Chatoung ; mais la mer
Jaune est un peu plus profonde que ne ladmettaient les auteurs
anglais ; daprs les cartes marines les plus rcentes, sa couche
deau moyenne est denviron 40 mtres. La navigation est trs
prilleuse sur cette eau peu creuse, seme de bancs, o le
navire soulve des flots de vase par sa quille ou par le
mouvement

de

son

hlice,

brouillards : souvent les

p.220

et

rgnent

de

frquents

marins ne peuvent trouver leur

route quen sondant constamment le fond. Les Chinois limitent


strictement le nom de mer Jaune aux eaux marines
troubles par les alluvions fluviales ; les parages o leau
reprend sa puret deviennent pour eux la mer Noire .

Les vastes plaines qui sparent le bas Hoang ho du Yangtze


sont arroses par les eaux lentes du Hoa, que lon peut peine
considrer comme un fleuve indpendant, malgr la longueur de
son cours et labondance de sa masse liquide ; pendant la
succession des sicles, il na cess derrer droite et gauche
dans les campagnes la recherche dun lit dfinitif.
Souvent il ne fut quun simple affluent du Hoang ho, parfois il
se jeta dans le Yangtze ou se partagea entre les deux fleuves ; il
apporte maintenant ses alluvions dans le Hangtz et en dautres
bassins lacustres, restes de lancien golfe qui se prolongeait au
nord en isolant les montagnes du Chatoung et que les apports
fluviaux, et peut-tre aussi le lent soulvement du sol, ont

337

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
spars de la haute mer. Lcoulement du Hangtz, auquel on a
laiss le nom de Hoa, nest autre chose quun ancien lit du
Hoang ho.

V. Le Canal Imprial.
@
Le Canal Imprial ou Grand Canal, dont nous ont si souvent
entretenu les voyageurs europens, surtout ceux du XVIIIe
sicle, est une des merveilles de lindustrie humaine, dailleurs
bien moins extraordinaire quelle ne parat au premier abord.
Cette voie de navigation nest pas comme le canal de Briare,
ou le canal du Midi, celui de Bourgogne ou celui du Centre, et
tant et tant dautres en Europe, une tranche de versant versant, slevant par degrs successifs pour redescendre de la
mme manire ; ce nest quune srie de lits fluviaux abandonns, de lacs, de marcages runis les uns aux autres par des
coupures de peu dimportance : le canal a gard presque partout
laspect dune rivire au lit tortueux et de largeur trs ingale.
Ainsi que le raconte Marco Polo, lempereur Koubla khan, la
fin du XIIIe sicle, neut qu runir rivire rivire et marais
marais pour en faire un fleuve navigable, le Yun ho ou rivire
des Transports . Dailleurs, bien avant cette poque, les
bateliers convoyaient leurs denres de la rgion du Yangtze
kiang dans celle du Pe ho, mais ils devaient dcharger leurs

p.221

barques en beaucoup dendroits et continuer pniblement le


transport pied par-dessus les portages. Suivant les alternatives
des inondations et des tiages, la voie devait tre dplace ;

338

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
jamais litinraire suivre entre le Yangtze kiang et le nord de la
Chine ne fut exactement le mme.
Mais, quoique le canal ft indiqu davance par les lacs et les
coules de rivires, et quil ait t de tout temps plus ou moins
utilis, le travail dpens pour lentretien de cette voie nen est
pas moins prodigieux : cest par millions quil faut compter les
ouvriers qui se sont succd sur les bords du Yun ho pour
construire les leves, draguer les vases, modrer le courant par
des cluses, dplacer le cours aux abords des lacs exposs la
violence du vent. Il est probable quun canal rgulier, creus
rgulirement et dune manire dfinitive, comme les canaux
dEurope, aurait cot beaucoup moins defforts, sans compter
les

vies

dhommes

consommes

par

le

travail

en

terre

dtrempe.

Les eaux des cluses sont fournies en abondance par le


Hoang ho lui-mme, par divers affluents, et par les rivires du
Chatoung, notamment par le Wan ho ou Tawan ho, qui se
divise en deux courants sur le seuil de partage : une partie de
ses eaux descend au nord vers le cours actuel du Hoang ho et le
golfe de Petchili ; une autre partie, la plus abondante daprs
Williamson, spanche au sud, dans la direction du Yangtze
kiang. Un temple rig en lhonneur du Roi des Dragons du
Partage domine la rive en ce lieu vnr dont le feng-choui est
particulirement puissant.
Tel quil sortit des mains de ses crateurs et amliorateurs,
ctait

une

belle

voie

navigable

large

de

50

mtres

et

profonde. Mais, comme on le sait, cette rivire des Transports ou

339

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
rivire Porte-grains a t fort nglige et sest grandement
dgrade, surtout partir de la rvolte des Taping ; il y a des
endroits o elle na plus gure que quelques dcimtres deau ; il
est mme impossible aujourdhui une barque de la parcourir en
entier : ici des alluvions ont rempli la tranche, ailleurs les
digues se sont effondres, et leau sest tale en marcages ;
et l le canal nest plus quune succession de mares. Grce
la vapeur, les approvisionnements de Peking et de la Chine du
nord se font dsormais par mer, et la voie canalise qui passe
dans lintrieur des terres na plus la mme valeur pour le
commerce gnral de la contre. Mais elle a toujours une trs
grande utilit pour le mouvement local des changes, et lon
peut

esprer

que

dans

un

avenir

prochain

luvre

de

restauration, dj commence du ct de Tientsin, permettra


aux bateaux

p.222

vapeur de naviguer sur le canal entre le Pe

ho et le Yangtze kiang.

A grands traits, le Canal Imprial se divise en deux grandes


sections : lune au nord du Hoang ho, lautre du Hoang ho au
Yangtze kiang, avec prolongement jusqu la grande ville marine
de Hangtcheou.
La section au nord du Hoang ho, construite aprs celle du
Hoang ho au Yangtze kiang, a son point de dpart Tientsin, sur
le Pe ho ; et le Pe ho, navigable aux jonques chinoises, tant
reli Peking par le canal de Tatoung ho, lon peut dire que la
rivire des Transports commence Peking mme.
Parti de Peking, le canal se dirige donc vers le sud-sud-ouest
travers les alluvions de la Grande plaine du nord et il y

340

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
remonte le We ho, qui est la plus longue rivire du bassin du Pe
ho, en passant devant plusieurs de ces grosses villes de trafic
dont la Chine basse a profusion. A Tintsing, il abandonne le We,
et dpassant Toungtchang la trs affaire, il arrive au fleuve
Jaune aprs un parcours de plus de 400 kilomtres.
Du Jaune au Bleu, cest chronologiquement la premire
section de la rivire Porte-grains , distance de plus de 600
kilomtres. Le Canal se droule en avant des contreforts
occidentaux des monts du Chatoung ; il frle Tsiningtcheou,
passe dans le lac Tchoyang, puis longe le lac We cha ce sont
l deux grandes lagunes ; aprs quoi il se rapproche insensiblement du lit que suit le Hoang ho quand une rupture de la
leve de droite lexpdie vers le Yangtze kiang. Il croise ce lit
vide ou plein suivant le cycle , communique avec le Hoa prs
de la sortie du Hangtz et, devenu assez exactement parallle
au

littoral

de

la

mer

Jaune,

100-130

kilomtres

de

proximit , il tranche une rgion trs basse, trs lacustre,


dont les vastes lagunes rappellent une ancienne baie conquise
par la terre sur la mer ; il porte les jonques de la grande ville de
Yangtcheou et peu aprs atteint la rive gauche du Yangtze
vis--vis de Tchingkiang.
La troisime section, faite aprs coup, part de la rive droite
du Yangtze laval de Tchingkiang ; elle suit plus ou moins le
trac dune ancienne coule que lon croyait nagure avoir t
un bras mridional du fleuve Bleu, passe lest et prs du Grand
Lac (Ta hou), effleure la riche et clbre Foutcheou, passe
Kiahing et sachve Hangtcheou, lnorme cit du fond de la
baie de Tchekiang. Sa longueur dpasse 300 kilomtres.

341

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
p.223

Runies, les trois sections ont donc plus de 1 300

kilomtres de parcours, 1 500 peut-tre avec les dtours, soit


la mme distance que de Paris Riga, et 2 700 environ avec
les canaux qui prolongent la rivire des Transports jusqu
Canton par le col de Me.
En somme, cest et surtout ce fut un long, un bel ouvrage :
mais on ny navigue pas vite, l o lon y navigue encore, et
chaque cluse se tient un pager.

342

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

CHAPITRE QUATRIME
MONTS ET VALLES DU BASSIN DU HOANG HO

I. Tsing ling ou montagnes bleues. II. Monts du Kansou. III. In cha,


Ala cha, pays des Ordos. IV. La grande muraille. V. Monts du Chasi :
lOuta.

I. Tsing ling ou montagnes bleues.


@
p.224

Les monts et les plateaux qui ont fourni des alluvions au

Fleuve Jaune, et dont les dbris ont rejoint les massifs insulaires
du Chatoung la terre ferme, sont encore assez hauts pour
quune dnudation superficielle de leurs roches suffise combler
la mer Jaune et peut-tre transformer en pninsule larchipel
du Japon. De puissantes chanes de montagnes, qui senracinent
louest dans les plateaux et les grands massifs tibtains,
constituent le fate de sparation des bassins du Hoang ho et du
Yangtze kiang, et plus au nord se succdent dautres artes
moins leves, degrs extrieurs des terrasses de la Mongolie.
La chane matresse, qui peut tre considre comme le
prolongement oriental du Kouenlun, est spare des montagnes
du Koukou nor par la profonde gorge dans laquelle passe le
torrent qui deviendra le Hoang ho. Connue sous divers noms,
suivant les rivires qui en dcoulent, les populations qui en
habitent les valles, les villes que lon a bties sa base, cette
crte est gnralement dsigne, au sud-ouest de la ville de
Lantcheou, sa sortie du Tibet, sous les noms de Siking cha et
de Mincha.
Interrompue ensuite par une brche o court le Tao ho,

p.225

lun des notables tributaires de droite du haut Hoang ho, la

343

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
chane se redresse lest et prolonge avec hauteur et grandeur
au sud de la profonde valle du We ho sa crte surmonte de
pics neigeux.
Dans cette rgion, elle a reu le nom de Tsing ling ou de
Montagnes Bleues . Au nord de Hantchoung fou, dans la
haute valle du Han, on peut traverser cette chane par des
passages praticables mulet pendant toute lanne. Celui que
choisit le naturaliste Armand David, pendant lhiver de 1873,
souvre laltitude de 1 900 mtres, et contourne louest la
clbre montagne de Tape cha, dont les voyageurs qui
parcourent la plaine du We ho aperoivent de loin la longue
chine tincelante de neiges glaces . Son altitude tait
diversement value de 3 600 4 000 mtres : mieux informs
aujourdhui, nous nen attribuons que 3 500 ce mont de granits
et de schistes cambriens.
Loin du Tape cha, lest, vers le milieu de la chane, le
Kouangtang cha dpasse 3 710 mtres, daprs les observations dArmand David. Richthofen ne donne lensemble de la
chane que llvation moyenne de 2 000 mtres, et 2 500 serait
laltitude du plateau suprieur des Tsing ling, lequel, sur le fate
entre le We, tributaire du Hoang ho, au nord, et le Han, affluent
du Yangtze kiang, au sud, est justement domin par le Tape
cha, le Kouangtang cha et autres cimes suprieures 3 000
mtres.

Dans sa partie centrale la crte des Montagnes Bleues,


forme de granits et de schistes anciens, est trs difficile
franchir ; la plupart des voyageurs ne labordent pas directement

344

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
et prfrent la contourner lest par lune des dpressions qui
souvrent entre le grand coude oriental du Hoang ho et la valle
moyenne du Han, sur des routes, plus exactement des sentiers
franchissant laigueverse des cols de moindre lvation.
Lun des passages les plus frquents, 1 800 mtres
environ, au voisinage du 105e mridien lest de Paris,
dbouche dans la valle de Hatchoung fou : Cest la route
historique

des

migrations

vers

le

Bassin

Rouge

du

Setchouen, celle que suivirent Marco Polo et le Pre Martin.


Mais quelque route, ou plus exactement quelque sentier quon
emprunte pour passer dun versant dans lautre, lascension est
beaucoup plus raide sur la pente septentrionale que sur la pente
mridionale, tout comme de France en Espagne par-dessus les
Pyrnes.
Un des chanons septentrionaux du Tsing ling se termine

p.226

par le promontoire granitique du Hoa cha, qui domine le triple


confluent du Hoang ho, du We ho, du Lo ho, et dont le sommet
servait dautel lempereur Chun, il y a quatre mille ans dj ;
de tout temps, ce fut lun des gardiens de lEmpire . Vis--vis,
de lautre ct du We ho, se dresse un autre mont superbe, le
Foungtiao cha, que la lgende dit avoir t spar du Hoa cha
par un tremblement de terre.
Comme les Pyrnes, auxquelles le Tsing ling est compar
pour la hauteur des cimes et laspect gnral, les Montagnes
Bleues slvent sur la frontire de deux aires vgtales et
animales.

345

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Le naturaliste est merveill dy voir juxtaposes des espces
de rgions diffrentes ; le palmier chamrops ne se montre que
sur les pentes ; mais sur le versant du nord mainte espce
arborescente est de provenance mridionale : les paulownia, les
catalpa, les magnolia sentremlent aux sapins et aux chnes.
On retrouve aussi dans la flore du pays les bouleaux corce
rouge, et parmi les rhododendrons, une espce qui atteint les
dimensions dun arbre.
Les animaux sauvages ny trouvent plus de retraites assures
que dans la profondeur de quelques forts ; pourtant la faune
comprend encore de nombreuses espces du nord et du midi,
parmi lesquelles des chamois, des antilopes, des singes, des
panthres, et un buf que les gens du pays nosent chasser par
respect religieux.

Les artes parallles du Founiou, qui continuent le Tsing ling


lorient et par lesquelles le systme du Kouenlun va se terminer
dans la plaine basse, atteignent et l 2 000 mtres daltitude,
par quelques-uns de leurs pics, mais leur hauteur ne dpasse
pas 800 mtres en moyenne. Pas un arbre ne se voit sur leurs
pentes, les habitants du Honan, les plus anciens agriculteurs de
la Chine, ayant arrach jusqu la moindre broussaille depuis des
milliers dannes.
Ces artes du Founiou, comme le Tsing ling, forment une
ligne de dmarcation fort nette entre les deux zones du Fleuve
Jaune et du Fleuve Bleu.

346

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Une seule journe de marche transporte le voyageur de lune
dans lautre rgion, et tout ce quil voit, tout ce quil entend
marque ce contraste. Aussi bien que le sol, le climat, la culture,
lalimentation,

les

moyens

de

locomotion,

lensemble

des

murs, les dialectes et jusquaux termes de la langue officielle,


diffrent de chaque ct de la ligne de fate des Pyrnes
chinoises .
Au midi, les cultivateurs ont craindre les pluies trop

p.227

prolonges, tandis quau nord le grand flau est la scheresse.


Les crales du nord sont le bl, le mas et le millet, tandis que
celle du midi est le riz, et, les Chinois du midi nayant gure
se plaindre des rigueurs du temps, les Chinois du nord ne savent
comment se garantir des froids de lhiver, et de mme les
Kalmouks et les Russes, ils se couchent la nuit sur des kang ou
grands poles en terre.
Enfin, ils se rappellent que jadis ils eurent se dfendre
contre les Mongols, et chacune de leurs villes, chacun de leurs
villages est protg par des murs ou des terrassements ; tandis
que leurs voisins mridionaux nont dans leur mmoire que des
luttes contre des peuplades de montagnards impuissants et,
malheureusement, les atrocits de la rvolte des Taping.

II. Monts du Kansou.


@
Paralllement au Tsing ling, dautres artes de montagnes
slvent au nord de la valle du We ho, dans la pninsule
limite par les deux grands coudes du Fleuve Jaune ; mais elles
sont croises par dautres artes qui se dirigent du sud-ouest au

347

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
nord-est et forment avec elles une sorte de labyrinthe, dcoup
par des valles rayonnant dans tous les sens.
Quelques-unes des brches qui souvrent aux angles de
croisement entre ces diverses chanes ont une haute importance
comme lieux de passage ncessaires entre le Hoang ho
suprieur et le cours infrieur du fleuve : cest le chemin quont
d prendre de tout temps les caravanes et les armes qui se
rendent de lune lautre partie de lEmpire, et rcemment
encore, cest l, sur la voie stratgique trace par la nature, du
We ho au mandre de Lantcheou fou, que se sont heurts les
Dounganes et les Chinois. Entre le King ho et le We ho, un
massif, jadis connu sous le nom de Yo, fut, comme le Hoa cha,
lun des gardiens de lEmpire .
Au nord-ouest de Lantcheou, entre des torrents du bassin de
gauche du Hoang ho et des courants deau formant, sur le
versant septentrional, le He ho, rivire qui finit dans la steppe
mongole, on a donn le nom de Richthofen lune des six
chanes des Nan cha ou Monts du Sud dnomination
banale qui se retrouve autre part en Chine. Au nord de cette
range de Richthofen, qui a des cimes de 5 000 mtres, mme,
croit-on, dau del de 6 000, la crte parallle des Loung cha ou
Loungtou cha spare la Chine, au midi, de la Mongolie au
septentrion, et se prolonge par lAla cha au-dessus du

p.228

pays

des Ordos. Quelques cimes ont mrit le nom de Siou cha ou


Monts Neigeux ; mais, dans lensemble, les montagnes qui
slvent au nord de la plaine du We ho sont dune faible
hauteur et dpassent seulement de quelques centaines de

348

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
mtres le niveau des basses valles qui les entourent : on
pourrait presque les traiter de collines.
Vers le milieu de la pninsule comprise entre le We ho et les
deux longs trajets en sens contraire du fleuve avec courbure
autour des Ordos, le pays montueux est brusquement limit par
le dsert des susdits Ordos, o la mer qui recouvrait la steppe
des Mongols, le Gobi, a t remplace par des sables, par des
mares salines. La Grande Muraille se dveloppe ici sur un demimillier de kilomtres de longueur, en suivant la limite naturelle
entre les deux rgions si dissemblables, ici la Chine proprement
dite, les torrents et rivires, les valles verdoyantes, en Kansou,
surtout en Chasi, et l la grande steppe de la Mongolie, la
platitude, les sablons, et quelques sources et ruisseaux pour la
soif des oasis.

III. In cha, Ala cha, pays des Ordos.


Fig. VII. Boucle du Hoang ho et Valle du We ho.

Quel que soit le contraste naturel, l antinomie, profonde


entre ces deux rgions contigus, il est bien difficile, pour ne pas
dire impossible, de distraire de la Fleur du Milieu , de la Chine
proprement dite, ce pays des Ordos entour par la demi-boucle
immense dun des deux grands fleuves de lEmpire et de plus en
plus envahi par les fils de Han partout o se trouve quelque
lambeau de terre arrosable ravir la strilit du dsert.
Les artes de gneiss, et l revtues de laves, qui limitent
au nord de Peking lancienne mer intrieure de lAsie centrale, le
Han ha, devenu le plateau de Gobi, se continuent au sud-ouest,

349

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
sous divers noms chinois et mongols, et vont accompagner le
Hoang ho dans la partie la plus septentrionale de son cours.
Cet ensemble de chanons, dsign par lappellation gnrale
dIn cha, se termine dans les dserts salins dAla cha, au
nord-ouest du grand coude du fleuve Jaune : les roches de
granit, de gneiss, de porphyre y lvent leurs crtes de 2 000
2 700 mtres, et sur plusieurs dentre elles on constate lexistence de surfaces polies et moutonnes qui tmoigneraient
du passage danciens glaciers.
Les monts In cha se distinguent de la plupart de ceux de la
Mongolie par labondance de leurs eaux et la richesse de

p.229

leur

vgtation. Cest parce que la mer Jaune, qui pntre au loin


dans les terres par le golfe de Petchili, envoie lIn cha une
quantit suffisante de pluies pour lui donner une riche parure
dherbes, darbrisseaux et de grands arbres. Les prairies, dun
vert clatant comme celles des Alpes, sont embellies au
printemps par la broderie multicolore des fleurs ; des noisetiers,
des glantiers, des pchers sauvages, des pines-vinettes, des
groseilliers et dautres arbrisseaux croissent dans les terrains
rocheux, tandis que, plus haut, l o il tombe plus deau du ciel,
la zone forestire comprend des arbres de plus grande taille, le
tremble, les bouleaux blanc et noir, lrable, lormeau, laune, le
sorbier, le prunier sauvage.
Dans son ensemble la flore de lIn cha manifeste beaucoup
danalogie avec celle de la Sibrie, dont elle est spare par
lancienne mditerrane du Gobi ; mais la sve des plantes ny
est pas aussi riche et les forts sont moins hautes et moins
touffues, principalement sur le versant mridional. Dailleurs, les

350

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Chinois ont, en certains endroits, compltement dbois les
pentes : en de nombreuses valles, on ne voit plus que des
troncs pars et desschs ; pour gagner des terrains la culture, et aussi pour se chauffer au temps rigoureux, ils dtruisent
le pays lui-mme, lune de ces rgions insuffisamment humides
o la dforestation amne infailliblement la scheresse et
lentire strilit.

Lantilope parcourt en grands troupeaux les pturages de lIn


cha,

principalement

dans

le

voisinage

des

monastres

bouddhiques, car les lamas mongols, aussi bien que ceux du


Tibet, interdisent de verser le sang de ces animaux. Une espce
de mouton argali se mle aussi, dans les montagnes de lIn
cha, aux bandes des antilopes et parfois mme aux troupeaux
de btes domestiques : il serait probablement facile de lapprivoiser, mais les Mongols ne voient encore en cet animal quun
gibier de chasse. Les panthres et les tigres, disent les naturels,
seraient aussi au nombre des btes sauvages qui vivent dans
certaines valles du pays.
Toutefois cette rgion montagneuse, barrire entre la Chine
et la Mongolie, tant par excellence un pays de lgendes et de
rcits fantastiques, les voyageurs doivent, en cette contre plus
que partout ailleurs, sen tenir leurs observations personnelles.
Sur lune des montagnes, disent les Mongols, se dresse un
lphant ptrifi ; un autre sommet est le trne de Djenghiz
khan, et de vastes grottes y renferment des amas dargent, que
les gnies permettent de voir par le guichet dune porte
magique, mais dont un hros pourra seul faire la conqute.

351

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
p.230

Ainsi, lIn cha, qui se prolonge lest dans le Petchili,

commande au nord les origines daffluents et sous-affluents de


gauche du Hoang ho dans la province de Chasi. Il se poursuit
louest, sous des noms mongols tels que Khara Naryn oula,
au-dessus de la grande courbure du Hoang ho, son inflexion
septentrionale, et domine ici au nord la plaine des Ordos,
domine elle-mme louest par lAla cha.

Prs de la rive droite du Hoang ho, dans la partie de son


cours o le fleuve coule du sud au nord, une chane de collines
slve au-dessus des sables, et, grandissant peu peu dans la
direction du sud, finit par se hausser la taille dune vraie
montagne. Cette chane est lArbouz ola, dont le plus haut
sommet, dit la lgende, servait denclume au forgeron de
Djenghiz khan.
De lautre ct du Fleuve Jaune, qui passe en cet endroit par
une troite cluse, lArbouz ola se continue par une autre range
de montagnes plus leve, lAla cha, qui se prolonge vers le
sud-ouest, en dominant les plaines par des escarpements
abrupts. La chane de lAla cha est un rempart troit, de
hauteur uniforme et natteignant point la limite des neiges
persistantes : ses deux plus hauts sommets, le Dzoumbour et le
Bougoutou, slvent respectivement 3 000 et 3 300 mtres.
Au nord comme au midi, cette croupe, jadis massif insulaire
au milieu de la mditerrane mongole, se termine dans les
sables et ne leur envoie que de bien faibles ruisseaux pour
entourer sa base dune troite lisire doasis et de pturages. Sa
flore est trs pauvre cause du manque deau ; cependant des

352

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
forts de pins, de sapins, de saules et de trembles se montrent
sur les hautes pentes, et le daim musqu, le bouquetin des
montagnes, surtout le cerf, y vivent en bandes nombreuses. Des
sommets de lAla cha, la vue stend sur un espace immense,
dun ct sur la valle du Hoang ho, avec ses villes, ses cultures,
ses eaux clatantes ; de lautre sur le dsert sans bornes.

Donc, au sud du prolongement occidental de lIn cha, lest


de lAla cha, dans la boucle du Hoang ho stend ce fragment
de Mongolie, plus ou moins colonis par la Chine, qui se nomme
le pays des Ordos.
Par la nature, laspect de son sol, aussi bien que par ses
populations, le plateau des Ordos appartient la mme rgion
naturelle que le Gobi, quoiquil en soit spar par la large valle
du Fleuve Jaune, avec ses campagnes fertiles et ses villes

p.231

peuples de Chinois. Cest ainsi quen Sibrie la zone des


steppes de Minousinsk se complte et l par dautres plaines
situes sur la rive droite du Yenise, et quen France les landes
de Gascogne se continuent dans la Saintonge, au nord de
lestuaire de la Gironde, par les dunes dArvert, avec leurs pins,
leurs joncs et leurs bruyres.
Le plateau des Ordos ou des Ortous, la chinoise le Hontao,
parat avoir une altitude moyenne de 1 000 mtres. Cest un
quadrilatre de 100 000 kilomtres carrs, sinon de 120 000,
limit au sud par larte des montagnes dont le versant mridional appartient la Chine proprement dite, louest par le
Hoang ho coulant de sud nord, au septentrion par le mme
Hoang ho partir de la Grande Muraille ou, plus vridiquement,

353

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
par un ancien cours du fleuve, dix-huit ou vingt lieues au nord
du cours actuel douest en est, et enfin lest par le Hoang ho
trois fois nomm jusqu la rencontre de cette mme Grande
Muraille : ainsi entour sur trois de ses quatre cts par un vaste
cours deau, il mrite le nom de presqule, sous lequel on le
dsigne souvent. Il repose sur une couche profonde de lss ou
terre jaune, mais sa surface consiste surtout en dunes.
Ses rares, ses trs rares habitants lui donnent le nom de
Boro-Toka, prairie grise , pour le distinguer des prairies
vertes qui occupent le fond des valles. Presque partout le sol,
beaucoup plus sec que celui des plateaux du nord, dans la
Mongolie proprement dite, est sablonneux ou argileux, imprgn
de sel et tout fait impropre la culture ; do un autre nom ou
surnom : dsert des Ordos.
Immdiatement au sud de la valle du Hoang ho, une haute
falaise argileuse, de 15 30 mtres de hauteur, qui fut sans
doute une berge du fleuve, indique le commencement du
dsert : on entre dans les sables du Kouzouptchi ou Collier ,
ainsi nomm des dunes qui de loin semblent se suivre en effet
comme une range de perles nayant pas moins de 300
kilomtres de longueur. Ces monticules, trs rapprochs les uns
des autres, ou mieux souds leur base une distance
denviron 2 mtres, nont pour la plupart quune faible lvation,
de 12 15 mtres ; quelques-uns seulement dominent dune
trentaine de mtres ltendue des sables. Tous sont uniformment de couleur jauntre ; si ce nest en quelques rares oasis,
on ne voit partout que ce sable sous le bleu ple du ciel : pas
une plante, pas un animal ne se montre dans lespace, except

354

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
des lzards gris ou jaunes comme le sable et se distinguant
peine du sol, tout ray de leurs lgres traces.
A peu prs au milieu de ce Boro-Toka, le marcage du

p.232

Dabsoun nor est un immense rservoir de sel gemme mlang


defflorescences nitreuses, et tout entour de monticules qui
ressemblent des boursouflures du terrain ; en beaucoup dendroits le sol est trompeur, et ceux qui saventurent sur les
crotes salines risquent de senliser dans les vases caches,
comme dans tel chott, telle sebkha des Sahariens.

De mme que dans les dserts de la Kachgarie, les voyageurs


disent entendre des voix au milieu de ces effrayantes solitudes ;
ce sont les cris des Chinois quy fit gorger Djenghiz khan dans
une bataille et qui implorent ou maudissent les passants. Parfois
le vent, dit une autre lgende, enlve le sable qui recouvre des
vases dargent ; mais les voyageurs se gardent bien dy toucher,
de peur que ce sacrilge ne leur cote la vie. Daprs dautres
rcits, car limagination des bollandistes du dsert des
Ordos nest jamais lasse, ces dunes seraient le reste dun
rempart de sable que Djenghiz khan, auquel la science
populaire attribue tout dans le pays, leva pour dtourner le
cours du Fleuve Jaune.
Enfin, cest dans ce mme territoire des Ordos que serait
mort le conqurant ; ses restes sont enferms, dit-on, en deux
cercueils, lun dargent, lautre de bois, placs sous une tente de
soie jaune, et les membres de sa famille sont ensevelis 10
kilomtres autour de lui, comme pour lui rendre hommage
distance respectueuse : tous les ans on offre encore huit

355

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
moutons et un cheval pour apaiser les mnes du Souverain
Suprme .

Au del du Fleuve Jaune, les sables des Ordos se prolongent


louest par une rgion dserte encore plus dsole, plus
dpourvue de vgtation. Ce golfe mridional de la Mer dessche est une des parties du Gobi les plus redoutes des
voyageurs, cause du manque deau et de pturages et des
tourbillons de sable quy soulvent les temptes. De lespce de
dtroit qui souvre entre les promontoires mridionaux de lIn
Cha et lextrmit septentrionale de lAla cha, ce dsert de
Trans-Ordos stend sans interruption jusqu la rivire dAs-zind
et aux steppes du Kansou mongol. Sur cet espace de plus
de 500 kilomtres de largeur, ne se voient que des sables, des
tendues de graviers dans le voisinage des montagnes, et des
argiles

salines

croissent

les

broussailles

cassantes

du

saksaoul, comme dans le Turkestan russe, et les tiges pineuses


du soulkhir (agriophyllum gobicum) portant de petites graines
dont les Mongols font une sorte de farine ; la plupart de ces
plantes slvent sur des buttes provenant de ce que le vent a
p.233

balay le sable autour des racines et les a fait, pour ainsi

dire, surgir du sol.


La cavit la plus profonde de tout le dsert de Trans-Ordos,
940

mtres

daltitude,

est

occupe

par

le

lac

sal

de

Djarata-dabasou, quentourent de toutes parts, jusqu plus de


50 kilomtres de distance, des couches salines ayant dun deux
mtres dpaisseur. La dalle cristalline est en certains endroits
dune telle puret quelle ressemble une nappe deau : des

356

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
cygnes sy trompent parfois et sabattent en bandes sur cette
eau imaginaire, do ils senvolent aussitt en poussant des cris
de colre.

IV. La Grande Muraille.


@
Ainsi le pays des Ordos, o le Hoang ho se promne en demicercle pendant 200 kilomtres, est spar de la Chine essentielle
par la Grande Muraille.
Ce mur extraordinaire eut pour fonction de sparer les
Chinois des Mongols et des Mandchoux, car il se prolonge du
ct de lOrient jusquau golfe de Liaotoung, cest- dire jusqu
lextrmit septentrionale de la mer Jaune.
Le Wen li tchang tching ou le Grand mur de Dix mille li ,
car tel est le nom que lui donnent ordinairement les Chinois,
na pas cet norme dveloppement de 5 000 kilomtres, qui
aurait gal la huitime partie de la circonfrence terrestre ;
mais sa longueur totale est de plus de 3 300 kilomtres en
comptant toutes les sinuosits du rempart et les murs doubles et
triples construits en diffrents endroits, considrs comme les
plus vulnrables, notamment au nord des provinces de Petchili et
de Chasi.
En donnant la muraille une hauteur moyenne de 8 mtres
seulement, sur une largeur de 6 mtres, on voit que ce prodigieux travail reprsente un massif de maonnerie denviron 160
millions de mtres cubes : on comprend donc que la Grande
Muraille soit toujours cite, ct du Grand Canal, comme une

357

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
des uvres les plus extraordinaires cres par le travail de
lhomme.

Oubliant que les nations, mme les plus entiches de leur


civilisation , nont pas encore cess de construire des forteresses et des murs de dfense, des crivains ont compar
cette merveille du monde aux pyramides dgypte, pour ny
voir quune construction fastueuse et sans utilit pratique.

p.234

Cest une erreur : plus quinutile aujourdhui, elle eut sa grande


utilit.
Sans doute, quand, il y a vingt et un sicles, lempereur Chi
Hoangti envoya des millions douvriers sur la frontire mongole
pour leur faire dresser le mur des Dix mille li, des centaines de
milliers dindividus prirent la tche ; mais leur uvre eut
certainement une grande importance au point de vue militaire,
et, pendant des sicles, les Hioung nou, anctres des Mongols,
durent arrter leurs expditions de guerre au pied de la muraille
qui limite leur territoire. Les sentinelles des tours leves de
distance

en

distance

sur

la

muraille,

signalaient

de

loin

lapproche des cavaliers ennemis, et tous les passages naturels


taient gards par des camps. Chaque porte avait sa garnison,
et dans le voisinage de chacune se btissait bientt une ville qui
servait de march aux populations limitrophes et leur traait
ainsi davance le chemin quelles avaient suivre dans leurs
tapes.
Ainsi tranquilles derrire leur rempart, les Chinois purent
donner une plus grande cohsion leur unit nationale et con-

358

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
centrer leurs forces pour entrer dsormais en relations suivies
avec le monde extrieur par del le Thian cha et les Pamir.
Lorsque le mur des Dix mille li, dfinitivement forc par
Djenghiz khan, eut perdu toute valeur stratgique, il navait pas
moins protg lEmpire pendant quatorze sicles.

Telle quelle existe actuellement, la Grande Muraille appartient diverses poques. Sous le climat extrme de la Mongolie
o les grandes chaleurs succdent brusquement aux geles, il
suffit dun petit nombre dannes pour mietter la plupart des
constructions ordinaires. Il est mme douteux quune partie
quelconque de la Grande Muraille date de lpoque de Chi
Hoangti, quoique, daprs les chroniques, il et prononc la
peine de mort contre tout ouvrier qui aurait pu oublier dans la
maonnerie une fissure assez large pour laisser passer la pointe
dun clou.
En ralit, presque toute la partie orientale de la Muraille. de
la presqule des Ordos la mer Jaune, fut construite au Ve sicle
de lre vulgaire ; et sous la dynastie des Ming, au XVe et au
XVIe sicle, le double rempart qui dfend au nord-ouest la plaine
de Peking fut rebti deux fois : aucune des parties de lenceinte
qui ont une valeur architecturale par la rgularit de leurs
assises de briques et la beaut de leurs revtements de granit
ne date dune poque antrieure au XIVe sicle. Suivant les
changements de rgne, les caprices des gouverneurs et les
vicissitudes des guerres de

p.235

frontire, le trac du rempart

tait modifi ; telle partie de lenceinte tait abandonne et telle


autre tait consolide.

