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Alain (mile Chartier) (1868-1951)

philosophe, journaliste, essayiste

(1953)

DFINITIONS

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professeur de philosophie au Lyce Saint-Riquier Amiens, France
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Fondateur et Prsident-directeur gnral,
LES CLASSIQUES DES SCIENCES SOCIALES.
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Cette dition lectronique a t ralise par Jean-Pierre Dauthieux, bnvole,


professeur de philosophie au Lyce Saint-Riquier Amiens en France, partir
de :

Alain (mile Chartier) (1868-1951)

DFINITIONS.

Paris : Les ditions Gallimard, 1953, 238 pp. Collection : nrf.

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2008 pour Macintosh.

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dition numrique ralise le 30 avril 2014 Chicoutimi, Ville


de Saguenay, Qubec.
Alain, Dfinitions. (1953) 4

Alain (mile Chartier) (1868-1951)


philosophe, journaliste, essayiste

DFINITIONS

Paris : Les ditions Gallimard, 1953, 238 pp. Collection : nrf.


Alain, Dfinitions. (1953) 5

REMARQUE

Ce livre est du domaine public au Canada parce quune uvre pas-


se au domaine public 50 ans aprs la mort de lauteur(e).

Cette uvre nest pas dans le domaine public dans les pays o il
faut attendre 70 ans aprs la mort de lauteur(e).

Respectez la loi des droits dauteur de votre pays.


Alain, Dfinitions. (1953) 6

uvres dAlain

RECUEILS DE PROPOS

Propos sur le Bonheur.


Propos d'conomique.
Sentiments, Passions et Signes.
Les Saisons de l'Esprit.
Esquisses de l'Homme.
Prliminaires a l'Esthtique.
Vigiles de l'Esprit.
Propos d'un Normand.
(1906-1914), {5 vol. parus).

AUTRES OUVRAGES

Mars ou la Guerre juge.


Systme des Beaux-Arts.
Vingt Leons sur les Beaux-Arts.
Les Ides et les ges.
lments de Philosophie.
Entretiens au bord de la mer.
(Recherche de lentendement.)
Les Dieux.
Souvenirs
Concernant Jules Lagneau.
Histoire de mes Penses.
Le Roi Pot.
(Chronique de l'autre rgne.)

Lettres au docteur H. Mondor SUR LE SUJET DU CUR ET DE L'ESPRIT.


(h.c.)
Commentaires de Charmes de Paul Valry.
Commentaires de la Jeune Parque de Paul Valry.
Avec Balzac.
La Visite au musicien.
En lisant Dickens.
Dfinitions
Morceaux choisis (Textes tablis par M. Savin et A. Laffay).
Alain, Dfinitions. (1953) 7

Bibliothque de la Pliade

Propos.
Les Arts et les Dieux.
Les Passions et la Sagesse.
*

On trouvera la fin du volume la fin des uvres d'Alain


Alain, Dfinitions. (1953) 8

[238]

Oeuvres d'ALAIN
(suite)
CHEZ D'AUTRES DITEURS :

RECUEILS DE PROPOS

Cent un Propos d'Alain. (Cinq sries 1908, 1909, 1911, 1914, 1920.) (Wolf et
Lecert, Rouen ; M. Lesage, Paris.) (puis.)
Propos de Littrature. (84 Propos.) (d. Paul Hartmann.)
Minerve ou de la Sagesse. (89 Propos.) (d. Paul Hartmann.)
Propos sur l'ducation. (86 Propos.) (Presses Universitaires de France.)
Propos sur la Religion. (87 Propos.) (Presses Universitaires de France.)
Politique. (133 Propos.) (Presses Universitaires de France.)
Philosophie I et II (Grands-textes.) (Presses Universitaires de France.)

AUTRES OUVRAGES

Stendhal. (Collection des Matres de Littrature.) (Presses Universitaires de Fran-


ce.) Ides. (Onze chapitres sur Platon, Note sur Aristote, tudes sur Des-
cartes, sur Hegel, sur A. Comte.) (d. Paul Hartmann.)
Souvenirs de Guerre. (d. Paul Hartmann.)
Entretiens chez le Sculpteur. (d. Paul Hartmann.)
Abrgs pour les Aveugles. (d. Paul Hartmann.)
Prliminaires la Mythologie. (d. Paul Hartmann.)
Scnes de comdie. (d. Paul Hartmann.)
Lettres sur la Philosophie Premire. (Presses Universitaires de France.)
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[227]

Table des matires

A Association des Civiliser [56]


Abattement [11] Ides [33] Civilit [57]
Absolu [11] Assurance [35] Coeur [58]
Absolution [13] Audace [35] Colre [59]
Abstraction [13] Avarice [36] Concorde [60]
Accablement [14] Aveu [37] Concupiscence [60]
Accident [14] Avidit [38] Confession [62]
Accord [15] Avilissement [38] Confiance [63]
Admiration [15] B Conscience [64]
Adoration [16] Baptme [39] Contrition [66]
Affectation [16] Bavardage [39] Courage [67]
Affection [17] Beau [40] Courroux [68]
Affliction [18] Beaut [41] Courtoisie [69]
Agnosticisme [18] Bndiction [42] Crime [69]
Alarme [19] Besoin [43] Croyance [70]
Allgresse [20] Btise [44] Cruaut [71]
Altruisme [21] Bien [45] D
Ambition [22] Bienfaisance [46] Dfi [72]
me [23] Biensance [47] Dfiance [72]
Amiti [24] Bienveillance [47] Dlation [73]
Amour [25] Bilieux [48] Dmon [74]
Amour-Propre [27] Brutalit [48] Dshonneur [74]
Ange [27] C Dsintressement
Angoisse [28] Calomnie [49] [75]
Animalit [28] Caractre [50] Dsir [76]
Anxit [30] Charit [52] Dsobissance [77]
Apathie [30] Chtiment [53] Dsordre [77]
Apptit [31] Chrtien [53] Despotisme [78]
Application [32] Christianisme [54] Destin [78]
Arrogance [33] Chute [55] Devin [79]
Civilisation [55] Devoir [80]
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Dvouement [81] Flatterie [111] Maldiction [140]


Diable [81] Foi [111] Matrialisme [141]
Dialectique [82] Fortune [113] Mdisance [142]
Dieu [83] Franchise [113] Mensonge [143]
Disgrce [84] Frivolit [115] Mpris [144]
Dissimulation [84] Fureur [115] Mrite [145]
Dissipation [86] G Meurtre [145]
Dogmatisme [86] Gaucherie [116] Miracle [146]
Droit [87] Gravit [117] Mirage [147]
Droiture [88] H Misanthropie [147]
E Habitude [118] Morale [148]
galit [88] Haine [119] Mortel [148]
gosme [89] Hardiesse [119] N
loquence [90] I Navet [150]
motion [91] Idal [120] Ncessit [150]
Emportement [92] Idoltrie [121] Ngligence [152]
nergie [93] Imagination [121] Nerveux [152]
Enfer [94] Imbcile [122] O
picurisme [95] Imitation [123] Optimisme [153]
Esprance [95] Instinct [124] Orgueil [154]
Espionnage [97] Intrpidit [125] P
Espoir [97] Ivresse [125] Paillardise [154]
Esprit [98] J Paix [155]
Esthtique [98] Jalousie [126] Panthisme [156]
Estime [99] Jeu [128] Pques [156]
ternel [99] Justice [129] Paradis [157]
volution [100] L Pardon [157]
Exercice [101] Lchet [131] Passion [158]
F Laideur [132] Patience [159]
Fable [102] Larmes [133] Patrie [160]
Fanatisme [103] Logique [134] Pch [161]
Fatalisme [103] Loi [135] Pnitence [162]
Fatalit [105] Loterie [136] Penser [162]
Faute [106] Luxure [136] Pessimisme [163]
Faveur [106] Lymphatique [138] Peur [163]
Feinte [107] M Philosophie [164]
Flicit [108] Machiavlisme [138] Pit [165]
Ftiche [109] Magnanimit [139] Plaisir [165]
Fidlit [110] Matrise [140] Platonisme [166]
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Posie [167] Rsignation [186] T


Polmique [168] Rsolution [187] Tmrit [207]
Police [168] Rve [187] Temprament [208]
Politesse [169] S Temprance [209]
Positivisme [169] Sacrement [188] Temps [210]
Possession [170] Sagesse [189] Thologie [211]
Prcipitation [170] Sanglot [190] Thosophie [212]
Prdestination [171] Sanguin [191] Timidit [213]
Prdiction [172] Scepticisme [192] Tolrance [214]
Prjug [173] Sentiment [192] Torture [214]
Prmditation [174] Srieux [194] Tragdie [215]
Prsage [175] Servilit [195] U
Preuve [176] Sincrit [195] Universalit [216]
Prire [178] Socialisme [197] Urbanit [217]
Progrs [178] Socit [197] Usure [217]
R Solidarit [198] Utilitarisme [218]
Rflexe [179] Sommeil [199] V
Regret181] Somnolence [200] Valeur [219]
Religion [181] Sophiste [201] Vanit [220]
Remontrance [182] Sorcellerie [201] Vellit [221]
Remords [183] Sottise [202] Vniel [221]
Renomme [184] Souhait [203] Vertu [222]
Repentir [184] Spiritualisme [203] Vice [223]
Rprimande [185] Spontanit [204] Violence [223]
Rprobation [185] Sublime [205] Z
Reproche [186] Suggestion [206] Zle [224]
Alain, Dfinitions. (1953) 12

[7]

Alain, DFINITIONS
AVERTISSEMENT

Retour la table des matires

Alain mettait trs haut les dfinitions. Il en citait d'Aristote, qu'il


jugeait magistrales ; il en dcouvrait aussi avec bonheur en Descartes,
en Montesquieu, en Kant... Il admirait comme la brve exposition
d'une ide commune, ramene son essence, acqurait, par la simple
rigueur de l'nonc, une vertu tranquille, trangre aux idologies,
inaccessible aux polmiques ; modle et source de toute vraie r-
flexion.
Ceux qui eurent Alain pour matre pendant ses dernires annes
d'enseignement (1930-1933 environ) ont racont comment il tait par-
venu obtenir des lves la rdaction en classe de dfinitions impro-
vises, qui, aussitt lues, reprises, compltes, ajustes, [8] s'ache-
vaient souvent au tableau en formules puissantes, dont beaucoup ont
gard la trace. Cet exercice, crit Alain, est le meilleur que j'aie ja-
mais invent.
A une poque assez incertaine {sans doute entre 1929 et 1934),
Alain avait tabli ou fait tablir environ cinq cents fiches portant cha-
cune un mot. Le hasard et l'humeur semblent avoir jou un grand rle
dans le choix de ces mots, choix qui ne tmoigne d'aucune prtention
systmatique. Alain, de temps en temps, prenait une de ces fiches, et,
d'une criture ferme, sans ratures, il composait une Dfinition ; il n'a
malheureusement pas rempli toutes les fiches.
Un petit nombre de ces Dfinitions a paru dans le Mercure de
France (1er dcembre 1951). L'ensemble est publi ici.
Alain, Dfinitions. (1953) 13

[9]

Alain

DFINITIONS

Retour la table des matires

[10]
Alain, Dfinitions. (1953) 14

[11]

Alain, DFINITIONS

A
Retour la table des matires

ABATTEMENT

C'est l'tat qui suit un choc inattendu, tat bien distinct de l'acca-
blement, qui se fait par degrs et accumulation. L'abattement est natu-
rel, et il faut lui laisser son temps, qui est un temps de repos.
*
ABSOLU

Se dit de ce qui est pur et spar, sans mlange, dpendance ni


rapports. En ce sens on dit Scurit absolue, Dsintressement absolu,
Dsespoir absolu. L'absolu s'oppose [12] au relatif. Le mouvement
absolu c'est le mouvement existant, et indpendamment des rapports,
des repres, etc. (On admet qu'il n'y a point de tels mouvements.) Le
mouvement relatif est tel par rapport un choix de points supposs
fixes ; si ces points taient en mouvement, le mouvement pourrait se
transformer en repos. Les apparences astronomiques s'expliquent, si
on fixe la terre, par le mouvement du soleil, et, si on fixe le soleil, par
le mouvement de la terre. Le rapport de l'absolu la morale vient de
ce qu'on cherche une valeur absolue, c'est--dire qui soit indpendante
de l'opinion et des circonstances (par opposition la thse sceptique :
ce qui est vice ici et vertu l). Turenne qui tient parole aux voleurs
approche par l de la probit absolue.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 15

[13]

ABSOLUTION
C'est une sentence d'arbitre. Nul ne sait s'absoudre, et chacun se
condamne et se console par l. Comme dit le paresseux : Je ne suis
bon rien. Je ne ferai rien. Je ne serai rien. La condamnation efface
le remords. L'absolution suppose le repentir, qui est le remords accep-
t. L'absolution est donc le contraire de l'orgueilleuse condamnation
de soi. L'absolution est une dfense de se croire.
*
ABSTRACTION
C'est une simplification, en prsence de l'objet concret infiniment
complexe et perptuellement changeant, simplification qui nous est
impose soit par les ncessits de l'action, soit par les exigences de
l'entendement, et qui [14] consiste considrer un lment de l'objet
comme isol, alors que rien n'est isolable, et comme constant, alors
que rien n'est en repos.
*
ACCABLEMENT

C'est un tat de tristesse sans espoir qui vient de la rencontre de


beaucoup de malheurs grands et petits. Contre l'accablement on pro-
pose cette maxime : Une seule chose la fois.
*
ACCIDENT

C'est un vnement qui apparat comme imprvisible et improba-


ble. Par exemple une voiture au passage niveau juste en mme
temps que le train. Un obus qui [15] enlve la tte de l'aviateur. On
accuse alors la fatalit, comme si l'vnement tait un dfi aux lois du
probable ; et cette ide a beaucoup de vrai. Le fatalisme nous console
de ce qui est arriv ; mais il ne doit pas diminuer notre prudence.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 16

ACCORD

C'est une entente et une paix de nature, qui ne doit rien la volon-
t.
*
ADMIRATION

C'est le sentiment du sublime dans le spectateur, l'auditeur ou le


lecteur. Et le principal de l'admiration est qu'elle nous dispose favora-
blement par rapport [16] l'espce humaine et nous-mmes. La mi-
santhropie est une prcaution contre l'admiration.
*
ADORATION

Ce sentiment n'est pas l'admiration, qui suppose toujours une sorte


d'galit et de correspondance ; au lieu que l'adoration lve l'ador
au-dessus du semblable, et sans espoir de lui ressembler. On adore les
perfections et les grces dont on se sent tout fait incapable.
*
AFFECTATION
Ce qui est voulu dans la manifestation de notre caractre et de nos
affections ; mais encore la condition que ce [17] que nous affectons
d'tre tienne par quelque ct notre naturel. L'hypocrisie n'est pas
une affectation ; mais on peut affecter d'tre hypocrite si on l'est dj,
affecter d'tre franc si on l'est dj, d'tre grossier si on l'est dj,
d'tre lger si on l'est dj ; on peut mme affecter d'tre naturel et
simple.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 17

AFFECTION

Tout ce qui, dans nos penses, dans nos projets, dans nos rsolu-
tions est marqu d'un degr quelconque d'amour ou de haine, de joie
ou de tristesse. La mlancolie est une affection, l'envie est une affec-
tion, la dception est une affection.
*
[18]

AFFLICTION

Un degr plus marqu du chagrin, et qui rsulte d'une suite de mal-


heurs, toutefois plutt naturels (maladie, infirmit, deuil) que rsultant
de la malice humaine.
*
AGNOSTICISME

C'est l'tat d'un homme qui se rsigne ignorer. Par exemple igno-
rer s'il y a un Dieu, une vie future, une me ; ou bien ignorer ce que
sont les choses en soi, et ne les connatre que par leurs effets sur nos
sens. C'est peu prs la position du sceptique, si ce n'est qu'elle est
plus paisible que celle du sceptique, qui ne se lasse point de prouver
qu'on ne peut rien prouver. L'agnostique a ordinairement pour morale
de ne se pas troubler, ni inquiter les autres, pour des [19] choses obs-
cures et incertaines, ce qui revient apaiser les haines, ambitions et
avidits. Sa morale est de modration et de paix, par opposition au
fanatisme des dogmatiques.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 18

ALARME

C'est proprement l'tat d'un camp ou d'une ville, lorsque chacun


s'veille et s'arme, sans savoir d'abord pourquoi, et seulement par la
rumeur. Ce mot dsigne donc bien un veil soudain de l'individu qui
sent en lui-mme que toutes les fonctions de lutte se prparent tumul-
tueusement ; le cur bat plus vite ; la respiration est courte et accl-
re ; les muscles se tendent et s'agitent, et sans raison apparente. Sou-
vent c'est un cri qui le jette en alarme, mais ordinairement il ne
connat de ce cri que le trouble qui en est l'effet. [20] Un homme qui
est appel par son nom se rveille par l'alarme mme, et c'est alors
qu'il entend son nom.
*
ALLGRESSE

