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LEONS DE PHYSIQUE

LIVRE III
DFINITION DU MOUVEMENT. - THORIE DE L'INFINI.
CHAPITRE V.
Cinq arguments pour dmontrer l'existence de l'infini; le temps, la divisibilit
des grandeurs, lu gnration des choses, la ncessit d'une limite absolue, et le
nombre conu par la pense. - Difficults invitables de la thorie de l'infini.

1. Pour dmontrer l'existence de l'infini, on peut recourir


cinq arguments principaux.
Ch. V, 1. Pour dmontrer l'existence le l'infini, il faut
s'occuper d'abord de l'existence de l'infini ; et, quand on
sera sr qu'il existe, on passera l'tude de sa nature et de
ses proprits. - Cinq arguments principaux, ces arguments
sont fort exacts; et il est douteux qu'aujourd'hui on pt en
produire de meilleurs. Voir plus loin, ch. 12, la rfutation de
quelques-uns de ces arguments.

2. D'abord, le temps, qui est infini.


2. D'abord le temps, c'est avec raison que
cet argument est plac le premier ; et c'est
certainement par l'coulement de la dure
que nous avons tout d'abord quelques
notions de l'infini. Plus loin au Livre VIII, ch.
1, 15, Aristote reprochera Platon d'tre
le seul parmi les philosophes qui n'ait point
admis l'infinit et l'ternit du temps.
3. Puis, la divisibilit dans les grandeurs; car les
mathmaticiens emploient aussi la notion de l'infini.
3. Puis tu divisibilit dans la grandeurs, qui est galement
infinie, si ce n'est en ralit du moins rationnellement. - Car
les mathmaticiens, l'emploi de l'ide d'infini est tout
rationnel dans les mathmatiques, o l'on suppose des
lignes infinies.

4. En troisime lieu, l'infini se prouve par cette


considration que le seul moyen que la gnration et la
destruction ne dfaillent jamais, c'est qu'il y ait un infini
d'o sorte sans cesse tout ce qui se produit.
4. En troisime lieu, cet argument qui se tire de l'ordre de
la nature, est vrai; mais il n'est pas ncessaire comme les
deux premiers, et la succession des tres dans l'univers
peut cesser sans que le temps cesse d'exister comme eux,
sans que l'espace cesse d'exister comme le temps.

5. Quatrimement, tout ce qui est fini est toujours fini


relativement quelque chose; et ncessairement il n'y
aurait jamais de limite ni de fin, s'il fallait toujours
ncessairement qu'une chose se limitt relativement une
autre.
5. Tout ce qui est fini, c'est ici l'infinit de l'espace; peuttre et-il fallu le placer aprs le temps; en effet, aprs
l'ide de dure qui nous est donne par la succession de
nos propres penses, l'ide d'espace infini est la plus simple
et la plus claire que nous puissions acqurir sur linfini. Qu'une chose se limitt relativement une autre, et s'il n'y
avait pas un espace infini dans lequel sont renfermes toutes
les choses finies et tous les tres.

6. Enfin, le plus puissant argument, et qui embarrasse


tous les philosophes galement, c'est que dans la pense il
n'y a pas de limitation possible, et qu'en elle le nombre est
infini, aussi bien que les grandeurs mathmatiques, et
l'espace qui est en dehors du ciel. Cet extrieur du ciel
tant infini, il faut bien qu'il y ait un corps infini, ainsi que
des mondes sans fin. Car pourquoi le vide serait-il dans
telle partie plutt que dans telle autre ? Par consquent, s'il
y a du plein en un seul endroit, le plein doit tre aussi
partout. En admettant mme qu'il y ait du vide, il n'en faut
pas moins ncessairement que l'espace soit infini, et que le
corps soit infini galement; car dans les choses ternelles, il
n'y a aucune diffrence entre pouvoir tre et tre.
6. Enfin le plus puissant argument, Aristote aurait pu
dbuter par celui-l, qui est en effet la condition de tous les
autres, parce qu'il est tout psychologique. L'infini, appliqu
soit au temps, soit l'espace, soit au nombre, soit aux
grandeurs mathmatiques, est toujours une conception de
la raison. - Tous les philosophes galement, sans doute
ceux qui nient l'existence de l'infini. - Aucune limitation
possible, le texte dit plutt : lacune. - En elle, j'ai ajout
ces mots. - Le nombre est infini, parce que la pense peut
toujours, quelque grand que soit un nombre, concevoir un
nombre encore plus grand. - Les grandeurs mathmatiques,
et par consquent purement rationnelles. - L'espace en
dehors du ciel, l'espace au-del de ce qu'il nous est donn
de voir. - Un corps infini, c'est le mot mme dont le texte se
sert. Peut-tre et-il mieux valu dire : Des corps en
nombre infini. - En admettant mme qu'il y ait du vide, en
effet, l'ide de vide n'est pas du tout contradictoire celle
d'infini. - Que le corps soit infini galement, ou mieux :
Que les corps soient en nombre infini; mais la premire
traduction rend le texte exactement, tandis que la seconde
l'interprte et le change. - Aucune diffrence entre pouvoir
tre et tre, prcisment parce que ces choses sont
ternelles ; car si elles taient ternellement possibles, elles
cesseraient par l mme d'tre ternellement.

7. Mais la thorie de l'infini prsente toujours une


difficult trs grande, et l'on tombe dans une foule
d'impossibilits, soit qu'on en admette soit qu'on en rejette
l'existence.
7. Une difficult trs grande, ceci est vrai; mais ce qui
l'est moins, c'est que les impossibilits soient gales
admettre l'existence de l'infini et la rejeter; et les cinq
arguments donns au dbut du chapitre dmontrent
invinciblement l'existence de l'infini.

8. Puis, comment l'infini existe-t-il? Existe-t-il comme


substance? Ou bien n'est-il qu'un accident essentiel dans
quelque substance naturelle? Ou bien encore n'existe-t-il ni
de l'une ni de l'autre faon? L'infini n'existe pas moins
cependant, tout aussi bien qu'il y a des choses qui sont en
nombre infini.
8. Existe-t-il comme substance, voir plus haut, ch, 4, 3,
l'opinion des Pythagoriciens et de Platon, qui font de l'infini
une substance existant par elle-mme. - Dans quelque
substance naturelle, le texte dit : Quelque nature. L'infini n'en existe pas moins, mais s'il n'existe, ni comme
substance, ni comme attribut, il est difficile de concevoir
quelle espce d'existence il peut avoir.

9. Mais ce qui regarde par dessus tout le physicien, c'est


de savoir s'il y a une grandeur sensible qui soit infinie.
9. Le Physicien, c'est--dire le philosophe qui tudie la
nature. - Une grandeur sensible, parce que c'est surtout des
grandeurs sensibles que le physicien doit s'occuper. Pour les
arguments dvelopps dans ce chapitre, voir plus loin, ch.
12, 2 et suiv.

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