359

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Cest ainsi que sexplique la grande diffrence des constructions sur le parcours de la Grande Muraille. Tandis quau
nord de Peking elle est encore en tat parfait de conservation,
elle nest, en mainte rgion de louest, sur les limites du Gobi,
quun simple rempart dargile, et mme on nen voit plus un
vestige sur des espaces considrables : des portes qui slvent
dans le dsert et l y sont les seuls dbris de lancien mur de
dfense.
Cependant, mme une trs grande distance de la capitale,
les btisseurs ont lev leurs lignes de fortifications, jusque sur
les crtes des montagnes, 2 000 mtres daltitude, et ne se
sont pas mme arrts devant les prcipices : le mur franchit ou
contourne tous les obstacles sans laisser lennemi un sentier
de chvres.
On nignore pas quau nord de la Mongolie, dans la rgion
transbakalienne, dautres murs, attribus par la lgende
Djenghiz khan, rappellent aussi des luttes sculaires entre des
populations dagriculteurs et leurs voisins nomades.

V. Monts du Chasi : Outa.


@
Les artes de montagnes qui dominent au sud la steppe des
Ordos se continuent dans le Chasi, lorient du Hoang ho,
interrompues seulement par les cluses dans lesquelles se resserrent les eaux du fleuve.
Dans

cette

portion

de

leur

parcours,

les

Montagnes

Occidentales , car tel est le sens du nom chinois de la province


du Chasi, maintiennent une direction parfaitement rgulire du

360

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
sud-ouest au nord-est. La contre tout entire a la forme dun
gigantesque escalier slevant des plaines basses du Honan aux
terrasses de la Mongolie, mais chaque degr est bord dune
longue saillie. Ainsi se forment des bassins longitudinaux et
parallles, dans lesquels serpentent les eaux jusqu ce quelles
trouvent une brche pour descendre dans la plaine.
On compte huit de ces bassins stageant successivement du
sud-est au nord-ouest, partir du Takang cha, chane haute de
1 000 1 500 mtres, qui commande la grande plaine chinoise.
Ce premier degr et ceux qui le suivent tout dabord sont des
montagnes basses, mais mesure quon se rapproche de la
Mongolie, il faut traverser des montagnes plus hautes et lune
p.236

des saillies reoit mme assez de neige pour tre appele

Siou cha : cest la Sierra Nevada du Chasi. Vers lextrmit


nord-orientale de cette chane neigeuse, qui porte diffrents
noms, se dressent plusieurs montagnes vnres, et parmi elles
un massif trs frquent des bouddhistes : lOuta.

LOuta cha ou les Cinq pics, les Cinq piliers , atteint, au


plus lev de ses sommets, 3 491 mtres, un peu plus que la
Pyrne suprme. A 275 kilomtres seulement en ligne droite
louest-sud-ouest de Peking, 360 de la plage du golfe de
Petchili, ce mont domine de prs la grande plaine de la Chine
septentrionale, et de trs loin on le voit, superbe, drap de
neiges cinq mois durant sur ses pentes moyennes, et pendant
dix onze mois sur les cimes suprieures.

361

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Montagne trs agricole, trs peuple sur ses versants infrieurs, avec belles prairies, beaux noyers, beaux conifres, cest
en haut, sur ses terrasses, une sorte de saint des saints o
les plerins viennent faire leurs dvotions par des chemins
dascension, cent, peut-tre cent cinquante pagodes, chapelles, sanctuaires ; et il y en avait jadis le double : les Chinois
disent trois cent soixante.
Chinois ou Mongols de la confession bouddhiste ont mis leur
espoir en cette montagne sacre. Daprs les Mongols, qui y
viennent en nombre minent (lOuta cha slve cinquante
lieues seulement de la Mongolie), ce sol vnrable est le meilleur
qui se puisse trouver pour une bonne spulture : ceux qui ont la
faveur dy tre enterrs auront certainement une heureuse
transmigration, et les fleurs qui naissent sur ces pentes,
principalement sur le Pic du Sud ou Nanting, la Montagne
Brode , ont des vertus curatives particulires bien connues des
fidles sans nombre quelles ont guris.
Par les plus mauvais temps de froid comme de tempte, des
fanatiques font lascension de lOuta en sinfligeant les plus
rigoureuses pnitences, jusqu un cirque de 2 000 mtres peu
prs daltitude, o slvent les cinq principaux sanctuaires,
riches couvents sur une colline dont tous les flancs sont couverts de maisonnettes et de jardins... Au sommet de cette colline le plus grand, le plus riche de ces monastres appartient aux
lamas mongols ; au-dessous le temple cuivr est en effet
construit de plaques de cuivre ; son toit, ses balcons, ses
portes, ses statues sont galement en cuivre ; cest une proprit des lamas chinois.

362

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Depuis quatre sicles, plus ou moins, que les empereurs ont
cess de venir passer en t quelques semaines dans leur palais
de lOuta cha et daccabler de leurs dons pieux les

p.236

moines

qui y vivent de leurs autels, les plerins ont notablement


diminu : sans doute aussi la foi baisse.
Du haut des moutiers bouddhistes de lOuta on aperoit au
nord la cime aplatie du Heng cha, lun des gardiens de
lEmpire chinois. Les sacrifices traditionnels y sont encore offerts,
mais les enfants de Han nont pas la ferveur de leurs sujets
nomades, les Mongols, et leur sanctuaire nest pas aussi
frquent, tant sen faut, que ceux de la Montagne des Cinq
piliers.

363

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

CHAPITRE CINQUIME
LA TERRE JAUNE

I. Le hoang tou. II. Ses rosions grandioses.


III. Sa fcondit. IV. Ses richesses minires.

I. Le hoang tou.
@
p.238

A lexception des pays de hautes montagnes et des

plaines alluviales, presque tout le bassin du Hoang ho est


recouvert de hoang tou, cest--dire de terre jaune .
Les provinces de Petchili, de Chasi, de Kansou, une moiti
du Chensi, la partie septentrionale du Honan, de vastes tendues
du Chatoung sont revtues de ces dpts, au-dessus desquels
slvent les sommets des montagnes, comme des les au milieu
de la grande mer.
Ces terrains occupent un espace suprieur la France
entire.
Ils stendent par lambeaux jusquaux bords du Yangtze
kiang, et du ct de louest ils vont sappuyer aux plateaux
tibtains. Dans ces contres, tout est jaune, collines, routes et
champs, les maisons bties en terre, les ruisseaux et les torrents
chargs dalluvions ; la vgtation mme se dguise sous un
voile de poussire jaune, et le moindre vent soulve des nues
de fine argile dans lair, qui parfois en devient presque
irrespirable.
Ce sont ces tendues qui ont valu lempereur de Chine son
nom de Hoang ti, cest--dire Seigneur Jaune , synonyme de

364

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Matre de la Terre . Les terrains jauntres du Royaume du
Milieu, patrie des populations agricoles chez lesquelles sest
dveloppe la civilisation chinoise, devaient

p.239

paratre leurs

premiers occupants comme le sol par excellence, et leur couleur


devint le symbole de la Terre dans son entier.

Daprs lhypothse de Richthofen, le hoang tou, dsign par


lui sous le nom allemand de lss, comme les formations
analogues des bords du Danube et du Rhin, ne serait autre
chose quun amas de poussire accumul pendant des sicles
par les vents du nord : danne en anne, pendant le cours des
ges, les couches dargile saccroissaient, mais non assez rapidement pour touffer la vgtation ou pour empcher le dveloppement de la vie animale ; les dbris de plantes, les coquillages terrestres, les restes danimaux, sagglutinaient avec la
nouvelle terre dans une masse compacte, tandis qu la surface
se reformait sans cesse le tapis vgtal, arros dans tous les
sens par les canaux que creusent les agriculteurs chinois : ainsi
montait et spaississait incessamment le prcieux humus n de
la coalescence des grains de poussire.
En tout cas, il est certain que le hoang tou nest pas dorigine
glaciaire, puisque, au lieu dtre simplement entass comme les
argiles morainiques, il est, du haut en bas, perc de trous
verticaux et diversement ramifis : ce sont les espaces laisss
vides

par

les

radicelles

des

plantes

que

la

poussire

graduellement recouvertes. Le hoang tou nest pas dpos en


couches semblables aux alluvions quapportent les fleuves ou les
torrents ; il ne contient pas non plus de fossiles marins

365

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
tmoignant dune immersion de la contre par lOcan. On
reconnat en beaucoup dendroits que les amas de terre
jaune ont t repris et remanis par les eaux dans les bassins
ferms des lacs ; ils y forment des strates bien diffrentes des
couches primitives par leur aspect et leurs fossiles.
La terre jaune nest donc pas dorigine marine, ni
lacustre, ni glaciaire : ce qui augmente les probabilits de la
thorie de Richthofen.

II. Ses rosions grandioses.


@
Sur les plateaux entours de rebords montagneux qui ne
permettent pas lcoulement des eaux, la terre jaune stend
en une couche uniforme et dpaisseur inconnue, mais partout
o quelque brche de lenceinte a laiss saccomplir le travail
drosion, dnormes ravins souvent trs creux, aux parois
perpendiculaires, souvrent dans la masse argileuse.
p.240

Leau, qui descend rapidement dans les innombrables

vides laisss par les racines, dsagrge peu peu la terre et la


divise en pans verticaux. Les plus exposs laction des intempries scroulent en bloc et cest ainsi que se forment des
falaises dcoupes dans tous les sens, suivant les ingalits de
la surface : il en rsulte un labyrinthe de dfils ouverts dans les
profondeurs du sol entre les hautes falaises terreuses parois
perpendiculaires.
Les plateaux du nord sont entams de plus en plus par
lrosion ; les ravins dj forms prolongent chaque anne leur
fissure dorigine et slargissent leur issue vers la plaine : de

366

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
lancienne couche horizontale, il ne reste en maints endroits que
de simples terrasses, des sommets de promontoires et de
bastions.
Parfois lrosion se fait dans les profondeurs mmes du sol,
par leffet de la percolation graduelle ; des galeries souterraines
se forment par effondrement, et tout coup les couches
suprieures scroulent en laissant des ouvertures semblables
des puits. Ailleurs les pans de terre tombent de chaque ct dun
plateau, de manire ne laisser que des murs se dressant entre
deux abmes ; ces murs mme cdent et l, et bientt il nen
restera

plus

que

des

fragments

isols,

ruines

plus

que

cyclopennes, pareilles de loin aux forteresses fodales de


lOccident.
Il se pourrait bien que nulle part au monde lrosion nait
taill des sites aussi fantastiques que dans les rgions o la terre
jaune a pris la forme de monuments superposs comme les
tours dune gigantesque Babel. A premire vue, on pourrait
croire que toutes ces terrasses en retrait sont autant de plans de
stratification, semblables ceux que forment les eaux dans les
roches quelles dposent ; mais, en ces endroits, la terre jaune a
gard sa texture ordinaire, et les plans de sparation sont
marqus, soit par des concrtions calcaires, soit par des
coquillages terrestres ou de lgres couches de dbris qui ont
recouvert la plaine poudreuse diverses poques.
Lpaisseur totale du hoang tou, rvle par lrosion des
bords, atteint au moins 600 mtres en quelques parties de la
Chine ; on voit combien peu largile manque au Fleuve Jaune

367

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
pour en former les terres nouvelles quil va dposer dans les
plaines basses et dans la mer.

En maint district du pays de la Terre Jaune, tous les habitants


de la contre vivent dans lintrieur du sol. La masse argileuse,
assez solide pour ne pas seffondrer sur la tte de

p.241

ceux qui

sy abritent, est vide en dinnombrables galeries ; mme les


difices publics et les auberges des villages souterrains sont
creuss dans le hoang tou. Presque partout des ouvertures
pratiques dans la paroi jauntre indiquent lexistence de
colonies dhommes et danimaux domestiques dans les cavernes
de largile. De riches troglodytes prennent soin dorner les
faades de leurs demeures : colonnades, toitures avances,
balcons, kiosques, se succdent de degr en degr sur lescalier
naturel. et l un bloc compltement isol se dresse comme
une tour entre des ravins drosion : cest au sommet de ces
prismes que les indignes ont bti les temples fortifis, dans
lesquels ils se rfugient en temps de guerre civile, au moyen
descaliers pratiqus lintrieur du massif. En creusant la terre
pour leurs passages et leurs demeures, les indignes rencontrent
souvent des os de mammouths ou dautres grands animaux,
quils disent avoir appartenu au Dragon terrestre, et quils se
htent de rduire en poudre, en panace, peut-on dire, puisquils
en usent comme de mdicament contre toutes les maladies.

Que de fins atomes de poussire flottant dans lair, puis se


posant sur le sol aient couvert en Chine un espace suprieur

368

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
toute la France, il y a l de quoi confondre limagination, mais en
y rflchissant bien il suffit de la dure pour expliquer la masse.
En supposant au lss, comme le fait Obrutchef, une puissance moyenne de 400 mtres, et en admettant quil se dpose
chaque anne, dun bout lautre de la terre jaune, une couche
dun millimtre seulement dpaisseur, quatre cent mille ans ont
suffi pour plaquer le hoang tou sur la Chine ; et si lon suppose 1
centimtre la couche annuelle de poudre impalpable, il nen a
fallu que quarante mille. Mais il vaut mieux se borner un
millimtre dans les douze mois, quand on considre combien
lair de ces pays est pur, transparent, mme par les grands
vents, donc avec peu de poussire en suspension . Do,
comme conclusion ceci, que puisque lapplication du lss sur le
territoire na pu commencer quavec des conditions climatiques
pareilles ou analogues celles du temps prsent, lAsie centrale
est depuis bien des millnaires soumise au climat actuel, avec
aggravation graduelle de la scheresse, et que par consquent
cest depuis un temps trs ancien quelle est entre dans la
priode de la Steppe et du Dsert.
Quelques-unes de ses rgions offrent dans leur aspect un
singulier contraste suivant le point de vue auquel se place le
spectateur. Den bas, on ne voit que les parois jauntres ; mais
p.242

que lon monte de degr en degr jusqu ltage suprieur.

et lon naura plus sous les yeux que des gradins de verdure.
Cest afin de ne pas se priver des terrains prcieux de la surface,
que le sage paysan chinois a pris le parti de se creuser une
habitation lintrieur ; dordinaire, il rside avec sa famille

369

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
au-dessous de ses propres champs : il na qu monter quelques
marches pour tre en plein air.

III. Sa fcondit.
@
La terre jaune est le sol le plus fcond que possdent les
agriculteurs chinois ; elle est mme beaucoup plus fertile que les
terres dalluvion, puisque celles-ci finissent par spuiser et quil
faut en renouveler la force par les engrais, tandis que le hoang
tou produit des moissons tous les ans, et depuis des sicles,
sans quil soit ncessaire de recourir au fumier.
Ainsi, par exemple, les terrasses des environs de Singan fou,
dont les annales clbraient dj la fertilit il y a quatre mille
annes, ont gard leur vigueur productive, et, pourvu que les
pluies tombent en quantit suffisante, les rcoltes y sont
toujours admirables.
Cest parce que cet heureux compos renferme tous 1es
lments nutritifs des plantes : grce sa porosit, qui laisse
descendre jusqu une grande profondeur lhumidit dans le sol
et lui permet de remonter par capillarit, charge de substances
chimiques en solution, les vgtaux reoivent constamment leur
alimentation normale. La terre jaune sert mme dengrais
aux champs qui en sont dpourvus ; on labat des parois en pans
pais dont les dbris sont reports sur les cultures voisines.
Mais dordinaire la limite mme du hoang tou est aussi celle
du territoire agricole, et, dautre part, le cultivateur utilise
partout

ce

terrain,

mme

des

altitudes

relativement

considrables. Tandis que sous le doux climat de la Chine

370

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
mridionale on ne voit que rarement des campagnes laboures
plus de 600 mtres au-dessus du niveau de la mer, les champs
de crales slvent de terrasse en terrasse jusqu 2 000
mtres sous le ciel inclment du haut Chasi, et mme et l
en des endroits abrits, des lopins de terre jaune cultivs en
plateau, sur versant, jusqu 2 400 mtres.
Les Chinois ont fait preuve dune grande habilet pour
triompher des obstacles que les parois verticales de la terre
jaune opposaient aux communications : pour passer dun

p.243

bassin dans un autre, il leur faut utiliser dtroites fissures, tailler


des tranches profondes, dplacer mme compltement la route,
quand de nouveaux ravins se sont forms. Quelques-uns des
chemins les plus frquents ne suivent pas les angles brusques
des

crevasses

et

ne

montent

pas

sur

les

plateaux

intermdiaires ; ils sont creuss en tranches dont la profondeur


varie de 10 30 mtres et mme davantage ; lensemble de ces
dblais reprsente un travail gigantesque, au moins aussi
considrable

que

limmense

labeur

occasionn

par

la

construction de la Grande Muraille ou le creusement de la


rivire des Transports .
Encaisses entre des parois verticales, au-dessus desquelles
le ciel poudreux apparat comme une bande jauntre, ces routes
se prolongent sur des centaines de kilomtres comme des fosses
dans lintrieur du sol. Larges de 2 3 mtres au plus, elles ne
donnent passage qu un seul vhicule la fois : les voituriers
qui sy engagent poussent de longs cris dappel, pour avertir les
voyageurs qui marchent en sens contraire davoir se garer
dans les coins dvitement. Pendant les saisons de scheresse,

371

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
les roues des vhicules senfoncent dans la poussire comme
dans leau ; aprs les pluies, elles sembourbent dans la vase ;
le chemin nest plus quune fondrire o pitons et chevaux
risquent de sengloutir ; le sol battu des routes, ayant perdu sa
porosit naturelle, ne laisse plus pntrer leau dans les
profondeurs, et pendant des mois entiers les ornires restent
pleines de boue. Malgr toutes les difficults que prsentent ces
routes, il est impossible de les viter en sengageant droite ou
gauche dans le labyrinthe des ravins.
De l limportance stratgique des chemins dans ce pays ; il
suffit en quelques districts de garder un dfil pour rendre les
communications de versant versant compltement impossibles
toute force ennemie. Mais lorsque des groupes de rvolts ou
de brigands se sont tablis dans un ddale de ravins dont ils
connaissent les issues, il est extrmement difficile de les rduire.
Dans lhistoire de la Chine, un grand nombre de faits ne peuvent
sexpliquer que par la formation particulire de la terre
jaune .
Difficult, souvent presque impossibilit des communications,
ce nest pas le seul dsavantage du hoang tou, il en connat un
autre, qui est lorigine des plus grands dsastres : de frquentes
scheresses y svissent, causes dabord par la siccit des vents
de lAsie centrale, puis par la nature minemment poreuse du sol
qui

ne

peut

garder

assez

longtemps

la

pluie

pour

empreindre. Or, ici la scheresse veut dire la famine,

sen

p.244

les

maladies, le typhus, lmigration : tel canton trs peupl se


trouve presque vide quelques annes aprs.

372

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Il faut compter aussi avec la progression lente, mais
incessante, des sables du Dsert : toutefois la dune est un
ennemi dont ont raison lindustrie et la patience de lhomme.

IV. Ses richesses minires.


@
Cette terre jaune si riche par son sol, accidents de la
scheresse part et les annes impluvieuses non comprises,
lest peut-tre encore plus par les rserves de son sous-sol : car
ses monts aux pentes recouvertes par les masses argileuses du
hoang tou sont parmi les plus riches du monde en dpts de
charbon fossile.
On y trouve la houille grasse ou lanthracite dans toute : les
provinces que parcourent des affluents du Fleuve Jaune, dans le
Petchili, le Chatoung, le Chasi, le Chensi, le Kansou, le Honan,
et quelques-uns des gisements sont placs au bord des rivires,
de la manire la plus favorable pour que les produits puissent en
tre expdis vers les ports du littoral par le Hoang ho ou par les
ramifications du Grand Canal. Les bassins danthracite du Honan
comprendraient daprs Richthofen une superficie de plus de
53 000 kilomtres carrs, et il y aurait, daprs le mme
gologue, 1 236 milliards de tonnes de houille dans le Chasi, en
un bassin de 90 000 kilomtres carrs, de quoi suffire la
consommation du Globe pendant deux mille ans . Et le fer, le
ptrole, le sel et presque tous les mtaux abondent. Le Chasi
constitue probablement le bassin houiller et ferrugineux le plus
riche du monde entier. Le bassin anthracifre de cette province,

373

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
sur les premires assises orientales du plateau prsenterait un
espace de 36 000 kilomtres carrs, sans une interruption.
Ainsi donc, pays agricole par excellence, le bassin du Hoang
ho promet de devenir aussi lune des rgions industrielles par
excellence, grce ses amas de combustible, auprs desquels
les houillres de la Grande-Bretagne sont un petit pilot sans
importance .
Comme climat, ou mieux comme climats, comme produits, il
se rapporte assez bien au Petchili, sauf les diffrences locales
rsultant de laltitude, de lexposition, de la nature des terrains,
du plus ou moins grand loignement de la mer ou rapprochement de lAsie centrale.
Comme race dhommes : des Chinois, sinon tous de race

p.245

authentique. au moins de langue ; des Mongols dans le pays des


Ordos, et Tibtains aux origines du fleuve.
De toutes les parties du Royaume du Milieu, les provinces du
Hoang ho sont celles dont il serait le plus tmraire de vouloir
indiquer la population probable, puisque ces contres, o prit
naissance linsurrection mahomtane, ont t plus ravages que
les autres par la guerre civile, et que les dsastres naturels,
inondations et scheresses, se sont ajouts aux crimes des
hommes, affamant les malheureux que les massacres avaient
pargns. On sait toutefois que les travaux de colonisation ont
reconquis une grande partie de la rgion dvaste ; tous les
voyageurs disent que les cits et les villages se reconstruisent et
se repeuplent ; mme, grce lintroduction de la pomme de
terre, de hautes valles qui navaient jamais eu dhabitants,
reoivent maintenant des colonies nombreuses.

374

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Si laccroissement de la population continue comme ci-devant
et prsentement, tous les vides seront combls en quelques
dcades, et plus de quatre-vingts millions dhommes vivront
dans le bassin du Hoang ho, aussi presss quils ltaient au
milieu du dernier sicle, avant les guerres civiles et la rupture
des digues de Kafoung fou.

375

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

CHAPITRE SIXIME
VILLES ET LIEUX REMARQUABLES

I. Dans le Kansou et le pays des Ordos ; dans le Sintsiang. II. Dans le


Chensi : Singan fou. III. Dans le Chasi. IV. Dans le Honan.

I. Dans le Kansou et le pays des Ordos ; dans le


Sintsiang.
Fig. VII. Boucle du Hoang ho et Valle du We ho
p.246

Kansou, ces deux monosyllabes signifient, nous dit-on,

le Respect volontaire ; mais le nom de la province est aussi


considr comme provenant de la juxtaposition de la premire
syllabe du nom de deux villes : Kantcheou et Soutcheou.
On estime 325 000 kilomtres carrs la superficie du
Kansou, province frontire borne au nord par la Mongolie,
lest par le Tibet, au sud par le Setchouen, louest par le
Chensi, province dont il nest quun antique dmembrement.
Cest un peu plus que laire du Royaume-Uni de Grande-Bretagne et dIrlande, un peu plus du douzime de la Chine
proprement dite.
L-dessus vivraient dix millions dhommes, soit 30 ou 31
personnes au kilomtre carr, tandis quil sy trouvait, ce quon
prtend, peu prs le double de population, donc 20 millions
dhabitants, de 61 62 individus par cent hectares, avant la
rvolte des Musulmans Dounganes, qui ne dura pas moins dune
quinzaine dannes.
Cette guerre civile ne fut point une guerre en dentelles ,
une fronde, mais on ne peut croire quelle ait consomm dix

376

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
millions dhommes ; mme avec les famines et pidmies conscutives : quels quaient t ses ravages, les Mahomtans sont
encore nombreux dans le Kansou. Daprs Bonin, ce sont eux
p.247

qui ont introduit dans le pays lindustrie des tapis aux vives

couleurs et celle de la distillation du vin de roses.

La province ajuste deux rgions bien diffrentes : lest, le


sud, le centre du pays, ensemble qui a vaguement la forme dun
cur, composent le Kansou chinois, qui comprend les neuf
diximes de la population ; restent environ un million dhommes
pour le Kansou mongol, ainsi nomm par opposition au Kansou
chinois.
Ce Kansou mongol accol au Kansou chinois occupe le
nord-ouest de la province, sur une longueur dau del de 500
kilomtres, avec largeurs de 120 prs de 250, entre les sables
de la Mongolie lest, au nord, et les monts, plateaux et lacs du
Tibet louest et au sud.
Lorsque, sur la route de Lantcheou Liangtcheou, on arrive
au col dOusou, qui souvre par 3 073 mtres environ daltitude,
dans les Montagnes Neigeuses (Nan cha) ou chane de
Richthofen, on reconnat aussitt quon est arriv la limite de
deux rgions naturelles : au sud et lest, le Kansou chinois,
cest encore et cest toujours la Chine, ses riches valles, ses
eaux abondantes, ses fils de Han ; au nord et louest, les
cieux striles, la terre aussi, et au lieu de lhumus nourricier la
steppe et le dsert ; mais pas absolument lun ou lautre, car ce
nest quau bout de cet appendice de la province quon entre
dans le dsert essentiel de lAsie Centrale.

377

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Ici, du double flanc des Montagnes Neigeuses descendent des
torrents intarissables qui dterminent, sur ces 500 kilomtres de
longueur, un isthme de terres cultivables qui na jamais moins
de 50 kilomtres de large. Cest donc thoriquement, non pas
absolument, quon quitte la Chine chinoise au dfil qui met en
communication les deux Kansou, ct des dbris de ce que fut
le rempart de briques et dargile dit la Grande Muraille .

Les Nan cha ont leurs crneaux des neiges ternelles.


Ces neiges seraient l de bien moindre tendue, voire
peut-tre absentes, malgr les cinq et six mille mtres daltitude
des crtes de cette range, sil ne leur arrivait plus de nuages
quon ne le croirait possible premire vue.
Au sud-sud-ouest de cette rgion du Kansou mongol, la
masse continentale est chancre par le golfe du Bengale, dont
le demi-cercle na pas moins de 1500 kilomtres de rayon. Grce
cette vaste nappe deau qui savance entre les deux pninsules
gangtiques, lespace qui spare de locan des Indes les Nan
cha du Kansou de Mongolie est rduit de

p.248

moiti ;

latmosphre, charge de vapeurs maritimes, peut tre porte


par les vents jusque par del le Koukou nor et y laisser un peu
de son humidit.
Dailleurs, les vents qui traversent les montagnes du Tibet
oriental, de lestuaire du Brahmapoutra aux solitudes de la
Mongolie, ne rencontrent pas dans cette route dobstacles semblables ceux que prsente louest lnorme plateau du Tibet
central, avec ses plaines uniformes de 4 500 et de 5 000 mtres

378

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
de hauteur et ses puissantes chanes bordires de 7 000 mtres.
Les artes montagneuses de la province de Kham sont moins
leves que celles de louest ; elles offrent aussi de nombreuses
brches, et, dans une grande partie de leur parcours, elles sont
disposes paralllement dans le sens du mridien, de sorte que
les vents du sud peuvent sengouffrer dans les valles et
remonter facilement jusquaux montagnes du Koukou nor. Les
moussons du sud-ouest, qui apportent dans le bassin du
Brahmapoutra une si prodigieuse quantit deau, sont loin dtre
dessches quand elles franchissent la chane de Bayan khara.
Du mois davril la fin de lautomne, cest--dire pendant une
moiti de lanne, elles apportent des neiges et des pluies :
latmosphre ne redevient claire et sche que pendant lhiver.
Prjevalskiy a vu des neiges tomber journellement durant tout le
mois davril.
Il nest donc pas tonnant que les nuages dversent encore
au del du Nan cha une certaine quantit deau sous forme de
neiges et de pluie et que de vritables rivires puissent natre
dans les montagnes et couler au loin dans la plaine ; toutefois
aucune delles ne peut aller rejoindre de fleuve scoulant vers la
mer : toutes vont se perdre en des lacs ou des marcages salins
au milieu des roseaux. LAz Sind (Etzina, Edsina) reoit les eaux
des Montagnes du Sud , puis, au nord de la Grande Muraille,
sunit une rivire qui lgale presque, le Tachapho ou Tola de
Soutcheou, appel le Fleuve dOr par danciens documents ;
au del il sappauvrit peu peu, se ramifie en des marcages
riverains et finalement va se perdre, sur les confins du dsert,
dans les lagunes de Sogok nor et de Sobo nor.

379

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

Grce linfluence des moussons, qui fait natre ainsi des


eaux courantes entre les deux moitis du Gobi, les Chinois ont
pu facilement maintenir leur ligne de communication avec les
dpendances extrmes de leur Empire, du Nan cha aux
extrmes ramifications mridionales des Monts Clestes, travers

les

terribles

solitudes

de

la

dpression

centrale

du

Turkestan et de la Mongolie.
p.249

La route naturelle, que suivirent toujours leurs caravane

et leurs armes, est celle qui, aprs avoir quitt Lantcheou fou,
au grand coude occidental du Hoang ho, traverse les montagnes
derrire lesquelles se cache le bassin du Koukou nor, puis
descend dans la plaine septentrionale, franchit la Grande Muraille
au dfil de Kiayou et se dirige au nord-ouest vers loasis de
Hami. En cet endroit, la voie historique se bifurque des deux
cts de larte orientale du Thian cha : tandis que lune des
routes pntre dans le bassin du Tarim, fleuve qui natteint pas
la mer, lautre gagne la Dzoungarie pour redescendre sur le
versant occidental des sierras dans le monde russe, qui est dj
lEurope.
On comprend combien il importe la Chine de possder cette
rgion relativement fertile, conquise par elle il y a dj deux
mille ans, qui coupe en deux la zone des dserts et que parcourt
la route transversale des bords du Hoang ho aux Montagnes
Clestes.
Dans le Kansou chinois il ny a gure que des fils authentiques
du Grand et Pur Empire ; mais dans le Kansou mongol la
population est plus mlange. Il y a l des Mongols, des

380

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Tangoutes tibtains ; mais aussi nombre de Chinois. Ceux-ci
sont un peu, beaucoup comme lhydre de Lerne : la guerre des
Dounganes avait fait de leurs villes du Kansou du nord-ouest
dinformes amas de ruines, mais la Chinoiserie a repouss
dru par constante immigration du pays den bas vers le pays
den haut.

La ville la plus leve des bords du Hoang ho, Gomi, a t


visite par Prjevalskiy, dans un de ses prilleux voyages ; elle se
trouve 2 400 mtres, la limite extrme des cultures que les
laboureurs tangoutes russissent maintenir en dpit du
climat : au del ne se voient plus que des forts, o nichent les
faisans bleus.

Sining fou, situe lest du Koukou nor, 2 250 mtres, sur


la rive gauche du Sining ho, qui rejoint le Fleuve Jaune par le
Tatoung, est la mtropole du haut Kansou et la rsidence des
autorits auxquelles est confie ladministration des Tangoutes
et des Mongols du lac Bleu, de son vrai nom mongol : Koukou
nor ; mais la population urbaine, estime 60 000 mes, est
presque entirement chinoise. La situation de Sining, langle
nord-oriental des plateaux tibtains, et prs de la voie historique
de la Chine centrale au Turkestan chinois et la Dzoungarie, lui
donne

une

importance

de

premier

stratgique et comme entrept ; mais

ordre

p.250

comme

place

elle a t, pour ainsi

dire, assomme par les Dounganes, puis par les Chinois, ceux-ci
comme ceux-l ayant extermin tout ce quils ont pu de la
population. Aussi y a-t-il ruines sur ruines entre ses hautes

381

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
murailles de dix kilomtres de tour, et lactivit commerciale du
pays a-t-elle migr pour une grande part vers Donkir, une
quarantaine de kilomtres louest, sur la frontire mme du
pays de Koukou nor. Cest ce Donkir que descendent les
Tibtains orientaux, les Si-Fan ou Fantze, pour lachat de leurs
denres et pour la vente de la rhubarbe, des cuirs, des laines,
des animaux, des minerais ; cest l que sorganisent les
caravanes pour la prilleuse traverse des hauts plateaux.
Toutes les races de la Chine occidentale sont reprsentes dans
la population de Donkir, mais les changes ne sy font pas
toujours dune manire pacifique : les marchands sont arms, et
les moindres disputes menacent de se changer en batailles.

Le pays de Sining est une rgion sacre pour les bouddhistes


tibtains et mongols : cest l que naquit le rformateur
Tsonkhapa, et quelques-uns des couvents de la contre ont une
rputation de saintet particulire.
La lamaserie de Kounboum est situe au sud de Sining, sur
une terrasse boise, non loin de la valle profonde dans laquelle
coule le Fleuve Jaune ; quatre mille lamas vivaient dans ce
monastre avant le passage dinsurgs mahomtans, puis de
barbares Si-Fan, qui le ravagrent en 1872 et en 1874 ;
maintenant il ny a plus que deux mille moines. Luniversit de
Kounboum comprend quatre coles, consacres ltude des
mystres, des crmonies, des prires, et lart de gurir les
quatre

cent

quarante

maladies

de

lhomme.

Un

des

principaux remdes est la feuille dun arbre sacr, espce de


sureau, qui crot devant le portail du grand temple et dont les

382

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
feuilles, disent les fidles, reprsentent la figure du Bouddha et
divers caractres du saint alphabet tibtain. Huc crut voir ce
prodige, et Szechenyi, aprs avoir inutilement cherch lors dune
premire visite, russit dcouvrir le lendemain une feuille sur
laquelle on avait trac les contours dun informe Bouddha. Lors
des grandes ftes, une foule prodigieuse de plerins, Tibtains,
Mongols et Chinois, se runit dans les temples pour contempler
les statues et les dcorations lgantes, toutes en beurre, qui
reprsentent des quadrupdes, des oiseaux et des fleurs, et que
lon dtruit soudain aprs une splendide illumination nocturne.

Au nord de Sining fou, au nord-ouest de Lantcheou, au

p.251

pied du versant dsertique des Nan cha on signale quelques


villes importantes.
Liantcheou aurait peut-tre une centaine de mille habitants,
70 kilomtres louest de la Grande Muraille, 1565 mtres
environ daltitude. Place commerante, peu de cits en Chine
sont plus propres et mieux entretenues ; mais la partie comprise
dans la dernire enceinte est la seule qui prsente cet aspect
dactivit et de bien-tre. La moiti de la ville, contenue entre la
premire et la deuxime muraille, nest quun amas de ruines.
Du haut des remparts on est frapp de la multitude de petites
forteresses qui slvent partout, au bord des ruisseaux, dans les
valles, aux sommets des collines. Ces fortifications dorigine
rcente sont les demeures des paysans revenus dans le pays
depuis

linsurrection

des

Dounganes :

ils

prennent

leurs

prcautions contre de nouveaux dsastres, esprant quen


senfermant dans leurs rduits ils pourront voir, sans danger

383

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
pour eux, scouler le flot des envahisseurs. Lexcellent charbon
de terre des montagnes voisines commence tre exploit par
les industries locales.

Kansou, Kantcheou, quon dote de 20 000 mes, a son site


1 464 mtres, sur une des rivires qui composent lAz Sind. De
toutes les villes de la contre, cest une de celles qui se sont le
mieux releves du dsastre de la guerre civile, et ses maisons
neuves brillent au milieu de campagnes verdoyantes. Cest la
cit des peupliers : il y en a partout ; on se croirait dans
un parc : parc peupliers, donc ni touffu, ni solennel.