C'est une motion sans pense, qui rsulte de bonne nutrition et


d'nergie disponible. Par exemple la promenade de la Jeune Parque
est tout allgresse. Ce qui distingue l'allgresse des autres espces de
la joie, c'est que l'action se fait en mme temps que l'ide en vient. On
est allgre en ce qu'on sait trs bien faire. On n'est pas allgre en ce
qu'on apprend. On n'est pas non plus allgre en compagnie ; par
exemple la danse n'est pas allgre ; il s'y trouve une attention, une pu-
deur, une soumission, un dsir surmont, des penses effaces. L'all-
gresse n'a point de prcaution.
*
[21]

ALTRUISME

C'est le contraire de l'gosme ; c'est une disposition penser aux


autres (autrui), se demander ce qu'ils penseront, ce qu'ils prouve-
ront, ce qu'ils esprent, ce qu'ils voudraient, ce qu'ils devraient vou-
loir, ce qu'ils ne devraient pas supporter, etc. C'est se mettre la place
des autres et sentir comme eux (sympathie), et par suite tre vivement
Alain, Dfinitions. (1953) 19

mu par l'admiration ou. par le blme qu'ils expriment, ou qu'on sup-


pose qu'ils exprimeraient. Il n'y a point du tout de socit au monde
sans cette espce d'amiti, bien diffrente d'une volont organisatrice,
qui pense aussi aux autres, mais sans avoir gard leurs sentiments.
Un roi peut tre raisonnable sans tre pour cela altruiste. Et quelque-
fois l'altruisme [22] le dtournera d'tre raisonnable, quand il constate
que l'opinion est contre une rforme pourtant utile.
*
AMBITION

C'est une passion qui nat de l'motion de colre, laquelle se pro-


duit lorsque notre action rencontre une rsistance ; mais la passion
d'ambition, comme toute passion, ne se dveloppe qu' l'gard des
personnes que nous voyons contrarier nos dsirs ou seulement n'en
faire point cas. Nous sommes partags alors entre le dsir de persua-
der et celui de forcer. On remarquera qu'il y a de l'ambition dans
l'amour. Aussi que l'ambition enferme une estime des autres, puis-
qu'on serait fier d'tre approuv d'eux. Toutefois autant qu'on les for-
ce, on les mprise, et ces contradictions irritantes dfinissent la [23]
passion d'ambition. Le sentiment qui la surmonte vient d'aimer et de
respecter son semblable par serment, ce qui conduit l'instruire. La
charit est le nom qui convient cette noble ambition.
*
ME

L'me c'est ce qui refuse le corps. Par exemple ce qui refuse de fuir
quand le corps tremble, ce qui refuse de frapper quand le corps s'irrite,
ce qui refuse de boire quand le corps a soif, ce qui refuse de prendre
quand le corps dsire, ce qui refuse d'abandonner quand le corps a
horreur. Ces refus sont des faits de l'homme. Le total refus est la sain-
tet ; l'examen avant de suivre est la sagesse ; et cette force de refus
c'est l'me. Le fou n'a aucune force de refus ; il n'a plus d'me. On dit
aussi qu'il n'a plus conscience et c'est vrai. Qui cde absolument [24]
son corps soit pour frapper, soit pour fuir, soit seulement pour parler,
ne sait plus ce qu'il fait ni ce qu'il dit. On ne prend conscience que par
une opposition de soi soi. Exemple : Alexandre la traverse d'un
Alain, Dfinitions. (1953) 20

dsert reoit un casque plein d'eau ; il remercie, et le verse par terre


devant toute l'arme. Magnanimit ; me, c'est--dire grande me. Il
n'y a point d'me vile ; mais seulement on manque d'me. Ce beau
mot ne dsigne nullement un tre, mais toujours une action.
*
AMITI

C'est une libre et heureuse promesse soi, qui change une sympa-
thie naturelle en un accord inaltrable, d'avance au-dessus de l'ge,
des passions, des rivalits, des intrts et des hasards. Cela n'est pas
ordinairement [25] exprim, mais on en voit les effets, et l'on s'y fie
absolument, ce qui permet une libert des entretiens et des jugements
sans aucune ruse. Au rebours l'amiti sous conditions ne peut plaire.
*
AMOUR

Ce mot dsigne la fois une passion et un sentiment. Le dpart de


l'amour, et chaque fois qu'on l'prouve, est toujours un genre d'all-
gresse li la prsence ou au souvenir d'une personne. On peut crain-
dre cette allgresse et on la craint toujours un peu, puisqu'elle dpend
d'autrui. La moindre rflexion dveloppe cette terreur, qui vient de ce
qu'une personne peut son gr nous inonder de bonheur et nous retirer
tout bonheur. D'o de folles entreprises par lesquelles nous cherchons
prendre pouvoir notre [26] tour sur cette personne ; et les mouve-
ments de passion qu'elle prouve elle-mme ne manquent pas de ren-
dre encore plus incertaine la situation de l'autre. Les changes de si-
gnes arrivent une sorte de folie, o il entre de la haine, un regret de
cette haine, un regret de l'amour, enfin mille extravagances de pense
et d'action. Le mariage et les enfants terminent cette effervescence. De
toute faon le courage d'aimer (sentiment du libre arbitre) nous tire de
cet tat de passion, qui est misrable, par le serment plus ou moins
explicite d'tre fidle, c'est--dire de juger favorablement dans le dou-
te, de dcouvrir en l'objet aim de nouvelles perfections, et de se ren-
dre soi-mme digne de cet objet. Cet amour, qui est la vrit de
l'amour, s'lve comme on voit du corps l'me, et mme fait natre
l'me, et la rend immortelle par sa propre magie.
Alain, Dfinitions. (1953) 21

*
[27]

AMOUR-PROPRE

On ne s'aime point, et l'on est aigri contre soi ; tel est l'amour-
propre. Il va au-devant du blme. Il dit : Je sais bien ce qu'on pense
de moi. Jamais l'loge ne lui suffit. C'est un amour malheureux.
*
ANGE

C'est le messager, l'heureux messager, l'attendu, le bienvenu. L'an-


ge n'est point vieux, l'ange n'est pas savant. Simplement il vient an-
noncer des temps nouveaux. L'ange ne juge point, l'ange ne pardonne
point ; il donne avec bonheur. Ce qu'il apporte ce n'est pas une preuve,
c'est une nouvelle. Ce n'est pas ainsi, dit-il, aussi [28] simplement
que s'il rajustait votre chevelure. Vous n'tes pas damn, vous n'tes
pas triste, vous n'tes pas inutile, vous n'tes pas sans courage. Je vous
le dis parce que je le sais, et, vous, vous tes mal inform. L'ange ne
discute pas.
*
ANGOISSE

Effet de l'extrme attention, qui coupe le souffle, et encore plus si


elle remarque l'effet. La solution est de respirer comme l'animal, ce
qui est le soupir.
*
ANIMALIT

Le taureau, symbole de l'animalit. La raison ne peut rien sur le


taureau ; au [29] contraire ce qui est raisonnablement calcul donne
lieu des ractions contraires au calcul. La pointe ne l'arrte nulle-
Alain, Dfinitions. (1953) 22

ment. Impossible de lui faire peur. Impossible de lui faire saisir son
intrt bien entendu. C'est pourquoi l'homme devient furieux devant
ses propres passions ; la sagesse ne sert qu' l'exasprer, et le faire
dsesprer de lui-mme. C'est par les essais de raison que l'homme
devient draisonnable. Entre deux, chacun s'efforce de prouver l'au-
tre que l'autre a tort, ce qui exaspre l'autre, et par rpercussion le
premier ; car il se dit : Mieux je raisonne et plus il est en colre.
D'o la ncessit des moyens indirects, qui semblent absurdes. Par
exemple concder beaucoup celui qui a tort ; prendre ses sophismes
pour bons (v. certaines ngociations diplomatiques absurdes, mais ef-
ficaces). Le marchand de marrons connat mieux les passions que ce-
lui qui ne vend rien.
*
[30]

ANXIT

Genre de crainte qui ressemble l'angoisse, mais qui en diffre par


ceci que l'motion physiologique y est moins sensible, quoique le m-
decin puisse toujours la dceler. L'angoisse est un malaise ; l'anxit
semble celui qui l'prouve un tat d'esprit, o les raisons de craindre
surgissent avec une force inexplicable ; et mme quand on ne sait ce
que l'on craint, l'anxit est encore un tat de l'esprit, au fond dtermi-
n par un drglement de la circulation ; mais l'anxieux n'en sait rien.
*
APATHIE

Littralement absence de passion, ou, plus gnralement, absence


de sensibilit qui fait que [31] l'on ne s'intresse rien, et qu'ainsi on
ne peut se mettre en mouvement d'aucune manire, soit pour penser,
soit pour agir. Et l'ide qui est ici enferme c'est que l'activit suppose
en tout genre des motifs piquants et un intrt d'ordre infrieur, les
motifs suprieurs nous laissant d'abord inertes et indiffrents. Par
exemple une industrie utile n'est dveloppe que pour tonner un voi-
Alain, Dfinitions. (1953) 23

sin misrable. L'envie peronne le pote. C'est pourquoi l'apathie n'est


pas une vertu ; ou bien c'est une vertu qui teint toutes les vertus.
*
APPTIT

C'est le dsir naturel, c'est--dire rgl par le besoin, et sans m-


lange d'esprit. Par exemple un apptit de pouvoir dfinit une ambition
toute nave et qui n'est que [32] de temprament, sans orgueil ni m-
pris. L'apptit d'argent est un genre d'avarice qui gagne et accumule
sans y penser. L'apptit est tout naf.
*
APPLICATION

C'est l'attention
sans rflexion, faute de recul. L'objet est ce qui rgle l'application ;
on veut concider avec l'objet en toutes ses parties. C'est une vertu
dans l'orgueilleux ; mais c'est une sorte de vice dans celui qui ne veut
pas oser et qui jure d'excuter. L'application est une sorte de refus de
penser. Je guillotine comme il faut. L'administration est le serment
d'application.
*
[33]

ARROGANCE

C'est s'arroger, c'est--dire demander pour soi. C'est une disposi-


tion occuper les autres de soi, ce qui est ne pas mme considrer les
autres solliciteurs. La nuance juste de ce mot est qu'il exprime une
sorte de colre en talage, qui prtend bien agir sur ceux qui distri-
buent les faveurs, comme sur ceux qui les esprent. L'arrogance aussi
ne russit gure et ainsi est presque toujours ridicule.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 24

ASSOCIATION DES IDES

C'est une sorte de loi de notre esprit qui explique le cours machinal
de nos ides, tel peu prs qu'on le trouve dans la rverie, le demi-
sommeil, le rve, et enfin dans tous les cas o la pense volontaire ne
s'exerce plus. En apparence les ides s'enchanent les unes aux autres
[34] par leur ressemblance, ou par le voisinage o elles se trouvent
ordinairement. (Une pomme, une orange, la terre. Machine entrane
machine vapeur, par la force de la coutume. Chapeau fait penser
Chteau. Baron Ballon, etc.) Si l'on y regarde de plus prs, on re-
marque que la plupart des enchanements d'ides sont en ralit des
enchanements de mots, c'est--dire de mouvements, comme on voit
qu'un pas en entrane un autre et un mouvement du pianiste un autre.
Il est raisonnable de penser que tous les enchanements d'ides sont
l'effet de suites de mouvements soit dans les gestes, soit mme dans le
cerveau. Ce n'est que supposition. Le fait de l'association des ides
consiste en ceci qu'une ide fait penser une autre souvent sans aucu-
ne suite raisonnable, et simplement par l'effet de rptitions antrieu-
res, entendues et reproduites. On appelle superstition ce genre de liai-
sons.
*
[35]

ASSURANCE

C'est le contraire de la loterie. Tous concourent rparer pour cha-


cun une perte de hasard, par exemple une mort prmature, une lon-
gue maladie, un accident de route, un vol, un incendie. L'assurance
fait que personne ne perd la loterie du malheur.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 25

AUDACE

C'est le courage en mouvement. Souvent on ne peut surmonter la


peur que par une action qui occupe tout l'esprit. Et, ds que cette ac-
tion est commence, il en rsulte une vue plus juste du possible et de
l'impossible. La cavalerie de Napolon arrivait souvent (La Moscowa,
Craonne) [36] par des chemins que l'on jugeait impossibles. L'audace
rassure l'audacieux et pouvante le prudent. Il n'y a qu'une nuance en-
tre l'audace et la tmrit. L'audace est une tmrit dirige et, un
moment, volontairement lche. Il y a plus d'esprit dans l'audace que
dans la hardiesse ; et l'audace est plutt une qualit de chef.
*
AVARICE

C'est la passion qui rsulte de l'motion de la peur. Elle est propre


aux tres affaiblis par l'ge ou la maladie, et en qui la peur ne se chan-
ge pas en colre, ce qui conduirait quelque genre d'ambition. L'avare
a peur, et peur d'avoir peur, d'o il vient entasser les dfenses, pr-
cautions et provisions (l'argent est un genre de provision). Il entre
dans l'avarice un art de prvoir et un art de cacher ; aussi une [37] sor-
te d'ambition, car l'avare veut gouverner les autres ; mais en mme
temps il ne s'y fie point. Il n'y a point de limite l'avarice, parce qu'en
effet on peut toujours craindre. La pense qui sauve l'avare est celle de
l'ordre et de la prvoyance ds que, par une rsolution de philanthro-
pe, il tend l'ordre et la prvoyance autant qu'il peut autour de lui. D-
couvrant ainsi les lments de la sret, il vient aimer l'ordre et le
travail, et finalement fonder bibliothques, hpitaux, coopratives,
assurances et choses de ce genre. Mais ce sentiment philanthropique
retombe souvent l'avarice par la puissance des rflexes de prcau-
tion.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 26

AVEU

C'est la faute reconnue devant le semblable. Sans l'aveu il n'y a


point de faute pour l'arbitre, puisqu'il [38] ne connat pas les motifs. Il
n'y a qu'infraction.
*
AVIDIT

Dsir de prendre plutt que de garder. Va trs bien avec la prodiga-


lit ; aussi avec l'oubli de ce qu'on a.
*
AVILISSEMENT

Est vil ce qui est vendre, et, par extension naturelle, ce qui ne
vaut pas cher. L'avilissement est le changement qui se fait dans un
homme qui baisse de prix mesure qu'il se vend. L'esclave se trouve
avili ; mais s'avilir est pire. C'est ouvertement mettre un prix au d-
vouement et tous les autres effets [39] de l'amiti. Ainsi la sincrit
du dvouement vendu avilit encore plus l'homme. Et toutes les fois
que l'intrt se mle aux apparences de la gnrosit et de l'indpen-
dance, on descend un degr de l'avilissement.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 27

B
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BAPTME

C'est un sacrement (une crmonie) par lequel l'enfant (ou l'tran-


ger) est solennellement adopt, volontairement, et d'esprit, et en tout
cas gnreusement, par des personnes qui ne lui doivent rien.
*
BAVARDAGE

C'est la mcanique de la conversation. La ncessit de remplir les


silences, afin [40] de ne pas se laisser enlever la parole, est ce qu'on
remarque dans le bavardage, qui, par ce souci continuellement pres-
sant, dit n'importe quoi jusqu' l'extrme fatigue, o il se rsigne alors
couter.
*
BEAU

Aspect des personnes et des choses qui nous prvient favorable-


ment avant tout jugement. Un beau vers nous avertit que la pense
qu'il exprime doit tre juste. Un beau visage nous dtourne de suppo-
ser quelque pense vile. On nomme une belle action celle qui trans-
porte par la manire, avant qu'on puisse discerner si elle est fonde en
raison et en justice. Il y a ainsi dans le sentiment du beau quelque cho-
se d'universel qui ressemble une pense explique ou prouve, quoi-
qu'on n'aperoive d'abord rien de tel.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 28

[41]

BEAUT

Laideur vient toute de disgrce, de timidit, de fureur, d'essais


contretemps, et contresens de soi-mme. Par exemple frapper, juste
au moment o on ne veut pas, cela rompt le systme musculaire et
aussi le systme nerveux. Pour une action fluide et sans rpercussion,
il faut une concordance de diverses commandes nerveuses (lesquelles
sont probablement rythmiques). Il faut un renforcement, ce qui mus-
culairement signifie une aide de chaque partie toutes. Par exemple
pour frapper de la hache on assure d'abord les pieds, les genoux, les
reins, tout en prparant les bras. Cette prparation est d'abord explora-
tion nerveuse, et harmonie pendant que les effets s'accumulent ryth-
miquement. Le dpart se fait dans un vide de rsistance comme si rien
ne [42] pesait rien. Or autant que la forme humaine exprime cette vo-
lont partout rpandue, la forme humaine est belle.
*
BNDICTION

C'est littralement dire le bien (maldiction c'est dire le mal). C'est


donc, pour l'avenir, pour le prsent, et mme pour le pass, dire l'en-
fant, au fils, au frre, au semblable qu'on le juge bon et libre, qu'on lui
fait confiance, et que tout ira de mieux en mieux non seulement en ce
qui dpend de lui, mais aussi dans ses entreprises, toutefois avec l'ide
que ses entreprises seront louables. La bndiction est donc l'effet de
la charit ; elle en est aussi un moyen, qui vient naturellement aprs
les blmes et reproches, ou au moment d'une sparation. La bndic-
tion est solennelle par ceci qu'elle est [43] et veut tre indpendante
des circonstances, et affirme une foi inbranlable. La formule : au
nom du Pre, du Fils et du Saint-Esprit a un sens bien clair ; en re-
montant : je te bnis parce que tu participes l'esprit libre ; je te bnis
parce que tu es mon frre de nature et que je crois que l'homme peut
servir l'esprit ; je te bnis parce que tu es dans un monde o la vertu et
la raison sont aussi bien possibles que leurs contraires, et o il n'y a
point de fatalit.
Alain, Dfinitions. (1953) 29

BESOIN

C'est l'tat d'un homme qui sent quelque manque et qui ne peut
s'empcher d'y penser. Il y a plus de libert dans le dsir, qui souvent
est un pur effet de la pense, et se nourrit d'abord de rveries, mais le
dsir se change souvent en besoin, surtout lorsque [44] ayant obtenu
ce qu'on dsirait, on vient de nouveau le perdre. Par exemple une
place trs bien paye, on en a d'abord le dsir plutt que le besoin.
Mais si on obtient cette place, alors on se met dans le cas, si on la
perd, d'prouver le dsir comme un besoin. Il y a ainsi une immensit
de besoins non naturels.
*
BTISE

Exactement ce que notre animal (notre corps) fera de lui-mme s'il


n'est pas dress. La btise est plus choquante dans les paroles que dans
les actions ; et chacun sait que les paroles vont souvent toutes seules.
Si on a bien compris cela, la btise n'offense plus personne ; elle fait
rire.
*
[45]

BIEN

C'est la formule du devoir, mais commune tous, et rglant la


conduite de chacun sur l'effet extrieur. Par exemple il est bien de
fonder un hpital ; donc on est assur de faire son devoir par ce
moyen. Toutefois on ne dira pas qu'il est bien de se venger, quoique
cela puisse tre un devoir. C'est que de ce devoir il risque de rsulter
toutes sortes de maux. Le bien vient ainsi signifier bien commun,
c'est--dire ce que personne ne blme, d'o l'hpital, la bibliothque,
Alain, Dfinitions. (1953) 30

et les autres fondations. On comprend qu'une femme juge devoir ins-


truire les ignorants par la lecture et passer son temps recueillir les
livres, les conserver, etc. Insensiblement elle fondera une biblioth-
que, qui sera alors un bien. Mais le philanthrope qui, d'aprs cet
exemple, fonde une bibliothque peut tre fort loign de faire son
devoir et mme de le connatre. Ainsi le bien se fait naturellement par
argent et employs [46] subalternes, sans charit relle. D'o l'on voit
le mot bien s'tendre aux biens.
*
BIENFAISANCE

Drive de bien, et en exprime tout le sens. Car les mots de bienfai-


sance et de bienfaiteur cartent toute notion de sentiment gnreux ;
ce n'est que l'administration des biens d'aprs une formule commun-
ment accepte. C'est un effet de la bienfaisance que l'organisation d'un
dispensaire ; mais cela est sans rapport avec le dvouement d'une per-
sonne sans biens, qui emploie son temps de repos soigner les mala-
des.
*
[47]

BIENSANCE

La bonne tenue dans la crmonie assise, et, par extension, dans le


cortge.
*
BIENVEILLANCE

C'est un genre d'optimisme qui se manifeste la premire ren-


contre de quelqu'un. Comme l'optimisme, la bienveillance est la fois
de nature et de volont. Le bienveillant craint l'humeur et se prpare
n'tre point choqu ; mais de plus il reprend ces sages dispositions, il
les approuve ; il reconnat que l'on doit ouvrir un crdit n'importe
Alain, Dfinitions. (1953) 31

qui, et que c'est le seul moyen de faire qu'il montre son mrite s'il en a.
La bienveillance est donc le remde la timidit, en soi-mme et dans
autrui. Il y a de l'allgresse dans la bienveillance.
*
[48]

BILIEUX

Est petit de taille, petit de muscles, brun, au poil fris, le teint entre
rose et jaune, occup de lui-mme, sujet l'humeur, triste, donc affec-
tueux et souponneux ; fidle ses amis et ses desseins. Prend avan-
tage sur les autres par le srieux et la qualit de l'attention ; car sa loi
est qu'une chose qui l'a intress une fois est sacre pour lui. On com-
prend qu'une des passions du bilieux soit l'esprit de rancune, et que le
souvenir des personnes soit sa vertu de socit.
*
BRUTALIT

Quand le premier coup est mal donn, il revient sur le frappeur et


l'irrite ; d'o un second coup encore plus mal donn. [49] Un chien qui
essaie de mordre donne ce spectacle. La brutalit s'exerce sur elle-
mme, et accessoirement sur l'autre ; ce qui se voit dans la manire de
frapper, qui est laide. Il faut comprendre ce qu'il y a de maladresse
dans un crime. Vingt coups de couteau prouvent moins de volont
qu'un seul, prompt et suffisant. Souvent les ractions des passions sont
brutales, par un geste qui tord et se tord. Liens sur soi ; essais d'escla-
vage. (Grincer des dents, se meurtrir les mains, se meurtrir le larynx.)
Fureur impuissante. Je remarque que le tyran n'est pas brutal. Il donne
promptement des ordres. La partie est ingale tant que l'assassin agit
par brutalit.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 32

C
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CALOMNIE

La calomnie est une supposition que l'on fait d'aprs une misan-
thropie gnrale. [50] La calomnie qui porte sur des actes imaginaires
est un mensonge ; mais la calomnie qui porte sur les motifs est juste
autant plausible que la misanthropie elle-mme. La calomnie ne cesse
jamais, et d'elle-mme descend. On finit par nier tout l'homme. Le ve-
nin de la calomnie est en ceci que l'on voit bien qu'elle n'pargnera
personne.
*
CARACTRE

C'est le jugement que nous portons sur un homme qui nous est as-
sez connu, et en accordant ce jugement celui de tous autant qu'il
nous est possible. Ainsi nous disons : Il est irritable, mais il revient
aisment ; ou bien : C'est un jeune avare qui fait conomie d'opi-
nions ; ou bien : Il est envieux de tout ; ou bien : C'est un fri-
vole et [51] un paresseux . Le caractre, comme le mot le signifie,
nous est donc impos du dehors ; et quand nous jugeons nous-mme
notre propre caractre, c'est toujours principalement d'aprs l'opinion
que nous nous dessinons nous-mme. Aussi voit-on qu'un homme fait
le bourru parce qu'on le croit tel, ou le cruel parce qu'on le croit tel, ou
le fat parce qu'on le croit tel.
Il y a donc de l'affectation dans Je caractre, et le souci de jouer un
certain rle, mais toutefois choisi de faon qu'il nous aille bien ; et
cette part de naturel est toujours dans le caractre. C'est pourquoi on
ne peut changer arbitrairement son propre caractre ; mais il ne serait
pas raisonnable non plus de croire qu'on y est enferm absolument ;
Alain, Dfinitions. (1953) 33

car on peut changer beaucoup l'opinion, et changer de rle. Il y a tou-


jours plus d'un caractre qui s'accorde avec notre naturel.
*
[52]

CHARIT

C'est la foi quand elle a pour objet le semblable. Et la charit ne se


laisse pas dfaire par les preuves contraires ; c'est pourquoi elle hono-
re l'humanit dans le fou, l'idiot, le criminel, le malheureux ; mais elle
l'honore aussi dans le riche, le puissant, le frivole, l'injuste, l'ivrogne,
le brutal, le jaloux, l'envieux ; elle cherche passage pour les juger fa-
vorablement tous, et les aider, et d'abord les aimer. On ne comprend
pas bien la charit tant qu'on ne sait pas qu'elle est une foi, c'est--dire
qu'elle est volontaire, et d'avance assure contre tous les genres de d-
ceptions.
*
[53]

CHTIMENT

C'est purification. Il y a loin du chtiment la peine ; la peine n'est


qu'un tat douloureux et forc, qui agira par la peur et par l'exemple,
s'il ne peut mieux. Le chtiment vise plus profondment une rforme
intime voulue par le coupable. Le chtiment n'est point forc ; il est
accept et mme demand comme tant la suite d'une volont coupa-
ble, et en mme temps comme un rgime nouveau qui exclut un genre
de dsir et d'avidit, une ivresse, une colre, enfin ce qui a produit la
faute.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 34

CHRTIEN

L'esprit chrtien enferme le mpris des puissances, le respect de


toutes les mes comme tant galement dignes d'tre sauves, et enfin
une prfrence pour la pauvret [54] et le travail, par le sentiment de
la faiblesse de l'homme devant les sductions de tout ordre.
*

CHRISTIANISME

C'est le culte de l'esprit crucifi, ce qui implique un conflit entre


l'esprit et les pouvoirs, et un parti pris contre les pouvoirs. C'est une
maxime chrtienne qu'on ne peut la fois exercer le pouvoir et sauver
son esprit (l'esprit li au sort d'un corps, c'est l'me). C'en est une autre
qu'on ne peut tre riche et juste. C'en est une autre que toutes les mes
sont galement prcieuses. C'en est une autre que l'orgueil et l'empor-
tement mettent toujours l'me en pril.
*
[55]

CHUTE

Mouvement naturel de l'esprit, toujours entran par les passions,


les besoins, la fatigue. La mtaphore clbre de la chute et de la r-
demption reprsente toutes nos minutes, qui sont des chutes et des re-
prises. Et en effet, l'homme-dieu est le modle suivre dans cette vie
difficile.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 35

CIVILISATION

Un ensemble de lois, d'usages, d'opinions, de jugements, qui rend


impossibles, et presque inconcevables des pratiques ailleurs admises
sans examen ni tonnement. Exemples, l'esclavage, la castration des
enfants, la torture, le supplice des sorciers. La civilisation n'implique
pas que la moralit moyenne soit meilleure, mais seulement que la
coutume a t change par l'action nergique de quelques [56] mora-
listes. C'est pourquoi on s'tonne que notre civilisation occidentale
n'ait pas adouci la guerre, ni les passions politiques, de faon que la
souffrance soit encore prise comme moyen de persuasion. Par exem-
ple, il semble tout simple que l'on brise la rsistance d'un pays par les
bombardements d'avions sur les villes, ou que l'on assomme des ad-
versaires politiques ; et qu'en mme temps les formes anciennes de la
torture soient abolies par le changement des murs. Cela vient de ce
que la civilisation se fixe comme un usage aveugle qui dispense de
juger. Cela n'est pas sans avantages, ni non plus sans graves inconv-
nients.
*
CIVILISER

C'est imposer des coutumes, ce qui suppose qu'on en annule d'au-


tres ; et il y a des [57] dangers dans ce passage. La civilisation n'est
bonne qu'assure par la coutume. Il vaut mieux respecter les coutumes
et enseigner la sagesse, si on peut.
*
CIVILIT

Genre de politesse propre aux villes et l'existence urbaine. Les


paysans ont une profonde politesse par exemple dans la pratique de
l'hospitalit, ou bien dans les crmonies familiales, religieuses ou
politiques. Mais ils n'ont pas la civilit, qui est une vertu de trottoir,
l'gard de gens qu'on ne connat pas, mais avec qui l'on circule en fou-
le ; vertu l'gard de laquelle il n'est point d'tranger.
Alain, Dfinitions. (1953) 36

*
[58]

CUR

C'est le lieu de la tendresse et du courage et c'est premirement


l'organe qui distribue la force et la vie ; d'o vient qu'il ressent vive-
ment le moindre trouble. Celui qui a du cur est donc capable de
prendre part aux souffrances et aux joies des autres ou d'un autre, ce
qui est une des marques de l'amour. Mais celui qui a du cur est aussi
port communiquer aux autres ou l'autre tout ce qu'il pourra de sa
propre puissance, ce qui est protger, aider, et au fond donner coura-
ge, car il n'y a pas de plus beau don. Ce double sens explique l'amour,
qui en effet n'est jamais en tendresse seulement (ni en faiblesse seu-
lement), mais enferme toujours une foi explicite et inbranlable, c'est-
-dire quelque chose de libre et de constant, qui ne s'exprime assez
que par un serment heureux. En ce sens il faut premirement du cou-
rage pour aimer. La sensibilit toute seule serait assez tratresse.
*
[59]

COLRE

La colre est une revue des forces de rsistance et d'entreprise, qui


se produit naturellement comme un effet de la peur. C'est pourquoi les
timides font voir souvent une colre assez ridicule. Tel est le plus bas
de la colre ; ce n'est gure plus qu'un rflexe qui suit la peur. Mais il
s'y joint toujours peu ou beaucoup d'humiliation rsultant de la peur,
et une sorte de comdie qui multiplie les signes d'un courage indomp-
table et impatient. A quoi s'ajoute, quand la colre s'accrot au del de
ce qu'on voulait, une fureur d'tre esclave et peut-tre une peur de .soi,
qui lvent souvent la colre jusqu' un point d'extravagance. Il n'y a
alors que la fatigue pour calmer la colre.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 37

[60]

CONCORDE

La concorde est un accord prouv par la dure, et qui donne


confiance pour l'avenir. La concorde, comme l'accord, est spontane
et se moque des raisons.
*
CONCUPISCENCE

C'est le dsir qui vient de pauvret, insuffisance, manque. Les an-


ciens moralistes opposaient le dsir concupiscible au dsir irascible
(on pourrait dire aussi apptit, besoin). L'irascible dsire par excs de
force et besoin de mouvement. L'emportement est la loi des passions
situes ce niveau. Par exemple l'avide convoite encore des biens,
surtout [61] parce qu'il se sent capable de les conqurir. Au lieu que
l'avare proprement parler ne convoite que parce qu'il manque, et
parce qu'il se conoit lui-mme vieux ou faible. Il y a aussi deux am-
bitions, l'une de ncessit et qui cherche appui, l'autre d'orgueil et de
colre, qui ne peut laisser faire le voisin. Deux amours aussi, l'un de
besoin et de faiblesse, qui veut protection, et l'autre au contraire qui
veut protger.
Cet ancien mot oppose le dsir la colre comme le ventre au tho-
rax. De la colre nat l'ambition. La concupiscence dsigne le dsir
sans ambition ; par exemple cette partie basse de l'amour, qui n'est
point l'amour. La concupiscence n'a donc point de prtention, ni aucu-
ne vanit. La gourmandise, par exemple, est souvent au-dessus de la
concupiscence par la crmonie et par l'amiti. La concupiscence res-
semble l'apptit ; mais elle y ajoute une pense qui la fait revenir.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 38

[62]

CONFESSION

C'est le libre aveu devant l'arbitre, et d'aprs un besoin de se rassu-


rer soi-mme et de se juger impartialement. L'arbitre interroge, mais
sur demande, comme le mdecin. Je m'accuse d'avoir trop de plaisir
prcher (exemple trouv dans Port-Royal). Or, l'arbitre veut savoir sur
quoi je m'appuie pour m'accuser, comment je pense au sermon fait ou
faire, dans quel sentiment je compose, en vue de quoi, etc. C'est tou-
jours moi qui suis juge, mais tempr par l'arbitre, qui saura bien me
dire que mes scrupules procdent d'un amour de moi-mme qui en-
ferme de l'orgueil, et d'un souci de mon salut qui a une teinte d'infa-
tuation. Supposons un ami qui demande son ami ce qu'il pense de la
satire, et [63] si l'envie n'y est pas pour beaucoup. Si mon ami Juvnal
me demandait si la vivacit de ses peintures ne vient pas principale-
ment d'une curiosit coupable, j'aurais beaucoup dire.
*
CONFIANCE

La confiance est un degr de la foi, mais sans rflexion sur la foi.