Soutcheou, un peu moins de 1 150 mtres, aurait galement 20 000 mes ; elle borde un ru qui court vers le Che ho ou
Rivire Noire , dit aussi Tacha ho ou grand ru de la Boue .
Ce fut jadis la ville gardienne de lEmpire contre les Mongols ;
mais en 1872, aprs sa reprise sur les Chinois, il ny restait plus
une seule maison : les murs se dressaient au milieu dun
immense champ de ruines, dautant plus tristes voir que pas
un arbre, pas un arbuste navait encore germ sur les dcombres. Cest immdiatement louest, de lautre ct de la rivire
de Boue, que souvre, lorigine mme de la Grande Muraille,
dans un troit dfil, la fameuse Kiayou kouan ou la Porte du
Jade , ainsi nomme parce quelle donne accs la route du
Khotan, cette rgion o les marchands chinois allaient recueillir
la prcieuse matire. Mais la porte nindique point, comme on le
croit gnralement, la limite du dsert, car sur les deux bords du
chemin se voient encore des arbustes et

384

p.252

des touffes

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
dherbes ; les eaux courantes ne manquent pas non plus, et sur
les bords de ces ruisseaux slvent des peupliers et des saules
pleureurs. Deux sicles aprs Marco Polo, le premier voyageur
europen qui ait suivi la voie du dsert par le Lob nor et le
Tchertchen, le missionnaire portugais Benedict de Gos pntra
galement dans le Kansou mridional par la voie du Khotan,
mais il ne dpassa pas Soutcheou ; il y mourut en 1607, et ses
manuscrits

ne

purent

mme

pas

tre

sauvs

par

son

compagnon, lArmnien Isaac, qui continua la route jusqu


Peking. Soutcheou est un grand march pour les populations
mongoles des alentours. Daprs le trait sign entre la Russie et
la Chine en 1881 Sining reste ouvert aux marchandises russes
comme entrept libre.
Les musulmans du Kansou mongol exploitent dans les Nan
cha des mines dor qui sont, qui pourraient surtout tre trs
productives, et lon y puise lhuile minrale des sources de
ptrole.

La cit mure de Lantcheou fou, point de dpart de la route


qui relie au Royaume Central ses possessions extrieures de
loccident, a pu, grce sa forte enceinte, se maintenir intacte et
donner asile dinnombrables fugitifs. Capitale officielle du
Kansou, quoique le vice-roi aille tous les six ans rsider pendant
trois annes dans la ville de Soutcheou, prs de la Porte du Jade,
Lantcheou fou est situe au point de convergence de toutes les
routes du Hoang ho suprieur, sur la rive droite du fleuve, qui se
recourbe en aval dans la direction du nord pour dcrire sa
grande courbe autour de la pninsule des Ordos.

385

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
A 1 500 mtres daltitude, sinon mme 1 708, daprs un
document russe, le flau des fils de Han na devant Lantcheou que 200 300 mtres de largeur, mais son courant est
extrmement violent. Ce nest pas sans apprhension quon ly
traverse sur un pont de bateaux retenu par deux chanes de fer
et quatorze cbles de laine ou de fibres de palmier chamrops,
ouvrage remuant ou vacillant quune compagnie anglaise a
vainement propos de remplacer par un pont de pierre. La plaine
est large et fertile, mais au sud un long promontoire, qui termine
un chanon du Maha cha, savance jusquaux portes de la ville,
portant

sur

ses

croupes

quelques

tours

carres :

des

fortifications rgulires, construites leuropenne, dfendent la


cit. Au nord, de lautre ct du fleuve, slvent des monts
rocheux de 600 900 mtres de hauteur, sappuyant sur des
contreforts arrondis, parsems de temples et de kiosques qui
brillent au milieu de la verdure.
p.253

Lantcheou

na

point

ddifices

remarquables ;

ses

quarante mille maisons sont presque toutes des masures en


bois ; mais les rues, dalles en marbre ou en granit, sont trs
proprement tenues : peu de cits chinoises ont un aspect plus
agrable que ce fou , capitale de 500 000 habitants ou au
del, quObrutchef tient pour beaucoup plus peuple que
Peking . Ce nest pas dans Lantcheou mme, dans la place
mure qui na gure despace entre son enceinte tours et
crneaux, mais dans de vastes excroissances de faubourgs que
vit ce demi-million dhommes.
Quoique situe distance norme du littoral et des ports
de commerce ouverts aux Europens, Lantcheou fou est une des

386

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
cits du Royaume Central o lon a le plus essay dimiter les
industries de lEurope, surtout les industries homicides de la
dfense ou de lattaque : son principal tablissement est une
fonderie de canons ; mais une autre usine moderne, dirige par
des Europens, fabrique des draps pour larme et dautres
toffes grossires en laine de brebis et en poil de chameau.
Lantcheou fou a dj des machines vapeur employant le
charbon des mines avoisinantes, et tout autour de la ville
rayonnent de larges routes de construction moderne, ombrages
dormeaux et de saules. Ni sale, ni ftide, ainsi que le sont tant
de capitales chinoises, bien pourvue deau par dimmenses roues
hydrauliques puisant mme le Hoang ho, Lantcheou est une
des villes du Milieu les plus agrables pour un Europen. On
dit que les plantations de Lantcheou fournissent le meilleur tabac
de la Chine.
Cest une centaine de kilomtres au sud-ouest de Lantcheou
fou, dans une valle latrale du Hoang ho, que slve Salar ou
Hotcheou, qui fut, on le sait, la principale forteresse des insurgs
dounganes pendant la dernire guerre. Les mahomtans doivent
probablement cette ville le nom de Sah la, sous lequel ils sont
connus dans le pays : en ralit ce terme de Salar ou de Salor
nest pas le nom de la ville : il dsigne avant tout une tribu
musulmane dorigine tartare vivant dans vingt-quatre villages
par la rive droite du Hoang ho en amont de Lantcheou.

La population diminue graduellement en aval de Lantcheou


fou, sur les deux bords du Fleuve Jaune qui, de cluse en cluse,
serpente dans la direction du nord. La ville commerante de

387

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Tchongwe, btie sur la rive gauche du Hoang ho, la base
orientale de lAla cha, sappuie sur la Grande Muraille, lune
des portes du dsert et les dunes en assigent les remparts. Plus
bas est le village de Kinkipao, qui fut lune des

p.253

places fortes

des mahomtans pendant la rvolte des Dounganes ; leurs


anctres loccupaient depuis plus dun millier dannes, sans que
le gouvernement chinois et tent de les en dloger. Ninghia, le
chef-lieu de cette partie du Kansou, est btie 7 kilomtres
environ du Hoang ho, dans le pays o la Grande Muraille,
cessant de longer la rive gauche du fleuve, passe sur la rive
droite pour limiter au sud le territoire des Ordos. Comme
entrept entre la Chine et la Mongolie, cette cit eut jadis
quelque puissance ; elle fut mme le chef-lieu dun royaume au
Xe et au XIe sicle. Ruine par Djenghiz khan, elle se rebtit, et
ses pagodes, ses hautes murailles en briques, entoures de
marais, lui donnent un aspect trs imposant ; mais lintrieur
les rues sont troites, tortueuses, et les maisons partiellement
abandonnes.

Au nord-est de Ninghia, dans la presqule sablonneuse des


Ordos, point de villes, mais quelques restes de villes. Ainsi, 30
kilomtres au sud du fleuve, on voit encore parmi les sables les
vestiges dune cit de plus de 8 kilomtres de ct dont les
remparts navaient pas moins de 15 mtres dpaisseur : entre
ces murs il ny a plus que la dune, la solitude, et les anciens
puits y sont combls.
Actuellement, en dehors de la valle du fleuve, la contre des
Ordos est en grande partie abandonne ; ici aussi les insurgs

388

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
dounganes ont fait merveille ; ils ont mme dtruit les
campements des Ordos mongols, et les bestiaux abandonns
sont redevenus sauvages ; bufs et vaches ont perdu lair
stupide que leur avait donn la longue servitude et reconquis les
murs de la vie libre. En lespace de deux ou trois annes, la
transformation

tait

devenue

complte :

lapproche

de

lhomme, ces animaux prenaient la fuite toute vitesse, et les


chasseurs avaient les atteindre presque autant de peine qu
chasser lantilope. Des chameaux, des chevaux vivent aussi en
bandes sauvages dans la steppe ; mais les brebis ont t
dvores par les loups. Lors du voyage de Prjevalskiy, en 1871,
les seuls visiteurs du pays des Ordos taient des marchands qui
venaient y prendre des chargements de rglisse, lune des
plantes caractristiques de cette rgion de la Mongolie.
En somme, il ny a peut-tre pas plus de 60 000 habitants
dans la boucle des Ordos, et rien voir, sinon les ruines de Bora
balgassoun et de Tsagan balgassoun, dans le sud-ouest de la
pninsule, prs de la Grande Muraille, et celles de Tokhotokhoto
(en chinois : Tontchen), dans le nord-est ; plus les trois
campements sacrs qui se font gloire de conserver des reliques
p.255

du grand hros mongol, Djenghiz khan ; saints des

saints dont le principal, qui a nom Ika Edjen Khoro, est confi
la vigilance de six cents familles mongoles. Comme de juste,
toutes les ruines des Ordos, villes antrieures au conqurant,
passent pour avoir t des cits fondes par lui.

Mais si les Mongols sont en dcadence sur le plateau des


Ordos, les Chinois se rpandent de plus en plus le long du Hoang

389

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
ho, qui est le gigantesque foss de cette redoute. Les villes
riveraines nont gure dautres habitants queux. La plus
considrable se trouve dans la partie de la valle qui boucle la
presqule au nord-est : cest la Bitchoukha des Mongols, la
Baotou des Chinois, 7 kilomtres de la rive gauche, dans une
riche campagne, au milieu dun cercle de villages galement
chinois ; peupls dagriculteurs. Baotou, dont lenceinte carre a
plus de 3 kilomtres de ct, fait un trs grand commerce avec
la population des plateaux et possde des fonderies. A 50
kilomtres lest, une autre ville, de construction rcente,
slve prs de la rive septentrionale : cest Tchagan kouren ou
lEnceinte

Blanche .

Btie

par

les

Chinois

depuis

le

peuplement de la Mongolie infrieure, elle na pas dgale dans


lEmpire pour la propret, la largeur des rues, la rgularit des
maisons : quelques-unes de ses places sont ombrages darbres.
Tchagan kouren, situe prs du coude nord-oriental que forme le
Fleuve Jaune autour de la pninsule des Ordos, est un des lieux
le plus frquemment choisis par les caravanes pour la traverse
du Hoang ho. Au sud de la Grande Muraille, dans la partie de son
cours o le fleuve, rentr dans la Chine proprement dite, spare
les deux provinces du Chensi et du Chasi, Chensi, la
Frontire

Occidentale

ou

les

Dfils

Occidentaux ;

Chasi, lOccident Montagneux , le principal endroit de


passage est au dfil que domine du haut dun rocher la ville
forte de Paot (dpendante du Chasi) : en cet endroit, le
courant a seulement 400 mtres de large.

390

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Les villes qui se sont leves en territoire des Chinois de
Chine, tout au long de la voie historique suivie de tout temps
entre les deux coudes du Hoang ho Lantcheou fou et Toung
kouan, ces villes, disons-nous, ont pris une importance beaucoup
plus grande que les cits du nord, situes sur les confins du
dsert. Les principales tapes de cette route du sud, dans la
valle du King ho, grand tributaire gauche et comme seconde
branche mre du We ho, sont Pingliang fou, quon dote de
60 000 mes, Kingtcheou et Pintcheou, celle-ci entoure darbres
p.256

et surtout de poiriers, qui donnent les plus gros fruits de la

Chine. Elles ont pu rsister aux mahomtans rvolts, grce


leurs murailles, mais toutes les campagnes environnantes
avaient t ravages, et, aprs la victoire dfinitive des Chinois,
ce sont des prisonniers ho-ho qui ont d rebtir les villages de
la contre, rparer les chemins et restaurer les cultures.
Danciens remparts, soigneusement rpars, et de nouvelles
fortifications dfendent ces cits, les dfils et les cols de la
route. Une grotte des environs de Pintcheou renferme une statue
de Bouddha taille dans la roche mme : cest lune des plus
grandes et plus fameuses de la Chine centrale ; devant cette
norme effigie, haute de 17 mtres, celles de deux disciples,
moins leves de moiti, montrent le saint aux fidles prosterns
devant lui.

Dans la valle du We ho, le centre principal est Kountcheou,


peupl de 50 000 mes et perdu, pour ainsi dire, dans une
immense enceinte dont une partie forme un cimetire. Plus bas
sur la mme rivire est la ville administrative de Foutchang hien,

391

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
prs de laquelle un autre Bouddha, se dressant sur une colline,
bnit la campagne en tendant la main droite.
Au sud, sur les bords dun affluent du We ho, la grande
Tsingtcheou, riche de 160 000 habitants (daprs Kraitner),
lve ses pagodes et temples au-dessus du branchage des chtaigniers et des noyers : cest un groupe de cinq municipalits
ayant un maire commun, mais chacune entoure de son
enceinte particulire de hautes murailles. Tsingtcheou est un
grand march de th, de tabac, dindigo ; ses artisans soccupent du tissage et de la broderie des soies ainsi que de la mise
en uvre des mtaux. Un sentier frquent slve de Tsingtcheou vers un col de 1 392 mtres daltitude, seuil de larte qui
spare les bassins du Hoang ho et du Yangtze kiang et laquelle
des cartes donnent le nom de Pe ling, inconnu dans le pays.

Quand on parle des dix-huit provinces de la Chine, on nest


plus

dans

la

stricte

vrit :

lEmpire

du

Milieu

sest

officiellement taill dans ses dpendances mongoles et turques


en 1884-1885, une dix-neuvime province, dite de la Nouvelle
Ligne , le Sintsiang ou Sinkiang, fait de striles plateaux,
louest du Kansou, jusqu de grands monts de lAsie centrale qui
le sparent de la Sibrie, de lAfghanistan, de lInde. Ce
Sintsiang nest en plein dsert que le prolongement et lpanouissement du Kansou mongol.
p.257

norme pays, presque gal trois fois la France, de par

ses 1 426 000 kilomtres carrs, mais si pauvre, si sec, si vide,


quon ny compte sans doute pas plus dun million dhommes, et
peut-tre moins encore.

392

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Quoique devenu partie intgrante de la Chine sous le rapport
administratif, il na rellement aucune qualit pour figurer avec
les dix-huit autres provinces. Dpendance il tait, dpendance il
reste, terre mongole et turque, nullement chinoise de langue, de
murs et de sympathies, et destine sans doute devenir
prochainement un territoire russe. Sa capitale est la ville
dOuroumtsi, situe en pleine Dzoungarie, au del du Thian
cha.

II. Dans le Chensi : Singan fou.


Fig. VII. Boucle du Hoang ho et Valle du We ho

Le Chensi, province frontire touchant au nord la Mongolie


des Ordos, a pour autres voisins : louest le Kansou, lest le
Chasi et le Honan, au sud-est le Houp, au sud le Setchouen.
Le nom de Chensi signifie, comme dit plus haut, les Dfils
Occidentaux ou la frontire Occidentale .
Sur ses 195 000 kilomtres carrs, aire hypothtique jusqu
mesures prcises, ainsi dailleurs que celles des autres provinces
de Chine, donc sur un espace quivalant aux 36 ou 37 centimes
de la France, le Chensi passe pour entretenir 8 300 000
habitants seulement, soit rien que 43 au kilomtre carr, contre
les 73 de la France. Cette densit de population est presque
ridicule dans cette Fleur du Milieu , o, sur dix-huit provinces,
il y en a neuf avec plus de 100 personnes et jusqu 210 par 100
hectares ; et justement le Chensi possde une des matresses
villes de la Chine avec un million dmes peut-tre : toutefois
beaucoup naccordent Singan fou quun nombre dhabitants
trs infrieur.

393

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
A noter que le sol ny est pas infcond ; que mme, au nord
des Tsing ling, la rgion septentrionale, relevant du lss, est
dune fertilit rare, terre jaune aussi propre aux crales que
la terre noire des Russes. A noter galement que, suivant
toutes probabilits, le lss y recouvre un bassin houiller, dune
richesse extraordinaire, prolongement occidental de celui du
Chasi, et que la rgion des Dfils Occidentaux participe la
singulire richesse minrale des provinces chinoises par des
gtes de fer, de plomb, de mercure, des lacs souterrains de
ptrole, sans doute aussi des veines dor, puisque maints de ses
torrents sont aurifres ; on y trouve

p.258

aussi sources sales,

marais salants, marbres prcieux. Donc grandes facilits pour les


travaux de lindustrie, ct des vastes champs de bl ; des
rizires, des jardins plantureux, des vergers, le tout sous un
climat congnial , quon dit plus doux que celui du Chasi,
moins humide que celui de la majeure partie du Kansou.
Le principal ennemi de cet heureux pays cest parfois le
manque de pluie : telle anne de scheresse y pse lourdement
sur le paysan, mais aussi lon admet quune saison favorable,
humide au degr quil faut, compense trois saisons mauvaises.
Les sauterelles y broutent de temps en temps les rcoltes.
Si le nombre des habitants de la province est relativement
trs faible, il nen tait pas ainsi avant la nfaste insurrection des
Dounganes ; la rvolte musulmane y a fauch les habitants
par millions partir du milieu du XIXe sicle, principalement
dans le pays parcouru par le We ho : l, en trop dendroits, il ne
resta pierre sur pierre, et personne de vivant. Nulle part, ni en
Kansou, ni en Chasi les massacreurs ne furent plus actifs : de

394

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
45 millions en 1852 la population descendit la moiti, ou moins
encore.
Le Chensi est au centre de lhistoire chinoise ; la valle du
We avec sa ville mtropolitaine de Singan resta longtemps le
centre de cristallisation de ce qui devint avec le temps le Noble
Milieu .

Singan fou, chef-lieu du Chensi, fut jadis capitale du Royaume


Central, lpoque des Tcheou, des Tsin, des Han (de 1230
avant lre vulgaire, 220 aprs), sous le nom de Siking ou
Rsidence occidentale ; puis sous les Soui et les Tang, soit
de 580 907, la cour stablit, non pas prcisment Singan,
mais Tchang ngan, ville qui nen est gure loigne.
Et dans la dbcle de 1900, cette antique mtropole a reu
lempereur, sa cour, ses eunuques et ce qui lui restait darme
aprs la prise de Peking par les diables dOccident : toute la
haute officialit sest rfugie, comme au vrai centre de la
Chine, dans cette ville qui a gard jusqu ce jour, durant tant de
sicles, son nom de Changan ou Paix continue .
Bien quenfonce en des monts dont il semble au premier
abord quil est bien difficile de se dgager, et ne voyant pas
couler de grand fleuve, car le lieu le plus rapproch du Hoang ho
nest pas moins de 420 kilomtres lest-nord-est, et mme
nayant pas de rivire o reflter les maisons de ses quais,
Singan est fort heureusement situe, sur une des grandes voies
commerciales de la Chine. Sans rien dire de sa proximit de la
p.259

valle du Hoang ho moyen, elle communique aisment avec

395

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
le Yangtze kiang par un col des Tsing ling, passage ouvert 1
249 mtres daltitude seulement : de ce pas on descend vers un
affluent de gauche du Ha, et les eaux navigables de ce Ha
mnent les bateaux Hakoou. De mme, et facilement encore,
bien que le col des monts Loupin cha sy chancre 2 694 mtres, elle est en relations, vers les sources daffluents gauches du
We, avec Lantcheou, le val suprieur du Hoang ho et les
sentiers du plateau de Turkestan et de Mongolie. Do il suit que
Singan se trouve sur une des voies magistrales du monde, sur la
route de lEurope au plus beau de la Chine, de Londres, Paris,
Berlin, Moscou Hakoou, trajet quune voie ferre ne tardera
pas suivre.
Daprs la plupart des voyageurs elle a certainement plus
dhabitants que Peking et nest dpasse que par Canton ;
daprs dautres elle en a moins : les estimations se balancent
entre 400 000 personnes, dont sept diximes chinois au type
lgrement tibtain, deux diximes musulmans, un dixime
tartare, et un million dhommes, dont 50 000 professeraient
lIslam et se coiffent du turban lorsquils entrent dans les
mosques.
Singan, 930 kilomtres vol doiseau sud-ouest de Peking,
1 225 par une des deux grandes routes, 1 300 par lautre, a
son site 10 kilomtres de la rive droite du We ho, plus ou
moins doubl quelque distance en aval par le King ho ; au sud,
et tout prs, monte la chane des Tsing ling. On connat encore si
imprcisment la Chine quon fait varier son altitude entre
307 et 518 mtres.

396

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Cest le type le plus complet de la ville chinoise. Sa forte
enceinte crnele forme un carr parfait, orient suivant les
points cardinaux, et le milieu de chaque ct, long de plus de 11
kilomtres, est perc dune porte monumentale surmonte de
pavillons tags. Elle spare Singan de faubourgs dont on a fini
par entourer lensemble dune muraille dargile.
Depuis des milliers dannes, pas moins, Singan est une cit
commerante de premier ordre, grce sa position centrale et
la fertilit de sa terre jaune . Elle trafique surtout des peaux,
fourrures, laines, opium, musc, plantes mdicinales des plateaux
du Tibet et du Turkestan, du sucre du Setchouen, de la soie du
Setchouen et du Tchekiang, du th du Houp et du Hounan : ses
magasins sont remplis de marchandises prcieuses. Mais aucun
difice curieux des anciens temps ne sest conserv ; on ne
montre plus dans le quartier mandchou, que lemplacement dun
palais des Tang. Toutefois Singan possde toujours un muse
archologique dune grande richesse, le

p.260

tablettes ,

et

quelques-uns

collection
ont

dinscriptions

deux

mille

annes

Palin ou fort des


de

dessins,

dexistence,

dont

et

qui

permettent de reconstituer lhistoire de plusieurs dynasties.


Singan fou a d son enceinte de murailles de navoir pas t
dtruite par les rebelles mahomtans, comme Nanking et tant
dautres villes de la Chine centrale. Pendant toute la dure de la
guerre civile, ses trs nombreux musulmans furent interns dans
la ville, sous menace de mort, et cest grandpeine quon
empcha la multitude de les massacrer. Ils possdent encore
leurs huit mosques, mais ils ont d en changer les inscriptions
et y placer les tablettes de lempereur et celles de Confucius.

397

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
La capitale du Chensi jouit dun grand renom dans un monde
savant spcial pour son inscription bilingue, en chinois et en
syriaque, qui tait grave sur une pierre en lan 781 de lre
chrtienne, et encastre en une paroi de mur, dans la cour dun
temple du Bouddha. Elle racontait, dit le docteur Lakoy, quen
636 de notre re, le missionnaire historien

Olopnn arriva

Tchang ngan avec des icnes et des livres saints ; quOlopnn


traduisit ces ouvrages en chinois ; que lempereur Tatsoung
reconnut la vrit de la nouvelle religion ; que ds 638 il dicta
quelle pourrait tre prche librement dans tous ses tats ; que,
malgr quelques perscutions en 699 et 713, cette religion fut
en gnral respecte par les empereurs, de sorte qu la fin du
VIIe sicle, il y avait des temples chrtiens dans toutes les
provinces de la Chine. Il y a des dcouvertes de ce genre faire
dans les environs de Singan, ce lieu des antiques souvenirs de la
Chine la plus chinoise, comme galement dans toute la terre
jaune , qui est une autre Pompe, le lss couvrant et
conservant pour lavenir, comme la cendre au pied du Vsuve,
les pierres, les bronzes, inscriptions, objets dart qui y sont
enfouis.
En aval de Singan fou, sur le We ho, slevait avant la guerre
musulmane, la ville importante de Hoa tcheou : cest l que
commena, en 1860, cette insurrection qui ruina de si vastes
contres et cota la vie tant de millions dhommes. Hoa tcheou
nexiste plus ; elle a t rase ; il nen reste quun monument
sacr, lun des plus anciens de lEmpire, un temple lev au
commencement de lre vulgaire.

[css : ou nestorien ?]

398

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

Une ville laquelle on suppose 70 000 habitants, Toung


kouan, ou la Porte Orientale , borde la rive droite du fleuve
Jaune, en dessous du confluent du We ho, prcd de peu de
celui du Lo ho sur cette mme rive droite. Le nom de

p.262

Porte

Orientale est bien justifi, Toung kouan tant lextrme levant


de la province, la frontire du Honan, vis--vis du Chasi dont
le fleuve spare la ville. Cest la forteresse centrale de tout le
bassin du Hoang ho et le point stratgique de la Chine intrieure
le mieux dfendu : des tours et des remparts arms de canons
en commandent les approches ; une garnison nombreuse y veille
dans une enceinte denviron 6 kilomtres dont les Europens ne
feraient quune bouche.
Mais, cest l le point principal, cette place de guerre est
surtout une place de commerce : lentre du Chensi, langle
de la valle fluviale, et lendroit o le Hoang ho, cessant de
couler du nord au sud, reoit en mme temps trois rivires
abondantes, Toung kouan est le point de jonction naturel de
plusieurs routes matresses. Or, dans ce pays o la terre
jaune occupe une si grande tendue, cest par les chemins
qua tracs le ravinement, et par eux seuls, que se font les
mouvements des hommes et des marchandises. Dans la paix
comme dans la guerre, cest par des voies dtournes que doit
se faire tout le mouvement du commerce et de la guerre : de l
limportance exceptionnelle de cette ville du Hoang ho.
Le Hoa cha, qui domine Toung kouan louest, est peine
moins saint que le Ta cha du Chatoung et porte aussi de
nombreux monastres ; mais il est plus difficile gravir. Au

399

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
sommet de la montagne dos dlphant sige, entour de
fes et desprits clestes, Pe ti, lEmpereur Blanc, le protecteur
des provinces occidentales.

Le Chensi septentrional, limitrophe du pays des Ordos, est


une des contres les moins connues de la Chine ; lexception
des missionnaires, nul voyageur europen ne la visit ; on sait
nanmoins quil sy trouve des villes commerantes. Telle est la
ville de Toung tchoou, la base septentrionale du saint Hoa cha
et peu de distance en amont du Lo ho. Cest une cit de
commerce et dindustrie, de laquelle la place militaire de Toung
kouan, cependant beaucoup plus importante, nest quune
dpendance administrative. Foutcheou est le principal centre de
la haute valle du Lo ho ; Yangan fou est situe plus au nord,
dans une rgion riche en houille et en sources de ptrole ; Yulin
fou, btie lune des portes de la Grande Muraille, surveille au
nord les steppes mongoles, en mme temps quelle avoisine le
Chasi septentrional, plus facilement accessible, et mieux connu
que le Chensi du nord. Des Europens lont parcouru en divers
sens pour en tudier les ressources et lon sy trouve dj dans
le cercle dattraction du port de Tientsin en mme temps que de
la mtropole chinoise.

III. Dans le Chasi.


Fig. VII. Boucle du Hoang ho et Valle du We ho
p.263

Chasi, cela veut dire : les Monts Occidentaux , par

opposition Chatoung ou les Monts Orientaux .

400

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Cette province est frontire comme le Kansou et le Chensi et
borde ainsi queux, au nord, le plateau de la Mongolie. Par
ailleurs elle confronte : du levant, au Petchili et au Honan ; du
sud, ce mme Honan ; du couchant, au Chensi.
On lui suppose 212 000 kilomtres carrs, soit presque exactement les deux cinquimes de la France, avec 11 200 000 habitants, soit 54 seulement par kilomtre carr. Encore une
province insuffisamment peuple, infrieure sous le rapport de la
densit de population douze des dix-huit gouvernements
chinois.
Sans doute il y a lieu de considrer quune partie de son
territoire se trouve au nord de la Grande Muraille, en Mongolie,
par consquent sur un plan sec, strile, o il y a dix personnes
peine au kilomtre carr ; toutefois, ce sol martre distrait, le
Chasi nentretient que 63 individus par 100 hectares, malgr la
prexcellence de sa terre jaune , qui permet la culture jusque
dans le haut des montagnes, et en dpit de limmensit
prodigieuse de ses ressources minrales : mais cela est une
promesse de lavenir bien plus quune ralit du prsent.
Une des raisons de ce peu de densit de la population, cest,
mais un bien moindre degr que dans le Chensi, la rvolte des
Musulmans :

elle

cot

beaucoup

de

vies,

elle

accompagne et suivie dune migration formidable.


Une seconde cause cest la famine de 1878, lune des plus
funestes quait connues la Chine moderne, et qui svit dans le
Chasi plus durement que dans les quatre autres provinces
atteintes, le Honan, le Chensi, le Petchili, le Chatoung. Faute de
chemins de fer, de routes pour recevoir dailleurs des grains ou

401

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
toute

autre

nourriture,

dinnombrables

paysans

moururent

dinanition, de fivres, dpidmie.


Une autre raison, moins passagre, cest que les gens du
Chasi, qui ont le talent, la passion inne du commerce, sont les
Auvergnats de la Chine : ils ont de tout temps quitt leur
pays en grand nombre pour aller faire fortune au dehors : pas
une ville, pas un gros bourg de lEmpire o lon nen rencontre
quelques-uns en train de se tirer gentiment daffaire.
Quoique trs pres au gain dans leurs voyages ltranger,
les gens du Chasi sont gnralement polis, prvenants, hospitaliers, tandis que ceux du Chensi se sont fait auprs des
voyageurs une rputation toute contraire.
Quoi quil en soit, si le Chasi ne grouille pas encore

p.264

dhabitants, il grouillera . On peut lui pronostiquer hardiment


un grand crot, puis un surcrot de population : comme richesse
en houille, surtout dans son centre et son midi, cest, on le
prtend, le premier pays du monde, et les autres minraux y
sont en surabondance : cest une Belgique, un Lancashire, une
Pennsylvanie de lavenir. Plus quaucune autre province de
lEmpire des Fleurs, il est guign par lindustrie europenne.

Tayuan fou, ainsi se nomme la capitale de ce Chasi que les


Chinois colonisrent partir du XIIe sicle de lre ancienne, par
consquent avant le sige de Troie, au dtriment de ses
premiers occupants, les Barbares Ti.

402

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
On lui accorde 250 000 habitants au maximum et on lui en
reconnat 50 000 au minimum : ainsi varient les estimations en
Chine.
Elle a son site peu prs au centre de la province, 400
kilomtres ou un peu plus, vol doiseau, vers le sud-ouest de
Peking, au sud-est dune chane de collines, lun des gradins que
forment les plateaux tags du Chasi, dans un cirque dont le
fond contenait un lac ds longtemps disparu. Sa rivire, affluent
de gauche du fleuve Jaune, est le Fen ho ou Fouen ho, par la
valle duquel dbuta probablement la colonisation chinoise de la
contre.
Tayuan est moins vaste que la plupart des autres capitales
de province ; le rectangle de son enceinte na que 13 kilomtres
et renferme des espaces inhabits ; comme Peking, elle a son
quartier tartare, spar de la ville chinoise par une haute
muraille, et lon a pris soin den disposer les quartiers de la
mme manire que ceux de la rsidence impriale ; le parc du
gouverneur a des nappes deau, des pagodes, une montagne
de charbon imites de celles de la Ville Jaune . Autrefois
Tayuan a eu un grand renom pour la fabrication des armes,
industrie qui a beaucoup diminu dimportance, quoique le
gouvernement y possde un arsenal et une fonderie de canons.
Les alentours de Tayuan sont fort bien cultivs, et quelques-unes de ses campagnes passeraient ailleurs pour des jardins ; cest mme l que les agriculteurs obtiennent le meilleur
raisin de la Chine et ils savent en faire de bon vin, en suivant la
mthode enseigne par les premiers missionnaires catholiques.

403

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
On va de Tayuan Peking par deux routes : la route directe
remonte lest vers une ville commerante de 20 000 mes,
Pingting, entoure de fonderies et de houillres dexcellent
anthracite ; puis elle passe par quatre cols ou
clestes

p.265

portes

pour redescendre Tchingting dans la plaine du

Petchili ; celle qui corne la Mongolie slve par la valle du


Poutou ho, contourne lextrmit occidentale de lOuta cha et
traverse la Grande Muraille intrieure au col de Yemen kouan :
on y voit passer jusqu 2 000 btes de somme en un seul jour.

Dans lextrme nord du Chasi, dj dans la Mongolie,


Tatoung fou, lun des avant-postes occidentaux de Peking sur le
chemin de lAsie centrale, se trouve entre les deux remparts qui
constituent ici la Grande Muraille, 50 kilomtres au nord de la
muraille intrieure, 30 de la muraille extrieure. A 1 300
mtres daltitude, cette place de guerre senferme dans une
double enceinte de 8 kilomtres en un pays froid, terres alcalines
demi striles.
Dans le pays de Tayuan, Hieoukao, quon taxe 20 000 ou
25 000 habitants, Tchi hien auquel on en donne 30 000, font un
commerce actif, lun au sud, lautre au sud-ouest de cette
capitale.
Au sud-sud-ouest, Pingyao hien, qui aurait 60 000 rsidants,
trafique, quelque distance, avec les gens de la province de
Honan.
Takou hien et Tchanglan tchin sont deux cits fort riches o
rsident plusieurs des banquiers de lEmpire, en relations

404

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
daffaires avec San Francisco, Londres, Marseille ; les bronzes et
les vases que les antiquaires trouvent dans ces villes du Chasi
sont parmi les produits les plus prcieux de lart chinois.
Le sol maigre des plateaux ne suffit pas ici nourrir la
population : lindustrie et les profits de lmigration priodique
doivent subvenir aux ressources naturelles du pays. Chaque
ville, chaque village a son travail spcial, celui des toffes, des
fers ou du papier ; on soccupe aussi trs activement de
lexploitation des mines de houille pour la consommation locale.

Avant linsurrection des Taping, plusieurs villes slevaient


dans le bassin qui stend au sud de celui de Tayuan fou et que
parcourt galement le Fouen ho, aprs avoir travers par une
cluse profonde la chane du Ho cha, montagne remarquable en
ce quelle spare les deux grands bassins houillers du Chasi : le
bassin oriental, qui stend aussi dans le Petchili ; et auquel
Richthofen attribue 34 820 kilomtres carrs dans les limites de
la province, et une capacit de 630 milliards de tonnes
danthracite ; et le bassin occidental, qui se prolonge dans le
Chensi, le Kansou, et qui, toujours daprs Richthofen,

p.266

na

pas moins de 55 000 kilomtres carrs, dans le seul territoire du


Chasi. Quant au bassin septentrional, dans la Mongolie de
Tatoung

ho,

son

aire

serait

de

3 300

kilomtres

carrs

seulement.
Ce qui ajoute encore la valeur inestimable de ces gtes de
charbon

bitumineux,

cest

quils

avoisinent

dimmenses

rservoirs de ptrole, des mines inpuisables dun fer de


premier ordre .