C'est l'effet d'un sentiment paisible et amical, et d'une disposition
juger favorablement de l'homme. Il y a mme un degr infrieur de la
confiance qui rsulte seulement d'une ngligence et d'une peur des
sentiments tristes. Tous ces degrs sont bons ; mais la confiance sup-
rieure par charit et foi produit seule des miracles ; parce qu'elle n'at-
tend point les preuves et qu'elle croit encore contre les preuves. Cela
dcourage de tromper. Par exemple [64] si l'on croit rellement et
aveuglment ce qu'il dit, le menteur ne sait plus mentir. Si tout lui est
confi, le voleur ne sait plus voler. C'est ici l'preuve d'une belle me,
car le moindre doute fait manquer l'exprience. Lire le commence-
ment des Misrables.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 39

CONSCIENCE

C'est le savoir revenant sur lui-mme et prenant pour centre la per-


sonne humaine elle-mme, qui se met en demeure de dcider et de se
juger. Ce mouvement intrieur est dans toute pense ; car celui qui ne
se dit pas finalement : Que dois-je penser ? ne peut pas tre dit
penser. La conscience est toujours implicitement morale ; et l'immora-
lit consiste toujours ne point vouloir penser qu'on pense, et ajour-
ner le jugement [65] intrieur. On nomme bien inconscients ceux qui
ne se posent aucune question d'eux-mmes eux-mmes. Ce qui n'ex-
clut pas les opinions sur les opinions et tous les savoir-faire, auxquels
il manque la rflexion, c'est--dire le recul en soi-mme qui permet de
se connatre et de se juger ; et cela est proprement la conscience.
Rousseau disait bien que la conscience ne se trompe jamais, pour-
vu qu'on l'interroge. Exemple : ai-je t lche en telle circonstance ?
Je le saurai si je veux y regarder. Ai-je t juste en tel arrangement ?
Je n'ai qu' m'interroger ; mais j'aime bien mieux m'en rapporter
d'autres. En gnral l'tat d'esclavage intime est trs finement senti
pourvu qu'on ne s'tourdisse point de maximes empruntes.
*
[66]

CONTRITION

Expression religieuse qui dsigne le plus haut repentir. Contrition


s'oppose attrition qui n'est dans le fond que crainte ; et l'ide reli-
gieuse est que l'attrition ne peut pas elle-mme purifier l'me ; il faut
au moins qu'il s'y ajoute le sentiment mme de cette insuffisance, qui
fait que l'on remet son sort l'intercession de l'glise. Voil en quel
sens le sacrement relve l'attrition ; mais encore n'est-ce jamais sr.
Au contraire la contrition est un repentir qui ne considre pas les ef-
fets, mais la faute mme, et qui la juge blmable en soi, par rapport
la vertu vraie, la valeur vraie, l'idal, Dieu suppos soumis aux
preuves humaines. (Ce sont diverses manires de dire la mme cho-
Alain, Dfinitions. (1953) 40

se.) Par exemple on peut avoir repentir d'une improbit qui n'a point
eu d'effet, que nul n'a connue, qui ne fut que dans la pense. La rso-
lution de ne plus retomber dans la mme [67] faute va de soi. Mais
elle n'est pas caractristique de la contrition. Car, par la vue d'un ch-
timent invitable, on peut tre conduit la mme rsolution, qui n'est
pas alors de haute valeur.
*

COURAGE

La vertu qui surmonte la peur. La peur est tremblement, maladres-


se, faiblesse, fuite, et peur de tout cela. Le courage va directement et
par principe contre ces abandons de soi. Toutefois il n'est point dit que
le courage poussera vers le plus grand danger. Ce serait alors tmri-
t ; et le courroux (parent de courage) est alors le moyen du courage.
Au lieu que le courage peut s'allier avec la prudence et se passe trs
bien de colre. Et l'action, mme imprudente, est souvent ncessaire
[68] contre la peur mme ; et dans ces cas-l c'est au calme sans colre
qu'on reconnat le courage.
*
COURROUX

Une colre parente du courage, entendez qui est plus de volont


que la colre, et o il entre l'ide d'un affront et d'une majest. Colre
(accs de bile) est plus viscrale ; le courroux est thoracique. Et les
deux mots tracent le chemin de la peur au courage. Courroux est le
mot qui convient la colre lorsque, comme dit Platon, la colre est
appele au secours par la raison. Indignation marque un degr de plus
vers la pense universelle.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 41

[69]

COURTOISIE

Une bienveillance extrieure, prise des crmonies, et qui n'engage


pas. Le plaisir de courtoisie est comme le plaisir de bien danser.
*
CRIME

Diminution volontaire d'une personne humaine. Que ce soit mort


ou blessure, ou abandon d'enfant ou de vieillard, c'est toujours par une
atteinte la personne que le crime se distingue du dlit. Ainsi c'est par
un abus de pouvoir que la contrefaon des monnaies est dite crime. Ce
n'est qu'un genre d'escroquerie.
*
[70]

CROYANCE

C'est le mot commun qui dsigne toute certitude sans preuve. La


foi est la croyance volontaire. La croyance dsigne au contraire quel-
que disposition involontaire accepter soit une doctrine, soit un ju-
gement, soit un fait. On nomme crdulit une disposition croire dans
ce sens infrieur du mot. Les degrs du croire sont les suivants. Au
plus bas, croire par peur ou par dsir (on croit aisment ce qu'on dsire
et ce qu'on craint). Au-dessus, croire par coutume et imitation (croire
les rois, les orateurs, les riches). Au-dessus, croire les vieillards, les
anciennes coutumes, les traditions. Au-dessus, croire ce que tout le
monde croit (que Paris existe mme quand on ne le voit pas ; que
l'Australie existe quoiqu'on ne l'ait jamais vue). Au-dessus, croire ce
que les plus savants affirment en accord d'aprs des preuves (que la
terre tourne, que les toiles sont des soleils, que la lune est [71] un
astre mort, etc.). Tous ces degrs forment le domaine de la croyance.
Alain, Dfinitions. (1953) 42

Quand la croyance est volontaire et jure d'aprs la haute ide que l'on
se fait du devoir humain, son vrai nom est foi.
*
CRUAUT

Genre d'ivresse qui vient de rpandre le sang, et qui porte le faire.


On sait que la vue du sang produit une sorte d'horreur, qui physiologi-
quement consiste en un mouvement du sang dans le spectateur, qui
s'enfuit vers l'intrieur, et peut tre cause d'vanouissement. L'homme
ne peut ragir que par une action redouble, et par une sorte d'empor-
tement voulu. La cruaut est donc une colre, mais qui est juste au
niveau d'un genre de peur qui est physiologique et sans aucune r-
flexion. La cruaut se multiplie par la foule ; et [72] c'est par l que la
foule se porte assister des supplices dont elle a peur.
*

D
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DFI

Tu le dis ; tu ne le feras pas. Le dfi soumet la pense d'autrui


l'preuve de l'action ; et le dfi veut dire que c'est le courage qui man-
que. C'est le public dni de confiance. Dangereux en ce sens qu'une
nature emporte fait aussitt ce qu'on la dfie de faire. Il y a une pa-
rent entre le dfi et le pari : car parier qu'il ne le fera pas, c'est le d-
fier.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 43

DFIANCE

C'est une sorte de doute concernant les enseignements, les conseils,


et en gnral la sincrit [73] de quelqu'un. La dfiance peut trs bien
n'tre que prudence. Mais aussi la confiance vritable n'est pas la cr-
dulit. Il s'en faut de beaucoup. La confiance vritable est une incr-
dulit souvent ce que l'autre dit, et un refus de le juger d'aprs cela.
Car souvent l'homme joue avec passion un mauvais rle, et se calom-
nie lui-mme. En sorte que la dfiance est surtout l'gard d'apparen-
ces que l'on juge trompeuses ; et c'est un doute qui nous prpare
mieux juger.
*
DLATION

C'est une forme de l'espionnage, avec cette double nuance que la


dlation est volontaire, et qu'elle concerne la vie prive et les opinions
secrtes. Il y a dans la dlation un abus de confiance et une volont de
ne pas se dcouvrir. La dlation peut [74] tre utile, et mme juste ;
mais elle est un exemple de ces actions o c'est la manire mme qui
est mauvaise.
*
DMON

Ce n'est pas tout fait la mme chose que diable. C'est une inspira-
tion capricieuse, non justifie, et encore heureuse, qui trouble l'ordre
et djoue les prvisions.
*
DSHONNEUR

tat d'un homme qui se sait mpris et qui se mprise lui-mme.


On peut ne pas compter l'opinion. Mais il s'agit ici d'une opinion qu'on
approuve soi-mme. Et le propre du dshonneur est qu'on ne peut plus
se rjouir des apparences de l'estime ; on se dit : S'ils savaient ; s'ils
Alain, Dfinitions. (1953) 44

[75] me connaissaient. Le dshonneur est donc au plus haut point


dans les honneurs mmes. Il ne serait point senti au dsert, ni parmi
des gens qu'on mprise.
*
DSINTRESSEMENT

Le mot correct est dsintrt ; il signifie qu'on ne s'intresse pas ;


ce qui ne veut point dire seulement qu'on mprise un intrt ou un
avantage ; cela veut dire premirement qu'on n'y trouve pas de plaisir.
Toutes les passions se dsintressent de ce qui n'est pas elles. On se
dsintresse par absence de vanit. Le dsintrt est un genre de hau-
teur ; c'est un refus d'imiter les autres en ce qu'ils sentent ou poursui-
vent. Par exemple un auteur sans vanit se dsintresse trop des loges
qu'on lui fait. Pour juger du dsintrt, il faut [76] se rappeler ce que
dit Comte de la vanit, savoir qu'elle est un commencement de cha-
rit. C'est sentir par sympathie, c'est se dresser prouver ce qu'on
doit aux autres d'prouver. Dans le cas des loges, il est videmment
plus poli et plus fraternel d'en recevoir du plaisir. Ces remarques sont
pour sauver un beau mot du faible usage qu'on en fait quelquefois.
*
DSIR

Le dsir a plus de fantaisie que l'inclination, et il n'est pas toujours


selon le besoin. On peut dsirer une chose dont on n'a pas l'exprien-
ce. C'est pourquoi il n'y a pas de limite aux dsirs que les inventeurs
peuvent nous donner, comme d'avion, de T.S.F., de tlvision, d'aller
dans la lune, etc. On dsire du nouveau. La sagesse veut que nous r-
glions nos dsirs sur nos [77] besoins, et mme (car on acquiert des
besoins) sur le niveau moyen des hommes.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 45

DSOBISSANCE

Elle est un essai de libert et un essai de courage. C'est pourquoi il


faut la regarder avec amiti. Elle n'est blmable qu'autant qu'elle est
paresseuse et lche ; et il faut avouer que c'est l'obissance qui est le
plus souvent paresseuse et lche. Ne pas faire un devoir d'colier, c'est
mal si c'est paresse. Mais si c'est par orgueil (c'est toi qui le diras) il
faut rendre la libert l'orgueilleux.
*
DSORDRE

C'est la marque des passions. Les convulsions de la peur, de la co-


lre, de la vengeance, [78]de l'ivresse font tout le dsordre. Il est au
comble dans les foules.
*
DESPOTISME

C'est l'ordre extrieur, l'ordre sans sagesse, l'ordre irrit. Ce qui


peut aller avec une loi de raison, mais prise comme loi de force. Le
contraire du despotisme consiste en ceci que la loi de raison (par
exemple, l'galit dans les changes) soit reconnue par tous, hors des
crises de passion.
*
DESTIN

Le destin est la fiction d'un tre qui sait l'avenir et qui pourrait
l'annoncer ; c'est une manire [79] de dire que nous ne pouvons pas
changer l'avenir. Cette fiction est thologique, elle rsulte de la perfec-
tion divine, qui ne peut rien ignorer. Il n'y a contre cette fiction que la
foi en la libert, qui est la foi. On dit d'un homme qui ne croit pas
pouvoir changer son destin qu'il n'a pas la foi. En sorte qu'on doit dire
Alain, Dfinitions. (1953) 46

que c'est par manque de foi que le thologien s'enchane dans les vo-
lonts de Dieu.
*

DEVIN

Celui qui annonce l'avenir humain d'aprs les signes humains. Bien
diffrent du sorcier, qui consulte tous les signes. Le graphologue est
un devin ; le chiromancien aussi ; tout observateur est devin ; tout
homme est devin en ce qui l'intresse.
*
[80]

DEVOIR

C'est une conduite qui, dans un cas difficile, se prsente l'esprit


comme ayant une valeur universelle. Par exemple, se porter au se-
cours d'un faible attaqu. Donner asile l'ami poursuivi. Rendre une
fortune mal acquise. Soigner des pestifrs. Par le caractre de valeur
universelle, le devoir est obligatoire, mais non point forc ; et aucune
rcompense n'est jamais en vue, ni mme aucune joie. Il n'y a jamais
d'autre difficult dans le devoir que de le faire. Ds qu'il y a doute, ce
n'est plus le devoir ; on cherche alors le convenable, ou le moindre
mal ; on coute le sentiment ; on suit la vertu. Presque tous les devoirs
sont professionnels, c'est--dire qu'on se sent oblig une action que
l'on sait faire. Exemples : le pompier, [81] le sauveteur, le chirurgien,
l'avocat, le soldat, le mineur.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 47

DVOUEMENT

C'est un serment d'obissance et de zle l'gard d'une personne


dtermine. Toutefois on peut se dvouer la fonction, ce qui suppose
qu'on change de matre sans difficult. Le dvouement vient toujours
d'un mtier que l'on sait faire et d'une horreur de la malfaon.
*
DIABLE

C'est la puissance oblique qui nous rcompense de nos lchets. Le


diable, c'est que la vertu est rgulirement punie. Ainsi va le monde
des forces, et l'ironie est le langage [82] du diable. C'est pourquoi le
diable rassemble bien sous un seul nom les dieux de nature et les
dieux de guerre, Pan et Csar.
*
DIALECTIQUE

C'est une mthode qui prtend prouver par raisonnement ce qui est
une question de fait : que la guerre sera ou ne sera pas, que la monnaie
se cache ou se montre, que les prix montent ou baissent, que tout est
bien ou mal, que Dieu est, que Dieu se divise en trois, ou que Dieu est
un, que le monde est dieu, tous jugements qui supposent un choix et
une action, et qui ne peuvent tre vrais que par ce choix et cette ac-
tion. Par exemple la justice, prouver qu'elle est ou qu'elle n'est pas,
c'est perdre son temps ; il s'agit de la faire ici, et puis l, et puis enco-
re. [83] La thologie est une dialectique de la pit, qui ne remplace
pas la pit.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 48

DIEU

C'est la plus haute valeur. On dit d'un homme que l'honneur est son
dieu ; d'un autre que l'or est son dieu, d'un autre que le ventre est son
dieu. On veut dire que le dieu, quel qu'il soit, est ador, et qu'on lui
sacrifie tout le reste ; dont les sacrifices rituels sont le symbole. Le
ventre-dieu, c'est la fconde nature, c'est la force de vie. L'honneur-
dieu, c'est la force des armes, adore sous les traits du hros et du
conqurant. Le courage-dieu, c'est l'homme libre, le stocien. L'amour-
dieu, c'est le saint. On remarquera une quivoque dans l'amour-dieu ;
car on ne dit pas toujours si c'est la charit, ou bien si c'est la fcondit
aveugle des btes, que l'on dsigne sous [84] ce nom. Toute morale
suppose des faux dieux dmasqus, et un vrai dieu.
*
DISGRCE

Mot admirable. Car il indique un tat de l'homme l'gard des


pouvoirs, lorsque les pouvoirs cessent de le considrer avec faveur ;
mais il dsigne en mme temps l'tat intime de cet homme, tat sans
libert et sans gnrosit ; et telle est profondment la disgrce relle.
*
DISSIMULATION

Indique une aptitude et une disposition n'exprimer jamais que ce


que l'on veut, c'est--dire effacer de ses gestes et de son visage tous
les signes [85] involontaires. Le mot dit encore plus, puisqu'il signifie
littralement une simulation qui gare, c'est--dire, l'imitation voulue
ou habituelle de certains signes soit malveillants, soit mme bienveil-
lants (car on peut dissimuler aussi la bienveillance). Un bourru est
quelquefois trs dissimul ; un bienveillant d'aspect l'est encore plus
souvent. Autant que les signes involontaires peuvent tre des fautes
envers autrui et envers soi, la dissimulation est une partie de la poli-
tesse. On s'indignera par exemple de ce qu'un mdecin ait si bien dis-
simul son intime opinion ; on s'indignera qu'un ami ait si bien dissi-
Alain, Dfinitions. (1953) 49

mul au sujet d'un secret important qu'il connaissait. On voit par ces
deux exemples qu'il ne faut pas juger lgrement le pouvoir de dissi-
muler.
*
[86]

DISSIPATION

Ce mot, d'ailleurs mdiocre, dsigne une dispersion de l'attention


qui se porte vers tous les objets et vnements, sans prfrence, et par
une curiosit gale. C'est jeter ses richesses.
*
DOGMATISME

C'est le systme oppos au scepticisme. Ce n'est pas seulement une


disposition croire que tout peut tre expliqu et prouv, c'est aussi
l'assurance que les choses qui nous intressent sont ds maintenant
expliques et prouves de faon former systme. (Exemples : la
thologie catholique ; le Matrialisme ; la Politique toujours la mme ;
la Morale ; les lois de l'honneur et de la politesse). Un dogme est une
connaissance (principe ou rgle) sur laquelle il n'y a plus revenir,
[87] parce que les comptences en ont dcid. Il y a des dogmes de
religion, de science, de biensance, d'hygine.
*
DROIT

Le droit est un systme de contrainte gnrale et rciproque, fond


sur la coutume et sur le jugement des arbitres, et qui a pour fin d'ac-
corder l'idal de la justice avec les ncessits de la situation humaine
et les besoins de scurit qu'impose l'imagination. Le droit n'est pas le
fait. Par exemple possder est un fait pur et simple ; tre propritaire
est un droit reconnu par l'arbitre, sous la surveillance de l'opinion. Je
puis tre trs lgitimement et trs rellement propritaire d'une chose
Alain, Dfinitions. (1953) 50

qui en fait est aux mains d'un voleur. Mais on convient qu'en fait de
meubles possession vaut titre, et qu'en fait [88] d'immeubles une pos-
session non conteste pendant trente ans vaut titre, ce qui fait com-
prendre que le droit s'adapte aux ncessits.
*
DROITURE

Concerne plutt les actions que les penses. C'est une manire de
cheminer qui exclut la feinte et le dtour. Se dit de la conduite ; aussi
des discours autant qu'ils font partie de la conduite.
*

E
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GALIT

L'galit est un tat de droit, qui exclut la comparaison des forces


lorsqu'il s'agit de juger d'un vol, d'un abus de pouvoir, [89] d'une inju-
re, et choses semblables, qui sont toujours les effets d'une ingalit de
forces. Par exemple entre le riche et le pauvre il y a une ingalit de
moyens d'agir sur l'opinion ; entre le fort et le faible il y a une ingali-
t de moyens de prendre ou de dfendre. Entre l'escroc et la victime il
y a une ingalit des connaissances. L'tat de droit se dfinit dans tous
les cas par une sentence arbitrale qui ne tient nul compte de ces inga-
lits, par exemple qui ne peut tre achete, qui ne change point par la
menace, et qui examine avant de dcider.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 51

GOSME

C'est une pense attache aux frontires du corps, et occupe de


prvoir et d'carter la douleur et la maladie, comme aussi de choisir et
mesurer les plaisirs. Si l'gosme [90] veillait sur l'me, afin d'en car-
ter les affections honteuses, les lchets, les erreurs, et les vices,
l'gosme serait une vertu. Mais l'usage interdit d'tendre le sens de ce
mot.
*
LOQUENCE

Art de la parole, qui consiste fortifier le discours par une prpara-


tion et une attaque qui dpendent du ton et du rythme, et qui font jouer
la sduction et la surprise par des moyens de voix et de geste qui dis-
posent premirement le corps de l'auditeur ; ce qui, suivant le cas, for-
tifie les bonnes preuves, et fait qu'on passe sur les preuves douteuses.
Les effets de l'loquence sont multiplis par la foule ; mais un indivi-
du isol peut tre chang par un discours loquent, et qui cherche sur-
tout mouvoir par sympathie [91] directe. Dans tous les cas l'lo-
quence est contraire au devoir d'instruire.
*
MOTION

Rgime de mouvement qui s'tablit dans le corps (cur, poumons,


muscles) sans la permission de la volont, et qui change soudainement
la couleur des penses. On peut distinguer les motions dlies, com-
me allgresse, joie, rire ; et les motions trangles, comme peur et
colre. Au reste la surprise rend toutes les motions inquitantes et
trangles, mme la joie et le fou rire. Cet effet rsulte de l'irradiation
dans tout le corps d'une excitation soudaine et vive, ce qui contracte
tous les muscles, paralyse le souffle, fouette le cur, et congestionne
le cerveau et l'intestin. La peur est alors le premier tat de toute mo-
tion, par cette alarme [92] physiologique qui s'accrot d'elle-mme.
Les sanglots et les larmes sont un premier soulagement ; mais souvent
Alain, Dfinitions. (1953) 52

aussi l'irritation et l'action sont la suite de l'motion de surprise. Une


suite d'motions vives et lies au mme objet produit la passion ; et
l'tat de passion surmont se nomme sentiment.
*
EMPORTEMENT

Rgime d'action dans lequel l'action mme irrite les organes et


fouette l'action. Par exemple la fuite augmente la peur et la fuite elle-
mme. Le combat excite combattre. La force se rveille elle-mme
en s'exerant. L'emportement n'a d'autres limites que l'puisement. Et
il se passe de raisons. Toute force sans emploi s'emporte.
*
[93]

NERGIE

N'est pas la mme chose qu'obstination, que violence, qu'emporte-


ment, qui sont des manires d'excuter, ou des suites du vouloir.
L'nergie se montre devant l'obstacle et soudainement, comme un cor-
rlatif de la rsistance, et souvent quand le courage faiblit. C'est pour-
quoi ce sens moral du mot s'accorde avec la notion physique d'ner-
gie, qui dsigne une puissance de travaux (un explosif). Un caractre
nergique est ordinairement immobile et souvent indiffrent. Il y a de
l'obstination dans l'nergie, mais active, mais explosive. L'nergie met
en fuite les rsistances, d'aprs cette exprience que la rsistance ris-
que de mettre en mouvement ce qu'elle craint le plus.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 53

[94]

ENFER

C'est le fatalisme, dans lequel l'esprit se jette, et pour toujours (car


le fatalisme est pour toujours). L'enfer du joueur c'est la rsolution de
ne point se gurir. De mme pour toute passion et pour tout crime. Le
purgatoire est une pnitence qui suppose un espoir quelconque en soi.
Mais quand j'aurais mille sicles pour me repentir, je puis jurer que je
serai le mme et que je n'y peux rien. Ce parti est orgueilleux. Dans la
rage de ne vouloir point vouloir, on choisit ce parti mme, et l'on en
jure. Tout homme, du premier mouvement, aime mieux dsesprer.
Mais alors la pense est en horreur elle-mme. C'est vouloir mourir
et ne pouvoir, et cela reprsente l'ternit. Tout damn refuse le par-
don. Considrez une dispute, et que [95] l'homme ne sait pas revenir,
ce qui serait se pardonner.
*
PICURISME

L'picurisme, souvent ramen injustement au plus bas gosme, est


un matrialisme volontaire, qui a pour fin de gurir les superstitions,
les illusions, enfin toutes les folies passionnes, ce qui laisse en l'me
les vrais biens, le savoir lui-mme, la paix avec soi, et l'amiti.
*
ESPRANCE

L'esprance est un genre de foi (donc une croyance volontaire) en


un avenir meilleur, c'est--dire qui laissera place la justice et la
bont. Par exemple on [96] espre la fin des guerres, sans preuves, et
parce qu'on le veut, parce qu'on doit le vouloir. On voit que l'espran-
ce suppose la foi avant elle et la charit comme consquence. L'objet
propre de l'esprance est un arrangement des choses matrielles, par
exemple qu'il y aura assez de biens pour tous, que tous seront heureux
par le travail, que beaucoup de maladies seront guries ou rendues
Alain, Dfinitions. (1953) 54

supportables, que les enfants seront mieux nourris et mieux levs, et


surtout que toutes ces choses et d'autres du mme genre sont possibles
si nous le voulons bien. C'est donc l'efficacit du vouloir qui est l'objet
de l'esprance. Et si l'on divinise la nature et ses forces, comme il est
ordinaire pour commencer, l'esprance aura Dieu pour objet. Seule-
ment la charit vise un dieu plus pur et plus prs de l'homme. Et c'est
la pure foi qui vise encore le mieux.
*
[97]

ESPIONNAGE

C'est l'abus de confiance mis au service de la patrie. Le propre de


l'espion est de se faire passer pour ami et de gagner la confiance. Une
bonne rgle est de ne pas faire faire par d'autres ce qu'on aurait honte
de faire soi-mme.
*
ESPOIR

Dit moins qu'esprance, qui est une vertu ou, si l'on veut, un de-
voir. L'espoir est un fait des passions, qui nous prsente un avenir
clair d'une joie prsente ; cet tat n'est jamais loin de la crainte, qui
lui succde naturellement par la loi organique de compensation. Il faut
toujours qu'on se repose d'une manire de sentir ou d'agir [98] par la
manire contraire, qui est un repos aprs la prcdente.
*
ESPRIT

L'esprit, en son sens le plus commun, est ce qui se moque de tout.


Ce sens est bon ; il mne aisment la notion d'esprit, qui est au fond
le pouvoir de douter, ce qui est s'lever au-dessus de tous les mca-
nismes, ordre, vertus, devoirs, dogmes, les juger, les subordonner, et
les remplacer par la libert mme, qui ne doit rien qu' soi. Si Dieu est
Alain, Dfinitions. (1953) 55

esprit, Dieu est libre et pour le libre. Tel est le plus beau mystre, et
sans doute le seul.
*
ESTHTIQUE

C'est la science du beau s'il en est une. Le rapport de l'esthtique et


de la morale [99] est en ceci que tout ce qui est honteux est laid, d'o
l'on ose conclure que tout ce qui est beau est sans vice. Ce pressenti-
ment est presque toujours confirm.
*
ESTIME

Genre de confiance sans retour sur soi-mme. J'ai confiance qu'un


homme que j'estime ne fera rien de bas ; et en cela je ne pense pas
mon propre avantage, pas mme aux joies de l'amiti. L'estime toute
seule est un peu froide, mais minente. Elle a valeur arbitrale.
*
TERNEL

Est dit ternel ce qui par soi ne peut changer ni vieillir ni prir.
Une sublime amiti est [100] ternelle en ce sens qu'elle ne peut tre
atteinte qu'obliquement et par des vnements qui lui sont tout fait
trangers. L'amour prtend tre ternel. Les penses les plus assures,
comme d'arithmtique et de gomtrie, sont ternelles aussi. La dure,
au contraire, est essentielle tout ce qui change et vieillit par soi.
L'ide de rassembler tout l'ternel en Dieu est raisonnable, quoique
sans preuve la rigueur, comme au reste tout ternel, amiti, amour,
arithmtique.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 56

VOLUTION

Changement lent, imperceptible, nullement prvu, nullement vou-


lu, et qui au contraire consacre la dfaite de la volont devant la situa-
tion extrieure. Tel est l'effet de la maladie, de la fatigue, de l'ge, du
mtier, du milieu social, de [101] la suggestion. L'volution est donc
le contraire du progrs.
*

EXERCICE

Action qui a pour fin de se prparer une action relle. Je fais des
gammes, afin de pouvoir jouer une sonate. J'apprends l'escrime, afin
de pouvoir combattre. J'apprends l'anglais en vue de parler avec d'au-
tres qu'avec le matre d'anglais. Il est compris dans l'exercice que l'on
y divise les difficults, en sparant un mouvement de tous les autres.
On ne s'exerce jamais qu' faire ce qu'on veut, par exemple allon-
ger le bras, lancer le poing, courir. L'exprience fait voir qu'on n'arrive
pas du premier coup faire ce qu'on veut ; le dessin en est un exemple
tonnant ; car, tant qu'on dessine mal, on ne cesse pas de juger qu'on
ne fait pas ce qu'on veut. Il ne suffit pas 102] de vouloir tracer un cer-
cle pour le tracer en effet. L'exercice est donc une grande partie de
l'art de vouloir. A l'exercice s'oppose l'excution imaginaire, qui est la
chose du monde la plus ridicule. J'imagine que je cours, que je gagne
le prix, que je jette l'ennemi terre, et autres choses qui ne sont diffi-
ciles qu' faire. C'est pourquoi devant le matamore on tire l'pe, ce
qui veut dire : Montre ce que tu sais faire.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 57

F
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FABLE

C'est un rcit de forme nave qui veut faire entendre, sans choquer,
une vrit un peu svre. La fiction des animaux qui parlent est de
politesse, et ne trompe personne. Soit la part du lion ; ce serait ef-
frayant dire d'un prince ; on chercherait mme des raisons de ne
point croire ; au lieu que la griffe du lion n'en laisse point.
*
[103]

FANATISME

Fureur d'esprit contre l'esprit. Il est difficile d'accorder l'amour du


vrai avec la recherche. Il est difficile de ne pas har le doute dans les
autres et en soi-mme. D'o une fureur de prcaution que l'on apprend
ressentir dans les organes, et qui s'exaspre humilier l'esprit. Il y a
une pointe de fanatisme sans laquelle nos penses priraient toutes ;
c'est--dire qu'il faut les donner garder au chien.
*
FATALISME

Doctrine trs commune, et en un sens universelle, d'aprs laquelle


ce qui n'a [104] pas t ne pouvait pas tre (n'tait pas dans les des-
tins), ce qui enlve les regrets. Mais le fatalisme n'enlve les regrets
que si l'on a fait tout le possible. C'est pourquoi les hommes d'action
sont ceux qui se consolent le mieux par le fatalisme. Les paresseux
raisonnent de mme, mais avant l'vnement, et, pour se dlivrer de
Alain, Dfinitions. (1953) 58

souci, disant que quoi qu'on puisse faire, ce qui doit tre sera. Cette
seconde manire n'est pas raisonnable, puisqu'on ne sait pas d'avance
ce qui sera. Au lieu que la premire manire s'appuie sur le fait ac-
compli ; et il est trs vrai alors que tout autre vnement tait impos-
sible ; ce qui est arriv le dit. En sorte que le fatalisme est un moment
de raison, mais qu'il ne faut pas tendre l'avenir. Souvent le fatalis-
me se fonde sur ce que Dieu sait tout d'avance. Mais la notion la plus
profonde de Dieu est celle de Dieu libre, c'est--dire qui ne sait pas
tout d'avance. Et au reste la notion de savoir absolument [105] d'avan-
ce efface l'avenir et le temps, notions corrlatives d'ternit.
*
FATALIT

Ce qui est dit d'avance (fatum) ou crit. C'est une ide populaire
d'aprs laquelle, avant qu'une chose ait lieu (par exemple un accident
d'auto), il tait dj vrai qu'elle aurait lieu. Le fatalisme est dialecti-
que, c'est--dire qu'il suppose que les ncessits logiques (ou de lan-
gage) sont des ncessits des choses. Or une chose n'arrive pas par
cela seulement qu'un raisonnement prouve qu'elle arrivera. La nature
va par prsences, absences, distances, rencontres, chocs, et non par
raisonnement.
*
[106]

FAUTE

Est moins que crime, non pas seulement par la gravit de l'atteinte
aux personnes, mais aussi par sa nature mme, qui la rapproche de
l'erreur. On fait une faute au jeu si, la rgle n'tant pas douteuse, on y
manque pourtant. Telles sont aussi les fautes en politique ; ce sont des
erreurs o on ne devait point tomber. L'esprit est alors sans excuse ; il
se manque lui-mme. Au lieu que le crime est un effet de
lemportement, sur quoi l'esprit ne peut pas beaucoup.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 59

FAVEUR

Sentiment de prfrence, qui n'a pas premirement pour objet le


mrite. La faveur n'est pas surtout injustice ; elle se manifeste le plus
souvent quand les titres sont gaux, alors que la familiarit, la scuri-
t, la commodit [107] ne sont pas gales. La faveur joue naturelle-
ment quand on a choisir un secrtaire particulier, un remplaant de
soi-mme, ou un Premier Ministre si l'on est roi ; car il faudrait un
mrite crasant, et comme il ne s'en montre gure, pour choisir de
tels postes un homme qui dplat.
*
FEINTE

C'est un mensonge de l'action, qui commence sans vouloir conti-


nuer. Par l'action, il faut entendre aussi le geste et l'attitude. Par exem-
ple il feint de ne pas entendre ; ou bien il feint de ne pas bien savoir ce
qu'il va dire ; il feint la froideur, le mcontentement, l'indiffrence. La
feinte est de rgle dans les marchs ; on feint d'tre indiffrent. La
fausse cordialit est une feinte. Le juge d'instruction procde par fein-
tes.
*
[108]

FLICIT

C'est un bonheur qui vient du dehors, et qui s'oppose la batitude,


laquelle a sa source en celui mme qui est heureux. Et toutefois dans
flicit il y a la mme plnitude et la mme scurit. Ce qu'exprime
trs bien le verbe fliciter, qui ne s'applique jamais un bonheur inti-
me, mais au contraire des hasards qui galent le bonheur. Et au reste
celui qui est flicit sent bien en lui-mme une sorte de chance, dont il
est quelquefois plus fier que de son mrite propre. Ce sentiment a
quelque chose d'esthtique, car il signifie une harmonie entre soi et la
Alain, Dfinitions. (1953) 60

nature des choses. Donc, c'est contresens que de fliciter quelqu'un de


ce qu'il sait la grammaire ; il faut le fliciter d'en recevoir des dignits
et des places, ce qui en effet n'est pas toujours la suite du mrite, [109]
et arrive par des causes trangres. Au rebours il est naturel de flici-
ter celui qui a gagn la loterie.
*
FTICHE

Le ftichisme est un culte qui a pour objet des choses particulires,


supposes doues de proprits magiques sans rapport avec leur usage
ou leur utilit. Exemple, un bracelet qui prserverait de la fivre, ou
bien une pierre qui porterait malheur. Ces ides sont fort communes
partout o la religion des forces naturelles occupe la plus grande pla-
ce. Et il suffit qu'on croie au ftiche pour qu'il communique dj une
sorte de bonheur. Les superstitions ne peuvent ainsi que se multiplier,
jusqu' compliquer les moindres actes et s'opposer toutes les inven-
tions. Mais des restes de ftichisme, domins par des degrs sup-
rieurs [110] de religion, appartiennent la nature de l'homme et n'en
peuvent tre tout fait retranchs.
*
FIDLIT