405

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Ces villes en aval des dfils du Ho cha ntaient plus, aprs
la grande rbellion , que des amas de ruines occupes par
des garnisons ; elles se rebtissent peu peu, grce au
commerce considrable qui se porte du Honan vers le Chasi
septentrional. Le col de Hansin ling, troite brche ouverte dans
la terre jaune , est parfois aussi anim quune rue de grande
ville : les nes, les mulets, les chameaux, portant bls, farines,
tabac, sel, th, papier, cotonnades, se suivent en une longue
caravane, dont le chargement total reprsente celui de plusieurs
convois de chemins de fer.
Pingyang fou est situe sur le Fouen ho, dans une plaine
sablonneuse moins fertile que le bassin de Tayuan ; ce fut
nagure une des villes les plus considrables du Chasi, mais les
Taping lont dvaste ; un de ses faubourgs, quoique entour de
murs comme la cit, navait plus une seule maison qui ne ft
dmolie. Pourtant il nest point de villes chinoises qui soient
mieux fortifies que Pingyang, fortifies lancienne mode,
sentend, et jadis capables de longue et victorieuse rsistance,
mais la merci maintenant de la moindre canonnade : en effet,
elle est entoure dune triple enceinte et de chemins couverts
qui permettraient la garnison de prendre lennemi revers sil
venait dpasser la premire porte ; il est probable que, saisis
de panique, les habitants de la ville ne songrent pas se
dfendre ; ils comptaient peut-tre aussi sur la vertu magique de
leurs murailles, dont les contours, approuvs du feng choui,
reproduisent la forme dune tortue.
Pingyang est lune des villes saintes de lEmpire et lune des
plus anciennes du monde ; moins de 3 kilomtres au sud se

406

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
trouve lemplacement de ce qui fut la capitale de la Chine, telle
quelle tait alors aux temps de Yao, il y a plus de quarante-deux
sicles. Prs de l slve un temple, nagure somptueux,
consacr la mmoire des trois saints empereurs Yao, Chun et
Yu. Daprs la lgende, Yao serait enseveli dans une grotte des
montagnes qui slvent lest de la plaine de Pingyang : l
souvre une grotte do schappent des vapeurs mphitiques, et
cest au fond de cette caverne inaccessible, dans les eaux dun
lac, que se trouverait le cercueil dor et

p.267

dargent du clbre

empereur, suspendu aux parois du rocher par des chanes de fer.


De tout le grand pass, ce qui reste cette antique rsidence
dempereurs, cest la population dune petite ville de province :
15 000 habitants.

Plusieurs des villes importantes du Chasi, Poutcheou fou,


Kiatcheou, quon dit peuple, Yuentching, riche de 70 000 individus, se sont leves dans un pays de nature steppeuse, aride,
un demi-dsert, vers langle sud-oriental de la province, dans la
partie que limite le coude du fleuve Jaune. Cest la rgion do
lon extrait le sel qui approvisionne le Chasi et la plus grande
partie du Chensi, du Honan, du Kansou.
Le principal marais salant, connu sous le nom de Loustwoun,
stend sur la rive septentrionale dun lac de 30 kilomtres de
longueur, que dominent au sud les hauts escarpements du
Foungtiao cha. Ce marais est dans le monde un des gisements
qui fournissent la plus grande quantit de sel, et celui que
lhomme exploita rgulirement pendant la plus longue srie de
sicles : lpoque de Yao dj, il y a plus de quatre mille ans,

407

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
on en retirait du sel en abondance, et sans doute, depuis ces
temps

antiques,

on

na

rien

chang

au

mode

primitif

dexploitation. Leau du petit lac qui occupe le fond de la


dpression marcageuse tant presque douce, on ne lutilise
point ; cest dans le marais seulement que lon travaille
cristalliser le sel.
L les terrains sont faits dune argile dure, remplie de cristaux
de gypse : on y creuse de grands trous en forme dentonnoir, au
fond desquels samasse leau sale, que lon lve ensuite au
moyen de seaux et que lon verse sur des aires unies o elle
svapore en laissant une couche saline.
Lensemble de la dpression appartient lempereur, qui la
fait entourer dune haute muraille pour la perception de la
gabelle et qui la loue des associations de fermiers au nombre
denviron cent cinquante ; celles-ci possdent chacune dans le
marais une zone de 130 mtres de longueur. La quantit de sel
quelles retirent varie suivant la saturation du terrain ; mais, en
moyenne, on peut valuer la production annuelle du bassin la
forte quantit de 154 000 tonnes.
Yuentching ou la Cit des Sources est le centre principal
de lexpdition du sel ; un des plus beaux temples de la Chine y
lve ses dmes au-dessus de la ville.
Des sondages rvleront un jour, dans la profondeur, des
bancs pais de sel gemme, car des sources salines jaillissent en
beaucoup dautres endroits du Chensi mridional et du Honan.
p.268

Ainsi, au versant oppos du Foungtiao cha, dans la

plaine mme du Hoang ho, des marais salants stendent au

408

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
bord du fleuve. La terre jaune des berges est imprgne de
sel. Les habitants lavent cette terre et font vaporer leau de
lavage dans les compartiments de marais disposs exactement
comme ceux du littoral de la mer : la concentration et la
cristallisation du sel sachvent au moyen du feu.

IV. Dans le Honan.


@
En aval de Toung kouan, les villes et les villages se succdent
sur les deux bords du Hoang ho en une chane continue ; les
hommes se pressent en multitudes dans cette fertile valle et
dans les campagnes quarrosent ses affluents : cest la partie de
la Chine qui porte spcialement le nom de Fleur du Milieu .
On est ici dans la province de Honan, ce qui signifie le Sud
du fleuve .
Le Honan a pour bornes : au nord, le Chasi, dont il est
dabord divis par le cours du Hoang ho ; au nord-est, le
Petchili ; lest, le Chatoung et le Nganhoi ; au sud, le
Houp ; louest, le Chensi. On lui attribue 176 000 kilomtres
carrs, un tout petit peu moins que le tiers de la France, et
22 100 000 habitants, contre les 29 069 000 du recensement de
1842.
Si ces deux nombres sont exacts, le Sud du fleuve
entretient 125 personnes au kilomtre carr, et il en entretenait
165 il y a soixante annes : cinq ou six provinces de Chine sont
plus densment peuples, mais cest bien plus que la moyenne
de lEmpire, estime provisoirement une personne par hectare.

409

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Cest que le Honan est un trs riche pays, surtout en son
orient ; car, son occident, bien plus rude, se hrisse de monts
moyens (rarement 2 000 mtres) qui sont la fin finale de la
chane du Kouenlun, tandis que lorient appartient la grande
plaine chinoise, et que le nord, parcouru pendant prs de 500
kilomtres par le Hoang ho, fait partie de la proverbiale terre
jaune .

Il nappartient pas entirement au bassin du fleuve Jaune


(comme aussi le Kansou et le Chasi) ; quelque peu de son territoire mridional a sa pente vers le Yangtze. Mais il faut
considrer que ses rivires orientales, qui sarrtent maintenant
au canal Imprial ou vont se verser dans le Hoa ho, aboutissent
en ralit au Hoang ho, quand celui-ci, labourant

p.269

tout

devant lui, se creuse un lit sa taille, non plus vers le nord de la


grande protubrance du Chatoung, mais vers le midi, aux
approches du bas Yangtze kiang.
Ce jardin de la Chine a tous les privilges dune heureuse
contre, la fcondit du sol, les pluies, les rivires bien coulantes, la douceur du climat, une race pullulante aimant le travail
des champs ; et sans tre aussi riche en son sous-sol que, par
exemple, le Chasi et le Yunnan, on y constate un peu partout,
dans la rgion montagneuse, la prsence de mines diverses,
spcialement dun excellent charbon bitumineux dont le chemin
de fer de Peking Hakoou ne tardera vraisemblablement pas
faciliter la vente. Le Honan, lui aussi, est suivant toutes
probabilits, une province de Minas Geraes .

410

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Historiquement, le Honan, prolongement normal, vers lest,
de la valle si notablement historique du We ho, fut le lieu o se
jourent longtemps les destines de la Chine, alors que le Grand
empire jaune tait encore en formation.
Les plus anciens souvenirs de la race aux cheveux noirs
rappellent ce pays central, route de louest lest, au long de
son Hoang ho, en mme temps que du nord au sud par les
plaines opulentes qui se droulent, chemin facile, du Hoang ho
au Yangtze kiang.
Cest ici, dans ces larges campagnes, quon se battit si
longtemps pour la domination, armes impriales contre armes
de princes fodaux.
Dans ce temps-l la Chine du Sud ntant pas encore
subordonne, on appela cette rgion centrale le Tchounghouati,
ou le Pays fleuri du Milieu , le Tchoung kou, cest--dire le
Royaume du Milieu ; et cest ce dernier nom qui est rest dans
lusage courant pour dsigner lensemble de lEmpire. Honan,
Chasi mridional, Chensi des rives du We, cest en Chine
comme une Ile de France. Et le Honan en particulier jouit toujours dun trs grand renom social historique, artistique, et
littraire.

La capitale du Honan, Kafoung fou, est universellement


connue dans le pays avoisinant sous son ancien nom de Pienleang.
Elle sest tablie 600 kilomtres en ligne droite au sudsud-ouest de Peking, 16 kilomtres de la rive droite du Hoang

411

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
ho, dans la rgion o le fleuve crve si calamiteusement ses
leves, prs du futur chemin de fer de Peking Canton, lequel
est plus que projet ; quelques annes le verront sans doute
p.270

achev, et Kafoung lui sera runi par un assez court

embranchement.
Il se peut que le nombre de ses citadins atteigne 100 000,
dans une rgion agricole opulente, en plein lss. Par malheur
pour cette campagne, les crues du fleuve Jaune et celles du Pien,
lun des missaires de droite du fleuve, la menacent toujours,
elles lendommagent souvent, et lon a vu bien des fois les
murailles de Kafoung battues par une mer dborde, en drision
des

travaux

de

consolidation

des

digues

semploient

constamment des milliers douvriers. En 1541, la ville fut mme


dtruite presque en entier par ses propres dfenseurs : ayant
abattu les leves pour noyer une arme de rebelles, ils ne surent
pas dtourner le courant de leurs remparts et prirent presque
tous, tandis que la plupart des assigeants eurent le temps de
senfuir.
Kafoung fou fut pendant 250 ans de notre Moyen ge la
capitale de lEmpire, sous le nom de Toungking ou Rsidence
orientale . Elle ne conserve aucun monument de sa grandeur
passe : ce nest plus quune ville de commerce, comparable
un champ de foire permanent. Presque tous les Juifs qui sy
trouvent, formant lunique communaut isralite de la Chine,
exercent, comme leurs frres de lOccident, les mtiers dorfvres, de brocanteurs, de manieurs dor et dargent. Le bourg de
Tchuchen che, quelques kilomtres de Kafoung, est lun des
principaux marchs de la Chine : on le classait jadis parmi les

412

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
quatre grands lieux dchange de lEmpire. A Liouyouen kao,
port fluvial de Kafoung, le Hoang ho na gure quun mtre de
profondeur, avec largeur de 600 mtres.

A quelque 200 kilomtres vers louest, en remontant la valle


dans la direction du Chensi, Honan fou, qui porte ainsi le mme
nom que la province, occupe, comme Singan fou, lune des
parties de la Chine o sleva jadis une capitale du Royaume
Central ; cest prs de l, sur la rivire Ho, qutait Loyang,
rsidence impriale, au IIIe et au VIIe sicle de lre vulgaire,
sous les dynasties des We et des Tang ; les lgendes y placent
aussi la rsidence du mythique Fo hi.
Honan fou est btie prs de la rive septentrionale du Lo ho,
qui coule paralllement au fleuve Jaune ; une range de collines
dune hauteur moyenne de 450 mtres spare les deux valles.
La position centrale de Honan en a fait pour les Chinois un
ombilic du monde . Peu de cits sont plus favorises comme
points de convergence pour des routes de chars ; au chemin qui
remonte la valle du Hoang ho viennent se rattacher en cet
endroit dautres voies carrossables se dirigeant

p.271

au nord-est

vers Tientsin, au sud-est vers le Hoa ho et le Yangtze infrieur,


au sud, vers la valle du Ha, par le col de Nantcheou.
Lorsque des chemins de fer traverseront la Chine, Honan ne
peut gure manquer de devenir le principal entrept de
marchandises du Royaume Central destination de lOccident.
Elle ne tardera gure, dailleurs, tre relie Kafoung par une
voie ferre qui croisera celle de Peking Canton une

413

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
soixantaine de kilomtres louest de Kafoung, au sud du pont
par lequel cette grande ligne du Midi franchira le Hoang ho.
Elle ne montre aux visiteurs aucun difice tant soit peu
remarquable, mais les collines des environs portent des temples
qui sont parmi les plus anciens de la Chine et les plus curieux
par leurs objets dart.
Au sud et au sud-est de cette antique mtropole, le Soung
cha, dernire avance du Kouenlun vers le levant, au-dessus de
la plaine du lss et des alluvions, lve son granit prs de
2 450 mtres. Cest une autre Outa cha, une montagne sacre
des bouddhistes, qui viennent en foule sy prosterner dans des
temples et des chapelles dont plusieurs ont t creuss dans la
masse du roc vif.
Au nord du Hoang ho, la ville de Hoaking fou, situe dans un
immense jardin quarrosent de clairs ruisseaux descendus du
Tachang cha, est aussi une cit de grand trafic. Mais elle est
dpasse en importance commerciale par un bourg voisin, situ
18 kilomtres au nord-est, Tchingoua tche : celui-ci sert
dentrept des mines de charbon trs activement exploites
dans les collines situes louest ; il expdie aussi des objets en
fer et en acier fabriqus Hoaking, et cest ici que la
pharmacope

chinoise

se

procure

le

tihouang

(rehmania

glutinosa), une des racines quelle apprcie le plus.


La route de Tchingoua tche Tientsin traverse la grande
ville de Wehoui fou (Wekui, Wekiun) et va rejoindre la tte de
la navigation sur le We ho Tankoou tche, port de rivire, o
lon change des objets du Chasi contre des objets du Petchili,

414

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
et principal intermdiaire entre Tientsin et les campagnes
riveraines du fleuve Jaune.
A louest du We ho, sur un petit affluent, la cit de Tchangte
fou se distingue avantageusement de toutes ses voisines par le
bon entretien de ses rues, de ses temples, par le got de ses
habitants, la prosprit de son industrie. Les routes des environs, dit Oxenham, sont aussi bien entretenues que les meilleures chausses de lAngleterre.
Les villes commerantes sont aussi trs nombreuses au

p.272

sud du Hoang ho, dans les vastes plaines o serpentent le Hoa


et ses affluents. Louchan, sur le Cha ho, affluent du Hoa, est le
centre principal de lexploitation des houilles et du fer dans le
Honan. La plus grande partie du charbon est transforme en
coke en des milliers de petits fours, dont les environs sont
couverts. Dimmenses dpts de scories attestent limportance
queut lindustrie du fer sous la dynastie des Ming : elle sest
depuis dplace vers le Chasi.
Le march le plus important de cette rgion du midi
honanais est Tchooukia koou, au confluent des trois rivires
qui forment le Cha ho, louest de la cit provinciale de
Tchintcheou fou. Les campagnes qui entourent Koet, au sud de
Kafoung fou, ne sont pas moins riches que celles du Honan
occidental, mais elles ont eu beaucoup plus souffrir du passage
des insurgs Taping : de Nanking Tsinan, ltendue, jadis
marine et maintenant parseme de lacs, que parcourt le Grand
Canal, leur tait ouverte sans dfense et ils en ravagrent toutes
les cits.
@

415

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

LIVRE TROISIME

LA

CHINE CENTRALE

LE YANGTZE KIANG

416

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

CHAPITRE PREMIER
LE YANGTZE OU FLEUVE BLEU

I. Longueur, nom, bassin, dbit. II. Le haut Yangtze. III. Le Yaloung.


IV. Du Yaloung au Min. V. Le Min. VI. Les grandes gorges. VII. Le
Yangtze infrieur, Toungting, Ha et Poyang. VIII. La fin du Yangtze. IX.
Transformations du delta.

I. Longueur, nom, bassin, dbit.


Fig. IX. Tchingtou, Min. VIII. Gorges. X. Hakoou. XI. Changha.
p.273

Des deux grands cours deau de la Chine, ou des trois, si

lon admet le Si kiang ct du fleuve Jaune et du fleuve Bleu,


le Yangtze est de beaucoup le plus long et le plus abondant,
lissue du plus vaste bassin.
Pourquoi bleu puisque, azur peut-tre quand il nest
encore que torrent, tout en haut, il devient en bas, quand il est
fleuve, une mer dalluvions aussi jaune que peuvent ltre les
flots du Hoang ho lui-mme ?
Ce serait parce que si les Chinois comparent le Hoang ho la
Terre, au principe femelle , dont la couleur symbolique est le
jaune,

ils

comparent

le

Yangtze

au

principe

mle ,

cest--dire au Ciel. En consquence, et si nous voulons bien en


croire divers commentateurs, le nom de fleuve Bleu, que

p.274

nous ont transmis les missionnaires jsuites, et qui est encore


fort usit en Europe, se trouverait parfaitement justifi en
thorie, lazur tant la couleur du ciel.
Mais, quoiquun des caractres communment employs pour
dsigner le Yang soit celui qui se rapporte au principe mle, on

417

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
se sert aussi dautres signes, dont chacun fait varier le sens de
ce nom.
Peut-tre bien devrait-il se traduire par Fils de lOcan ;
peut-tre rappelle-t-il les dbordements du fleuve ; peut-tre
est-il un terme purement gographique, le nom de lancienne
province de Yang, qui rpond plus ou moins aux trois provinces
prsentes de Kiangsou, de Tchekiang, de Nganhoe, situes sur
le cours infrieur du fleuve et le long du littoral de la mer au
nord et au sud de son embouchure ? Pour Schott et pour
Richthofen, par exemple, le Yangtze est le fils de la province
de Yang . Bien des interprtations sont possibles avec une
langue aussi pauvre et aussi concise que la langue chinoise, avec
une

criture

idographique

prtant

considrablement

la

discussion des textes .


Dans lusage courant, le Yangtze est purement et simplement
le Ta kiang ou le Grand Fleuve : nom mrit, quon pourrait
porter sans injustice au superlatif, car le fleuve de la Chine
centrale est certainement lun des premiers rangs parmi les
puissants courants de la terre.

Sans doute, en Asie mme, il est notablement infrieur, sinon


comme longueur dveloppe, tout au moins comme tendue de
bassin, trois fleuves sibriens, lOb, lYenise et la Lena.
Autant quon peut hasarder des nombres qui ne sont
quapproximatifs et resteront tels jusqu connaissance parfaite
de contres encore connues imparfaitement, le Yangtze draine
1 775 000 kilomtres carrs, tandis que la Lena en goutte

418

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
2 320 000, lYenise 2 510 000, lOb, 2 915 000. Laire du fleuve
Bleu ne serait donc quun peu plus des trois quarts de celle de la
Lena, les sept diximes de celle de lYenise, les trois cinquimes
de celle de lOb ; et son bassin gale plus de trois fois ltendue
de la France, la conque de la Lena quadruple et au-del notre
pays, celle de lYenise le quintuple presque, celle de lOb fait
plus que le quintupler.
Mais, sous un climat bien plus humide en moyenne que celui
de la froidement sche Sibrie, le Yangtze roule beaucoup plus
deau que ces trois normes courants.
Daprs des mesures prcises quon doit Blakiston, Guppy,
le fleuve Bleu, tel quil coule Hakoou, cest--dire

p.275

quand il

lui manque encore le tribut de nombreux affluents, notamment


de celui qui lui amne les eaux du Kiangsi, le fleuve Bleu dbite
3 995 mtres cubes par seconde lpoque de ses eaux les plus
basses, en plein hiver, en janvier, et 36 413 en aot, mois de
ses eaux les plus hautes ; en moyenne annuelle cest 18 458
mtres qui passent entre ses rives devant ce vrai centre
commercial de la Chine.
Comme le bassin du Yangtze Hakoou, au-dessus du
confluent du Ha, ne reprsente que les onze treizimes du
bassin total, si lon veut bien supposer que la proportion des
pluies et de lcoulement reste en aval ce quelle est en amont, il
sensuit que le fleuve central du Milieu apporte moyennement la mer chinoise 21 214 mtres cubes par seconde : six
fois plus que le Nil, dix fois plus que le Rhne..

419

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Trois fleuves seulement le dpassent en cela : deux dans le
Nouveau Monde, lAmazone et le Rio de la Plata ; un dans
lancien monde, le Congo.
Les calculs de Blakiston, qui donnent 14 158 mtres cubes de
porte moyenne au Yangtze Itchang, au lieu du dpart de la
navigation rgulire par bateaux vapeur, confirment peu prs
les mesures de Guppy.
Comme longueur de cours, on est encore dans le doute sur le
rang attribuer au Ta kiang, et il en sera de mme tant quon
naura pas reconnu dans le dtail sa valle suprieure en
Setchouen, en Yunnan et sur le plateau natal, en Tibet. Les
estimations, disons les hypothses diverses, lui donnent de
4 800 5 200 kilomtres, et mme 5 680.
En sen tenant une longueur de 5 300 kilomtres, le
Yangtze kiang est le fleuve le plus long de lAsie, si toutefois on
ne fait pas partir lOb des sources de son grand affluent lIrtch,
et lYenise des origines de la Selenga, tte de la merveilleuse
rivire qui sort du lac Bakal. En Afrique, il le cderait au Nil ; en
Amrique,

au

Missouri-Mississippi,

et

peut-tre

aussi

lAmazone.
Ainsi, 5 300 kilomtres ou cinq fois la longueur de la Loire,
1 775 000 kilomtres carrs ou vingt-trois fois environ le bassin
de la Seine ; ou encore prs des 45 centimes de la Chine proprement dite, avec un nombre dhommes valu plus de 200
millions dhabitants avant la terrible guerre civile qui dvasta ses
provinces ; ce nest pas, dans la rgion traverse par le fleuve
Bleu que se fonda ltat, mais cest l quil a trouv ses

420

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
principales ressources et quil a pu dvelopper sa puissance pour
devenir lEmpire par excellence de lAsie orientale.
En comparant les deux grands fleuves du Royaume Central,
p.276

les Chinois noublient pas dopposer le courant du midi

celui du nord, le fleuve bienfaisant par excellence au torrent


dvastateur qui a reu le nom de Flau des Enfants de Han .
Le Yangtze ne causa jamais de dsastres pareils ceux qui
suivent les changements de cours du Hoang ho, et nul fleuve
nest plus utile pour la navigation. Sil ne porte pas encore un
aussi grand nombre de bateaux vapeur que le Mississippi, ni
mme que la Volga, il est couvert de flottilles de chalands et de
barques, et cest par centaines de mille que lon pourrait compter
les bateliers qui vivent sa surface, soit de la pche, soit du
commerce.
Marco Polo nexagrait certainement point en disant que sur
les eaux du Kian flottaient plus de navires, portant plus de
richesses et de marchandises, quon nen et trouv sur les
rivires et les mers runies de toute la chrtient. Un incendie,
allum par la foudre dans le port dOutchang fou en 1850,
dvora sept cents grosses jonques et des milliers de barques ;
plus de cinquante mille matelots (?) trouvrent la mort dans les
eaux ou dans les flammes ; un seul ngociant de la ville
commanda dix mille cercueils ses frais. En frappant un seul
port, qui stend, il est vrai, sur 15 kilomtres de longueur, le
dsastre avait fait disparatre plus de bateliers que nen a la
France entire.

421

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
La guerre des Taping, qui svit principalement sur les bords
du Yangtze kiang et de ses grands affluents, a dpeupl pour un
temps les eaux du fleuve ; mais, ds le rtablissement de la
paix, le commerce local a repris, et de nouveau se montrent les
paisibles barques, glissant en longs convois ; seulement, de
temps en temps les vagues souleves par les bateaux vapeur
viennent balancer ces flottilles, comme pour les avertir du
changement qui saccomplit dans lindustrie des transports.
Le Yangtze kiang, auquel les Mongols ont donn le nom de
Dala ou Mer , a rempli en effet dans lhistoire de la Chine le
mme rle que lOcan, en remplaant pour la navigation les
golfes qui savancent au loin dans lintrieur des terres. Les
voyages, les expditions de denres, et en mme temps le
rapprochement des civilisations diverses, se faisaient mme sur
ces eaux intrieures plus facilement que sur une mer extrieure.
Et dans l re nouvelle , celle o la Chine obit de force aux
pousses brutales de lOccident, cest aussi par le Yangtze que
linfluence europenne pntre le plus avant dans le centre du
Milieu ; les deux bords du fleuve, en sajoutant au

p.277

littoral marin, le prolongent en ralit de 4 000 kilomtres ;


grce au Hoa ho, au Ha, au Kou kiang, au H kiang, au Yuan
ho, au Hou kiang, au Kialing kiang, au Min, leurs tributaires et
aux affluents de leurs affluents, la longueur des eaux navigables
du bassin navigables pour les bateaux vapeur ou pour les
simples barques gale peu prs la moiti de la circonfrence
terrestre.

II. Le haut Yangtze.


422

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
@
On sait que les branches suprieures du Yangtze naissent en
dehors de la Chine proprement dite, sur les plateaux du Tibet,
tristement froids et monotones.
Pas plus que celles du fleuve Jaune, les sources du fleuve
Bleu nont encore t formellement reconnues par des voyageurs
europens, mais on peut indiquer dune manire assez prcise le
lieu de leur origine.
Le champ des hypothses sest extrmement rtrci dans ces
dernires annes la suite de prilleux voyages sur lhorrible
plate-forme du Tibet, horrible par le froid, la nudit, les vents.
Prjevalskiy,

Bonvalot

et

Henri

dOrlans,

Bower,

Rockhill,

Dutreuil de Rhins, qui y trouva la mort, et son compagnon


Grenard, Littledale, Sven Hedin, Wellby, Malcolm, Bonin, de
Vaulserre, dautres encore, nous ont amens enfin tout prs de
la vrit par de multiples entre-croisements ditinraires.

A peu prs un quart de tour de Globe lest-sud-est de


Paris, donc vers le 90e degr de longitude, au sud du 36e parallle, au nord du 32e, courent des Oulan mouren ou Rivires
Rouges , cest ce que signifie ce nom mongol ; courent nest
pas absolument le mot propre, car on est ici sur un plateau avec
un grand nombre de lacs, dtangs, sals ou non, o sattardent
parfois les cours deau.
Cest ici, plus de 5 000 mtres daltitude, la terre de la
dsolation par le froid et la bise, avec herbes rares tondues par
des yaks et autres animaux longs poils.

423

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
L, prs du mont Dupleix, non loin du lac Montcalm (noms
franais auxquels on reconnat le passage de Bonvalot, nat le
Teitoma, qui est probablement la source la plus occidentale du
fleuve Bleu ; une autre branche mre, moins louest, plus au
nord, sappelle Kaptchik ; une autre, plus

p.278

septentrionale

encore, a nom Namchitou, Namchoutou ; il y a aussi une


branche mridionale, le Tchoumar ou Dretchou ; mais tout cela
nest encore quimparfaitement dbrouill.
Ainsi se forme le Namtang des Chinois, le Mourui oussou ou
l Eau sinueuse des Mongols, le Dotchou, Ditchou ou Britchou
des Tibtains, autrement dit la Rivire de la Vache , rivire
traverse par Prjevalskiy, laltitude denviron 4 000 mtres.
Le grand voyageur russe trouva ce Dotchou une ampleur de
225 mtres, un courant fort rapide, et laspect des rives lui
prouva que, lors des crues dt, lespace recouvert par les eaux
na pas moins de 1 600 mtres de bord bord. A la hauteur de 4
kilomtres au-dessus de lOcan, et plus de 5 000 kilomtres
de son embouchure, le futur Yangtze roule donc dj plus deau
que mainte rivire clbre de lEurope occidentale. A noter que
ce mme Prjevalskiy, croisant le fleuve quelque 200 kilomtres
en aval, vers le sud-est, le vit large seulement de 100 420
mtres, sans doute par resserrement dans les gorges qui le
transmettent du haut plateau tibtain sa valle chinoise.

Cest peu prs par ici que le fleuve Bleu se rapproche


extrmement du fleuve Jaune, tout voisin de ses origines : il ny
a pas 250 kilomtres vol doiseau de lun lautre, du

424

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
sud-ouest au nord-est, mais une puissante barrire de monts
neigeux les spare.
Le haut Yangtze se dveloppe sur son plateau paralllement
deux rivires destines comme lui un long voyage : le Mekong
et, au sud du Mekong, le Salouen, tous deux portant ici des
noms divers, tibtains ou chinois, qui ne sont pas les noms
dfinitifs. Et tous les trois, aprs avoir coul vers lest, tournent
au midi, dans la direction de locan indo-chinois, golfe de Siam
et golfe du Bengale. Mais, aprs un millier de kilomtres
parcourus dans ce sens, alors que ses deux confrres ont fini par
rencontrer une brche pour traverser le plateau du Yunnan, le
Yangtze se heurte contre ces hautes terres sans pouvoir trouver
une issue, et se repliant lest par de vastes mandres, il passe
sur un autre versant continental et se rapproche du Hoang ho,
pour aller comme lui se dverser enfin dans la mer de Chine.
Cependant le torrent, ici dsign sous le nom de Tamg ting
ho, acclre sa pente, au sein de formidables dfils. Puis il
devient le Pechoui kiang ou fleuve de lEau Blanche, et du Tibet,
de la Chine feudataire, il entre dans le vrai Milieu , dans la
vraie Chine, dans le Yunnan, contre qui, vrai dire,

p.279

nest

pas la vieille et vnrable Chine, mais un pays de nouvelle


conqute.

Il arrive dans lEmpire par 2 500 mtres daltitude, environ,


non loin de Batang, ville sise sur un affluent de gauche 7
kilomtres de distance. Il court vers le sud-sud-est, souvent
avec violence et interrompu de quelques rapides : do peut-tre
son nom d Eau Blanche ; des deux cts la montagne le

425

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
presse, le tourne et le dtourne, et il na que 120 mtres
dampleur aux basses eaux, 200 250 aux hautes eaux, 5, 6, 7
mtres de profondeur.
Paralllement lui le Mekong, rest fidle sa recherche du
midi, serpente 50-80 kilomtres louest. A Tsekou, 140
kilomtres vol doiseau vers le nord de Talifou

(Fig. XX),

ville du

Yunnan, par 4 300 mtres environ au-dessus des mers, le


Pechoui kiang se jette au nord-est, au pied de sauvages
montagnes, puis il se porte lest, enfin au sud-sud-ouest,
dcrivant ainsi, probablement, un mandre de 300 kilomtres
sans les menus dtours, avec un isthme de 60 kilomtres.
Probablement, disons-nous, car Bonin, qui a signal le premier
cet norme dtour du Yangtze, na point suivi le fleuve dans son
excursion, ni personne encore aprs lui, le long de gorges qui
doivent tre effrayantes, puisque limmense torrent tibtainchinois se courbe ici devant lobstacle dun massif de 5 000
6 000 mtres de haut, et que dun bout lautre de la boucle
resplendissent, lorient, puis au midi, puis loccident du
fleuve Bleu, les neiges ternelles du Lykiang-Kouaty. A 65 kilomtres environ en droite ligne au nord-nord-est de Talifou, le
Yangtze flchit vers le nord-est ; aprs vers le sud-est, puis et
pour longtemps vers le nord-nord-est. Au lieu o Bonin le
traversa prs de Tsekou, l o il vient de sengager dans le
grand cingle autour du Likiang-Kouaty, le cours deau coule
violemment, avec une vitesse de 7 8 kilomtres par heure en
un lit de 200 250 mtres de largeur.

426

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Aprs de longs couloirs o les dfils ont rarement deux
kilomtres de large, le Yangtze qui, depuis le coude de Tsekou,
sest abaiss de plus de 700 mtres, rencontre, donc moins de
4 400 mtres daltitude, gauche, un trs puissant courant,
presque gal en volume lui-mme, le Kin ho ou Fleuve
dOr , dit aussi le Kincha kiang ou Fleuve au sable dor , ou
encore le Yaloung kiang.
Cest par erreur quon nommait tout rcemment encore
Kincha kiang le courant tibtain entr en Chine prs de Batang,
et cest bien au Yaloung que revient cette dsignation, ainsi

p.280

que celle de Kin ho, comme vient de nous lapprendre le vicomte


de Vaulserre.

III. Le Yaloung.
@
Presque aussi large au confluent et plus rapide que le Pechoui
kiang, le Yaloung, Kin ho, Kincha kiang, a longtemps pass chez
les Chinois pour la principale origine de leur Yangtze. Il formait
la limite de la Chine proprement dite et des Barbares de
louest, avant que la frontire ft pousse au couchant jusqu
lEau Blanche, puis au Mekong et mme un peu au-del.
Yalou kiang, Yaloung kiang en chinois, Niatchou, Nag tchou,
Dzatchou, Djatchou en tibtain, le concurrent de lEau Blanche,
part des mmes montagnes tibtaines que le Hoang ho, peu
prs sous le 34e degr de latitude, et va dabord vers le sud-est,
paralllement au Yangtze suprieur, trs faible distance, mais
avec une haute montagne entre deux ; puis, fidle ce
paralllisme, il incline au sud. Non encore reconnue sur tout son

427

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
cours, cest essentiellement une rivire de canons, obscurcie par
des parois qui peuvent se lever jusqu 800 ou 1 000 mtres
au-dessus du fil du courant ; on lui suppose 1 200 kilomtres de
voyage au moins. Conformment son nom, ses sables et ses
vases enfouissent des paillettes dor. En cela pareil au Pechoui
Kiang, et impressionn par le mme climat, le Yaloung est
comparativement trs faible en hiver, puis la fonte des neiges le
ragaillardit trs fort : aprs quoi de grands orages crevant sur
ses monts nus le maintiennent en abondance jusqu la longue
et froide scheresse dun nouvel hiver.

IV. Du Yaloung au Min.


@
Ds lors, et longtemps, le Kincha kiang, qui a pris le nom de
son grand affluent par lerreur des Chinois, le Kincha kiang ou
Yangtze suprieur nest plus, dit M. de Vaulserre, qu un
immense torrent roulant travers les montagnes des eaux
rouges pendant la saison des pluies et claires, dit-on, pendant
lhiver ; trs rarement large de 1, 2, jusqu 4 kilomtres, son
val se rduit presque partout au strict passage de ses eaux
souvent branles par de bruyants rapides.
Presque jamais, dit ce voyageur, le fleuve ne stale ici

p.281

librement comme nos grands cours deau europens, tels que


lIsre dans le Grsivaudan, le Rhin en Alsace, lInn dans la
valle dInnsbruck ; presque toujours il coule dans une gorge
tellement troite et ravage par les torrents que le sentier qui
relie les villages entre eux est souvent impraticable aux chevaux.
Les rares transports qui empruntent cette valle se font dos

428

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
dhommes. Aussi, cette immense faille, qui jusqu ce jour na
pas t utilise par les Chinois pour le commerce, ne parat pas
devoir tre considre par les Europens comme une voie de
pntration au Setchouen. Une route qui la suivrait ne serait
quune suite ininterrompue de remblais, de dblais, de tunnels et
de

ponts,

sans

cesse

exposs

aux

ravages

des

eaux

torrentielles.
Les montagnes parmi lesquelles dj le grand fleuve se fraie
ici un passage se relvent en arrire 3 000, 3 500, 3 800
mtres, et dans son corridor sinueux, le Kincha kiang, comprim
en largeur, monte 20 mtres au-dessus de ltiage au plus fort
de ses crues annuelles, en flots terreux comme ceux de ses
branches suprieures et des affluents quil reoit dans le long
parcours de ces dfils.
Fig. IX. Tchingtou et le Bassin du Min.