Vertu parente de la foi ; car toute fidlit suppose que l'on veut
croire ce dont on pourrait douter. C'est ainsi qu'une mre est fidle
son enfant, quoi qu'il fasse. L'amour fidle suppose aussi un serment
soi, et une volont de repousser certaines penses vraisemblables, et
certains commencements de sentiments. La fidlit n'est pas moins
ncessaire des penses prouves et incontestables ; car on les oublie-
rait bien si l'on pouvait. Enfin tout travail est fond sur la fidlit un
choix ; autrement on changerait toujours, on ne ferait rien, on ne serait
rien. La fidlit est la principale vertu de l'esprit.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 61

[111]

FLATTERIE

La flatterie est un genre de mensonge qui loue impudemment ceux


dont elle espre quelque chose. Cette flatterie est rare, par la raison
qu'on est dispos penser bien de celui qui peut nous favoriser ; ainsi
la flatterie n'est presque toujours qu'enivrement et bonheur de plaire.
Au reste la politesse exige une part de flatterie, qui fait qu'on cherche,
par exemple, quelque chose louer parmi beaucoup qu'on ne peut
louer.
*
FOI

Volont de croire, sans preuve et contre les preuves, que l'homme


peut faire son destin, et que la morale [112] n'est donc pas un vain
mot. Le donjon de la foi, son dernier rduit, c'est la libert mme ; et il
faut y croire, car sans y croire on ne peut l'avoir. Il faut croire aussi
qu'il y a un bien et un mal, et c'est presque la mme chose ; car, si je
me crois libre, il est bien que je me garde libre, et il est mal que je me
rende esclave. Au fond tout le mal vient d'esclavage, ce qui est prf-
rer les biens extrieurs la libert. Il faut croire aussi au semblable et
le supposer digne d'tre instruit et capable de libert. Cette foi se
nomme charit. Et enfin il faut croire, tout le moins, que la nature
n'a rien qui s'oppose en principe la bonne volont, mais qu'au
contraire l'homme de foi russit mme dans les entreprises matrielles.
Cette foi se nomme esprance. Dieu est le modle de l'homme libre,
juste et bon. Ce modle est d'autant plus efficace qu'il se rapproche
plus de l'homme (car un pur esprit aurait trop beau jeu), ce que [113]
la mtaphore de l'Homme-Dieu exprime trs bien.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 62

FORTUNE

Le double sens de ce mot est bien instructif. Il ramne l'origine des


richesses au pur hasard (c'est le sens propre du mot fortune) ; ce qui va
au fond ; car le travail n'enrichit pas sans quelque rencontre de fortu-
ne. Ainsi demander si la fortune est juste, c'est demander si la loterie
est juste.
*

FRANCHISE

Etre franc, c'est exprimer spontanment, sans d'abord examiner.


Cela est au moins indiscret (V. Suggestion). Par exemple, une mre
afflige, dire que [114] les morts sont bien heureux. On peut penser
cela ; il y a quelquefois occasion de le penser ; l'occasion n'est pas
toujours bonne de le dire ; mme si on veut convertir, il ne faut jamais
jeter les mots comme ils viennent. Au reste, en toute rigueur, les mots
comme ils viennent c'est folie. Et, en outre, posant qu'il faut toujours
dire la vrit, il est remarquer aussi que fort souvent on ne la connat
pas. Toute pense est donc premirement polie, secondement scrupu-
leuse. La politesse chinoise dfend qu'on pose une question ; et en ef-
fet ne pas vouloir rpondre c'est souvent rpondre. Cette mthode est
d'un juge, non d'un ami. On peut nommer penses les propositions qui
n'offensent point. La franchise ne peut donc entrer en scne que sur
demande expresse, et plus d'une fois ajourne, afin que toutes prcau-
tions soient prises. D'o l'apologue, qui est la franchise de l'esclave.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 63

[115]

FRIVOLIT

Lgret et inconstance voulue et mme affecte, par une crainte


du srieux des hommes et du srieux des questions. En ce sens la fri-
volit est un art profond.
*
FUREUR

Passage de colre qui a les caractres de la folie. C'est la colre


non dirige, avec cette nuance que ce n'est pas l'action qui la nourrit
(comme dans l'emportement ou dans la cruaut) mais plutt une rac-
tion du corps humain sur lui-mme, qui ressemble fort une maladie.
vitez les furieux ; soignez-les par le silence et par l'isolement, jamais
par les raisons. La fureur est bien au-dessous des raisons. Ce [116] qui
ne veut point dire que la fureur ne soit quelquefois de mthode. La
fureur est quelquefois le commencement volontaire de toute folie, ce
qui ne veut pas dire que la folie soit volontaire. Lorsque l'on se jette,
la pesanteur se charge de l'homme. De mme il vient un moment o
l'irritation se charge de l'homme.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 64

G
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GAUCHERIE

Embarras que l'on prouve de son propre corps, faute d'avoir appris
le conduire dans les cercles et les socits. Ce n'est pas tout fait la
timidit, car on peut tre gauche sans le savoir, par la nouveaut du
costume, ou des actions faire ; au lieu que la timidit est le sentiment
et l'imagination d'une gaucherie, qui redouble par ses propres signes.
L'exercice gymnastique est le remde [117] tous ces inconvnients ;
il nous apprend faire exactement ce que nous voulons, sans hsita-
tion et sans peur.
*
GRAVIT

C'est un refus de rire, et signifi de toute faon. La gravit revient


un refus d'examiner. La gravit refuse la grce, en tous les sens de ce
mot. La gravit est pesante aux autres et soi ; elle suit la pesanteur,
comme le mot le dit. La gravit ne dcide jamais ; elle n'est jamais
libre. Elle suit la faute ; elle pse dessus ; elle ne sait que marquer la
ncessit des suites. Aussi la gravit est subalterne. Elle applique une
loi ou un dcret. Elle annonce un prcdent ; elle signifie l'irrvocable.
L'heure est grave, cela veut dire que je vais me rsoudre ce que je
n'approuve point, tous les partis tant mauvais, et 118] avec obligation
de choisir. Toute la maigre politique est grave. Vous croyez, dit
l'homme grave, que l'on fait ce que l'on veut ; mais je sais bien que
non.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 65

H
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HABITUDE

Un art d'agir sans y penser et mieux mme qu'en y pensant. Si l'on


veut comprendre les bienfaits de l'habitude, il faut faire attention
d'abord un tat de peur, de contracture, et de fureur contre soi, qui
torture celui qui ne s'est pas exerc. L'habitude, en divisant l'action des
muscles, et en laissant tranquilles ceux qui n'ont pas intervenir, per-
met l'action rapide et souple, sans embarras ni gne et sans aucune
crainte d'embarras ni de gne. L'habitude n'est pas la mme chose que
la coutume, qui en effet rend faciles certaines actions, mais non pas
toutes.
*
[119]

HAINE

La haine, sous la forme irrflchie, n'est que le pressentiment d'une


colre. Et cela suffit pour expliquer ce que l'on appelle si bien l'loi-
gnement. Mais cette solitude de la haine fait qu'elle se dveloppe
trangement, ne cessant d'inventer des imperfections de ce qu'on hait,
et de dsirer ce qui peut l'amoindrir ou le dtruire. On comprend
d'aprs cela comme on hait aisment ceux que l'on connat mal.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 66

HARDIESSE

C'est un mouvement d'audace qui est moins en projet qu'en action.


Ce mot d'origine allemande convient tout fait aux soldats de mtier
l'ancienne mode, [120] qui sont insouciants pour commencer, et bien-
tt excutent des choses qu'eux-mmes n'auraient pas crues possibles.
On ne peut tre hardi d'avance.
*

I
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IDAL

Un modle qu'on se compose, en vue de l'admirer et de l'imiter.


L'idal est toujours nettoy d'un peu de ralit qui ferait tache. On
n'aime pas savoir qu'un juge incorruptible est avare chez lui. On n'ai-
me pas savoir qu'un chercheur de vrits a flatt les puissants. Tout
amour se fait un idal de son objet ; et ce genre d'aveuglement est bien
moins nuisible que celui qui procde de la haine. L'humanit s'lve
au-dessus d'elle-mme par un culte de purs hros qui n'ont pas exist
tels qu'on les adore. Lonidas est un idal, et Sparte aussi.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 67

[121]

IDOLTRIE

Une image (c'est le sens propre d'idole) peut signifier l'esprit. En ce


sens la beaut extrieure reprsente l'quilibre de l'esprit. Mais il y a
quelque sduction dans l'image. Et au rebours il ne manque pas d'hon-
ntes gens qui ne savent pas plaire. C'est une gourmandise d'estimer
ce qui plat ; et cet apptit de penser agrablement est le fond de l'ido-
ltrie.
*

IMAGINATION

Pouvoir d'tre mu par les choses ou les personnes sans qu'elles


soient prsentes, et sur la seule pense de ce qui a pu arriver. Par
exemple on se reprsente le supplice de Calas, et on est mu de terreur
et de piti. On imagine une [122] guerre, une meute, une pidmie, et
dj on croit y tre. Cette force de l'imagination est toute dans notre
corps, et dpend des mouvements que nous commenons, de dfense,
ou de colre, Tous les genres d'inquitude, concernant un mal qui n'est
pas encore, dpendent de l'imagination. Toutes les passions rsultent
de ce qu'on imagine, soit la puissance de ce qu'on hait, soit la faiblesse
et la souffrance de ce qu'on aime. On imagine aussi ses propres souf-
frances, et par l on tend beaucoup la souffrance, car souvent les
maux rels engourdissent par l'abattement, au lieu que l'imagination a
toutes nos forces pour nous torturer. On tue l'imagination par l'action
et la fatigue.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 68

IMBCILE

Veut dire un genre de faiblesse qui se traduit dans les jugements.


L'imbcile n'a que [123] de petites passions ; il imite, il rpte. Ses
opinions vont la drive ; il oublie ce qu'il vient de dire et ce qu'il
vient d'entendre. Ses penses, si l'on peut dire, vont par mcanique, et
sans direction. Il est crdule, et il l'est encore dans l'incrdulit.
*
IMITATION

Forme de btise, si elle prend pour modle ce qui se prsente. Au


contraire, si elle choisit, l'imitation est un moyen de se donner coura-
ge, car ce qu'un homme a fait tu peux bien le faire. Il est donc bon
d'admirer, et bon d'imiter ce qu'on admire. L'Imitation de Jsus-Christ
avoue la religion de l'homme. Car imiter Dieu serait sans esprance ;
et c'est bien l'Homme-Dieu qu'on imite.
*
[124]

INSTINCT

Est, dans l'Homme comme dans l'animal, une forme de l'action, qui
dpend la fois d'une structure, d'une situation et d'une pratique, et
qui arrive des fins utiles, sans qu'on puisse supposer une connaissan-
ce ou une conscience quelconque de ces fins. C'est par un instinct que
les mains protgent les yeux. C'est par un instinct qu'on se range d'une
voiture, que celui qui se noie enlace le sauveteur, etc. Ce dernier
exemple fait voir que l'instinct, tant aveugle', manque par l quelque-
fois l'utile, quoiqu'il se rapporte l'utile. Les antipathies et sympathies
sont instinctives ; et l'amiti et l'amour aussi pour une grande part.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 69

[125]

INTRPIDIT

C'est une forme du courage, qui doit plus la nature qu' la volon-
t. C'est une absence de peur, qui tient la fois la vigueur, la
promptitude, et l'inexprience. Ou quelquefois (le Grand Cond)
c'est une colre que l'on fouette comme un cheval.
*

IVRESSE

Emportement dsir et recherch, qui nous dlivre de nous gouver-


ner. Il y a l'ivresse de vin, l'ivresse de fte, l'ivresse de louange,
l'ivresse de dsir, l'ivresse de plaisir, l'ivresse d'impit, l'ivresse de
cruaut, l'ivresse de chagrin. Mais on peut dire que l'ivresse d'impit
est dans toutes, car il s'agit toujours d'avilir la partie respectable. Tou-
te action a son ivresse. L'ivresse de danse (les tourneurs) est clbre.
126] L'ivresse du meurtre et de la cruaut, l'ivresse de la colre,
l'ivresse de tout risquer, l'ivresse de tout oser, sont des folies que l'on
se donne. L'ivresse de l'ivresse est au-dessus de toutes et les explique
toutes. C'est une gloire d'intemprance.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 70

J
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JALOUSIE

C'est presque le mme mot que zle. Et jalousie est bien un indis-
cret souci de la perfection des autres. Aussi la jalousie se reporte natu-
rellement sur le mauvais conseiller, qui, au contraire, travaille d-
truire toute la grandeur relle du matre. Il serait donc impropre de
dire que le corrupteur est dvor de jalousie ; mais le corrupteur est
l'objet de choix de toute jalousie, la jalousie est un zle. Ce zle
s'exerce principalement l'gard d'une personne aime, car il est [127]
naturel que l'amour s'occupe d'orner cette personne, d'imaginer avec
bonheur ce qui la grandit et avec horreur ce qui la diminue ; et d'ail-
leurs le zle pense naturellement que ce qui la diminue est extrieur et
tranger ; d'o l'on vient chercher, trouver, ou tout au moins sup-
poser une personne indigne qui agit sur l'tre aim par des moyens
bas, enivrement, flatterie et enfin tous les genres de caresse et de cour-
tisanerie. La jalousie ne cesse donc de diminuer et abaisser imaginai-
rement celui dont elle est jalouse ; mais en revanche elle s'attache
orner et grandir l'tre qu'elle garde jalousement. D'o il suit que la ja-
lousie est souvent honorable et mme gnreuse ; mais qu'en revanche
elle se livre des jeux d'imagination tout fait fantastiques.
*
[128]

JEU

On appelle jeu une activit sans suite, c'est--dire telle que la suite
est spare du commencement et suppose qu'on l'efface. Si des enfants
construisent une maison de branches, la meublent, la rparent, ce n'est
Alain, Dfinitions. (1953) 71

plus jeu. Si un enfant fait commerce tous les jours et amasse des sous,
ce n'est plus jeu. Jouer la maison ou l'picerie, c'est imiter une ac-
tion, mais sans en conserver les effets. Ce qui se voit en clair dans les
parties de barres ou de ballon, o il est convenu que la nouvelle partie
ne dpend pas de la prcdente. Et ce caractre est encore mieux mar-
qu dans les jeux de combinaisons (checs, cartes) o l'on recommen-
ce neuf. Dans les jeux de hasard, la rgle est que le coup suivant ne
dpend point du prcdent.
La passion du jeu correspond l'motion d'esprance, qui illumine
d'abord toutes nos entreprises, mais est bientt crase par les travaux
rels. Le jeu offre [129] un moyen d'chapper aux travaux rels, en
ressuscitant aussi souvent qu'on veut une esprance toute neuve, et
une crainte dont on est matre. Par cette pratique on se donne l'orgueil
de n'tre pas mu. C'est pourquoi cette passion a quelque chose de no-
ble ; elle donne les plaisirs de la volont sans l'preuve du travail et
sans les dceptions des entreprises relles. C'est pourquoi aussi cette
passion est redoutable aux mes fires.
*
JUSTICE

La justice est la puissance tablie de la partie raisonnable sur la


partie rapace, avide, cupide, voleuse, ce qui conduit rsoudre ces
problmes du tien et du mien comme un arbitre ou par l'arbitre.
Comme la partie rapace est fort ruse, et d'abord gare le jugement,
la justice [130] ne se maintient que par des ruses ou prcautions
contraires. La principale est le contrat, qui est tabli dans le temps o
la cupidit n'a pas encore d'objets prsents. Quelqu'un inventa ce
contrat de partage entre deux hritiers : Tu fais les parts et je choisis,
ou bien je fais les parts et tu choisis. Cela peut suggrer d'autres ru-
ses. Hors de tout contrat la rgle de justice est l'galit, c'est--dire
qu'en tout change, partage ou paiement, je dois me mettre la place
de l'autre avec tout ce que je sais, et dcider si l'arrangement doit lui
plaire.
Ce grand souci de l'autre, qui est le fondement de la justice, revient
ceci que le semblable doit toujours (Kant) tre pris comme fin, et
jamais comme moyen. Par exemple, un salaire, il faut examiner s'il
Alain, Dfinitions. (1953) 72

permet une vie humaine. Une servante qui est pieuse, se demander si
le temps lui reste d'assister au service divin, de lire son vangile, etc.
Penser [131] aux enfants de la femme de mnage, etc. On jugera
d'aprs ces exemples qu'on a plus de moyens d'tre juste mesure
qu'on se passe des intermdiaires (Courtiers, Intendants, Grands Ma-
gasins).
*

L
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LCHET

C'est la passion qui dveloppe la peur d'aprs la peur de la peur, et


toutes les prvisions auxquelles cette affection donne lieu. La crainte
est dj plus raisonnable que la peur, en ce qu'elle rassemble les peurs
seulement possibles, leurs causes, et les remdes qu'on y peut trouver.
Mais la lchet dveloppe la crainte en systme, d'aprs un profond
mpris de soi et un fatalisme total ; en sorte que la lchet est presque
toute imaginaire, et se dshonore plaisir. Une des couleurs de la l-
chet est la certitude qu'on a d'avance [132] de la capitulation ; cette
certitude est un comble de crainte de soi ; aussi elle se connat par les
mmes signes que la lchet elle-mme.
*
LAIDEUR