Un peu avant le confluent du Sia ho, dversoir du lac de


Yunnan sen, le fleuve prend dcidment la direction demi
contraire celle quil suivait sur le plateau de lAsie centrale, le
nord-est au lieu du sud-est ; il se plie et se replie dans une
gorge plus peuple quon ne croyait auparavant, par la raison
bien simple que le pays est extraordinairement malais, inviable,
donc labri des exactions des mandarins et de leurs soldats et
porteurs de contraintes . En Chine les populations sont
presque

toujours

beaucoup

plus

denses

lintrieur

des

campagnes quau voisinage des routes, et cest l une des


causes qui ont toujours rendu trs difficile lvaluation des
populations chinoises. Si la densit des populations du littoral a
pu tromper les voyageurs europens sur le nombre total des

429

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
habitants de la Chine, les solitudes qui se sont faites lintrieur
le long des routes les ont aussi fait errer en sens inverse.
Le fleuve passe au bas de carrires de sables salins, de
houillres exploites par des mandarins, de gtes de plomb, de
cuivre, de nickel. A Manyng tze, au pied du rapide de Tsenyao,
haut de 3 mtres, il devient navigable aux petites jonques,
2 860 kilomtres environ au-dessus de son embouchure ; 300
kilomtres plus bas, Souifou, o dj son niveau nest gure
qu 300 mtres daltitude, tant la pente a t raide depuis la
rencontre du Yaloung, commence la navigation pour
jonques

de

dimensions

moins

rduites ;

p.282

des

quelque 400

kilomtres en aval de Souifou, partir de Tchongking, flottent


les grandes jonques, celles qui ont en moyenne 25 30 tonnes
de jauge, au maximum 48, et aussi les chaloupes vapeur,
ct des sampans (mot mot : trois planches), barques
minimes, non pontes. On peut donc qualifier le grand fleuve de
rellement accessible jusqu Tchongking, 2 350 kilomtres de
la mer : l-dessus 1 750 praticables sans difficults, sans quon
ait lutter contre le moindre rapide ; tandis que de Tchongking
Itchang il y en a soixante ; plus mme, dit Bonin, puisque
jai parfois compt pour un seul plusieurs rapides voisins relis
par le mme nom. Cela fait en moyenne un par 10 kilomtres,
mais il ne faut pas sillusionner sur les difficults relles de la
navigation : la plupart de ces seuils sont recouverts aux
moyennes eaux partir du commencement de mai, et il ny en a
en ralit que deux ou trois vritablement dangereux et
difficiles. Le principal, le rapide de Yeh, prsente une vitesse
approximative de douze nuds en plein courant, prcisment la

430

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
vitesse mesure, aussi en plein courant, par Doudard de Lagre
au grand rapide de Prapatang ou Pratrapang, sur le Mekong,
entre Sambor et Stungtreng ; or, on sait que depuis longtemps
nos vapeurs franchissent ce dernier obstacle rgulirement et
sans accident... En somme, un vapeur ne calant que 1 m. 50
avec machine pouvant dvelopper une vitesse suprieure 15
nuds, remonte sans dangers jusqu Tchongking. De Tchongking Soui fou, le fleuve ne se brise qu six rebouilles un
peu srieux.

V. Le Min.
Fig. IX. Tchingtou et le Bassin du Min.

A Soui fou dbouche, sur la rive gauche, une rivire de beau


dbit, de longueur raisonnable, de bassin trs fcond, trs
peupl, un cours deau fort utile au commerce, mais dont les
Chinois se sont exagr limportance jusqu lui donner le rang
de branche initiale de leur prcieux Yangtze. On lappelle Min ou
Ouan hiang, Ouen kiang. Son cours est de 750 kilomtres.
Le Min part des monts homonymes, les monts Min cha,
prolongement dune chane du Tibet oriental, pas bien loin de la
rive droite du Hoang ho suprieur ; il sen va vers le sudsud-est, assez paralllement au Pechoui et au Kin ho, et il arrose
de ses canaux la merveilleuse campagne de la capitale du
Setchouen, Tchingtou fou.
p.283

Au point de vue hydrographique il est incontestable que

le Min est laffluent du Kincha kiang, car il lui est trs infrieur
par la masse liquide, par la longueur du cours, et la valle quil

431

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
parcourt nest par sa direction quun sillon latral de la grande
dpression mdiane dans laquelle coulent les eaux du Yangtze.
Cependant la plupart des auteurs chinois ont considr le Min
comme la branche matresse du fleuve : la cause en est due
sans doute la communaut de civilisation qui existait entre les
habitants de la valle du Min et ceux du bas Yangtze kiang. La
grande rivire venue des hautes rgions quhabitaient des
populations sauvages et redoutes paraissait aux Chinois polics
provenir dune sorte de monde part ; pour eux, le Kiang, le
Fleuve par excellence, devait couler en entier dans le
domaine de la civilisation.
Dans le Yukoung, qui est le plus ancien document gographique de la Chine, le Min est indiqu dj comme formant le
cours suprieur du Grand Fleuve. Marco Polo, qui rsida dans la
valle du Min, donne galement cette rivire le nom de
Kian .
Sur les plus anciennes cartes, tout le cours suprieur du
Kincha kiang est supprim, et le Hoang ho, le fleuve dont la
valle avait t colonise en premier lieu, est trac comme ayant
une importance beaucoup plus considrable. Depuis lpoque du
clbre voyageur, le Min a chang de lit dans la plaine o se
trouve Tchingtou fou, il coulait alors au milieu de la ville, large
dun demi-mille et trs profond, tandis que de nos jours il ne
traverse mme plus Tchingtou et se divise en plusieurs bras,
dont le plus rapproch de lenceinte na pas 400 mtres de
largeur :

les

canaux

dirrigation

creuss

dans

la

plaine

environnante, jardin du Royaume Fleuri, ont fini par y modifier la


direction des cours deau.

432

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Pendant les crues, le Min est navigable jusqu Tchingtou,
mais dordinaire, les bateaux ne peuvent remonter au del de
Sintsin hien, o se runissent en un seul courant tous les canaux
artificiels et naturels du bassin de la capitale : cest l que
commence, 3 260 kilomtres de la mer, cette ligne de
navigation non interrompue qui traverse de louest lest toute
la Chine proprement dite. Un dixime de cette ligne de navigation est form par le courant du Min, tandis quen amont du
confluent le Kincha kiang, cens navigable pour les barques, ne
lest rellement pas tout du long, mais seulement dans les
intervalles entre les rapides ; et de fait on y batelle fort peu,
cause de ces branlements de leau, et sans doute aussi en
vertu de la terreur quinspirent aux trafiquants chinois les

p.284

sauvages Miaotze de la contre, qui sont encore bien loin de


stre accommods de la paix chinoise .

VI. Les Grandes Gorges.


Fig. VIII. Gorges du Yangtze, en amont dItchang.

Dailleurs le Grand Fleuve noffre pas en aval du confluent


du Min un courant absolument tranquille ; il forme aussi
quelques rapides o la navigation est prilleuse, et surtout,
100 kilomtres environ lest de Soui fou, le rapide de
Tsenyao, dont la dnivellation nest pas infrieure 3 mtres.
Mais tous les voyageurs sont daccord sur le courage, le
sang-froid, la dextrit des nautoniers chinois, notamment de
ceux qui remontent ou descendent la Grande Eau dans les
passages dangereux du Setchouen ; ils valent les Indiens du

433

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Nord-Ouest de la Puissance du Canada sur leurs lgers canots
dcorce.
Daprs les mesures de Blakiston, la pente totale du Yangtze,
en aval de Pingcha, sur une longueur dveloppe de 2 939
kilomtres, serait denviron 455 mtres, ce qui donne une
moyenne de 15 16 centimtres par kilomtre, dclivit bien
infrieure celle du Rhne en aval de Lyon, mais trs ingalement rpartie. Pingcha, quinze lieues en amont de lembouchure du Min, est considr comme le terme extrme de la
navigation continue du fleuve pour les embarcations lgres de
faible tirant deau.
En aval de Soui fou, Tchangtchong ou Tchoungting, qui est
la mtropole commerciale du Setchouen, conflue gauche le
notable Kialing kiang, peu prs de mme longueur que le Min,
en un cours plus ou moins parallle : il vient des Tsing ling ou
Montagnes Bleues , crte dentre Hoang ho et Yangtze. Plus
bas, sur la rive oppose, le Ou kiang ou Kian kiang, plus long
que Kialing et que Min, amne en tribut la majeure partie des
eaux du Koetcheou.
Tchoungking est le lieu o sarrte la navigation des grandes
jonques. Un Anglais persvrant, Archibald Little, y a fait monter
en 1898, au printemps, en bonnes eaux, un vapeur de peu de
tirant : effort mritoire qui lui cota dix-huit jours defforts, mais
demi-succs seulement, en ce que cette monte est tellement
pnible, de rapide en rapide, que, jusqu maintenant, elle nest
rellement pas pratique dans le sens damont et quelle serait
dangereuse dans le sens daval.

434

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Il y a tout lieu de le regretter, car en amont de Tchoungking
le Yangtze se laisse naviguer aisment pendant plusieurs

p.285

centaines de kilomtres. Toutefois le dernier mot nest pas


encore dit ; dj Little a trouv des imitateurs.

Le fleuve, coulant maintenant vers le nord-est, suit la mme


direction que les artes de rochers de ses deux rives ; mais de
distance en distance ces chanes rocheuses, formes de calcaires
gris, prsentent des brches dans lesquelles se prcipite le
courant par de brusques sinuosits. Des chteaux forts, des
camps retranchs, dans lesquels se rfugie la population des
campagnes environnantes pendant les guerres civiles, slvent
au sommet de ces promontoires, tandis qu leur base souvrent
des carrires o lon exploite des couches parallles de charbon
et de carbonate de chaux, et la mme du minerai de fer. Sur
les plages, des orpailleurs recueillent aussi quelques parcelles
dor, mais en si faible quantit quils peuvent peine, malgr
leur sobrit, subvenir leur misrable existence.
Dans toute cette contre du bassin laquelle Blakiston a
donn le nom de Cross Ranges, ou Ranges Transversales ,
danciennes plages se voient une assez grande hauteur
au-dessus du niveau actuel des crues du Yangtze. Il est vident
que le fleuve coulait autrefois une altitude beaucoup plus
considrable : le seuil des rapides qui interrompent le cours du
fleuve entre les provinces du Setchouen et du Houp devait tre
cette poque plus lev quil ne lest actuellement.
Cest ici, dans la rgion des dernires perces, que les
paysages les plus pittoresques et les plus varis se succdent

435

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
sur les bords du Ta kiang ou Grand Fleuve . Non loin de
lentre suprieure des cluses, un prisme quadrangulaire de 60
mtres de hauteur, reposant sur un socle de mme lvation,
domine un petit village, groupant ses maisonnettes lombre de
quelques arbres. Comme un norme difice, le rocher de grs
est compos dassises horizontales. Sur celle de ses faces qui
regarde le fleuve est applique une pagode neuf tages dont le
pavillon suprieur donne accs sur la plate-forme du bloc : cette
pagode, btie, dit-on, par les missionnaires bouddhistes du IVe
sicle, est le Chipoutcha ou la Maison de la Pierre prcieuse .
Plus bas, le fleuve entre en une gorge dont les parois verticales se dressent 200 mtres de hauteur. En quelques
endroits, les deux rives ne sont qu 140 mtres lune de lautre,
et lon y pntre comme dans une crevasse des montagnes.
La plupart de ces dfils tant orients dans la direction de
louest lest, le soleil nen claire jamais les

p.286

profondeurs ;

les parois en restent sombres, et dans toutes les anfractuosits


croissent des fougres et dautres plantes qui se plaisent
lombre et lhumidit. Des pins se montrent seulement sur les
hauteurs, et des touffes de plantes cultives se voient et l,
partout o les pentes offrent des espaces assez larges pour
quon puisse y semer quelques graines. Des cueils cachs
bordent le rivage, mais leau est profonde, et mme en temps de
maigres eaux, on peut jeter la sonde en maints endroits de ces
dfils sans trouver le fond 30 mtres ; pendant le plus fort
des inondations, cest--dire au mois daot, quand le flot
entrane vers la mer les neiges fondues des plateaux du Tibet
oriental, le niveau de leau slve, comme dans les dfils den

436

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
amont de Soui fou, 20 ou 21 mtres certains passages de
ces troites gorges plus resserrs que dautres. Pour viter latteinte du flot ray de boues, toutes les maisons se sont perches
sur le haut des promontoires.
Frquemment les terrains des deux bords, composs, en certains endroits, de grs compacts qui reposent sur des couches
plus molles, glissent en entier, de manire rtrcir notablement le fleuve et causer ainsi la formation de rapides. Bourne
raconte comment en 1896, un de ces glissements du sol, reprsentant une masse denviron 30 millions de mtres cubes, se
produisit sur le versant septentrional, en ne laissant au courant
quun passage de 75 mtres. Des plantations de cannes sucre,
des champs de crales, des arbres, des maisons avaient t
entrans la surface de lboulis sans trop de dommage.
Personne navait pri la suite de cet arrachement de terres,
caus par une pluie de quarante jours, mais les premiers
bateaux qui essayrent de forcer la passe ayant sombr, plus de
mille hommes prirent dans ces diverses tentatives. Trois mois
aprs laccident, des centaines de jonques attendaient lamont
et laval, avec des marchandises pour une valeur de plus de 20
millions ;

toute

une

nouvelle

ville

peuple,

bruyante,

de

porteurs, de revendeurs, de marins stait fonde au-dessous du


promontoire de dbris.
Pour peu que lhomme du gouvernail garde son sang-froid, les
bateaux et mme les jonques peuvent descendre le fleuve ou le
remonter sans craindre de toucher sur un roc, mais la monte
ils ont lutter contre la violence du courant, qui en quelques
rapides nest pas moindre de 13 19 kilomtres lheure. Le

437

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
halage des barques est un labeur des plus pnibles. Prs de tous
les endroits prilleux slvent des villages peupls de bateliers
de renfort. Parfois une centaine dentre eux doivent satteler la
corde de bambou dune seule barque, et l o le sentier manque,
il leur faut escalader les rochers et

p.287

peser en mme temps

sur le cble ; un bouffon les prcde, sautant, gambadant, se


jetant genoux devant eux, pour les encourager dans leur
travail. Des bateaux de sauvetage, peints en rouge, se tiennent
aux endroits les plus dangereux.

Si rude que soit le mtier, les bateliers du Setchouen y


tiennent passionnment, et cest avec colre quils entendent les
Occidentaux et les Yankees leur vanter les bienfaits du prochain
avenir, le grand fleuve ouvert la grande navigation, la vapeur
ou llectricit remplaant la rame, et la corde o lon sarc-boute
parfois dun tel effort, et les paules si courbes en avant et si
rapproches de la terre, quon est presque

p.288

parallle au sol.

Vie dternelles tribulations sans doute, mais vie libre, en plein


soleil, faite de durs travaux, mais aussi de repos dlicieux avec
sommeils profonds ; et surtout cest la vie quont mene les
anctres depuis de lointaines, dobscures gnrations.
Aussi la civilisation europenne quon leur prne tout
venant na-t-elle pas de plus sincres ennemis que les tireurs
la cordelle quelle prtend dlivrer.
De Koetcheou Itchang, la srie des principaux tan ou
rapides na pas moins de 189 kilomtres de longueur ; elle se
termine par des gorges grandioses, telles que le Lon kan et le Mi
tan.

438

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Tout coup les collines sabaissent de part et dautre, le
fleuve prend une largeur de 800 mtres, et, comme dans la mer,
on voit les marsouins se jouer ct des embarcations.

VII. Le Yangtze infrieur, Toungting, Ha et Poyang.


@
Ici, Itchang, commence le Kiang maritime, auquel les
Chinois appliquent le dicton : Sans bornes est la mer, sans
fond le Kiang.
Du moins est-il sans fond pour les jonques ordinaires,
puisquaux seuils les plus levs, pendant les maigres, il offre,
except sur un seul point, 6 mtres deau dans le chenal, et
presque partout beaucoup plus ; mais les inondations lvent le
niveau fluvial une moindre hauteur que dans les gorges, et
lcart est de moindre en moindre mesure que le Yangtze se
rapproche de la mer.
Mais, tout au contraire, les dangers dinondation augmentent
pour les campagnes riveraines en proportion de labaissement
graduel des rivages : cest pourquoi des leves, pareilles celles
du fleuve Jaune, bordent le Yangtze kiang de part et dautre.
Des marcages, dans lesquels se dverse leau dinondation,
allgeant ainsi les crues, commencent se montrer de chaque
ct du fleuve ; de grands lacs mme stendent dans les plaines
voisines et reoivent des affluents quils reversent au Yangtze
par des canaux changeants.

439

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Le Toungting, qui communique avec la rive droite du Yangtze
par la courte rivire Toungting ho, chenal dune dizaine de
kilomtres de longueur, est le plus vaste de ces lacs.
Long de 120 kilomtres, sur 30 60 de largeur, et vaste de
5 000 kilomtres carrs au moins pendant les hautes eaux, il
sert

p.289

de rservoir dcoulement un bassin de plus

de 200 000 kilomtres carrs, comprenant presque toute la


province du Hounan ; il change de forme, dtendue, de saison
en saison, suivant labondance des rivires qui sy jettent, le
Yuen, le Sou, le Siang ou H, et suivant la hauteur des eaux
dans le Yangtze, qui refoule parfois le courant de Toungting ho
et reflue dans le lac. Lors des grandes crues, les riverains
abandonnent leurs villages pour chercher un refuge temporaire,
les uns sur les collines des alentours, les autres dans les barques
et sur les radeaux.
A le bien considrer, en dehors de sa cuvette centrale et sur
la plus grande partie de son tendue, le Toungting est moins un
lac quune inondation qui savance au loin en t, saison des
pluies, qui se retire dautant en hiver, saison de scheresse, et
devient alors une plaine basse, humide ; fourragre, avec
arbres, roseaux et joncs. A cette poque les troupeaux y
broutent au bord des rivires qui se confondent dans le
bas-fond ; puis, ds larrive des eaux de la fonte des neiges, et
surtout ds la rgurgitation du Yangtze, quand elle a lieu, la
plaine aux herbages se noie, le Toungting se reforme et
communique avec le fleuve, non seulement par le Toungting ho,
mais aussi par maintes coules.

440

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Cest ce lac, ce faux lac, pourrait-on presque dire, qui vaut
leur nom deux provinces riveraines du Yangtze : Houp, le
Nord du Lac , et Hounan, le Sud du Lac .

Le principal affluent du bas Yangtze kiang, la fois par


labondance des eaux, par lactivit commerciale, par le rle
historique, est le Ha kiang, tributaire de gauche dont la valle
est la route naturelle pour les hommes et les marchandises entre
les deux grands fleuves de la Chine, et dont le bassin est lune
de ces rgions du Royaume Central o tous les avantages se
trouvent

runis

pour

le

bien-tre

et

laccroissement

des

populations : climat salubre et tempr, terres fertiles, eaux


abondantes et saines, flore des plus varies, marbres, pltres et
pierres de construction dans les montagnes voisines, grande
richesse en combustible minral.
Cest un fils des Montagnes Bleues qui fait du nord-ouest au
sud-est un plerinage de 2 000 kilomtres environ, du pays qui
se hrisse au sud-ouest de la vieille mtropole, Singan, jusqu
lnorme emporium de Hakoou. Ds quil est descendu de ses
sierras natales, non sans violents rapides et sans cascades, il
devient navigable sur presque tout son parcours pour les
jonques chinoises, mme dans la rgion moyenne de son cours,
entre les monts schisteux et houillers o il se brise,
en

360

endroits.

Les

bateaux

vapeur

p.290

pourraient

dit-on,
vrai-

semblablement le remonter en t sur un espace de plus de


1 000 kilomtres ; mme en amont de Hatchoung fou, l o le
Ha nest quun simple torrent, les riverains ont des bateaux
quils chargent de leurs denres en attendant les priodes de

441

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
crue ; mais des rapides interrompent le cours moyen de la
rivire et causent de frquents naufrages.
Dans la partie basse du Ha, le lit fluvial est plus lev que
les campagnes riveraines, et du haut des digues latrales on
peut voir ses pieds les maisonnettes des paysans, lombre
des saules et des cytises. Cependant quelques villages sont
construits sur de larges terrasses qui sappuient sur les leves,
de manire former des les artificielles, dominant, pendant la
priode des crues, la nappe des eaux dbordes. Souvent toute
la plaine qui stend du lac de Toungting au confluent du Ha et
du Yangtze est transforme en une mer intrieure parcourue des
jonques ; et quand linondation gnrale du pays est rentre
dans le lit du fleuve et des affluents il reste encore dans le pays
plat une quarantaine, sinon mme une cinquantaine de trs
longs lacs plats, tangs et marais disperss aux deux rives du
glorieux Yangtze.
La plaine trs large, autant que pniblement monotone, des
deux rives du Ha infrieur, est merveilleusement bche,
tourne, retourne, fume, arrose ; elle entretient probablement en moyenne plus de 300 personnes par kilomtre carr,
labri des paisses leves hautes de 3 5 mtres.
Dans la partie infrieure de son cours, le Ha est beaucoup
plus troit que dans sa valle moyenne : lors des basses eaux,
cest--dire en hiver, il na que 60 mtres de rive rive devant
les quais de Hakoou, tandis quen amont son lit na pas moins
de 800 mtres, et et l, jusqu 2 kilomtres et demi.
Cette rivire a un grand mrite, fort rare dans la Chine des
plaines, mme en dehors de la terre jaune ; elle nest certes

442

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
pas pure, mais elle nest pas non plus absolument gorge
dalluvions et boue coulante autant queau glissante ; on peut en
boire la rigueur, aprs lavoir longtemps laisse reposer ou en
avoir prcipit avec le secours de lalun les particules terreuses
quelle tient de son passage dans le lss, entre des berges qui
scroulent de temps en temps dans son lit par grands blocs.
Un autre mrite, le plus apprciable de tous en un pays sans
route vritable et encore sans voies ferres comme la Chine,
cest que le fleuve porte des barques innombrables ; il en est
comme

bourr

dans

son

parcours

en

plaine :

p.291

malheureusement, recroquevill au possible, on dirait mme


limpossible, il na rien du chemin le plus court entre un point
et un autre .

A quelque 200 kilomtres au sud-ouest de lembouchure du


Ha Hakoou, le Poyang, qui se verse dans le Yangtze, rive
droite, par un dversoir d peine une petite lieue de long,
ressemble en tout au Toungting par sa position au sud dun
grand mandre du Yangtze, par ses vastes dimensions, par son
rgime hydrologique et son importance pour la navigation.
Ce lac plat reoit galement des rivires, dont une abondante,
le Kia kiang, qui coule presque toutes les eaux du Kiangsi et
dont le delta dalluvions, recouvert pendant les crues, savance
au loin dans ses eaux ; galement aussi, les inondations du
fleuve, refoulant lmissaire, pntrent dans la cuvette et
peuvent en lever le niveau de plus de 9 mtres au-dessus du
niveau dhiver.

443

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Des les nombreuses, des lots bas parsment la surface du
Poyang, et la partie mridionale de ce bassin de 4 500 kilomtres carrs nest quune fort de roseaux ; mais la partie
septentrionale du lac est profonde, et les bateaux calant six
sept pieds pourraient atteindre Nantchang en t. Des rochers,
des collines escarpes se dressent sur les bords ; les villes
tagent leurs maisons, leurs tours et leurs pagodes sur les
pentes boises, les lots et les presqules du rivage ; les cits
flottantes de barques et de radeaux ancrs dans le voisinage des
ports, les jonques cinglant au large sur les eaux, font de cette
partie du Poyang une des rgions les plus pittoresques de la
Chine centrale.
Prs de lmissaire de sortie, goulet large et profond, bord
de falaises et de collines , se dresse une masse rocheuse, le
Grand Rocher de lOrphelin ; dans le Yangtze kiang mme,
en face du confluent, le Petit Rocher de lOrphelin , moins
large, mais plus lev que celui du Poyang, semble en garder
lentre ; des voles de cormorans tourbillonnent en nuages
autour de ses parois.
Des poissons de mer et des marsouins pntrent dans le
Poyang, et les marins qui le traversent pourraient se croire sur
un golfe de lOcan. Parfois il est boulevers par les temptes ;
aussi les barques ordinaires se glissent-elles le long des rivages
par des chenaux sans profondeur, nosant saventurer au large.
Presque toutes les marchandises lgres sont confies des
pousseurs de brouettes qui contournent louest les eaux du lac.

VIII. La fin du Yangtze.


444

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
@
p.292

En aval du lac Poyang, le Grand Fleuve se dirige au

nord-est, travers lune des rgions les plus gracieuses de la


Chine. Leau glisse dans son large lit dun mouvement toujours
gal et rgulier ; des les verdoyantes rompent et l
luniformit de leau grise ; des touffes de bambous, des groupes
darbres entourent les maisonnettes du bord ; quelque pagode,
sur un promontoire, annonce le voisinage dune ville ; des
coteaux peu levs, stris de verdure, dominent les campagnes
cultives des deux rives et, contournant un lointain mandre,
vont se perdre dans les vapeurs de lhorizon.
La plaine alluviale ne commence sur les deux bords quen aval
de Nanking, l o le fleuve, prenant la direction de lest, souvre
graduellement en estuaire ; la mare pntre dans toute cette
partie du Yangtze, jusqu 360 kilomtres de lOcan. La
profondeur du chenal dpasse 100 mtres en quelques endroits,
et les sondeurs promnent le plomb sur de grandes distances
sans trouver le fond moins de 40 mtres ; mais le lit se relve
peu peu en se rapprochant de la mer, et des seuils de vase
sparent lestuaire des eaux du large. A lembouchure, la
distance dune pointe lautre est dune centaine de kilomtres ;
mais cet espace est en grande partie occup par des les et des
bancs de sable.
Les passes les plus profondes de la barre du Yangtze ont en
moyenne 4 mtres de profondeur et, grce la mare qui
slve de 3 mtres 4 mtres et demi, suivant les variations du
fleuve, les navires calant plus de 5 mtres pntrent facilement
dans le chenal. Le principal danger de lentre provient des pais

445

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
brouillards qui parfois, samassant au-dessus des bancs, cachent
les boues et les balises : ainsi que dans toute la mer Jaune et
dans

les

autres

parages

de

bas-fonds,

ces

brouillards

proviennent des rapides carts de temprature qui se produisent


dans

les

mmes

couches

liquides

entoures

deaux

plus

profondes.

IX. Transformations du delta.


@
Le fleuve Bleu, qui nest pas plus bleu que le beau Danube
bleu , porte dans ses eaux beaucoup moins de particules
terreuses que le fleuve Jaune ; mais il en porte beaucoup tout de
mme du continent la mer.
En sen tenant aux observations de Guppy, la proportion des
troubles contenue dans le bas Yangtze est dun 2 188e en poids,
dun

4 157e

en

volume ;

les

alluvions

p.293

portes

lembouchure reprsentent une masse solide de prs de 6


mtres cubes par seconde.
Donc, chaque anne, les dpts de vase saccroissent de 380
millions de mtres cubes : assez pour recouvrir de boue une
tendue de 100 kilomtres carrs sur 2 mtres de hauteur, et
assez pour rafler moyennement la conque entire du fleuve
dun dixime de millimtre par chaque priode de douze mois,
soit dun mtre tous les dix mille ans.
En vertu de quoi la position des passes change incessamment ; de nouveaux bancs font leur apparition et les les saccroissent en tendue ; lex-le de Tsoungming en est lexemple le
plus notable.

446

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
On dit que cette terre de Tsoungming ou Kianche, cest--dire
la Langue du Fleuve , qui sallonge dans lestuaire, du
nord-ouest au sud-est, immdiatement au nord de la rade de
Wousoung, effleurait peine la surface, lpoque de la domination des Mongols. rode lamont, elle sest prolonge
graduellement laval en voyageant ainsi de louest lest et en
sloignant de la rive mridionale, en mme temps quun banc
de sable en croissance continue la rapprochait constamment de
la rive septentrionale ; enfin la soudure sest faite et maintenant
Tsoungming nest plus une terre insulaire sparant en deux
passes trs larges lembouchure du Yangtze, mais bien une
presqule alluvionnaire du continent, au nord de lestuaire du
Grand Fleuve.

Les premiers habitants de Tsoungming, envoys sur le sol


affermi, furent des bannis du continent, mais lle, ne cessant de
saccrotre et de se consolider, fut bientt aprs visite par les
colons libres, qui en changrent laspect avec leurs canaux, leurs
leves, leurs villages, leurs cultures ; des pirates japonais
stablirent aussi sur le littoral ocanique, et leurs descendants,
devenus de pacifiques agriculteurs, se mlrent aux immigrants
dorigine continentale. Tsoungming, o sur une surface denviron
720 kilomtres carrs se presse un million dhabitants (?), est
une des rgions les plus populeuses de la Chine, mme de la
terre entire.
Durant la premire moiti du XIXe sicle, les colons de
Tsoungming eurent lavantage de vivre indpendants, sans
mandarins qui vinssent leur faire payer des impts et les vexer

447

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
par

des

rglements :

aussi

la

population,

sadministrant

elle-mme, tait-elle la fois beaucoup plus heureuse et plus


police que celle de la terre ferme. Cest l, disait Lindsay, quil
faut aller pour comprendre lhonntet et la bienveillance
naturelles des Chinois. Foyer dmigration par suite de la

p.294

densit comme de lextrme misre de ses gens, lle tout en


restant la ruche centrale, a essaim de proche en proche sur
toutes les terres nouvelles closes dans lestuaire du Yangtze
kiang : cest ainsi quils ont colonis la grande le de Hite cha,
elle-mme forme de cent les diverses, qui se rattachent par
des bancs de vase la pointe septentrionale de lentre ; ils
empitent aussi peu peu sur la pninsule de Hamen, au nord
du fleuve, et la couvrent de belles cultures. Dans cette rgion du
Kiangsou, ils se trouvent en contact avec des populations
aborignes

presque

sauvages,

dont

ils

se

distinguent

singulirement par la douceur et lintelligence.

De

grands

changements,

quoique

bien

infrieurs

en

importance ceux du Hoang ho, ont eu lieu dans le cours du bas


Yangtze kiang. Outre son embouchure actuelle, il parat en avoir
eu plusieurs autres, qui souvraient plus au sud. Le principal des
lits combls, reconnaissable sur la plus grande partie de son
tendue, se sparait du bras septentrional lendroit o se
trouve de nos jours la ville de Wouhou, en amont de Nanking, et
serpentait vers le sud-est pour descendre la mer paralllement
lestuaire de Hangtcheou. Des lacs abandonns par le Yangtze,
dans la pninsule de Changha, ont gard la forme mandrine de

448

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
lancienne rivire et les berges des tournants prsentent le
mme aspect que si le courant venait encore en longer la base.
Ainsi fait aussi le Ta hou, cest--dire le Grand Lac , en
effet le plus vaste de cette rgion basse : il rappelle son rgime
fluvial dautrefois par le trac de sa rive occidentale qui suit de
loin, 150 kilomtres lest, le profil du cours sud-sudouest-nord-nord-est du Yangtze. Il miroite une quarantaine de
kilomtres de la rive droite de lestuaire louest de Changha ;
cest comme une mer intrieure, que parcourent dans tous les
sens des barques pontes deux mts. Il peut avoir 70
kilomtres sur 55, un pourtour de 600, une aire de 2 500
kilomtres carrs.
De mme, le golfe de Hangtcheou a gard lapparence dune
embouchure de fleuve, mais sans avoir t en communication
avec le Yantgtze. On ny observe point le travail des atterrissements vaseux ; en maints endroits le phnomne inverse se
produit, les flots emportent les bancs, rodent les anciennes
plages, et les les rocheuses de Tchousan, qui se prolongent
au-devant de lestuaire en forme de jete transversale, ne
servent pas de point dappui pour la formation dune presqule
de boue.
p.295

Toute la contre qui fut le delta du Yangtze kiang, entre

les deux estuaires, est un pays bas, semblable daspect la


Nerlande, dcoup dans tous les sens de canaux que bordent
des leves ; les champs sont limits par des fosss navigables,
et tous les transports se font par bateaux. Au loin du Yangtze, la
plaine dalluvions qui se prolonge au nord jusqu lancien cours

449

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
du Hoang ho, a la mme apparence, et les coules naturelles, les
canaux artificiels sy entremlent galement en ddale.
Le canal par excellence ou la rivire des Transports ,
ancien affluent du Yangtze kiang, traverse cette rgion du sud
au nord pour aller rejoindre le cours du fleuve Jaune ; la rivire
Hoa, alimente par les terrains qui descendent des extrmes
ramifications orientales du Kouenlun, se partage dans la plaine
en coules nombreuses qui sunissent aux anciens lits du Hoang
ho ; des lacs et des marcages emplissent toutes les rgions
basses, et sur la cte, des bancs de sable et des les frangent la
terre indcise. On peut juger de laspect que doit avoir cette
contre par la carte quen donnent les anciens missionnaires
catholiques, rectifie depuis par le gographe chinois Li fong
pao.

450

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

CHAPITRE DEUXIME
MONTS ET VALLES DU BASSIN DU YANGTZE

I. Monts tibtains du Yangtze. II. Monts du Setchouen occidental. III.


Le bassin rouge. IV. Monts et plateaux au sud du Yangtze : les Nan cha.

I. Monts tibtains du Yangtze.


@
p.296

Des gradins extrieurs du Tibet oriental aux plages

incertaines de la mer Jaune, les ingalits du relief divisent le


bassin du Yangtze en plusieurs rgions naturelles diffrant entre
elles par le climat, les productions, les murs des habitants.
Une premire rgion bien distincte est celle des monts
levantins du Tibet, aux origines mmes du fleuve. Ensuite,
de loccident lorient, cest la zone de hautes montagnes du
Setchouen occidental, o le Fleuve au Sable dOr coule au
fond dtroites cluses dans le pays des Tibtains, des Mantze,
des Lolo. Puis les chanes transversales et les gorges de
Koetcheou Itchang sparent le Setchouen oriental des plaines
du Houp ; enfin les collines du Nganhoe marquent la fin des
hautes terres et le commencement des plaines, rcemment
conquises sur lOcan.

Les monts de la frontire orientale du Tibet sont videmment


les restes dun plateau que le travail des neiges, des glaces et
des eaux a graduellement dcoup en crtes parallles, dont la
direction gnrale est celle du nord au sud ; mme les lits des
fleuves, quoique profondment taills dans

451

p.297

lpaisseur du

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
plateau, se trouvent dans cette rgion des hauteurs de 3 000
2 500 mtres au-dessus du niveau de la mer. La grande route de
commerce qui mne de Lassa la Chine occidentale par Batang
et Tatsienlou se maintient presque partout entre ces deux villes
une hauteur moyenne de 3 600 mtres, sauf dans le fond des
valles, o elle descend de 2 800 2 500 mtres, et mme trois
cols, sur cette route, souvrent laltitude effrayante de prs
de 5 000 mtres.
Ces passages sont justement redouts des voyageurs, bien
moins cause de la raideur des pentes et de la rigueur du froid
ou de la violence du vent qu cause de le rarfaction de lair.
Les Chinois, qui ne se rendent pas compte des nauses ou
mme des vanouissements qui les surprennent au passage des
crtes, cherchent la cause de ces accidents dans les manations
vnneuses du sol ou dans la prsence dherbes funestes. Sur le
Tang la, les Tibtains attribuent galement aux vapeurs de la
terre une action malfaisante.
Parmi les monts aux noms tartares, tibtains ou chinois, ou
occidentaux qui se lvent sur ces plateaux de lpouvante et
de la mort, les rcentes explorations nous montrent, au-dessus
des sources probables du Tetoma, du Yangtze par consquent,
une chine qui naurait pas moins de 7 000 mtres au-dessus du
niveau des mers, le mont Dupleix, au sud du lac Montcalm.
Au midi de ce haut bassin de rception du Yangtze, l o le
lac Armand David occupe une cavit du plateau, la chane au
versant de laquelle commence le grand courant de lIndo-Chine,
cest--dire

le

Mekong,

montre

son

arte

qui

slve

graduellement vers lest au-dessus des terres profondment

452

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
rodes par les eaux : cette chane est celle du Tang la dont les
pitons dpasseraient 5 200 mtres ; au nord de cette mme
conque de dbut, le pic du Roi-Oscar aurait 5106 mtres, dans la
range des monts Koukchili, long dos qui spare des monts
Prjevalskiy, au septentrion, un plateau toil de lacs longtemps
glacs chaque anne. Le Koukchili continue lest la range peu
saillante laquelle on a donn le nom de monts Crevaux.
A lest des Koukchili la ligne des pics et dmes se continue
par le Bayan khara, lequel spare les eaux qui vont au Yangtze,
au sud, de celles qui recherchent, au nord, le naissant Hoang
ho ; et son tour le Bayan khara se prolonge par les Tsing ling
ou Montagnes Bleues , sur la mme divisoire, jusquaudessus de la plaine immense commune aux deux grands fleuves
chinois au nord, louest et au sud des monts du Chatoung,
massif dj insulaire.

II. Monts du Setchouen occidental.


@
p.298

Les crtes qui sparent le Kincha kiang du Yaloung, et

celui-ci du Min, prsentent encore, bien au sud des plateaux du


Koukou nor et du Bayan Khara, des sommets qui dpassent la
limite infrieure des neiges persistantes, value par Gill dans
ces rgions de la frontire tibtaine, laltitude de 4 200 4 500
mtres.
Cest ainsi que le Nenda ou Montagne sacre qui slve
lest de la haute valle du Pechoui kiang, sous la latitude de
Batang, soit peu prs sous le mme parallle que le passage
du fleuve du Tibet en Chine, naurait pas moins de 6 250

453

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
mtres ; en tout cas, il panche dans les cirques environnants
des coules de neige et de glaciers. Les voyageurs qui passent
sa base mridionale en contournent pendant toute une pnible
journe de marche les contreforts blouissants de blancheur.
A lorient du Nenda pointent dautres montagnes peine
moins hautes et qui font probablement partie dun mme
massif : ce sont les pics de Souroung, dont la range se profile
du nord-ouest au sud-est, limitant une moiti de lhorizon de sa
dentelure dargent.
Plus lest encore, par del la profonde rainure utilise par le
Yaloung, une autre chane, parallle celle du Souroung, et
revtue de neiges persistantes sur toutes les cimes, porte un
sommet isol dpassant de 1 500 mtres ses voisins : on lui
donne le nom de Jara ou Roi des Montagnes , et parmi tous
les monts que put contempler Gill dans son voyage travers les
Alpes du Setchouen, nul ne lui sembla mriter mieux cette
appellation souveraine.
Au nord les montagnes que domine ce roi , ce Jara, vont
rejoindre la puissante sierra continuant le Bayan Khara jusquaux
Tsing ling ; l aussi de nombreux sommets lemportent en
lvation sur le Mont-Blanc, et le missionnaire et naturaliste
Armand David a pu dire quon y trouvera peut-tre des rivaux de
lHimalaya.
Un de ces pics est le Ngomi cha ou Omi cha ; il na que
3 350 mtres, mais on le connat de nom par toute la Chine pour
ses nombreux temples, oratoires, couvents bouddhistes : cest
une sorte de Mont-Athos, fort distant de la mer, qui domine de
prs de 2 900 mtres les plaines de sa base ; il y a l plus de

454

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
2 000 moines et moinillons et des centaines de milliers de
plerins y viennent chaque anne rvrer la fameuse dent de
Bouddha, qui nest autre chose quune dfense dlphant
fossile .
Un autre pic se nomme Sieloung cha ou le Dragon des

p.299

neiges ; une montagne voisine est celle du Nuage Blanc ,


tandis quen face, de lautre ct du principal torrent qui forme le
Min, se dresse la pyramide aux sept pointes qui a reu le nom
des Sept Clous ; Gill lui attribue une lvation de 5 400
6 000 mtres. Plus au nord, le Chipanfang ou la Maison de la
Dalle de Pierre aurait peu prs la mme hauteur : un simple
col latral, par lequel on remonte dun affluent du Min vers un
autre affluent, a plus de 4 000 mtres, et l se dresse un Sie
cha ou Mont de neige .

III. Le Bassin Rouge.


@
Tout cela, cest le Setchouen occidental, la rgion hivernale,
glaciale, strile, presque dserte.
Bien moins alpestre ou himalayenne la rgion orientale de ce
mme Setchouen, dont certaines plaines et valles sont parmi
les plus peuples de la Terre.
A lest du Min et de ses affluents, cest--dire des Quatre
Fleuves , qui sont le Min kiang, le To kiang, le He choui
(Eaux Noires), le Pe choui (Eaux Blanches), se succdent,
toutes orientes dans le sens du sud-ouest au nord-est, les
artes de grs rouges et de roches carbonifres dont les dbris
triturs et rpartis sur le sol ont valu la contre le nom de

455

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Bassin Rouge donn par Richthofen. Ces artes se rattachent
au seuil de montagnes qui spare les affluents du Min de la
valle du Ha kiang, et dont la hauteur, au sud de Hantchoung
fou et de lautre Bassin Rouge qui lentoure, est value
3 000 mtres par Armand David. La chane de partage entre les
deux valles, connue sous le nom de Lan cha, sabaisse peu
peu vers lest ; mesure quelle se rapproche du Yangtze kiang,
et va mourir dans la rgion des lacs o se mlent les eaux de
crue du Ha et du Yangtze.
En dehors de ces monts, la rgion du Bassin Rouge se
prsente sous la forme dun plateau plus ou moins mouvement
de

1 000

1 200

mtres

dlvation

dont

les

roches

dcomposes ont dot de terres extrmement fcondes les


valles creuses par leur ravinement.
Ce pays dune si belle fertilit, dont la plus opulente plaine,
celle de Tchingtou, nentretient pas moins de 565 personnes au
kilomtre carr (?), est galement un pays trs pittoresque o
les torrents et rivires coulent parfois dans des canons de 400
600 mtres de profondeur : en somme, une des belles
contres du monde.

IV. Monts et plateaux au sud du Yangtze : les Nan


cha.
@
p.300

En face du Setchouen, au midi, cest le Yunnan, puis le

Koetcheou.
Le Yunnan borde la rive droite du Yangtze, partir de sa
sortie du Tibet, par des plateaux continuant au midi ceux du

456

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Tibet,

du

Setchouen,

au

del

de

la

faille

formidable,

extraordinairement tourmente, sinueuse, o se glisse le grand


fleuve ; ces plateaux slvent jusqu plus de 2 000 mtres ; ils
sont creuss de gorges de sinistre profondeur et sillonns de
montagnes de 3 000, de 4 000 mtres et plus.
Mais le Yunnan participe peu au Yangtze, seulement par le
voisinage du fleuve et le cours de brefs tributaires ; la pente de
la plupart de ses valles est vers lIndo-Chine, soit Tonkin, soit
Barmanie,

par

le

fleuve

Rouge,

le

Mekong,

le

Salouen,

lIrraouaddi, tandis que le Koetcheou se rattache presque


entirement au fleuve Bleu.
Louest de ce Koetcheou se droule en un plateau calcaire
peine moins lev que celui du Yunnan, mais for de dfils
moins profonds (il y en a pourtant de creuss 600 ou 700
mtres) et parcouru de monts moins hauts, atteignant ou
dpassant rarement 3 000 mtres, mais trs personnels et
caractristiques par leur allure de sierras, leur dchirure en pics
et pitons.
Lest du Koetcheou dresse de beaucoup plus humbles
montagnes que louest, et ses plateaux sont beaucoup moins
levs. Cest une rgion plus fertile, plus chaude, plus aimable,
parce que sensiblement plus basse, au-dessous de 1 000
mtres, voire de 500 dans la plupart de ses fonds, entre des
monts sans grande ascension .
Disposes dans lensemble en chanes parallles, orientes
comme au Setchouen celles du Bassin Rouge, les chanes du
Koetcheou sont donc, en somme, moins leves ; les eaux du
Wou et des autres rivires, ayant une moindre pente, sjournent

457

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
et l en marcages, qui rendent le pays trs insalubre. Les
fivres paludennes et les dissensions civiles, telles sont les
causes qui retiennent le Koetcheou au dernier rang, pour la
population, lindustrie et le commerce, parmi toutes les provinces de la Chine. On peut presque dire que dans le Koetcheou
mridional, la guerre ou plutt la chasse lhomme est en
permanence, avec des alternatives diverses, entre les Chinois et
les aborignes.

Dans le Hounan, le Kiangsi, provinces appartenant en entier


au Yangtze kiang, dans le Tchekiang, province mi-fluviale,

p.301

mi-littorale, les chanes limitant la conque du grand fleuve au


sud appartiennent au systme que les Chinois ont baptis du
nom de Nan cha ou Monts du Midi et qui a pour fonction
hydrographique de sparer les eaux qui vont au fleuve Bleu de
celles qui descendent au fleuve de lOuest , au Si kiang ou
rivire de Canton.
Ces montagnes-l nont pas encore t suffisamment explores ; cest tout fait dans ces derniers temps, depuis la grande
pousse des convoitises europennes, politiques, industrielles,
commerciales, quon a commenc mieux les connatre,
franchir nombre de leurs cols, rectifier les cartes enfantines
quon en avait dresses sur la foi des Chinois et des anciens
voyageurs.
Tout rcemment encore, sur la plupart des cartes europennes de la Chine, on se bornait, suivant lexemple donn par
les missionnaires jsuites, tracer des chanes vermiculaires
entre les bassins des fleuves ; quant aux cartes chinoises, elles

458

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
indiquent partout des montagnes disperses au hasard. Pumpelly, Richthofen, Futterer, les premiers, ont cherch lordre qui
existe dans ce chaos apparent et signal la direction gnrale
des chanes.
Dans son ensemble, toute cette rgion sud-orientale de la
Chine, sur une tendue dau moins 800 000 kilomtres carrs,
est couverte de hauteurs, qui ne sunissent nulle part en un
vaste plateau continu, et que ne domine aucune range centrale
daltitude exceptionnelle.
Peut-tre mme nest-il pas dans le reste du monde une
rgion o, sur un espace aussi considrable, il se trouve un
pareil ddale de montagnes et de collines aussi peu varies de
formes et de hauteur ; presque partout salignent de courtes
ranges de coteaux peu levs, entre lesquelles souvrent des
valles troites se rattachant les unes aux autres par des angles
brusques ; les plaines sont rares dans cet immense labyrinthe.
Llvation moyenne de la plupart des hauteurs y est de 500
800 mtres seulement au-dessus des rivires ; dans les
chanes principales, aucun sommet ne dpasse, ou peut-tre
natteint 2 000 mtres.

Toutes ces chanes basses, qui paraissent dabord ntre


quun interminable amas de buttes en dsordre, sont orientes
du sud-ouest au nord-est comme les chanes transversales du
haut Yangtze : cest dans ce sens que se fait lcoulement des
eaux sur le versant mridional du bassin ; dans la plus grande
partie de leur cours, les affluents du fleuve Bleu serpentent vers
le nord-est, et de leurs bords on voit les crtes des

459

p.302

sommets

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
se profiler dans la mme direction. De la bouche du Min la mer
Jaune, le Yangtze kiang lui-mme offre une succession de trois
mandres, dont chacun a sa partie occidentale dirige du
sud-ouest au nord-est, suivant laxe gnral de la contre.
Quand on se rend des bords du fleuve Bleu la rivire de Canton
par la route commerciale du Kiangsi, on voit se succder,
droite et gauche, les ranges de montagnes ou de collines,
uniformment orientes comme le cours du Yangtze entre le lac
Poyang et Nanking. Enfin, cest aussi dans le mme sens que se
prolonge la cte dentele des provinces du Kouangtoung et du
Fokien.
Bref, montagnes et valles, tout le pays est aiguill vers
le nord-est, avec altitudes dcroissantes, si bien quon doit
moins appeler monts que collines les dernires de leurs
ramifications. Quon est loin, dans la Chine orientale, des 5 000,
6 000, 7 000 mtres des gants qui veillent sur les sources du
fleuve central des fils de Han ; de mme, au nord du fleuve
Bleu, dans les provinces du Honan, du Houp, combien sont
dprimes les dernires pousses orientales des Alpes dont le
dpart est au Kouenlun, en pleine Asie centrale, tout loccident
de lEmpire !

Laxe principal de ces montagnes a reu de Richthofen le nom


de Nan cha ou Monts mridionaux , appliqu dj par les
Chinois nombre dautres ranges, sierras ou massifs : nom
dailleurs absurde, qui ne peut tre quabsolument local, car des
monts du Sud, quels quils soient, sont, vus dailleurs, ou des
monts du Nord, ou des monts de lEst, ou des monts de lOuest.

460

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Cette chane commence vers les sources du Siang, principal
affluent du lac Toungting ; au del des dfils que parcourt le
Kia kiang, il se redresse pour former le massif du Woukoung
cha, et constituer au nord-est la ligne de fate entre le versant
maritime des rivires du Fokien et le bassin du Yangtze. Les
collines de Ningpo appartiennent cette chane daxe, qui se
continue dans la mer de Chine, la Toung ha ou mer Orientale,
par larchipel des Tchousan.
Il existerait mme un prolongement sous-marin du Nan cha
entre la mer Jaune proprement dite et la mer de Chine ou Toung
ha, et la crte reparatrait dans larchipel du Japon pour aller
rejoindre les massifs volcaniques de lle centrale. Des deux cts
du large dtroit marin, laspect et la formation des montagnes
sont les mmes : elles se composent uniformment de grs, de
schistes et de calcaires appartenant probablement aux ges
siluriens et laissant passer des

p.303

protubrances de granit et de

porphyre. Sur les ctes, le promontoire des collines de Ningpo


et larchipel des Tchousan, qui ferme demi la grande baie de
Hangtcheou, formeraient, daprs Richthofen, une charnire
doscillation entre une aire de soulvement et une aire de
dpression. Il est probable quau nord de Ningpo, jusquau golfe
de Liaotoung, au long de la Toung ha, puis de la Houng ha, la
cte se soulve avec une extrme lenteur, tandis quau sud elle
saffaisse : la mer gagne sur le littoral, tout en levant en
proportion les bancs de sable et de vase qui obstruent lentre
des ports.

461

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Le fate de partage entre le bassin du Yangtze kiang et celui
du Si kiang passe dans la province du Kiangsi bien au sud des
montagnes qui forment laxe principal des Nan cha. Cest ce
fate de partage que lon a donn les noms de Nan ling, de Me
ling, de Tayu ling, daprs les diffrents ling ou cols, passages
qui traversent la crte et qui font communiquer les deux
versants.
De toutes les montagnes de la Chine, celle du Me ling est la
plus visite, car cest l que passe la principale route rattachant
le port de Canton aux rgions centrales de lEmpire ; suivant
lexpression chinoise, le Me ling est le goulet entre le nord et
le midi de la Chine. Toutes les marchandises que les bateaux
dposent de

chaque

ct sont

portes

dos

dhommes

par-dessus la montagne ; on dit que cinquante mille individus


gagnent leur vie comme portefaix sur la pnible route : aux
abords des hangars en bambou sous lesquels se reposent les
voyageurs, la foule est souvent aussi presse que dans les rues
des capitales. Sur les pentes escarpes, que dominent des
murailles

dun

grs

noirtre,

les

sentiers

serpentent

et

sentre-croisent pour se runir au point culminant en une


profonde tranche taille dans le roc et surmonte dun arc de
triomphe. Cest au commencement du VIIIe sicle, poque
laquelle le commerce avec les les de la Sonde et les Indes prit
une trs grande importance par lentremise des marchands
arabes, que lempereur Tchangkouling fit construire ou plutt
rparer cette route, car il est impossible que ce passage, dune
importance capitale pour les expditions militaires aussi bien que
pour le commerce, nait pas t utilis ds lpoque o les

462

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
populations des bassins du Ta kiang et celles du Si kiang
entrrent en relations suivies.
Laltitude du Me ling tait value 2 400 mtres par Ritter,
daprs les indications que les premiers voyageurs avaient fournies sur la pente des rivires daccs, sur la dclivit, sur la
longueur de la route et sur la flore locale ; mais les explorations
p.304

modernes ont prouv que cette valuation tait trop forte :

les cimes qui slvent dans les massifs environnants ne sont


tachetes de neige que pendant lhiver. Du col, on naperoit au
nord que rochers et montagnes dominant un labyrinthe de
gorges et de prcipices, tandis quau sud on voit stendre,
au-dessous des pentes de verdure, dadmirables campagnes
parsemes de villes et de villages : cest ainsi que, du haut des
Alpes franaises, apparaissent les plaines du Pimont.

Il faut toute lendurance, toute la bonne humeur des bateliers


chinois, pour amener, des deux cts de la ligne fatire, des
barques charges jusquau cur des Montagnes du Sud , car
le plus grand nombre des rivires est interrompu par des rapides
et par des seuils sur lesquels les bateaux nont pas une
paisseur deau suffisante. Mais les rameurs comptent leur travail pour peu de chose, le temps pour moins que rien (en Chine,
cest le dfaut courant), et ds quun obstacle se prsente, ils
mettent pied terre, dchargent lembarcation et la tranent ou
la portent, jusqu un endroit favorable, puis la rechargent de
nouveau : cest exactement le portage des Indiens de
lAmrique du Nord et des Canadiens-Franais. Dans ces rgions,
il nest pas un cours deau qui, pendant la saison des crues, ne

463

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
serve au transport des marchandises jusque dans le voisinage
des sources. Outre les rivires, il nexiste dans le pays dautres
voies de communication (comme presque partout ailleurs en
Chine) que des sentiers troits, et l pavs de dalles de plus
en plus disjointes, faute de rparations, mme des plus
urgentes ; tous les transports se font dos dhomme ; on ne se
sert de btes de somme que dans le voisinage des grandes
villes.
Limportance extrme du col de Me ne sera bientt plus
quune chose du pass. Ce nest pas lui que les ingnieurs ont
choisi pour mener le grand central, ou le grand transversal
chinois, comme on voudra le nommer, du bassin du Yangtze
dans celui du Si kiang. La voie ferre magistrale de Peking
Canton par Hakoou nempruntera pas la valle du Kia kiang,
tributaire du lac Poyang, travers la province de Kiangsi, mais
celle du Siang kiang, affluent du lac Toungting, travers la
province de Hounan ; elle passera du bassin du Siang kiang dans
celui de la rivire du nord (Pe Kiang), tributaire du fleuve de
Canton, par le Tche ling, col ouvert quelque 450 kilomtres
louest du Me ling.

La ligne de sparation entre les populations du nord et du


midi, au point de vue du dialecte et des murs, ne suit pas la
p.305

chane de fate entre les versants hydrologiques ; elle passe

beaucoup plus au nord, en longeant laxe normal des montagnes


du Nan cha, qui se trouve en entier dans le bassin du Yangtze.
Ainsi le voyageur remontant la valle du Kia kiang travers le
Kiangsi, dans la direction du col de Me, passe de la rgion du

464

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
dialecte mandarin, qui est le parler des Chinois du Nord et du
Centre, dans celle des dialectes mridionaux, ds quil est entr
dans les dfils en amont de Kingan.
La ligne axiale du Nan cha, quoique de faible lvation, a
donc exerc une influence considrable sur la distribution des
habitants dans cette partie de la Chine. En outre, la division du
pays en innombrables valles a pour consquence de rpartir les
populations en une multitude de clans vivant isols les uns des
autres et se suffisant eux-mmes. Si ce nest sur le parcours
des grandes voies de transit, les habitants des valles en
labyrinthe du Nan cha ne connaissent rien du monde extrieur.
A lexception des prtres et des mendiants, que leur vie
errante mne dans toutes les contres de la Chine, les indignes
se figurent quen dehors de leurs valles le reste de la Terre est
habit par des barbares, des btes froces, des animaux
fantastiques.

465

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

CHAPITRE TROISIME
CLIMATS, FLORE ET FAUNE
DU BASSIN DU YANGTZE

I. Dans le Setchouen occidental. II. Dans le Bassin Rouge. III. Aux deux
rives du moyen et du bas Yangtze. IV. Dans le sud du fleuve.

I. Dans le Setchouen occidental.


@
p.306

Les montagnes du Setchouen occidental et du Tibet

chinois reoivent une assez grande abondance dhumidit sous


forme de neiges et de pluies.
Ntant pas spares du golfe du Bengale par des chanes
dune altitude suprieure, elles sont exposes directement au
choc des vents pluvieux ; et dans certaines rgions, notamment
Litang et Moupin, des pluies tomberaient rgulirement,
pendant chaque aprs-midi de la saison dt : il faut dire aussi
que ces lieux sont fort levs, Moupin a son site plus de 2 000
mtres, Litang 3 600 mtres, sinon mme, daprs certains
voyageurs, au-dessus de 4 000.
Cest pourquoi dans cet occident du Setchouen, la vgtation
dveloppe une vigueur prodigieuse sur tous les bas-fonds o
samassent les eaux. La plupart des hautes valles, mme
plusieurs de celles qui sont encore parsemes de villages,
slvent au-dessus de la zone de vgtation arborescente, mais
les pentes sont recouvertes, pendant trois mois, de magnifiques
herbages qui disparaissent sous la neige ds quarrive le long
hiver.

466

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Au-dessous, les forts offrent une tonnante varit darbres,
dont plusieurs atteignent des dimensions inconnues en

p.307

dautres rgions : lessence dominante des bois est un if haut


comme les plus fiers sapins dEurope, superbe comme les chnes
qui lavoisinent ; les rhododendrons deviennent des arbres ; lon
voit encore laltitude de 2 500 mtres, des azales magnifiques
de 5 6 mtres, non moins couvertes de fleurs que les plus
belles plantes exposes par les horticulteurs de lEurope.
Sur les escarpements presque verticaux, les fougres, les
arbustes, les arbres mme, trouvent pied, de manire
recouvrir les roches de leurs nappes de feuilles et de fleurs. A
peine sorti dune cluse de la montagne, le voyageur cherche en
vain la fissure par laquelle il vient de passer, il naperoit quun
entrelacement de branches et de lianes fleuries, travers
lesquelles ne se montrent mme plus les protubrances du
rocher.
Dans les valles tributaires du Min, tous les villages sont
perdus dans le fourr des arbres fruits, noyers, pchers,
abricotiers ; 4 500 mtres daltitude se voient dj les touffes
de bambous. Dans la plaine de Batang, cest--dire prs de
2 600 mtres au-dessus du niveau de la mer, croissent la vigne
et le mrier, et lon pourrait sy livrer facilement la fabrication
de la soie, si les Tibtains du pays ne considraient pas le
meurtre du bombyx comme un pch mortel.
Une des raisons de cette beaut de la vgtation dans
loccident du Setchouen cest que lcran des montagnes
immenses le gare des vents glacs de louest et du nord, et
grce

ce

paravent,

comme

467

aussi

une

latitude

dj

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
mridionale, la temprature ne sy livre pas aux mmes carts
que dans le nord de lEmpire : le parallle mdian de la Chine,
cest le 30e, galement loign du 40e de Peking et du 20e de
Hanan, et justement il traverse le Setchouen peu prs par le
milieu. Moyenne sensiblement gale celle des provinces du
nord ( cause de laltitude suprieure), mais des froids moindres
compenss par de moindres chaleurs, ainsi se comporte le climat
de ce pays grandiose et beau.

Les animaux sauvages de cette contre sont les mmes que


ceux du Tibet, mais ils ont dj disparu de presque toute la
rgion colonise par les Chinois, et cest une grande hauteur
au-dessus de la plaine du Setchouen, plus de 2 000 mtres
daltitude, dans la principaut miaotze de Moupin, l o les
enfants de Han ne grouillent pas encore, que dut stablir le
missionnaire Armand David pour tudier la riche faune de cette
rgion.
De mme que les plateaux du Bod-youl ainsi les

p.308

Tibtains nomment-ils leur patrie les Alpes du Setchouen ont


leurs

grands

ruminants,

diverses

espces

dantilopes,

des

mouflons, des daims musqus, des cerfs, poursuivis par les


chasseurs qui en vendent prix dor le bois glatineux. Le yak
sauvage erre solitairement autour des pturages o paissent par
milliers

des

yaks

domestiques ;

un

buf

dune

espce

particulire, quon trouve aussi dans lHimalaya oriental, le takin


(budorcas taxicolor), parcourt les forts du haut Setchouen.
Lours blanc du Khatchi tibtain se retrouve galement dans le
Moupin et probablement sur tous les plateaux intermdiaires.

468

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
On stonne, trs naturellement, de rencontrer dans les
rgions froides, presque en entier couvertes de neige la fin du
mois de mars, des animaux frileux de rgions tropicales.
Un cureuil volant sy lance darbre en arbre, et deux
espces de singes vivent dans les forts du Moupin : il est vrai
quils portent une toison trs paisse. Lun deux, connu par les
Chinois sous le nom de kintsin heou, et dsign par les
naturalistes comme le rhinopithecus Roxellan, est presque
aussi grand que les singes de la Malaisie : il a la face courte,
dun

vert

turquoise,

et

le

nez

fortement

relev

la

roxellane ; la conformation de sa tte semble tmoigner dune


intelligence remarquable.
Mais cest par la splendeur varie de ses oiseaux que se
distingue surtout la faune du Moupin. Les plus beaux faisans, des
lophophores, divers gallinacs dune parure clatante, se voient
dans ses montagnes ct de nombreux oiseaux plumage
modeste, qui ressemblent aux espces europennes. Les oiseaux
chanteurs, rossignols et fauvettes, sont aussi reprsents dans
le Setchouen. Dans la seule collection dArmand David, plus de
trente espces nouvelles ont t reconnues. En t, des
perroquets verts, venus probablement du Yunnan mridional,
remontent au nord dans les valles du Kincha kiang et du
Yaloung : 3 000 mtres daltitude, on pourrait se croire au
milieu des forts de lIndo-Chine.

II. Dans le Bassin Rouge.


@

469

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Tout cela dans le Setchouen Occidental. Dans le Setchouen
Oriental ou Bassin Rouge , laltitude tant fort infrieure et la
contre ntant pas moins abrite des rafales glaces du couchant, du septentrion, la temprature est plus modre, quant
au froid, quant aux transitions du chaud au froid, du froid au
chaud, et aussi quant la moyenne de lanne.
p.309

Ce nest pas dire que le climat y soit aussi brillant, aussi

ardent que dans la plupart des rgions de latitudes gales : aux


scheresses de lt et des dbuts de lautomne succdent des
brouillards tenaces, une humidit pntrante ; puis comme le
comporte llvation du sol au-dessus du niveau gnral, des
neiges, dailleurs de peu dabondance, dans la montagne, et
mme dans le bas pays ; puis le cycle recommence : nouvelle
scheresse au printemps, pluies en t, ciel sec en automne,
brouillards et neige.
Le Bassin Rouge des Quatre Valles tient un rang suprieur
parmi les pays de la Terre les plus gnreux, les mieux ordonns
et cultivs.
De ses plaines on peut dire quil nen est gure daussi productives, daussi peuples ; ses monts sont cultivs en terrasses
avec autant de soin, de patience, dindustrie que dans nos
Cvennes, et des hauteurs doubles, jusqu des altitudes
franchement pyrnennes : mme l o les pentes se redressent
suivant une inclinaison de 60 degrs, inaccessibles en apparence, le sol est taill en gradins dont chacun porte sa platebande de crales ou sa range darbres. Grce la racine
trangre , cest--dire la pomme de terre, que les missionnaires ont introduite dans le Setchouen, probablement au sicle

470

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
dernier, les cultures ont pu slever jusqu laltitude de 2 500,
voire de 3 000 mtres, et dj des zones continues de champs
se prolongent par-dessus les montagnes, jusque dans les
provinces voisines.
En mme temps que ses cultures stendent au loin, la
population surabondante des Quatre Fleuves dborde par-dessus
les hautes frontires et rend maintenant aux pays environnants
autant ou plus de colons quelle nen reut jadis.
Agriculteurs avant tout, artisans aussi beaucoup plus que
trafiquants, les gens du Setchouen ont donn leur province le
premier rang parmi celles de lEmpire, et cest bon droit quils
en parlent avec fiert.

Le Bassin Rouge fait partie des rgions privilgies o la


combinaison des saisons, des pluies, du soleil, et lvolution
htive de certaines plantes favorisent les habitants de deux
rcoltes par anne, quelquefois de trois. La varit des gramines, des herbes, des tiges, des arbustes y est tonnante : le
riz dabord, cultiv jusque sur la montagne, partout o leau lui
suffit, et il lui en faut beaucoup ; puis diverses crales, des
plantes olagineuses, des fibres textiles, la pomme de terre, le
sorgho, dont on tire le sucre ou leau-de-vie, le tabac, la canne
sucre, larbre th, le mrier dont la feuille a fait du Bassin

p.310

Rouge un des grands districts sricicoles du monde, en tout cas


le premier de la Chine ; si bien que lusage des soieries y est
extraordinairement rpandu et quaux jours de ftes, plus de la
moiti des habitants de la capitale se revtent de ces toffes
prcieuses. Le sol des plaines y est admirablement arros ; en

471

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
aucune contre on ne voit plus de lgumes, et en nombre plus
vari ; plus une foule de plantes, darbustes, dont beaucoup sont
inconnus en Europe, et quelques-unes de trs haute utilit.
Les paysans du Setchouen lvent plusieurs espces darbres
et arbrisseaux dont les sves ou les graisses sont employes
dans lindustrie : tel est larbre suif (stillingia sebifera),
renfermant dans ses innombrables baies une sorte de graisse
dont

on

fait

des

chandelles ;

tel

est

aussi

le

tougchou

(elococca), dont le fruit donne une huile remplaant avantageusement le vernis ; larbre savon est une espce dacacia
ressemblant au frne (acacia rugata) et le fruit trs alcalin de cet
arbre, parfum avec un peu de camphre, semploie comme
savon dans la plupart des maisons chinoises.

Une des plus curieuses industries agricoles de la province est


celle de la cire vgtale ou pe la, qui ne peut se faire que par la
division du travail entre les habitants de deux districts loigns.
Linsecte qui labore la cire (coccus pela) nat et se dveloppe
sur

les

feuilles

du

ligustrum

lucidum,

dans

le

pays

de

Kientchang, prs de Ningyuen. A la fin davril les cultivateurs


recueillent avec soin les ufs de cet insecte et se rendent
Kiating fou, quatorze journes de marche, de lautre ct dune
chane de montagnes.
La route est trs pnible, et cest la nuit quil faut la parcourir
pour que les ufs ne souffrent pas de la chaleur : de loin, toutes
les lumires quon aperoit sur les chemins sinueux des monts
produisent un effet trs pittoresque. Par une exception unique en

472

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Chine, les portes de Kiating fou restent constamment ouvertes
pendant toute la saison de la rcolte des ufs.
Aprs le transport commence lopration dlicate : il faut
dtacher les ufs de la branche sur laquelle on les a ports et
les placer sur un arbre despce diffrente, le fraxinus sinensis,
o les insectes naissent et scrtent la cire blanche si apprcie
des Chinois. On doit attribuer sans doute une maladie la
proprit quont les insectes de produire beaucoup de cire,
prcisment sur des plantes qui ne fournissent pas la nourriture
naturelle.
p.311

Daprs les auteurs chinois, linsecte cire prospre sur

trois ou quatre diffrentes espces darbres. La valeur totale de


la rcolte dans le Setchouen est vacue par Richthofen 14
millions de francs. La proprit des arbres cire est trs
divise : gnralement ils appartiennent dautres paysans que
le sol qui stend leur ombre.
Dans ce merveilleux Setchouen, des chevaux la fois trs
rapides, trs endurants, fort vigoureux sous un trs petit
volume, des buffles, des yaks aident lhomme dans ses travaux
agricoles, ses alles et ses venues. Le porc, qui y est innombrable, reprsente presque lui seul, les diverses viandes
comestibles dEurope ; et le ver soie y cre incessamment la
richesse.
Moyennant quoi le Setchouen Oriental, dailleurs trs bien
dou comme trsors du sous-sol, houille, fer, sel, ptrole, peut
se comparer sans dsavantage aux pays les plus opulents du
monde.

473

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

III. Aux deux rives du moyen et du bas Yangtze.


@
Ici cest la planturosit, dpasse nulle part, cest lopulence
incroyable de la nature, la production universelle : tout y vient
souhait, plantes du nord et plantes du midi, non pas sous le plus
chaud, mais probablement sous le meilleur climat de la Chine ;
le Houp, le nord du Hounan et du Kiangsi, le Nganhoe, le
Kiangsou, les plaines du fleuve, celles du Ha et autres affluents
sont les greniers de la Chine ; pas seulement les greniers,
dans le sens de magasins de riz et de crales, mais aussi de
toute espce de produits de la terre. Car on ne peut gure
trouver autre part, dans nimporte laquelle des cinq parties du
monde, une grande rgion mieux faite pour donner, sans se
lasser, tout ce quon lui demande : la fcondit la plus inoue du
sol, la bonne disposition des saisons, les pluies, les rivires, les
lacs, les coules, les canaux darrosage, rien ne manque la
plaine du Yangtze kiang infrieur o de vastes espaces sont un
prsent du grand fleuve, et une plus grande Hollande tire des
eaux.
Aussi en ressemblance avec cette Hollande et les Flandres qui
la prolongent, est-ce une sorte de ville agricole et marachre,
en mme temps que commerante, avec une extraordinaire
densit de population.
La varit des biens de la terre y tant comme infinie, le
riz, le mrier, le coton, le tabac, larbre th, le bambou dusage
universel, y priment les autres cultures.

474

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
p.312

Ces provinces du bas Yangtze kiang sont celles qui

fournissent au commerce de la Chine la plupart de ses denres


dexportation : surtout le th, dont les principales plantations
enrichissent la rgion dorient du fleuve Bleu.
La contre qui stend des bords du Tchang aux terres
alluviales de lembouchure du fleuve Bleu, sur un espace denviron 600 kilomtres, constitue avec le versant mridional des
montagnes du Fokien, le pays du th par excellence. On le
cultive en gnral sur le versant des collines expos au midi, non
en plantations continues, mais en petits bouquets pars ou en
ranges le long des champs ; on se sert aussi des leves qui
sparent les rizires pour y semer le prcieux arbuste ; dans les
endroits o les plantations de th couvrent de grandes surfaces,
les intervalles des ranges sont utiliss pour la culture des
lgumes. Les ths de la rgion du Yangtze kiang appartiennent
surtout aux varits qui servent la prparation du th vert.
Ce nest pas tout encore : pour la soie aussi bien que pour le
th, la rgion du bas Yangtze (celle aussi du Nan cha) est dune
richesse exceptionnelle.