L'art fait quelquefois entendre qu'il n'y a point de formes laides, et


que ce qui est laid c'est une grimace de la forme. En ce sens de beaux
traits peuvent tre laids ; et au rebours une forme peu agrable, et
mme presque hideuse, peut tre releve par son propre quilibre.
C'est ainsi que les statues peuvent tre belles quel que soit le modle
et laides quel que soit le modle. Supposons un rire niais sur de beaux
Alain, Dfinitions. (1953) 73

traits, rien n'est plus laid. Les mres n'ont donc point tort de dire
l'enfant rageur : Fi, qu'il est laid ! Et la laideur c'est la sottise, la
fureur, l'intemprance, l'injustice crites sur un visage.
*
[133]

LARMES

Une loi des motions (surtout de surprise) est que le sang se rfu-
gie dans les profondeurs viscrales, soit par l'effet de la contracture
musculaire, soit aussi par un rflexe naturel (par exemple dans le
froid) qui abrite le sang loin de la surface. Toute motion est donc ag-
grave par la congestion des viscres (cerveau, poumons, intestin).
Les larmes sont une saigne naturelle de la partie liquide du sang, qui
remdie, par un autre rflexe, une dangereuse pression. Au reste tou-
tes les motions de surprise (la joie, le sublime) se soulagent ainsi par
une rose de larmes (et de toutes les scrtions). Les larmes sont donc
moins le signe d'une motion que le signe de la gurison.
*
[134]

LOGIQUE

Science qui enseigne l'esprit ce qu'il se doit lui-mme quel que


soit l'objet qu'il considre. Il se doit de penser universellement, c'est--
dire par preuves indpendantes de l'exprience. Par exemple on peut
compter trs bien par empirisme ; mais il est plus digne de l'esprit de
saisir au moins une fois les preuves. Il y a plusieurs degrs de la logi-
que, en allant de l'abstrait au concret. La logique d'Aristote est une
grammaire gnrale qui traite de la cohrence dans le langage. La lo-
gique de Descartes, ou logique de l'ordre, nous apprend penser par
sries pleines. La logique de Kant, ou logique transcendantale, spare,
en toute connaissance, la forme de la matire, et purifie tous les genres
de preuve autant qu'elle peut. Enfin la logique de Bacon, ou logique
Alain, Dfinitions. (1953) 74

exprimentale, [135] recherche les prcautions systmatiques de toute


exprience, quant aux mesures, au langage descriptif, aux instruments,
aux archives, aux discussions publiques, etc.
*
LOI

Liaison de cause consquence, laquelle tous les tres sont sou-


mis. Nul ne peut chapper la pesanteur ; nul ne peut frapper sans se
faire mal ; nul ne peut se venger sans s'exposer la vengeance. Ce
dernier exemple fait voir comment on passe du sens gnral (lois de la
nature) au sens spcial (lois de la socit). La socit, ou l'tat qui
l'administre, s'efforce d'assurer les effets qui suivent les actions nuisi-
bles, de faon limiter le mal. Par exemple c'est une loi qu'un assassin
finira par tre dchir par la foule ; mais cela ne va point sans [136]
dsordre, terreurs et erreurs ; c'est pourquoi on anticipe sur les effets
en dcidant que tout crime donnera lieu recherche, interrogatoire,
jugement public, en vitant le retard ou l'excs qui marquent souvent
les ractions de la foule.
*
LOTERIE

C'est le moyen de faire jouer la fortune sans aucune injustice. Tou-


te la mcanique de la loterie va galiser les chances. Ainsi la chance
se trouve purifie. Cent mille pauvres font riche un d'entre eux, sans
choix. C'est le contraire de l'assurance.
*
LUXURE

Signifie excs brillant, et concerne tous les genres de parure et


d'exhibition. Il y a donc [137] du scandale dans la luxure, comme dans
le luxe. Luxure dsigne particulirement le scandale des scandales,
c'est--dire l'impudeur devenue spectacle. La publicit du corps hu-
main et de l'intimit humaine exerce une action presque irrsistible sur
le spectateur, en qui la colre se mle au dsir et l'exaspre. Et le sen-
Alain, Dfinitions. (1953) 75

timent de cette puissance est ce qui dveloppe au del de toute limite


la passion que l'on nomme luxure. Vraisemblablement cette passion
est la plus redoutable de toutes, par un genre d'ivresse qui au reste est
toujours ml d'humiliation, de colre et de cruaut. L'esprit rabelai-
sien va directement contre la luxure, en soulignant le ridicule et la lai-
deur des exhibitions luxurieuses. Et l'on comprend pourquoi la luxure
d'imagination est la plus redoutable.
*
[138]

LYMPHATIQUE

C'est le temprament du petit enfant qui se nourrit et dort. Muscles


ronds et faibles, graisse, bonheur du lait, et inattention. Ce tempra-
ment reste dominant en certaines personnes.
*

M
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MACHIAVLISME

C'est la ruse des pouvoirs, supposs sans passion, ni foi, ni respect,


ni amour. Il s'agit d'agir froidement sur les passions des autres en vue
de les gouverner. Par exemple, le supplice d'un innocent peut produire
un effet utile au tyran. Machiavel a peint Le Prince d'aprs de telles
ides ; mais il n'y a point de tel prince ; et les hommes sont plutt em-
ports que calculateurs ; ils se vengent pour se faire plaisir.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 76

[139]

MAGNANIMIT

Littralement la grandeur d'me, vertu qui consiste dans l'indiff-


rence aux petits hommes, aux petites intrigues, aux petits moyens, et
en gnral ce qui rabaisse l'esprit et le ramne aux intrts du corps.
La magnanimit est le respect exclusif de la partie libre de l'me et le
mpris de ce qui rend esclave. La curiosit est presque toujours
contraire la grandeur d'me, et la haine l'est toujours, mais exacte-
ment parce qu'on la juge indigne de soi. Le pardon de la grandeur
d'me (on peut dire simplement grandeur) n'est pas le mme que le
pardon de la charit. La charit se fie au dernier des hommes ; la
grandeur d'me ne daigne pas se dfier ; elle ignore.
*
[140]

MATRISE

La matrise est matrise de soi. On est matre non seulement lors-


qu'on sait faire, mais lorsque l'on trouve toutes ses ressources au
commandement. Ce sens est beau. Les hommes ne nomment matre
que celui qui premirement se gouverne.
*
MALDICTION

C'est le contraire de bndiction, et c'est l'annonce solennelle d'un


mal. L'accent de certitude, qui est un caractre de la maldiction, mar-
que profondment l'imagination du maudit. La maldiction est la
fois une menace, une prdiction, et dj une violence, en ce sens qu'el-
le viole dlibrment la politesse. Il n'y a [141] sans doute point
d'homme qui puisse tenir contre une universelle et constante maldic-
tion. Le maudit court sa perte.
Alain, Dfinitions. (1953) 77

*
MATRIALISME

C'est une conception des choses et de l'homme qui explique tout


par un aveugle mouvement et enchevtrement de choses inertes et ba-
lances au hasard. C'est aussi une disposition expliquer toujours le
suprieur par l'infrieur, par exemple les ides par un peu de phospho-
re dans le cerveau, le courage par la chaleur et la pression du sang, la
bont par le temprament lymphatique, le travail par la force muscu-
laire, l'intelligence par le poids et la forme du cerveau, les lois par le
climat et les productions, les conqutes par l'excs de population, les
murs par le mtier, la [142] religion par les coutumes des mtiers,
les rvolutions par le changement d'outillage, etc. Cette dernire for-
me du matrialisme s'appelle, depuis Karl Marx, le matrialisme his-
torique. La dialectique matrialiste est, selon le mme auteur, une m-
thode qui cherche agir sur les conditions infrieures, en vue de
changer aussi les opinions.
*
MDISANCE

C'est la calomnie vraie. Toutefois on ne peut vrifier que le fait.


Tout ce qui vise l'intention, dans la mdisance, est rellement calom-
nie.
Il n'est pas beau d'accabler sans savoir, mais il n'est pas beau non
plus d'accabler parce que l'on sait. On n'a d'excuse qu'en justice ; et
encore faut-il se borner au fait, sans aucune supposition. Une [143]
supposition n'est permise que favorable, et l'honneur de l'homme. Le
vrai ici c'est le juste ; et le juste va jusqu' la charit. Il est injuste de
supposer l'injustice ; et l'injustice, mme dans le vol, n'est pas une
chose que l'on puisse prouver ; c'est une faute de la vouloir prouver.
Beaucoup conseillent de ne jamais parler des personnes, sauf le cas
d'obligation. Il est mieux encore de ne parler des personnes que pour
leur enlever cette apparence de monstres qu'on leur prte si aisment.
Il y a plus de perspicacit excuser qu' accuser.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 78

MENSONGE

Le mensonge consiste tromper, sur ce qu'on sait tre vrai, une


personne qui l'on doit cette vrit-l. Le mensonge est donc un abus
de confiance ; il suppose qu'au 144] moins implicitement on a promis
de dire la vrit. quelqu'un qui me demande son chemin, il est im-
plicite que je dois cette vrit-l ; mais non pas s'il me demande quels
sont les dfauts d'un de mes amis. Le juge lui-mme admet qu'on ne
prte point serment, si on est l'ami, l'employeur ou l'employ de l'in-
culp. Et il peut tre de notre devoir de refuser le serment (un prtre
au sujet d'une confession). Seulement refuser le serment c'est quelque-
fois avouer. Il faudrait alors jurer, et puis mentir ? Telles sont les dif-
ficults en cette question, que les parents, les prcepteurs et les juges
ont intrt simplifier.
*
MPRIS

Le mpris est le refus de reconnatre, un homme comme son sem-


blable. On ne croit alors ni son honneur, ni son jugement, ni [145]
aucune de ses paroles ; on ne se trouble nullement de ses signes ; on
ne s'occupe mme pas de sa prsence. Le mpris est le contraire de la
charit.
*
MRITE

Le mrite est ce qui doit tre rcompens, c'est--dire recevoir un


avantage extrieur. Le mrite suppose donc qu'on n'a pas russi, m-
me conqurir la rcompense intrieure. Ce sont les efforts courageux
et inefficaces qui mritent. Aussi est-ce un loge modr de dire
qu'une uvre ou un homme a du mrite.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 79

MEURTRE

C'est le fait de tuer son semblable, alors qu'on ne sait pas encore si
ce fut volontaire, [146] ou excusable, ou invitable. Le meurtre donne
toujours lieu une enqute, car on ne peut laisser passer lgrement
l'apparence d'un crime. L'homicide par imprudence diffre du meurtre
en ce que la mort y est un accident o l'homme est ml, au lieu que le
meurtre est l'action matrielle de tuer, et un fait de l'homme, non une
rencontre de choses.
*
MIRACLE

On appelle miracle un vnement imprvisible selon la coutume,


inexplicable selon l'entendement, qui achve l'action hroque par une
sorte de rponse de la nature. Les vrais miracles sont de l'homme.
*
[147]

MIRAGE

Illusion de la vue, due l'air chaud qui s'lve du sable. Par exten-
sion toute prvision qui s'accorde avec nos dsirs, et que nous nous
appliquons embellir. C'est ainsi que celui qui dans le dsert croit
voir une nappe d'eau ne sait pas bien ce qu'il voit, mais choisit de voir
une nappe d'eau. Le mirage est donc une erreur chrie, qui concerne
principalement les vnements extrieurs.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 80

MISANTHROPIE

Un amour des hommes qui se hte trop de conclure qu'il est trom-
p. Il y a dans la misanthropie une grande esprance et une grande
dception. La charit est une sorte de serment contre la misanthropie.
*
[148]

MORALE

Ensemble de principes, de maximes, et de rgles, d'aprs lesquelles


le tmoin impartial conseille son prochain. Il n'y a point d'incertitude
sur la morale que l'on exige du voisin. Le difficile est de la pratiquer
soi-mme, et c'est en portant l son attention qu'on se forme le juge-
ment moral. Car, ds qu'on y pense, on n'osera plus faire en s'applau-
dissant ce que l'on vient de blmer chez un autre.
*
MORTEL

Se dit d'un pch. C'est ce qui tue l'me de l'me, c'est--dire la vo-
lont. Le mortel procde du diable intrieur. Plus on y pense et [149]
moins on espre de s'en gurir. Par exemple l'envie, ds que l'on cher-
che l'occasion d'tre envieux, ds qu'on sait qu'on sera envieux de tout
loge et de tout mrite ; ds qu'on en jure ; ds qu'on jure que tous
sont ainsi et que c'est une loi de l'homme.
C'est ici que l'absolution se montre ; car il faut un dcret absolu et
un recommencement. Ce qui mrite l'absolution ce n'est pas la faute
lgre, c'est la faute grave. Par exemple on peut punir le petit pares-
seux qui ne se soucie gure de lui-mme. Mais le paresseux par dcret
d'orgueil, il ne faut pas le punir, car il attend d'tre puni. La grce
prend ici tout son sens.
Alain, Dfinitions. (1953) 81

Plus gnralement, mortel est cet attribut de l'homme qui dfait ses
rsolutions, et enlve importance toutes ses penses. Et au contraire
le hros pense et agit en immortel.
*
[150]

N
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NAVET

Exactement l'tat natif, c'est--dire sans les prjugs de l'imitation


et de la mode. La navet n'prouve rien par persuasion, ne consulte
pas l'opinion. Elle est toutefois sensible l'opinion par la contagion
des sentiments. C'est pourquoi il faut sortir de navet. C'est le mme
mot que le naturel, mais avec cette nuance que la navet est le naturel
de l'enfance, et implique l'innocence, au lieu que le naturel peut se
trouver dans le crime.
*
NCESSIT

Est ncessaire ce dont le contraire est inconcevable ; par exemple


la somme de plusieurs [151] nombres est ncessaire ds que les nom-
bres sont poss. Il n'en peut tre autrement. La ncessit l'tat pur se
trouve dans toutes les relations de partie tout, de contenant conte-
nu, de mesures, de poids, de vitesse, de pressions, de choc, et choses
semblables. On l'tend naturellement des choses dont nous ne
connaissons pas bien le mcanisme, par exemple que le sucre est so-
luble dans l'eau et l'or dans le mercure, que l'arsenic est un poison, etc.
Dans tous ces cas, la ncessit n'est pas vidente, mais la constance est
le signe de la ncessit. On remarquera que la ncessit est toujours
hypothtique. Si on suppose un triangle, il est ncessaire que la som-
Alain, Dfinitions. (1953) 82

me de ses angles soit gale deux droits (ou 180 degrs). La ncessit
absolue (non hypothtique) n'est donc pas concevable ; et cette remar-
que est un des moyens contre le fatalisme.
*
[152]

NGLIGENCE

Effet ordinaire de la grandeur d'me, qui en effet ne s'occupe gure


des petites choses. Et la ngligence peut tre naturelle, sans aucune
grandeur d'me, ou affecte, par imitation de la grandeur me.
*

NERVEUX

C'est le temprament de l'homme dou pour les sciences et les arts.


Teint ple, muscles petits, crne important, attitude instable, visage
expressif, tels sont les signes du nerveux ; intelligent par l'instabilit,
car il s'adapte l'objet ; mais infidle et oublieux ; et pensant toujours
trop pour son bonheur.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 83

[153]

O
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OPTIMISME

Jugement volontaire par lequel on repousse le pessimisme naturel.