Lextrme industrie des habitants de la contre se rvle par


les allis quils ont su se donner dans le monde animal. Comme
le faisaient les Anglais au moyen ge, les Chinois ont dress le
cormoran la domesticit, cultivant leur profit ses talents de
pcheur. Les oiseaux, tous munis dun collier de fer qui les
empche davaler la proie, plongent rgulirement de la barque
au fond de leau et remontent avec un poisson dans le bec ; puis
ils se reposent un instant sur le bord du bateau avant de faire un

475

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
nouveau plongeon. Le soir, quand le travail est fini, ils se
perchent en ordre des deux cts de lembarcation, de manire
en maintenir lquilibre.
Ailleurs, ce sont des loutres que les pcheurs ont su
apprivoiser, et qui se jettent leau sur un signe du matre pour
rapporter bientt aprs un poisson dans la barque.
La pisciculture, dinvention moderne en Europe, est pratique
depuis des sicles en Chine, et mme plusieurs des procds
chinois restent encore inexpliqus pour les Occidentaux. Des
vendeurs de frai parcourent la province de Kiangsi, poussant
dans leur brouette le tonneau qui renferme la prcieuse
substance, sous forme de liquide vaseux ; il suffit de la jeter
dans un tang : quelques jours aprs les poissons closent et les
leveurs nont plus qu les engraisser en leur portant des
herbes haches.
De pareilles industries ne pouvaient natre que dans un

p.313

pays trs peupl, ce quest minemment le bas Yangtze kiang :


ce quil tait surtout il y a quelques dcades, vers le milieu du
XIXe sicle, avant cette rvolte des Taping, probablement la plus
sanglante quil y ait jamais eu.
Houp, Kiangsou, Nganhoe, Tchekiang taient bien alors la
rgion de la Terre o le plus dhommes se pressaient dans un
troit espace.
Daprs le recensement de lanne 1842, la population du
Tchekiang aurait dpass 30 millions dhabitants, soit plus de
310 par kilomtre carr ; mais aprs la fin des massacres, suivis
dpidmies et de famines, Richthofen valuait 5 millions et

476

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
demi seulement (?) ceux qui restaient dans la province ; ce
serait encore une proportion suprieure celle de la France : et
aujourdhui, la province, remonte une douzaine de millions
dmes, entretiendrait 123 124 personnes par 100 hectares,
contre les 73 de la France.
Mieux encore : la province de Kiangsou aurait compt 381
individus par kilomtre carr (la densit de population de la
Belgique ntant que de 228, et celle de la Saxe 253) ; elle serait
encore de 210, celle du Houp de 162, celle du Nganhoe de
148.
Sans doute le recensement de 1842 ntait pas un vrai
dnombrement, dans le genre de ceux que nous faisons en
Europe, et qui sapprochent plus ou moins de la vrit : les
valuations prsentes nont rien de strict. Mais, tous les voyageurs, les savants, commerants, industriels qui parcoururent le
Yangtze kiang infrieur avant le soulvement des Taping
saccordaient dire quil tait impossible de voir une rgion
agricole, encore peu prs sans industrie, aussi habite que les
plaines de la fin du fleuve Bleu ; et les voyageurs daujourdhui
ne disent pas autrement.
Car le pays se repeuple avec une tonnante rapidit. Les
immigrants qui stablissent dans les campagnes abandonnes
du bas Yangtze viennent du Houp pour la plupart, mais beaucoup sont originaires du Honan, du Hounan et mme du Koetcheou et du Setchouen. Tous ces colons, parlant des varits
diffrentes du dialecte mandarin, ne russissent pas tout dabord
se comprendre ; de bizarres malentendus ont souvent lieu
entre les interlocuteurs de diverses provinces ; mais peu peu

477

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
lharmonie stablit et le langage commun qui en rsulte se
rapproche plus du parler mandarin que lancienne varit locale.
Cest de la sorte qu la suite de chacun des grands bouleversements, les populations se sont entremles en contribuant lunit nationale si remarquable que prsentent les
habitants de la Chine.
p.314

Les colons peuvent stablir sur les terres abandonnes

sans longues ou coteuses formalits remplir : il leur suffit de


payer un droit nominal dachat au pount jen, cest--dire au
reprsentant le plus proche des anciennes familles disparues :
deux annes aprs avoir remis la charrue dans le sillon, le sol
leur appartient en toute proprit.

Il va sans dire que la faune sauvage des grands mammifres


a disparu dici ds la destruction des forts qui lui servaient
dasile, et mesure que la contre se transformait en pays de
culture intense ; mais les sangliers se sont joyeusement multiplis pour un temps depuis que les Taping et les soldats impriaux ont ravag la contre.
Dans les fourrs de roseaux de quelques lots du Yangtze lon
rencontre une espce de chevrotin, lhydropotes, qui ressemble
tonnamment au porte-musc, mais qui en est spar par de
vastes territoires, et ne se retrouve en aucune contre de la
Chine.
Les seuls mammifres domestiques levs dans la contre
sont les bufs, les buffles et les porcs. Les hrons sont respects, presque vnrs par la population des campagnes, et

478

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
lon voit frquemment des rpubliques de ces oiseaux, surtout
dans les bouquets darbres qui entourent les pagodes, pagodons
et couvents.

IV. Dans le sud du fleuve.


@
Au midi du Yangtze, du 30e au 25e degr de latitude, la
vgtation des provinces du Hounan et du Kiangsi, offre
naturellement un caractre plus tropical que celui des territoires
septentrionaux du bassin, et surtout que celui des pays den
haut, la frontire du Tibet.
Laspect des arbres indique le voisinage de la zone torride.
Mme les essences qui ressemblent celles du nord de la Chine
et de la Mongolie, saules, charmes, chnes, chtaigniers,
appartiennent des espces distinctes. Sur les hautes pentes,
un des plus beaux conifres, le superbe pin dor (abies
Kmpferi) se distingue par sa taille des autres arbres verts ;
plus bas, un des arbres les plus communs est un pin de petites
dimensions, garni de feuilles extraordinairement tnues. A la
base des collines, les paysans cultivent le camphrier autour de
leurs villages, ct de lelococca et de larbre vernis ou rhus
vernicifera.
Malheureusement les Chinois, ennemis impitoyables des

p.315

arbres comme les Arabes nomades, mais pour dautres causes,


puisquils ne sont pas des pasteurs, ont dbois la contre
presque de tout en tout, le mont comme le val, et dans mainte
ville on ne brle que de la paille, des herbes sches et des
broussailles coupes ras de terre sur les collines des alentours.

479

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Bien que les deux tiers au moins de la rgion du Nan cha soient
des terres incultes, les forts vierges ont depuis longtemps
disparu : les bois sont la proprit de lempereur, disent les
indignes, et en consquence ils sapproprient tous les arbres
dont ils ont besoin pour la construction de leurs maisons ou de
leurs barques : il nen reste plus que des groupes pars.

Mais, par une heureuse fortune, les arbustes et les plantes


basses revtent encore les collines dune admirable vgtation.
Dans les les Tchousan surtout, les fleurs du printemps et de
lt transforment la contre en un pays denchantement : les
roses, les pivoines, les daphn, les azales, les camlias, les
glycines recouvrent les fourrs et les haies de leurs fleurs en
bouquets, en nappes ou en guirlandes. Dans aucune autre rgion
des climats temprs, si ce nest au Japon, on ne voit une
pareille varit de plantes aussi remarquables par la beaut du
feuillage, lclat des fleurs, la douceur des parfums.
Dans lensemble de la production agricole, la contre occupe
le premier ou lun des premiers rangs, non seulement pour le th
et pour le mrier, mais aussi pour le riz et autres crales, pour
le sucre, le tabac, le chanvre, les plantes olagineuses et les
fruits de toute espce. La patate douce est cultive jusque sur
les pentes des montagnes.
Des produits ncessaires la consommation locale, un seul,
le coton, nest obtenu dans le Nan cha quen beaucoup trop
faible quantit ; mais le Tchekiang, le Nganhoe, le Houp,

480

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
supplent amplement ses besoins, soit en matires premires,
soit en tissus.

481

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

CHAPITRE QUATRIME
POPULATIONS DU BASSIN DU YANGTZE

I. Tibtains, Si-fan, Mantze. II. Lolo. III. Chinois. IV. Miaotze.

I. Tibtains, Si-fan, Mantze.


@
p.316

La plus grande partie de la rgion montagneuse o

sengage le Yangtze kiang dans le Setchouen Occidental, son


passage du Tibet en Chine, appartient ethnographiquement au
Tibet, bien que le pays en soit dtach politiquement et
dfinitivement incorpor au Grand et Pur Empire .
Les habitants polics de la contre sont des Bod, ce qui
signifie des Tibtains, en tout pareils ceux de Lassa, avec les
mmes murs, les mmes institutions sociales.
Dans le Setchouen Occidental tout comme dans la province
de Kham ou Tibet Oriental, on traverse les rivires, les torrents
encaisss d horribles profondeurs, soit sur des ponts
suspendus, soit dans des siges mobiles glissant dune rive
lautre sur un cble tendu.
Dans ce Tibet chinois, les bergers ont aussi leurs tentes
noires en poil de yak, et les demeures permanentes sont galement de grossires masures en pierre, perces dtroites
ouvertures et termines par un toit plat ; presque toutes isoles
sur des promontoires, elles ressemblent des ruines de chteaux forts.

482

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Le contraste est complet entre les hameaux des Tibtains et
les agglomrations des Chinois : tandis que ceux-ci aiment se
concentrer dans de gros bourgs compacts, mme quand il leur
faut sloigner de leurs cultures, ceux-l tiennent rester
lcart les uns des autres. En consquence naturelle, dans

p.317

les pays habits par les deux races la fois, les bourgs sont
chinois et les carts sont tibtains.

Toutefois les lamaseries, o des centaines, mme des milliers


dindividus vivent en communaut, ne sont peuples que de
Tibtains,

auxquels

sont

associs

quelques

mtis

chinois

abandonns par leurs parents, soldats qui sont rentrs dans la


mre patrie.
Ces lamas sont les vritables matres de la contre. Plus
nombreux en proportion que ceux du Bod-youl, cest--dire du
Tibet lui-mme, les religieux du Setchouen tibtain possdent la
moiti du sol, les plus grands troupeaux de yaks et de brebis,
des chiourmes desclaves, quils emploient comme bergers ou
comme agriculteurs ; par lusure, ils sont les rels propritaires
des champs que cultivent les laques. Le noviciat dentre nest
point difficile : tous peuvent sintroduire dans la communaut,
soit pour remplir un vu, soit pour se mettre labri des
vengeances, soit tout simplement pour ne plus payer dimpts et
pour jouir des privilges de toute espce accords la confrrie.
Mais si les lamas, si haut placs au-dessus des lois, sont
dispenss de contribuer en quoi que ce soit aux dpenses de
ltat, la masse du peuple nen est que plus opprime, et les
impts, rpartis sur un nombre dcroissant de familles, sont

483

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
devenus intolrables. Cest pourquoi, depuis plus de cent ans, la
population

corvable

diminu

de

moiti,

surtout

par

lmigration vers le Yunnan : partout on rencontre des ruines de


maisons et de villages ; certains districts sont mme entirement dpeupls et des plaines cultives redeviennent forts ou
pturages.

Les Tibtains encore demi sauvages qui vivent en tribus


dans les rgions septentrionales des Alpes du Setchouen, sont
en gnral dsigns sous le nom de Si-Fan ou Fan Occidentaux .
Vtus de peaux ou de grosse laine, laissant tomber sur leurs
paules

leur

paisse

chevelure

en

dsordre,

ces

Si-Fan

paraissent affreux aux Chinois polics de la plaine, mais ils sont


moins redoutables quon ne le croirait, et ltranger qui leur
demande lhospitalit est toujours bien accueilli.
Les voyageurs de la Mission lyonnaise en font lloge ; ils
nous les reprsentent comme de beaux gars , suprieurs
physiquement aux Chinois : apparence robuste ; taille leve ;
peau fonce, parfois presque noire ; nez droit, fort, assez
long ; yeux fendus transversalement (quelques-uns ont

p.318

cependant les yeux obliques et les pommettes saillantes du


Mongol) ; barbe noire, peu fournie ; cheveux noirs, coups trs
court (ils ne portent pas la queue comme les Chinois) ; dents
blanches et moyennes. Les femmes, plus petites que les
hommes, sont assez fortes ; leur nez est moins prominent, leur
teint moins fonc ; leurs cheveux sont coups court, moins

484

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
pourtant que ceux des hommes. Au total, race de gens trs
solidement charpents.
Le lamasme svit chez eux, mais avec moins dintensit
que chez les autres Tibtains ; leurs prtres ont des livres sacrs
crits en caractres tangoutes.
Les Si-Fan, tout au moins ceux qui vivent prs de l, plus au
nord, sur le haut Hoang ho, sont bourrs de superstitions toutes
plus baroques les unes que les autres ; par exemple, ils croient
de bonne foi que les Europens peuvent de leur regard
transpercer le sol et leau jusqu dnormes profondeurs, et
quils volent par-dessus les montagnes : sils cheminent dans la
plaine, cest quils seraient embarrasss de transporter, dans
leur vol, les btes de somme dont ils ont besoin. Lamban de
Sining demandait linterprte de Prjevalskiy sil tait vrai que
son matre vt briller les pierres prcieuses jusqu 80 mtres
dans la terre.

Au nord, les Si-Fan se rattachent aux Amdoan, tandis quau


sud et au sud-ouest ils touchent dautres tribus, dorigine
galement tibtaine, connus sous la dsignation commune de
Mantze ou Vermine indomptable . Aussi quelques tribus,
connaissant le sens de ce mot, le repoussent-elles comme injurieux et demandent-elles quon leur donne le nom dI jen, qui
signifie tout simplement les Gens diffrents ou les trangers .
Une de leurs tribus, celle des Soumou ou des Mantze
Blancs , qui vit sur les bords du Louhoa ho, affluent occidental

485

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
du Min, comprendrait, daprs Gill, trois millions et demi
dindividus vivant de lagriculture et de llve des bestiaux. Si
improbable que soit lexactitude de cette valuation, il nen est
pas moins certain que les Mantze reprsentent un lment trs
considrable dans la population de la Chine occidentale.
Les Mantze du Setchouen jouissent dune sorte dautonomie
politique.
Ils se sont groups en dix-huit royaumes dans lesquels le
pouvoir monarchique est absolu. Le souverain prlve un impt
sur les terres cultives, de mme que sur les troupeaux, et
chaque famille lui doit le travail personnel dun de

p.319

ses

membres pendant six mois de chaque anne. A son gr, il


distribue les terres et les reprend pour les donner dautres.
Dans le plus puissant des dix-huit royaumes, celui des Mantze
Blancs, le trne est toujours occup par une reine, en mmoire
dactions dclat accomplies par une aeule de la famille
rgnante.
Le nom de sauvages quon donne aux Mantze nest
aucunement mrit. Ces sauvages cultivent soigneusement
le sol, tissent des toffes, se btissent des maisons et des tours
dans le style tibtain, possdent mme des livres bod et chinois,
et tiennent des coles pour leurs enfants. A louest, linfluence
tibtaine est prpondrante, et les lamas ne sont pas moins
puissants chez eux que chez les Si-Fan ; lest, cest linfluence
chinoise qui lemporte, et nombreux sont les Mantze qui passent
dune civilisation lautre : ils abattent leur chevelure touffue,
adoptent la longue tresse officielle et prennent le costume des
habitants de la plaine pour ressembler aux Enfants de Han .

486

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Comme partout et toujours, quand sont en prsence sur un
mme territoire, sous une mme domination, deux civilisations,
deux masses ingales, les monarchies mantze ne peuvent
rsister la pression continue des colons chinois qui les
assigent, pour ainsi dire, et ne cessent dempiter sur leur
domaine.
Tandis que des aventuriers, des fugitifs de la rgion basse
pntrent au loin dans les montagnes, apportant des murs et
des ides nouvelles, larme des cultivateurs avance de front,
saisissant tous les prtextes pour dclarer la guerre aux
sauvages et pour semparer de leurs terres. Refouls chaque
anne plus en arrire, les Mantze subissent le sort de tous les
vaincus, et cest eux quon accuse davoir commis les cruauts
quils ont subies. Camps dans les villages, dont ils nont pas
encore eu le temps de changer larchitecture, les envahisseurs
chinois croient navoir conquis le sol que pour leur dfense
personnelle.

II. Lolo.
@
Au midi des Mantze, dans le sud du Setchouen Occidental (et
dans le nord du Yunnan), dans la grande courbe du Yangtze
kiang, vivent dautres tribus galement menaces par les
colons : ce sont les Lolo, dont le nom na pas de sens en langue
chinoise, moins que cette syllabe redouble nindique, comme
la dsignation grecque de

p.320

barbares , des bredouilleurs

qui ne savent pas sexprimer en langage polic .

487

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
On les appelle aussi Laka (anciennement Lokoue). Ils
seraient venus du Chensi o, daprs les chroniques chinoises, ils
habitaient au XIIe sicle avant notre re.
Les Chinois confondent sous cette dnomination flottante
de Lolo, nombre de tribus qui sont, dans lensemble, fort
distinctes des populations de souche tibtaine, comme les Si-Fan
et les Mantze. Edkins y voit des branches de la famille barmane ;
leur criture rappellerait celle des talapoins de Pegou et dAva.
Thorel les divise en Lolo blancs , parents des Laotiens, et en
Lolo noirs , quil croit tre autochtones ; vrai dire, ces
noirs sont peine plus foncs que ces blancs . Dautres
surnoms les divisent : les Lolo noirs sappellent aussi les Lolo
crus ; et les Lolo blancs, les Lolo cuits ou les mrs ; ceux-ci
habitent le Yunnan, ceux-l le Setchouen du sud-ouest. Chaque
tribu nie sa parent avec les tribus voisines, ce qui sexplique
fort bien par lhostilit naturelle qui se cre entre groupes
diffrents.

Gnralement suprieurs de taille aux Chinois, comme aussi


plus maigres et de traits plus marqus, plus agrables, du moins
au got europen, le docteur Thorel nous les dcrit ainsi,
spcialement les Lolo noirs : haute stature, paules larges, tronc
non

carr,

taille

accuse,

membres

bien

articuls

et

proportionns, jambes droites, mollets dvelopps ; teint


bistre, mais moins que celui des Hindous ; physionomie expressive, nergique sans duret ; traits accentus, face ovale couronne dun front assez large, peu fuyant, bosses frontales
marques ; yeux horizontaux, bien quun peu brids langle

488

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
interne ; nez un peu large, souvent droit, parfois busqu ;
pommettes

saillantes

sans

exagration ;

bouche

moyenne,

lvres peu paisses, dents blanches et rgulires ainsi un


assez beau type dhomme. Daprs M. de Vaulserre, les plus
grands, les plus forts de tous ceux qui portent le nom de Lolo, ce
sont ceux qui vivent dans le Lang cha ou Taleang cha, la
Montagne des hauts sommets , qui a plusieurs pics argents
par la neige ternelle. Eux-mmes appellent ces monts, gardiens
de leur indpendance et cause probable de leur vigueur, de leur
souplesse, les Lao lin ou les Vieilles forts . Le Leang cha,
disent les Chinois, est le nid des Lolo . A noter que sil est
beaucoup de beaux Lolo, il y en a aussi de terriblement
avorts , goitreux et crtins sous la ple lumire dans les
valles profondes.
Ils parlent un idiome monosyllabique moins nasalis que

p.321

le chinois, et ils ont une criture eux ; des Chinois prtendent


que ce serait tout simplement par peu prs lcriture chinoise
sous la forme dite koteou ; mais les voyageurs trangers
saccordent dire que les caractres sont purement phontiques
et syllabiques. Colborne Baber reproduit ce syllabaire, qui se
trouve ressembler de la manire la plus tonnante celui des
Ve de la cte africaine de Liberia.
Dans la ville de Ningyuen un certain nombre de Lolo sont
devenus tout fait chinois par les murs, ils ont pass leurs
examens pour devenir fonctionnaires ; mais dans les montagnes
environnantes les tribus ont gard leur indpendance premire,
et les Chinois prennent grand soin de les viter en contournant
leur pays, soit au nord, soit au sud. Depuis des sicles de luttes,

489

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
les colons nont pas russi refouler ces barbares, et seulement
un petit nombre de chefs ont consenti recevoir de lempereur
leur investiture ; des stations militaires, tablies de distance en
distance le long de leur frontire, nempchent pas les Lolo de
descendre frquemment de leurs montagnes pour semparer par
force des objets dont ils ont besoin.
Mon pouvoir est au sud et mon nom est respect dans toute
la Chine , lit-on lentre du yamen dun de leurs tons ou
chefs et seigneurs .
Tandis que, dans le nord de la province, une race de mtis
sest forme entre les Chinois et leurs voisins Si-Fan et Mantze,
on ne constate encore que fort peu de croisements, dans la
partie mridionale du Setchouen, entre les barbares Lolo et leurs
voisins civiliss.
La religion des Lolo est dun caractre assez dmocratique, le
prtre de la tribu tant lu chaque anne nouveau par les
pres de famille assembls, qui choisissent lhomme le plus
puissant, car ils croient surtout la chance. Si une mort
quelconque, dhomme ou danimal, a lieu dans la maison du
prtre, on le remplace aussitt. Les missionnaires catholiques
ont fait beaucoup de proslytes chez les Lolo, qui se convertissent par haine des Chinois, pour se distinguer deux (Monod).

III. Chinois.
@
Ainsi la rgion occidentale du Yangtze chinois appartient
encore des races non chinoises, des Tibtains ou autres
barbares en grande partie non assimils.

490

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Mais lest des montagnes qui commandent la rive droite du
Min, la scne change brusquement, et des sauvages on
passe aux polics ; on entre dans le

p.322

Setchouen chinois,

prolong jusqu la mer, aux deux rives du grand fleuve, par des
provinces o grouille la multitude des fils de Han .
A lorient de cette frontire du Min, les aborignes ont
compltement disparu du pays des Quatre Fleuves, cest--dire
du Setchouen, qui leur appartenait en entier il y a vingt-deux
sicles, poque o se prsentrent les premiers immigrants
chinois. Mais de frquents massacres les dcimrent plusieurs
reprises : ainsi du temps de Koubla khan la plupart des colons
furent extermins. A lpoque de la conqute mandchoue, le
pays se dpeupla de nouveau, mais de nombreux et puissants
courants dimmigration afflurent de diverses provinces, surtout
du Chensi, au nord, et du Houp, lest.
La population des Quatre Fleuves est donc fort mlange
dorigine, mais de ce mlange est rsulte une population ayant
des caractres spciaux. Les gens du Setchouen sont peut-tre
les plus gracieux, les plus bienveillants de tous les Chinois, et les
plus raffins de manires, en mme temps que les plus francs et
ceux qui ont le plus de bon sens. Trs laborieux, ils nont
cependant aucun got pour le commerce ; dans leur pays, les
ngociants viennent du Chensi ou du Kiangsi, et les banquiers,
les prteurs sur gage, les usuriers, sont des gens du Chasi.
Les habitants du Setchouen fournissent aussi moins de lettrs
et de chefs militaires que ceux des autres provinces : leur
intelligence pratique les dtourne de ces fastidieuses tudes

491

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
officielles, o si peu de science vraie se mle tant de formules
dnues de sens.

IV. Miaotze.
@
Cest

travers

des

masses

profondes

de

Chinois

chinoisants quon va des Lolo du Setchouen et du Yunnan


aux Miaotze du Koetcheou et du Kouangsi.
Les

Miaotze :

ce

nom

signifierait,

daprs

Morrison

et

Lockhart, les Hommes qui ont germ du sol ; daprs une


autre traduction, ce seraient plutt les Fils des champs
incultes .
Plus brivement ils se nomment les Miao. Tze veut dire fils,
descendance, mais en mauvaise part : aussi le nom de Mantze
est-il une injure, tandis que le terme de Kia ou famille est
parfaitement honorable. Un aborigne ressentira vivement
lappellation de Miaotze, avec sa terminaison tze que les Chinois
ajoutent si volontiers en parlant dautres races que la

p.323

leur ;

mais il ne se fchera pas si vous linterpellez comme Miao kia ou


membre de la famille de Miao .
Ils habitaient autrefois les rgions de la grande plaine,
notamment aux bords des lacs Toungting et Poyang, au voisinage du fleuve Bleu.
Graduellement refouls ensuite dans la Montagne du sud par
les colons chinois, ces Nan man ou Barbares du Sud , ainsi
quon les nommait jadis, taient encore assez nombreux, il y a
tantt deux cents ans, dans une bonne partie de la Chine

492

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
centrale et mridionale, en Houp, en Hounan, en Setchouen, en
Koetcheou, en Kouangsi, en Kouangtoung. Ici dtruits, l
refouls, ailleurs assimils, ils ne se trouvent plus ayant encore
quelque consistance que dans les massifs du Nan ling et dans les
valles environnantes, principalement dans le Koetcheou, mais
aussi, et beaucoup plus dissmins, dans le Yunnan oriental, le
Hounan occidental, le Kouangtoung du nord-est, le Kouangsi (et,
en Indo-Chine, dans le Tonkin septentrional, sous le nom de
Man).
Disloqus de la sorte, coups en mille morceaux par les
plaines et valles qui sparent leurs divers monts, ils se sont
donc diviss en une foule de tribus dont les diffrences se sont
accrues de sicles en sicles ; il est bien difficile aujourdhui de
se reconnatre dans ce fouillis et de ne pas se tromper sur leurs
parents ou non-parents.

Le Chouking de Confucius divise les Hommes qui ont germ


du sol en trois peuples principaux : Miao blancs, Miao bleus,
Miao rouges. Ces qualificatifs, et nombre dautres, se retrouvent
encore parmi les Miao du Koetcheou, mais ces pithtes ne
sappliquent

probablement

pas

aux

tribus

dont

parlait

Confucius ; elles sont motives simplement par des diffrences


dans la couleur gnrale du costume.
Daprs le docteur Deblenne, de la Mission Lyonnaise, une
partie des Miao semble se rapprocher du type aryen dgnr .
Comme traits gnraux, avec nombreuses exceptions, sentend :
un teint plus fonc que celui des Chinois, mais beaucoup dentre
eux sont plutt dun blanc mat ; une chevelure assez paisse,

493

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
aux cheveux longs, gros et rudes ; yeux peu brids, peu
obliques, sous un front bomb ; nez droit, non cras la
racine, avec narines assez larges non aplaties ; lvres ni
paisses, ni releves, bouche grande, dents blanches, bien
plantes, avec canines en saillie ; menton arrondi, qui promine
un peu ; muscles bien dvelopps, mollets saillants, os solides.
Encore une fois, ce nest l quune gnralit, et il y a beaucoup
de types divers chez les Miao, comme sans doute il y a eu
beaucoup de fusions.
p.324

Rien que dans le Koetcheou il y aurait une quarantaine

de peuplades Miao trs ingales entre elles, disperses dans des


hameaux, des villages de cent maisons ou plus, rarement de
deux cents.
On y rencontre des Vieux Miao et des Barbares pur
sang , des Miao noirs et des Miao blancs , des Miao
verts , des Miao couleur de pie (blanc et noir) , des Miao
Fleuris , des Miao aux habits fleuris , des Miao aux cheveux nous , des Miao gros turban , des Miao au turban
de travers , des Miao des Eaux occidentales , des Miao des
Cavernes , des Miao des hautes Montagnes , les plus
longs de ces noms nayant que trois syllabes dans cette langue
chinoise o Tacite fatiguerait par sa longueur et sa redondance.
Un

ouvrage

chinois

traduit

par

Bridgman

cite

quatre-

vingt-deux tribus de Miaotze ; quelques-unes dentre elles on


donne le nom de Six cents familles , peut-tre pour noter
ltat de dispersion o se trouve rduite aujourdhui cette nation,
qui se divise, au point de vue politique chinois, en deux grandes
fractions : les soumis et les insoumis . Naturellement, les

494

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
soumis se mlent graduellement la race conqurante des
Chinois : on a vu des Miao passer les examens universitaires et
slever au rang des mandarins, tandis que dautres, quoique de
descendance chinoise par leurs pres, vivent lcart des
civiliss.

Les Miao rests jusqu ce jour indpendants des employs


chinois et des moines bouddhistes ont d se rfugier dans les
rgions daccs difficile. La plupart de ces barbares pur sang ,
trs habiles constructeurs de maisons, non moins quexcellents
tailleurs de pierre, ont bti leurs villages fortifis sur des
sommets, do ils peuvent surveiller la contre, mais,
lexception dune ou deux tribus, qui vivent de brigandage, ils se
bornent la dfense. Ils cultivent le mas, le sarrasin, ainsi quun
peu de riz, dans les rares endroits favorables ; ils lvent aussi
des bestiaux et sont dhabiles chasseurs ; mais ils ne descendent
point dans la plaine pour vendre les peaux des animaux quils
ont tus, les bois de cerfs et les poches musc des chevrotins ;
ils attendent la visite des colporteurs qui viennent trafiquer dans
leurs villages, avec le doux espoir, et mme la certitude de
refaire ces sauvages innocents .
Trs fiers, trs sensibles linjustice, les Miao ne peuvent
subir loppression des mandarins et restent en tat continuel de
rvolte.
p.325

Mais ils nont point, comme les Mantze du Setchouen,

lavantage de sappuyer sur de vastes plateaux inhabits ; leurs


montagnes sont entoures de tous les cts par des colons
chinois, et le cercle dinvestissement se resserre ; des tribus

495

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
entires ont t extermines. Pendant la rcente priode de la
guerre des Taping et des insurrections mahomtanes dans le
Yunnan, les gnraux chinois ont lanc leurs armes sur le
territoire des Miaotze et dtruit leurs villages : un grand nombre
de chefs, emmens Peking, ont t dcapits sur les places
publiques, aprs avoir t soumis ces tortures atroces qui
dparent si tristement le code pnal des Chinois.
Poursuivis outrance, jusque dans leurs acropoles les plus
hautes, dans leurs villages maisons comme dans leurs
hameaux paillotes troites, basses, trs primitives , les
Miaotze sont naturellement accuss de tous les crimes par leurs
perscuteurs ; non seulement on les considre comme des
sauvages,

mais

on

leur

refuse

presque

jusquau

nom

dhommes : ainsi les Yao du district de Lipo, au sud du Nan ling,


passent chez leurs voisins pour avoir de courtes queues, tout
comme les singes.

Sans doute, de nombreuses tribus, de nombreux clans de


Miaotze ont perdu leur civilisation et sont mme partiellement
retombs dans la barbarie depuis quon les traque comme des
btes fauves ; en certains endroits ils nhabitent que des grottes
ou des huttes de branchages et doivent abandonner les pratiques de lagriculture ; il en est qui vivent dans les fissures de
parois abruptes et qui ne peuvent atteindre leur gte quau
moyen dchelles de bambou appliques sur le roc jusqu la
hauteur de 450 mtres. Cependant les annales chinoises et
mme des rcits modernes nous montrent des Miaotze connaissant lcriture et rdigeant des ouvrages en leur langue sur des

496

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
tablettes de bois ou sur des feuilles de palmier : cette langue
aurait des affinits visibles avec le siamois et avec lannamite,
tandis que celle des Lolo se rapprocherait de lidiome barman.
Les Miaotze ont aussi la rputation dtre dhabiles tisserands ; leurs femmes savent fabriquer de belles toffes de soie,
de lin, de coton et de laine, trs recherches des ngociants de
Canton.
Bons musiciens, ils jouent dune espce de flte plus agrable
que celle des Chinois et dansent en mesure aux sons du tambour
et de la guitare, en reprsentant avec beaucoup dexpression des
scnes tristes ou joyeuses ; quelques-unes de leurs danses ont
aussi un caractre religieux. Leur grand vice,

p.326

livrognerie,

contribue augmenter le mpris quont pour eux les habitants


civiliss des plaines.
Chez les Miaotze, les hommes et les femmes, coiffs peu
prs de la mme manire, ramnent leur longue chevelure sur la
nuque et la tordent en forme de chignon ; les femmes de
quelques tribus se mettent une planche au-dessus de la tte et
runissent leurs cheveux par-dessus, de manire sabriter du
soleil et de la pluie ; la plupart des hommes se roulent autour de
la tte un turban aux couleurs voyantes, et les femmes portent
des pendants doreille. Les uns et les autres sont vtus de
blouses en toile ou en laine et ils se chaussent de sandales en
paille.
Les Miaotze rests insoumis nont point de gouvernement,
mais en cas de disputes ils prennent volontiers des arbitres
parmi les vieillards, et la force leur reste si laffaire ne sarrange

497

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
point lamiable : les haines hrditaires se perptuent chez eux
jusqu la neuvime gnration et lon dit que, devenus matres
de lennemi, ils en mangent la chair.
Ils mlent leur culte bouddhique le culte des dmons et des
anctres. Chez quelques-unes des tribus, les ossements des
morts sont retirs du cercueil tous les deux ou trois ans et lavs
avec soin ; de la propret de ces os, pensent les Miaotze,
dpend la sant publique. Dautres clans ne pleurent point les
morts au moment de la sparation : ils attendent le printemps,
et cest quand ils voient se renouveler la nature et revenir les
oiseaux quils se mettent gmir, disant que leurs parents les
ont abandonns pour toujours. Les femmes sont les gales des
hommes chez les Miaotze comme chez les Lolo. On dit que la
curieuse coutume de la couvade existerait dans une des
tribus des Miaotze ; aprs la naissance dun enfant, ds que la
mre est assez forte pour quitter sa couche, le pre prend sa
place et reoit les flicitations des amis.

Il est craindre que les restes de lancienne nation ne disparaissent avant quon ait mme pu la classer parmi les races de
lAsie.
Sont-ils de la mme souche que les Tibtains, ainsi que la
plupart des crivains chinois ladmettent, en comprenant les
Miaotze dans les Pa Fan ou les Huit Fan , dont les Si-Fan ou
Fan occidentaux du Tibet ne sont quune branche ? Ou bien, de
mme que dautres populations du Yunnan mridional, telles que

498

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
les Pa et les Pap, se rattachent-ils la souche siamoise, ainsi
que leur vocabulaire porte le penser ? La question est ouverte.

499

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

CHAPITRE CINQUIME
VILLES ET LIEUX REMARQUABLES

I. Dans le Setchouen. II. Tchingtou. III. Tchoung tcheng. IV. Dans le


Koeitcheou. V. Dans le Houp. VI. Hakoou. VII. Dans le Hounan :
Siangtan. VIII. Dans le Kiangsi. IX. Dans le Nganhoei. X. Dans le
Kiangsou : Nanking. XI. Changha et Soutcheou. XII. Dans le
Tchekiang : Hangtcheou.

I. Dans le Setchouen.
@
p.327

Depuis que les insurrections et les guerres ont dvast le

bassin du Yangtze kiang, le nombre des grandes villes a diminu


et la population de la plupart dentre elles a beaucoup dcru ;
cependant il en est plusieurs qui doivent tre ranges parmi les
premires cits du monde. Ces vastes agglomrations ne
peuvent naturellement se trouver que dans les rgions fertiles et
commerantes du bassin, en aval du haut fleuve.

Le Setchouen ou les Quatre Rivires , les Quatre


Valles est en beaucoup de choses la premire des dix-huit
provinces de la Chine : en tout cas la plus grande, la plus
habite, la plus riche en moyenne, et cest un dicton connu de
tout lEmpire qu on na jamais vu dhommes mal habills dans
le Setchouen .
Dans tout esprit chinois, le seul nom de Setchouen veille
aussitt lide dabondance et dopulence.
Province frontire, il sappuie, louest et au nord-ouest, au
Tibet dont il a distrait son profit 160 000 kilomtres carrs

500

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
environ. Comme autres limites, il confine : au nord, au Kansou
et au Chensi,- lest, au Houp et au Hounan ; au sud, au

p.328

Koetcheou et au Yunnan, et au sud-ouest, ce mme Yunnan.


Entre ces bornes son aire est suppose atteindre 566 000
kilomtres carrs, soit 30 000 de plus que la France, ou presque
ltendue de cinq de nos dpartements moyens.
Combien dhommes en cet espace ?
Le recensement de 1842 stant totalis par un peu plus de
22 millions dhabitants, celui de 1882 arriva au nombre surprenant de prs de 68 millions, celui de 1885 atteignit 71 millions,
chiffre vraiment excessif pour un pays sans aucun doute admirablement favoris de la nature, mais sur la moiti seulement de
son tendue, en son orient, dans son bassin Rouge , tandis
que son occident se relve en colossales montagnes peu
habitables, trs peu habites.
En en distrayant les anciens districts tibtains, o ne vivent
gure

que

500 000

personnes,

le

Setchouen

aurait

donc

entretenu en 1885 prs de 480 individus par kilomtre carr.


Mais il convient dliminer, de ces 40 millions dhectares, 12
15 millions comme hrisss de monts, de rochers, terres hautes
et froides peu prs incapables de culture et, de fait, quasi
vides dhabitants.
Si donc en retranchant douze millions dmes

au Setchouen

on arrive 253 ou 254 personnes par 100 hectares ; et si lon en


extrait

quinze,

rduisant

ainsi

la

surface

vraiment

utile

250 000 kilomtres carrs, on obtient 284 habitants au kilo1

[css : dmes, ou dhectares ?]

501

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
mtre carr ; et cela dans un pays sans grandes industries, alors
que la Belgique trs industrielle se contente de 228. Le
dnombrement de 1885 ft-il dix fois plus officiel encore, il y a
donc lieu de le considrer comme ayant dpass en quelque
chose la vrit stricte.
Cest ce quont fait les meilleurs connaisseurs du Setchouen,
spcialement les membres de la Mission Lyonnaise, qui naccordent la province que 42 500 000 mes, soit une densit
de 75 habitants au kilomtre carr pour la province entire, et
de 175 par 100 hectares pour les 25 millions dhectares du
territoire agricole .
Dans aucune des dix-huit provinces la propagande catholique
na fait autant de proslytes ; le Setchouen, divis en trois
vicariats apostoliques, lesquels renferment ensemble environ
200 chrtients, compte au del de 400 000 catholiques. A la
diffrence de la plupart des autres communauts romaines
de la Chine, ce troupeau ne comprend pas seulement des nouveaux convertis ; mme la plupart des chrtiens des Quatre
Rivires sont fils, petits-fils ou arrire-petits-fils de baptiss .

Batang, la ville principale de la rgion du Setchouen

p.329

connue dordinaire sous le nom de Tibet oriental, nest actuellement quune faible bourgade. Compltement renverse en
1871 par des tremblements de terre qui se succdrent pendant
plusieurs semaines, Batang se compose de quelques centaines
de maisons neuves, bties dans une plaine fertile quarrose un
affluent oriental du Kincha kiang et o jaillissent des sources
thermales abondantes ; prs de la moiti de sa population con-

502

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
siste en lamas vivant dans un couvent somptueux toiture
dore, sur laquelle perchent des milliers de chapons sacrs
apports par les fidles. La ville du Relais car tel serait le
sens du mot Batang, daprs Desgodins, na dimportance que
comme lieu dtape sur la grande route de la Chine centrale
Lassa ; les Tibtains, qui dpendent de magistrats de leur
nation, mais que surveille une garnison chinoise, y vendent aux
ngociants venus de lest du musc, du borax, des pelleteries, de
la poudre dor, en change de th en briques et dobjets
manufacturs ;

des

tribus

compltement

indpendantes,

connues sous le nom de Zendi, parcourent les montagnes des


environs ; ils se rattachent aux Lolo.

Litang (10 000 hab.), autre lieu de march sur la route du


Tibet Tchingtou fou, est une des villes les plus misrables du
monde : situe dans une dpression des hauts plateaux, dans le
bassin du Kitchou, qui descend au sud vers le Kincha kiang, elle
se trouve presque la limite suprieure de la vgtation,
4 088 mtres daltitude : on ne voit pas un arbre, pas de
crales, peine quelques choux rabougris et des navets dans
ce triste pays, berceau de la monarchie tibtaine ; et pourtant
3 500 lamas y vivent dans un riche couvent au toit revtu de
feuilles dor ; plus 2 500 autres de ces prtres dans de moindres
moutiers des environs. Ces prtres de Bouddha, des coupeurs de
route, du btail, des chevaux, de lor, ce sont les caractristiques
du haut et dur pays de Litang.

503

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
A 2 500 mtres environ Tatsienlou (Tatsienlu), est le Tatchindo, Dartchedo, Tarzedo des Tibtains ; elle a de 30 000
100 000 habitants, parmi lesquels moins de Chinois ou de Tibtains que de mtis des deux races, et lon y compte des milliers
de lamas pour lesquels de misrables orpailleurs lavent les
sables aurifres des torrents. Parmi les femmes la majorit est
aux

Tibtaines,

la

plupart

servantes

voues

aux

mtiers

pnibles, solides gaillardes , qui sont plus grandes et plus


vigoureuses que les Chinoises et gardent leurs pieds au naturel.
Dailleurs Tatsienlou est, en beaucoup de choses, une ville daspect tibtain : partout flottent au-dessus des maisons des

p.330

tendards o sont crites des prires bouddhistes en langue du


Tibet ; des cordes tendues sur les cours des habitations, sur les
rues, et de colline colline, soutiennent des toffes, lambeaux
ou banderoles galement inscrites de prires : chaque fois
que le vent agite ces inscriptions on peut considrer les prires
comme dites, et leffet bienfaisant sen rpand sur toute la
contre . Gracieusement situe dans le val dun affluent du Min,
elle possde la douane chino-tibtaine de cette rgion du
Setchouen

occidental ;

une

garnison

chinoise

occupe

des

casernes, et de nombreux marchands du Chasi, bouddhistes ou


mahomtans, habitent le beau quartier de la ville et y trafiquent
sur la laine, la rhubarbe, le th, principalement le musc. Divers
mtaux abondent dans le pays et il y a tant dor aux environs,
dit Bonvalot, que la contre de Tatsienlou pourrait devenir une
Californie .
Le souverain nominal du pays est un roi Mantze dont le
domaine stend au sud jusquau pays des Lolo. Les femmes

504

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
chinoises ne peuvent dpasser le territoire de ce roi pour entrer
dans le Tibet oriental ; mais elles sont nombreuses Tatsienlou,
et la population tibtaine nest gure reprsente que par des
mtis, dailleurs plus beaux de traits, au got des Europens,
que les Enfants du royaume Central . Il nest pas de pays
dans lEmpire chinois o les femmes aient un pareil degr la
passion des bijoux ; elles se couvrent de plaques dargent
ciseles qui sentremlent leurs colliers de pierres fines et de
verroteries ; le haut de la chevelure est cach par deux grands
disques dargent, et les nattes qui schappent du diadme sont
soutenues par une toffe revtue de plaques du mme mtal.
Tatsienlou est le sige des missions catholiques dites du Tibet.

La rivire de Tatou ho passe en aval de Tatsienlou dans une


gorge formidable, entre des parois abruptes hautes de 200
mtres, les montagnes encaissantes en ayant 3 000, et avec
quelque recul 4 000 ou 5 000 et au del. Elle passe sous le pont
suspendu de Loutingtchao, soutenu par treize grosses chanes et
si branlant que le passager ne sait comment sassurer sur ses
jambes. Loutingtchao est la premire ville du Setchouen (en
venant de louest) situe compltement en dehors du pays des
Tibtains et des Mantze. Puis la rivire sunit dautres cours
deau et forme le Toung ho, principal affluent du Min kiang et
mme son suprieur en masse liquide. En toute saison, les
bateaux peuvent remonter le Min jusquau rapide prilleux de
Kiating fou, la cit qui domine la jonction des deux fleuves et
dun autre cours deau.

505

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
p.331

Kiating, laquelle on attribue gnralement 25 000

mes, montre la sculpture la plus gigantesque de lunivers


terrestre, un bouddha taill dans le porphyre rouge, au bord de
la rivire encaonne dont il a pour mission de protger les
bateaux et les bateliers. Bien que ne se tenant pas debout, mais
assis, et les mains poses sur les genoux, le Dieu, dont le Min
lave les pieds, touche de la tte le sommet de la paroi de roche,
420 mtres au-dessus de la rivire ; assis au bord de notre
Truyre, il toucherait presque au tablier du pont du Garabit. Ce
gant du monde oriental na donc pas de rival chez les fiers
Aryas, puisque le sculpteur grec na pu dessiner dans le mont
Athos la statue dAlexandre. Cette statue date denviron douze
cents ans.
Comme tmoignage du doute qui plane sur la population des
villes chinoises on peut citer Kiating, puisque lestimation de son
peuple varie du simple au sextuple : 25 000 daprs lvaluateur
chiche, et 150 000 daprs le gnreux.
Cest lun des grands entrepts du Setchouen en mme temps
quun centre dexploitation du sol et le lieu dexpdition, pour la
Chine tout entire, de cette prcieuse cire blanche ou pe la que
produisent les coccus apports des campagnes de Ningyuen,
300 kilomtres au sud-ouest. Entoure de fontaines salines,
elle reoit aussi par eau les soies grges de Yatcheou fou, situe
au nord-ouest, sur la route du Tibet Tchingtou fou. En 1860,
toutes les villes de la contre se fortifirent pour rsister aux
attaques des Taping, mais les insurgs ne dpassrent pas
Kiating fou dont les habitants se dfendirent sans le secours des
troupes chinoises.

506

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses

Cest une petite journe de marche louest que les


plerins bouddhistes vont faire leurs dvotions dans les temples
de la clbre montagne dOmi ou Omei ; et ils y vont en foules
presque innombrables , travers des bls, des pavots, des
champs de canne sucre, le long du Toung ho, puis en
remontant le ho qui tire son nom dOmi, dans un val o
salignent les mriers, o les bambous sinclinent au vent, o
lon soigne le prcieux arbre cire.
Pass le bourg dOmi, lon gravit le mont homonyme par un
routin de pente trs dure et des dalles en escalier, travers un
de ces merveilleux parcs naturels o les Chinois laissent
elle-mme la nature, arbres, odeurs, sources vives, torrents et
cascades, pour la joie des yeux, lenthousiasme des sens, le
rconfort des plerins. Toutes les dix minutes, plus ou moins, on
passe devant un moutier, un temple lgant, vari, bizarre, avec
son peuple de bonzes en toge couleur de cendre, le chef

p.332

ras , desquels temples et couvents le plus vaste et le plus


clbre est celui des Dix mille annes, le Chnouannien s,
1 300 mtres au-dessus des mers, la cime de lOmi slevant
3 250.
De ce monastre au sommet, il y a 17 18 kilomtres par un
sentier presque tout en escalier, mais souvent les degrs de
pierre se sont crouls, uss ; lascension fatigue au suprme
degr ; en route, encore et toujours des pagodes ; la cime
galement, do le panorama des montagnes, jusquaux sierras
du Tibet, est immense, gristre , souvent brumeux, toujours
mlancolique.

507

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Yatcheou peut avoir 50 000 habitants sur un affluent droit du
Min ; cest la principale place forte et le grand dpt militaire de
ce ct de la Chine ; cest la ville o se prpare presque tout le
th en briques employ dans le Tibet : dans les campagnes
environnantes se cultive larbuste th, dont la feuille, beaucoup
plus grossire que celle des arbrisseaux de lest, est employe
cette prparation. Ainsi que sexprime peu prs Kreitner,
dnormes paquets de ce th et de non moins gros paquets de
tabac

sont

transports

dos

dhommes

de

Yatcheou

Tatsienlou, et la route de montagne que suivent ces porteurs est


crible de trous faits la longue par les pointes des btons de
soulagement sur lesquels ils appuient leur fardeau pendant les
courtes haltes quand, puiss de fatigue, ils sarrtent pour
reprendre haleine et pour essuyer leur front ruisselant de sueur.

II. Tchingtou.
Fig. IX. Tchingtou et le Bassin du Min

Tchingtou

fou

est

la

mtropole

du

Setchouen,

de

@
la

matresse province , lunique avec le Petchili qui ait un


vice-roi pour elle seule. Hors ces deux cas un vice-roi gouverne
deux provinces : par exemple, les deux Kouang ; Kouang toung
et Kouangsi.

Cette parfaite capitale , ce que signifie son nom, est


toujours, comme au temps de Marco Polo, une riche et noble
cit , bien que depuis cette poque elle ait t plusieurs fois
dvaste et mme dtruite ; Koubla khan en extermina presque

508

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
toute la population, plus dun million dhommes, disent les
annales.
La ville actuelle est dorigine moderne : le palais imprial, qui
est peut-tre ldifice le plus ancien, date seulement de la fin du
XIVe sicle. Les murailles et presque toutes les maisons ont t
bties vers la fin du sicle dernier, aprs

p.333

un grand incendie

qui ravagea Tchingtou : lenceinte actuelle, assez irrgulire,


mais

solide

et

bien

entretenue,

20

kilomtres

de

dveloppement, avec des murs de 12 mtres de large, et 15


mtres de haut. De vastes faubourgs se prolongent le long des
routes.
Bien peu de villes couvrent une surface plus considrable,
mais il sen faut quelle ait un nombre dhommes en rapport avec
son aire ; comme un Paris, un Berlin, un Londres : elle comprend
tant despaces vagues, de lacunes autour de ses pagodes, de ses
yamens ou palais, tant de jardins marachers, quon ne peut
gure lui donner que 500 000 habitants tous faubourgs compris,
comme Marcel Monnier, ou 600 000 700 000 habitants comme
la Mission lyonnaise, ou 800 000 au plus comme Richthofen.
Elle sest btie un peu plus de 1 500 kilomtres vol
doiseau au sud-ouest de Peking, 500 mtres au-dessus des
mers (458 daprs les uns, 550 daprs les autres), dans une
plaine dextraordinaire fertilit parcourue de canaux darrosage
drivs du Min, en vue de hautes montagnes. Cette situation
rappelle assez exactement celle de Milan par rapport aux
Alpes .

509

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Comme toutes les autres capitales de province, Tchingtou est
forme de deux villes, le quartier tartare et le quartier chinois,
celui-ci de beaucoup le plus riche, et incomparablement le plus
populeux : il ny a gure que 15 000 habitants dans la ville
tartare, situe louest du Tchingtou chinois, cest--dire du
Tchingtou rel.
La capitale du Setchouen est le Paris de la Chine , la cit la
plus lgante et la plus belle de tout lEmpire. Les rues sont
larges, droites, rgulires, bien paves ou dalles et pourvues de
rigoles. Larges , ce mot ne doit pas voquer ici des ampleurs
europennes

ou

amricaines ;

on

entend

par

que,

contrairement lusage chinois, qui appelle rues, de simples


ruelles, Tchingtou possde quelques voies de 10, 12 et 15
mtres de bord bord, ct dautres qui nen ont que 8, 5, ou
3. Des faades en bois agrablement sculptes ornent les
maisons, et de la porte on voit la perspective des cours, avec
leurs tentures multicolores et les jardins fleuris qui les terminent.
Les arcs en grs rouge qui slvent dans la ville et dans les
faubourgs sont couverts de gracieuses sculptures en relief
reprsentant des animaux fantastiques ou des scnes de la vie
locale. Proprement et mme richement vtus pour la plupart, les
habitants de Tchingtou fou ont en outre la rputation dtre les
plus aimables, les plus polis de

p.334

lEmpire et ceux qui

sintressent le plus aux choses de lart et de la science : de


prcieux objets emplissent les magasins des rues lgantes, et
les acheteurs se pressent dans les boutiques des libraires.

510

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Daprs Monnier, cette physionomie gaie, propre, avantageuse, sapplique seulement une trs menue portion de la
ville, un quartier quil trouve fort suprieur ce que la Chine
lui a montr de plus avenant dans ses autres cits de premier
ordre.
Les approches de Tchingfou, nous dit-il, sont affreuses.
Dans linterminable faubourg, et mme une fois la porte
franchie, tout nest quordure, dlabrement, guenille. Tandis que
ma chaise faisait cahin-caha sa troue travers la foule
compacte, dcoupait dans cette pte humaine un profond sillon,
aussitt referm, se tranait pniblement de ruelle en ruelle,
raflant au passage un pan de mur, une faade branlante,
butant ici contre une enseigne, plus loin contre un amas de
dcombres, javais peine me persuader que ctait l lopulente
cit, autrefois capitale dempire, dont la magnificence merveilla
les premiers explorateurs. O donc sont les rues spacieuses, les
maisons peintes et dores, les magasins bonds dtoffes de
prix, les chaises porteurs tendues de soie et de brocart, le
brillant dcor entrevu par Marco Polo ? Il existe encore,
cependant, tel ou peu sen faut que la dcrit le voyageur
vnitien. Seulement, ce que celui-ci oublie de nous dire, dans sa
relation peut-tre lgrement flatte, cest que ces jolies choses
ne forment quune partie, une trs petite partie de la ville. Il
faut, pour les dcouvrir, faire preuve de patience, se rsigner
de longs circuits dans un labyrinthe de couloirs bords de
maisons lpreuses, se heurter des impasses, enjamber des
monceaux de dtritus de toute nature, des flaques, tituber sur
des dalles disjointes et glissantes, recevoir en plein visage
lhaleine empeste des bouges. Ad augusta per angusta. Le

511

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
promeneur, il est vrai, sera rcompens de ses peines ; sa
surprise est grande lorsquil dbouche inopinment dans une
large rue tire au cordeau, munie de trottoirs, gaye par les ors
et les laques des boutiques o trnent les marchands de
soieries, les bijoutiers, les changeurs, par les talages o
chatoient les porcelaines polychromes, les bronzes, les cuivres.
Cest un spectacle inattendu, unique peut-tre dans les dix-huit
provinces, une Chine remise neuf, pimpante, soudainement
rvle au sortir dun cloaque : fleur panouie sur un fumier,
miniature agrable dans un cadre vermoulu.
Il valait la peine de citer en entier cette

p.335

description, dont

la premire moiti, mutatis mutandis, sapplique toutes les


grandes villes de Chine, prcdes de faubourgs sales et
malodorants.
Cest le mlange de vie commerciale, industrielle, administrative, qui donne tant danimation Tchingtou et fait en
mme temps sa richesse. Cette capitale est un grand centre de
gouvernement, puisquelle commande la province la plus
peuple et, beaucoup de points de vue, la plus riche de lEmpire.
p.336

Tous les trois ans, 18 000 20 000 candidats y arrivent,

le pinceau la main, aux grandes preuves de concours, et ils


sont reus dans le palais des examens littraires , gigantesque ensemble de btiments, dailleurs sans aucune grandeur
ou beaut, contenant ensemble 13 799 cellules, daprs le
compte officiel ; mais en ralit il y en a plus : il faut dire
quelles mritent plutt le nom de niches avec leur largeur d

512

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
peine un mtre, leur profondeur dun peu plus dun mtre, leur
hauteur de deux.
Si cest une ville dexamens, cest galement une ville de
solliciteurs qui viennent sasseoir sur le banc froid , suivant
ladmirable expression chinoise, et implorer une fonction, un
avancement, un passe-droit, un service quelconque, et, sil se
peut, la main la poche. Et cest aussi une ville de mandarins
retraits.
Ville

dindustrie,

Tchingtou

ne

donne

plus

de

bronzes

merveilleux comme antan, mais elle fabrique en grand des


couteaux dun bon march fabuleux, trs apprcis en Chine, et
des chapeaux de paille dont la modicit de prix nest pas moins
extraordinaire : peu prs dix fois moins quen Europe valeur
intrinsque gale.
Comme ville de commerce, elle trafique de plantes pharmaceutiques dont les Chinois font une consommation quon peut
dire extravagante, dopium, de laines et de peaux venues du
Tibet ; et quand les eaux sont hautes, cest--dire durant six
mois sur douze, de mai en novembre, il lui arrive, huit cents
lieues de lOcan, mais non sans peine, des jonques de plus de
cent tonnes.
La plaine dont Tchingtou fou occupe le centre, et qui fait de
cette capitale une des cits ncessaires de la Chine, est un
immense jardin, lun des mieux cultivs du monde, o leau des
Quatre Fleuves , le Min et ses tributaires, se divise en canaux
deau pure, ramifis en dinnombrables filets entre les vergers,
les rizires, les plates-bandes de lgumes. Outre la capitale,
cette plaine est parseme de dix-huit chefs-lieux ayant le rang

513

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
de tcheou ou de hien, de plusieurs autres villes non mures et
de villages ayant plus dhabitants que nen ont maintes cits
commerantes : il est probable, croit-on, quune population de 4
millions dhabitants est groupe dans ce bassin dont la superficie
ne

dpasse

pas

6 000

kilomtres

carrs :

soit

donc

lextraordinaire densit de six ou sept personnes lhectare.


Lnorme production agricole de cette plaine a fait, il va sans
dire, de Tchingtou un grand dpt de denres, mais la ville est
aussi fort industrieuse, et cest par milliers quon

p.337

y compte

les tisseurs dtoffes, les teinturiers et les brodeurs.


Enfin, commercialement parlant, cest lentrept du transit de
la valle du Yangtze kiang avec le Tibet dune part, et de lautre
avec le Setchouen septentrional et le Kansou, par Kouan hien ou
la Ville de la Porte , situe au nord-est, lentre des gorges
du haut Kialing, la principale rivire du Setchouen oriental.

La fracheur, la richesse, la fcondit de la Grande Plaine o


murmurent les rigoles remplies des eaux du Min, et la haute
draperie des monts blancs de neige en la saison ainsi les
Alpes au-dessus du Pimont et de la Lombardie, les Pyrnes
au-dessus de la Bigorre, font des campagnes de Tchingtou
lun des paradis de la Chine. Cest un enchantement que cette
nature, qui a lair japonaise, un peu artificielle, ces paysages
arrangs o semble stre complu le caprice dun matre dcorateur, avec des lignes moins heurtes quau Japon, je ne sais
quoi de plus harmonieux et de plus ample, une vgtation plus
vigoureuse et plus drue : mais aussi comme au Nippon il y a de
la gat dans lair. (Monnier.)

514

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
On y visite, dans les environs immdiats de la grandville, le
couvent de Tsaotang, les pagodes de Woukeoutze et de
Tsinyangkong. Ce couvent abrite la spulture de Toufou, lun des
potes populaire du Milieu , contemporain de Charles le
Simple et, puisque nous sommes en Chine, autant dire
dhier . Cette pagode est le dernier sjour dun empereur du
temps de Septime Svre et de Caracalla, donc d avant-hier .
La pagode de Tsinyangkong est tellement originale et belle que
lauteur du Tour de lAsie nhsite pas y voir un des plus
magnifiques spcimens de larchitecture religieuse en Chine,
parfaitement digne des conceptions des grands artistes japonais
auxquels on doit les merveilles de Nikko et de Nara. Daprs la
tradition du Setchouen, elle occuperait le lieu de naissance de
Laotze, le philosophe qui prcha le taosme : mais dautres
lgendes donnent celui-ci pour patrie soit le Houp, soit le
Hounan.

A une soixantaine de kilomtres au sud-ouest de Tchingtou,


Kioungtcheou, sur la route de Yatcheou, au pied oriental des
monts qui limitent la plaine, aurait plus de 50 000 rsidants,
population faite en partie dimmigrants du Fokien, province
littorale, et fort redoute dans le pays pour son esprit de
violence. Ville de papeteries, elle produit le meilleur papier de la
Chine : ce nest pas peu dire.
p.338

A la mme distance louest-nord-ouest, Kouantchien

surveille lentre de la montagne, l o le Min, pntrant dans le


bassin o il samortissait jadis en lac, se divise en une dizaine de
canaux pour lirrigation de la plaine de Tchingtou. On y admire

515

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
un pont suspendu de 480 mtres de long port par des cbles en
fibres de bambou.
Tout fait dans le haut du bassin du Min, non loin de la
frontire du Kansou, Soungpanting se blottit dans une troite
valle, entre des monts de peu dinclinaison que gravissent des
champs de bl ; mais les vergers manquent, la ville ayant son
site 2 986 mtres : ce qui ne lempche pas dtre un march
fort anim, en mme temps quun lieu de repos pour les nombreux plerins qui, de la Mongolie orientale et de la Chine, sen
vont dvotieusement Lassa, la ville sainte du bouddhisme. Au
nord, quelques lieues de distance, on admire dans les monts
Soue cha les charmantes vasques et les cascades du Lac dor.
Au nord-est de la capitale, une route mne la haute valle
du Ha kiang, dans le Chensi, en traversant successivement
plusieurs ranges de collines et de montagnes.
Cette route, que les annales disent avoir t trace il y a
vingt-trois sicles, pour unir les deux royaumes de Tsin et de
Chou, cest--dire la Chine du nord et le Setchouen, qui ntaient
pas encore groups en un mme Empire, est connue sous le
nom de (Kinniu tao) ou route du Buf dOr . Daprs la
lgende, cest pour aller chercher sur la montagne des bufs
prodiges dont la nourriture se changeait en or, que le roi de
Chou, sur les conseils de lautre souverain, fit ouvrir cette route,
qui devait avoir pour consquence la perte de son royaume. Le
chemin de Tchingtou fou au bassin du fleuve Jaune ne fut
complt que six sicles plus tard, par une route de Hatchoung
fou Singan, quouvrit travers le Tsing ling un empereur du

516

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
Setchouen, du nom de Liupi, dont la lgende a fait une sorte
dHercule chinois.
La rgion chinoise du haut fleuve Bleu ne peut se comparer
pour limportance des villes avec le bassin plantureux du Min
kiang ; toutefois il existe en ce sud-ouest du Setchouen, 1 360
mtres daltitude, loccident de monts de 4 000 mtres, prs
dun lac de 13 kilomtres sur 4, une cit considrable visite
aprs Marco Polo, par Baker, Hosie, Bonvalot, Madrolle : cest
Ning yuen, chef-lieu de la belle valle de Kientchang, dont la
rivire, coulant au sud, va sunir au Yaloung une faible distance
du confluent de ce fleuve avec le Kincha kiang. Daprs
Richthofen, Ningyuen serait le Caindu du voyageur vnitien. Les
Chinois parlent de cette ville et des campagnes

p.339

qui

lentourent comme dun paradis : le contraste merveilleux de


cette riche plaine avec les pres montagnes qui lenvironnent est
un de ceux que lon noublie jamais. Le tremblement de terre de
1850 mit male mort plus de quinze mille de ses habitants.
A quelques lieues en amont de lembouchure du Min,
Pingcha est la ville riveraine du grand fleuve Yangtze, o
sarrtent, venant daval, les jonques de navigation : le Bleu est
impraticable en amont, immense, orageux torrent plutt que
rivire : la cascade de Man-i-ss interrompt le cours du fleuve
par un brusque dnivellement de 3 mtres. L est la limite
absolue de lutilisation du Yangtze comme voie fluviale, 2 860
kilomtres de son embouchure.
Au confluent du Yangtze et du Min, Sutcheou, Souetcheou,
Siutcheou, ou encore Suifou, passait pour avoir, daprs les
missionnaires, quelque 300 000 habitants : moins dans son

517

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
enceinte de 4 kilomtres que dans ses faubourgs. Mais on ne lui
en accorde plus que 50 000 60 000 : ce nest pas elle qui
centralise, comme on croyait, les changes entre le Setchouen et
le Yunnan ; cest bien plutt Tchoungtcheng. Aussi ny a-t-il
Souetcheou,

dit

Marcel

Monnier,

quune

animation

trs

relative, et rien de limptueuse pousse des foules, des corps-corps dune multitude affaire . En revanche, ses boutiques
sont emplies dobjets rares ; les sculpteurs, les graveurs de
pierres fines sont nombreux parmi ses artisans, et lon y tresse
des nattes trs flexibles dune grande solidit. Les gisements
riverains de houille, en amont et en aval, sont ceux qui fournissent le meilleur combustible de tout le bassin du Yangtze
kiang. Sur les bords du fleuve on nutilise le charbon japonais
que jusquau port dItchang. En amont de cette ville, chaque
valle profondment entaille dans le plateau latral a ses mines
de charbon.

Plus bas, Loutcheou, situe galement sur la rive gauche du


fleuve, au confluent dune rivire, le Fousoung, exporte dautres
produits

minraux,

les

sels

qui

proviennent

des

sources

fameuses de Tsouliou tcheng (Tselieou tsing ou Puits de lEau


Coulante ), une centaine de kilomtres dans la direction du
nord-ouest.
De loin, la ville du Sel sannonce par de hauts chafaudages au bord de la rivire, sur les pentes, mme au sommet
des collines. Cest laspect quoffrent en Europe les chemines
des cits manufacturires ; ou bien, suivant la comparaison dun
des membres de la Mission Lyonnaise, P. Duclos, on dirait dun

518

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
port encombr de mts de vaisseaux, car au-dessus des

p.340

milliers de puits se dressent firement dans les airs des chvres


dont beaucoup ont jusqu 45 mtres de hauteur.
Cette curieuse rgion nous fut dabord connue par les rcits
des

missionnaires ;

rcemment

des

voyageurs

europens,

savants, industriels lont visite. Elle comprend un espace


denviron 460 kilomtres carrs o le sol est cribl de trous fors
des centaines de mtres de profondeur, dans des couches de
grs, dargile, et tout au fond, presque toujours, travers un
banc de roche trs dure : cest vers 450-700 mtres que dort
gnralement leau sale. Le creusement des puits est une
uvre de trs longue haleine : 60 centimtres par jour, et
avec frquentes ruptures des forets, tel puits peut coter dix,
douze, quinze ans de travail avant quon arrive la nappe
salifre : parfois on ne latteint gure qu 860 ou mme 1 000
mtres sous terre.
Cest par de bien simples procds que les ouvriers chinois
arrivent rivaliser avec les ingnieurs occidentaux : une barre
de fer se terminant en pointe, une corde de bambou pour la
soulever, un dclic pour la laisser retomber dans le trou, un
lger mouvement de torsion imprim la corde quand elle
remonte, et cest tout. Les trous, dune largeur de 6 12 centimtres, sont garnis de bambous, et cest au moyen dautres
bambous percs dune soupape, quon soulve leau saline pour
la rejeter dans les bassins dvaporation.
Quand on pousse le forage au-dessous de la couche sale, le
tube semplit non deau saline, mais de ptrole. Des gaz
inflammables sen chappent avec violence : do le nom de

519

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
puits de feu donn aux trous de sonde. Des tubes de
bambou enduits dargile sont adapts lissue do schappent
les gaz combustibles et se ramifient au-dessous des bassins
deau saline, o on allume le gaz pour hter la cristallisation. En
1862, lorsque le pays tait parcouru par des rebelles, un des
puits prit feu et flamba longtemps, illuminant toute la contre
comme un phare. Le plus souvent, cest par 750-850 mtres
quon arrive aux gaz inflammables.
Le gouvernement, qui a rang sous ses lois, dcrets et bons
vouloirs lexploitation du sel de Tsouliou tcheng, ignore le
nombre des puits ; il y en a certainement de trois quatre mille,
dont le rendement annuel est diversement estim entre 300 000
et 600 000 tonnes.
La plupart des mines appartiennent de riches corporations,
mais la masse des habitants est dune extrme pauvret ; peu
de villes sont daspect plus misrable, plus navrant, que cette
grande cit dont le travail enrichit les banquiers de Tchoung
tcheng.
p.341

Il y a quelques annes, des propritaires de mines, asso-

cis une compagnie de ngociants europens, voulurent


introduire des pompes anglaises pour faciliter le travail et
diminuer le prix de la main-duvre, mais une grve clata
aussitt et les innovateurs furent chasss du pays.
La population de ce district, dont lindustrie unique, part la
culture du sol, est lexploitation des sources de sel et de ptrole,
slve plusieurs centaines de milliers dindividus dont le travail
contribue ainsi notablement au budget de la province ; car, le

520

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
gouvernement local prlve des droits avantageux sur cette
denre indispensable. Il y a donc aussi une gabelle en Chine.

III. Tchoung tcheng.


@
Tchoung tcheng ou Tchoung king, le grand march du
Setchouen

oriental,

occupe

trs

pittoresquement,

en

amphithtre, le raide promontoire qui se hausse au confluent


du Yangtze kiang et dun gros affluent de gauche, rivire
navigable qui vient du Kansou, du versant mridional des Tsing
ling. Si fort que soit ce cours deau, nomm le Kialing, on
lappelle ici le Siao ho ou la Petite Rivire , par opposition au
Ta Kiang ou Grand Fleuve .
Tchoung tcheng se prsente trs bien sur son cap dentre
deux rivires, quand on la contemple denviron 300 mtres de
haut, du point le plus lev du Laotching, colline doutrefleuve,
dont pagodes et pagodons font lassaut. Les voyageurs de la
Mission Lyonnaise la comparent Lyon, pour ses deux rivires,
et plus encore pour son climat trs humide, prodigue de
brouillards, pour son ciel continuellement gris , pour son
sjour dsagrable dont lt verse jusquau-del de 40 une
chaleur insupportablement lourde. La diffrence entre les deux
cits consiste en ce que linter amnes de Lyon est une plaine
alluviale, et que celui de Tchoung tcheng est une colline
escarpe do descendent des escaliers de quatre cinq cents
marches.
La Mission Lyonnaise lui donne de 400 000 450 000 habitants, toutes annexes et faubourgs compris. Sans doute sa

521

LEmpire du Milieu
Le climat, le sol, les races, les richesses
surface est immense, mais les espaces libres y sont nombreux,
autour de la pagode de la Littrature et de beaucoup dautres,
ainsi que devant et derrire les yamen ; il y a mme, fait qui
nest pas rare en Chine, des champs cultivs dans lintrieur de
lenceinte, qui a 7 kilomtres de tour.
A 1 335 kilomtres de Hakoou en remontant le Yangtze,

p.342

2 425 de Changha, elle est devenue lentrept de toutes les


denres du Setchouen et le lieu de distribution des marchandises
importes de lest. Centre de commerce, principalement pour les
soies, les tabacs, les huiles vgtales, le riz, le sel, la houille, le
musc, Tchoung tcheng est plus affaire que la capitale mme du
pays des Quatre Fleuves ; cest le Changha de la Chine
occidentale : comme les cits dEurope, ce march du Setchouen
a une bourse o se discutent les cours des diverses denres,
comptoir bruyant qui a t ouvert au commerce universel en
1890.
Elle possde des tablissements dindustrie, parmi lesquels
des usines o saffine largent et qui font passer chaque jour
dans leurs creusets une centaine de mille francs en lingots. Mais
elle est bien infrieure Tchingtou fou pour la propret des rues
et la beaut des difices. Ville de trafic, elle ne se distingue que
par

lanimation

de

ses

rues,

de

ses