L'optimisme est souvent vaincu par la souffrance, la maladie et la
mort ; mais il triomphe justement l o le pessimisme aime croire
qu'il va l'emporter, dans le jugement sur les hommes ; car on peut tou-
jours comprendre et sauver son semblable si on le veut bien, au moins
en ce qui dpend de nous. bon droit, on refusera d'interprter en mal
mme les pires apparences, et on y cherchera le bien ; bien regarder,
cette faveur n'est que justice ; plus exactement la recherche de cette
faveur n'est que justice, d'aprs le plus beau des soupons, savoir
que ce qui est misanthropique est faux.
*
[154]

ORGUEIL

C'est un sentiment de dignit, un refus de s'abaisser et de craindre,


mais non sans un vif mouvement de colre qui fait qu'on dpasse le
but. La modestie, qui y est contraire, est une modration dans les
mouvements.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 84

P
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PAILLARDISE

C'est le dsir gai. C'est une prcaution du rire contre les passions.
Paillardise n'est pas sur le chemin du crime. Beaucoup de paroles, un
tumulte, une publicit. Ainsi Rabelais vise droit contre le srieux des
fous, qui passe tout srieux. Le srieux des fous exclut l'agrable de
l'agrable. Il fait le crime par devoir, et pour l'avoir fait. Dsirer ce
qu'on a en [155] horreur, c'est le vice. Dsirer premirement de rire, ce
n'est plus vice. Tel est le sens des chansons bachiques, puisque, le
bonheur de boire l'emportera finalement sur tout autre. L'ide de sacri-
lge, qui est dans toutes les dpravations, est trangre la paillardise.
*
PAIX

C'est l'tat d'un homme qui ne se connat point d'ennemis et qui ne


se rjouit du malheur d'aucun homme. La paix ne suppose point seu-
lement un tat d'indiffrence, mais encore la foi positive que tout doit
s'arranger entre les hommes par raison et patience, et que les pa-
roxysmes sont courts. Cette foi est la mme pour les tats.
*
[156]

PANTHISME

C'est la religion de la nature, qui prend pour objets du culte toutes


les forces, l'arbre, l'pi, la vache, le loup, le fleuve, le volcan, qui sont
alors considres comme des manifestations d'un dieu unique, qui est
Alain, Dfinitions. (1953) 85

le monde. Panthisme veut dire la fois que tout est dieu et que c'est
le tout qui est dieu.
*
PQUES

La fte du printemps et de la rsurrection. Pques suppose un ca-


rme, la fois de nature et d'esprit, c'est--dire un temps de resserre-
ment et de repentir. L'homme doit inventer des pques d'esprit ; mais
la Pque de nature est une occasion favorable de renouveler l'alliance
avec le monde et avec soi.
*
[157]

PARADIS

Le lieu imaginaire o les hommes, n'tant plus que des mes,


chapperaient la ncessit. Rien ne les empcherait de connatre et
d'aimer. Le Paradis est quelque chose par d'heureux moments ; mais il
faut mriter d'y croire. Et les incrdules ont dit, non sans profondeur,
que le mal du paradis c'est l'ennui.
*
PARDON

C'est littralement le don gratuit, le don qui n'est pas d. Pardonner


n'est pas un compte juste ; pardonner est plus que juste. Il prcde la
rparation, et mme le vritable repentir. Pardonner, c'est mettre le
[158] coupable autant qu'on peut l'abri des vengeances et des suites.
C'est le mettre en face de lui-mme et le laisser juge. L'ide qui est
dans le pardon, c'est que la peine extrieure n'avance rien et ne r-
sout rien ; voil pour l'autre ; et aussi que l'esprit de vengeance est
mprisable et sans mesure. Ces raisons de pardonner sont imprieuses,
et concernent l'autre vie, c'est--dire la vie intrieure, qu'on nomme
aussi vie de l'me.
Alain, Dfinitions. (1953) 86

*
PASSION

C'est le degr le plus commun de l'affection dans l'homme. Il n'y a


point de passion sans motion ; seulement l'motion toute seule
consiste en des mouvements, et se rsout par l'action. J'ai peur et je
fuis. Je convoite et je prends. Je suis en colre et je dchire. On
convient que les animaux [159] n'ont que des motions. L'homme se
souvient des motions, il les dsire, et il les craint ; il en prvoit le re-
tour, il se plat les provoquer ; il essaie de s'en dlivrer, et par toutes
ces penses il les redouble. D'o il vient une sorte de superstition qui
lui fait croire qu'il n'y peut rien, ce qui tend l'attrait et l'aversion
toutes les choses ou toutes les personnes qui rveillent l'motion ha-
bituelle. Il y a du supplice dans la passion, et le mot l'indique. Exem-
ples clbres : l'amour, l'ambition, l'avarice, qui correspondent aux
motions d'allgresse, de colre et de peur.
*

PATIENCE

C'est une forme de la temprance, qui s'oppose la trpidation de


l'attente passionne. Comme la trpidation ne fait rien [160] au rsul-
tat, l'impatient se donne la dception coup sr, et abandonne son
projet dans le moment o il faudrait y mettre tous ses soins. La vie du
paysan est l'cole de la patience ; car on ne peut ni hter la germina-
tion, ni faire un buf en deux jours. La patience trouve surtout
s'exercer contre les impatients.
*
PATRIE

Unit de race, de langue, d'histoire, qui attache par les sacrifices


qu'elle exige. L'tat de guerre porte l'amour de la patrie jusqu'au dli-
re, et sans espoir de purification. La patrie ne mne pas l'humanit ;
elle absorbe les peuples en elle, elle ne va pas eux. La patrie s'ach-
Alain, Dfinitions. (1953) 87

ve par l'imprialisme. Cet orgueilleux sentiment est relev par le cou-


rage et par l'admiration. C'est par l qu'il permet et mme glorifie tou-
te colre, [161] toute haine, toute cruaut. La sagesse est d'accorder
la patrie ce qu'on lui doit strictement, sans se livrer jamais cet amour
fanatique qui crase tous les autres sentiments.
*
PCH

C'est la faute qui offense le matre. Il y a cette nuance dans le p-


ch que le matre en a honte ; et il se peut que le matre ce soit l'hom-
me mme qui a pch. On dit souvent que le plus grand pch est le
pch contre l'esprit ; bien regarder c'est le seul. Le pch diffre du
crime en ce qu'on n'y considre que l'effet sur celui-l mme qui p-
che.
*
[162]

PNITENCE

C'est une punition volontaire que l'on s'inflige, en vue de se prou-


ver soi-mme qu'on est capable de vouloir contre le plaisir et contre
la douleur. Et c'est par cette preuve justement que l'on passe du re-
mords au repentir.
*
PENSER

C'est peser ce qui vient l'esprit, suspendre son jugement, se


contrler soi-mme et ne pas se complaire. Penser c'est passer d'une
ide tout ce qui s'y oppose, de faon accorder toutes les penses
l'actuelle pense. C'est donc un refus de la pense naturelle, et, pro-
fondment, un refus de la nature, qui en effet n'est pas juge des pen-
ses. Penser c'est donc juger que tout n'est pas bien en nous comme il
se prsente ; c'est un long travail et une paix pralable.
Alain, Dfinitions. (1953) 88

*
[163]

PESSIMISME

Est naturel et abonde en preuves, puisque nul n'est jamais l'abri


du chagrin, de la douleur, de la maladie ou de la mort. Le pessimisme
est proprement le jugement d'un homme qui n'est pas, prsentement,
malheureux, mais qui prvoit ces choses. Le pessimisme se traduit
naturellement en systme, et se plat (si l'on peut dire) prdire la
mauvaise issue de tout projet, de toute entreprise, de tout sentiment.
Le fond du pessimisme est de ne pas croire la volont. L'optimisme
est tout volontaire.
*
PEUR

La premire des motions, et qui rsulte de la surprise. La surprise


se traduit par un sursaut, compos [164] de la contracture soudaine et
dsordonne de tous les muscles, jointe au dsordre sanguin et la
congestion des viscres. Cette sorte de maladie engendre aussitt une
maladie de l'esprit qui est la peur de la peur, et qui redouble la peur.
La peur est la matire du courage.
*

PHILOSOPHIE

C'est une disposition de l'me qui d'abord se met en garde contre


les dceptions et humiliations, par la considration de la vanit de
presque tous les biens et de presque tous les dsirs. Le philosophe vise
n'prouver que ce qui est naturel et sans mensonge soi. Son dfaut
est un penchant blmer, et une prdilection pour le doute.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 89

[165]

PIT

L'amour qui va de l'infrieur au suprieur. On dit pit filiale ; et


c'est le mme sentiment qui va aux dieux. La pit s'interdit de juger ;
elle ne se permet aucun mlange d'humeur ; elle est donc aussi un
genre de politesse, et ne mprise jamais les formes, ni une certaine
solennit. La pit est un exemple de sentiment purifi de passion.
*
PLAISIR

Le plaisir est une affection que l'on voudrait prolonger, que l'on re-
cherche, et qui dpend de certaines choses et de certaines situations
bien dtermines qui le procurent aussitt. Exemples : j'ai du plaisir
goter la galette, la pomme, la fraise, la glace en t ; me chauffer en
hiver, rver en tel lieu, me retrouver au bord de la mer, faire une
ascension, parier aux [166] courses, etc. Ce qui est propre au plaisir
c'est qu'on est assur de le trouver par certains moyens. Au lieu que le
bonheur dpend bien plus de notre disposition intime, et moins des
objets et des tres qui nous entourent.
*
PLATONISME

Un caractre de l'amour qui fait qu'il ne prend la beaut du corps


que comme un signe des perfections de l'me, auxquelles il veut prin-
cipalement s'attacher. Tout amour est platonique en ce qu'il veut la
dure et le bonheur, et donc les perfections de l'objet aim, lesquelles
consistent en des proportions, rapports et convenances, choses qui ne
sont que pour l'me et par l'me. Par exemple la noblesse des formes
est noblesse dans l'me et pour l'me, comme la bassesse [167] est au
fond toujours dans l'me (ou dans le jugement). Aussi c'est l'me au
fond que nous hassons ou aimons, c'est--dire un certain jugement,
une manire de sentir, un usage de la libert.
Alain, Dfinitions. (1953) 90

*
POSIE

Genre de composition littraire qui s'inspire premirement des


harmonies physiologiques et des affinits sonores caches dans le lan-
gage, et qui, par ce moyen, outre qu'elle dcouvre des nuances de nos
penses jusque-l invisibles, communique aux penses les plus ordi-
naires une force et une efficacit dont l'orateur et le prosateur ne peu-
vent donner l'quivalent.
*
[168]

POLMIQUE

La guerre dans les discours. C'est crire pour vaincre le contradic-


teur, et non pas pour dire ou trouver le vrai. Pour faire la paix dans les
discours, il faut prendre comme vrai ce que dit le contradicteur, et seu-
lement l'expliquer. Le danger de la polmique est qu'elle entrane, et
rend sot.
*
POLICE

C'est la sret organise par la division du travail, et principale-


ment la protection du sommeil, ce qui suppose des tours de garde. La
police est purement dfensive. Son rle principal est de voir et de pr-
voir, ce qui suffit pour empcher. Hors des missions dtermines, tous
les citoyens sont chargs de la police, et tenus de prter main-forte
l'agent. Le degr de la police est [169] un lment de la civilisation,
qui comprend tous les moyens extrieurs qui sont au secours de la ver-
tu.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 91

POLITESSE

L'art des signes. La premire rgle de la politesse est de ne pas si-


gnifier sans le vouloir. La seconde est que le vouloir n'y paraisse
point. La troisime est de rester souple en toutes ses actions. La qua-
trime, de ne jamais penser soi. La cinquime, de suivre la mode.
*
POSITIVISME

C'est le nom que Auguste Comte a donn son systme, et qui si-
gnifie dans le commun langage l'impartialit, la logique [170] dans les
prparations, et des conclusions toujours fondes sur l'exprience. Le
positif s'oppose l'idal.
*
POSSESSION

Le fait, par opposition au droit de proprit. La possession est le


fait d'user de quelque objet ; la proprit est le droit d'user, reconnu
par l'arbitre.
*
PRCIPITATION

Une cause d'erreur qui vient de ce que nous ne prenons pas le


temps d'examiner, soit que nous ne le puissions pas, soit que nous ne
le voulions pas ; et le second arrive lorsque nous nous croyons srs,
ou que nous voulons [171] arriver avant d'autres, ou simplement lors-
que, surpris, nous nous jetons au premier parti qui s'offre.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 92

PRDESTINATION

C'est l'ide que l'avenir d'un tre est fix pour le principal, quels
que soient les vnements. C'est ainsi qu'un violent favoris par la for-
tune, sera violent sottement et par surprise. Et le souponneux, quoi-
que le sort lui donne un prcieux ami, gtera l'amiti par le soupon.
La prdestination exprime donc la suprmatie de l'intrieur sur l'ext-
rieur ; et elle est juste le contraire du fatalisme, qui est le rgne de
l'occasion et de la circonstance. Par exemple, dire que Dieu ne peut
rien contre ce qui est fatal, c'est lui dnier le pouvoir de changer les
vnements. Mais dire que Dieu ne peut [172] rien contre la prdesti-
nation, c'est lui dnier le pouvoir de changer les caractres.
*
PRDICTION

Une prdiction favorable donne courage, et contribue l'accom-


plissement, puisque l'tre qui en est l'objet prend alors plus de
confiance, de patience, et d'obstination. Une prdiction dfavorable
doit s'annuler, car elle avertit, et rend prudent ; tel est l'effet ordinaire
des prdictions. Mais l'effet contraire n'est pas moins remarquable sur
l'imagination. Car la prdiction, revenant l'esprit dans des circons-
tances qui s'y rapportent, donne souvent l'ide d'une fatalit proche,
ide qui est foudroyante. L'homme cesse alors de veiller son salut,
dans le moment o il faudrait une action prompte et non [173] hsitan-
te. C'est ainsi qu'agit la maldiction, qui est un genre de prdiction. Et
au reste il est dangereux de penser le malheur comme possible, car
c'est se disposer soi-mme selon le malheur ; et on dit souvent que
cette disposition attire le malheur. Le mieux qui puisse arriver au sujet
d'une prdiction, c'est qu'on l'oublie.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 93

PRJUG

Ce qui est jug d'avance, c'est--dire avant qu'on se soit instruit. Le


prjug fait qu'on s'instruit mal. Le prjug peut venir des passions ; la
haine aime prjuger mal ; il peut venir de l'orgueil, qui conseille de
ne point changer d'avis ; ou bien de la coutume qui ramne toujours
aux anciennes formules ; ou bien de la paresse, qui n'aime point cher-
cher ni examiner. Mais le principal appui du prjug est [174] l'ide
juste d'aprs laquelle il n'est point de vrit qui subsiste sans serment
soi ; d'o l'on vient considrer toute opinion nouvelle comme une
manuvre contre l'esprit. Le prjug ainsi appuy sur de nobles pas-
sions, c'est le fanatisme.
*
PRMDITATION

Se dit d'une action d'abord conue, et puis choisie, et puis dlib-


re, de faon que l'occasion nous trouve prpars. Au contraire il y a
des crimes d'occasion, auxquels on n'a jamais pens, et qui sont sou-
dain pressants et faciles ; ce qui est une excuse ; et au contraire la
prmditation aggrave le crime, puisque la prmditation mme est
dj une faute. Toutefois, il n'est point d'usage de punir la prmdita-
tion toute seule, quand on en aurait les preuves. On trouvera, [175]
dans l'Auberge Rouge de Balzac, un cas o la prmditation est punie
comme le crime mme, par l'effet du repentir, qui affaiblit la dfense.
Car celui qui a prmdit se juge coupable, mme s'il n'a pas ralis.
la prmditation s'opposent tous les genres de colre et d'emporte-
ment.
*
PRSAGE

Image frappante qui fait que l'on doute ou que l'on ne doute pas du
succs d'une entreprise. Il y a des prsages de tradition, comme cor-
beau gauche ou livre traversant, qui sont des suites de l'exprience
du chasseur et du trappeur. Il y a des prsages cherchs (pile ou face.
Alain, Dfinitions. (1953) 94

Si je rencontre tel homme cela signifiera, etc.). Ces derniers remdient


l'irrsolution, ou du moins y promettent un remde. Les [176] autres
doivent toujours tre ramens leur signification relle : le livre tra-
versant prouve un tat d'alarme de toutes les btes ; l'appel du corbeau
ou du geai annonce un autre chasseur. L'apparition d'un homme en-
vieux et mal dispos signifie que le parti ennemi est en campagne.
Absolument, le prsage, ds qu'on le remarque, signifie que l'on est
mal dispos pour l'excution.
*
PREUVE

C'est un arrangement de nos penses qui nous confirme ou au


contraire nous met en doute. Il y a de mauvaises preuves comme il y
en a de bonnes ; et le fait qu'on ne trouve rien rpondre une preuve
ne prouve encore rien ; les preuves veulent tre examines loisir et
publiquement secoues. D'o il est sage de ne pas cder [177] une
preuve nouvelle, et de ne pas troubler son esprit, si l'on se sait appuy
sur des preuves autrefois examines, et auxquelles on se fie mainte-
nant sans examen. Les prjugs, ainsi considrs, ont souvent quelque
chose de raisonnable. C'est ainsi que l'accord des savants est bien fort
contre une preuve laquelle on n'a encore jamais pens. Le naf
s'tonne souvent qu'une preuve nouvelle et forte ne soit mme pas
coute. Cela signifie souvent la force des esprits ; et la fuite devant
une preuve signifie souvent la faiblesse.
Faire sa preuve (ou son preuve), c'est souvent excuter une action
difficile, ce qui montre qu'on en tait capable. Au lieu que les promes-
ses toutes seules ne signifient rien de la part de celui qui n'a pas fait sa
preuve.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 95

[178]

PRIRE

Expression d'un dsir honorable avec l'espoir d'tre entendu. On


prie pour l'accomplissement d'un beau projet ; on prie pour tre dli-
vr de lchet ou d'obsession. Et la prire ne peut manquer de confir-
mer une esprance en la mettant en forme et en la justifiant. Toute
prire a donc un effet favorable, comme la foi, dont elle est un effet, et
qu'elle fortifie toujours ; car par la prire je sais ce que je veux, et je
juge ce que je veux. Un homme est jug par sa prire et par ses dieux.
*

PROGRS

Changement lent, longtemps imperceptible, et qui consacre une


victoire de la volont contre les forces extrieures. Tout progrs est de
libert. J'arrive faire ce que je veux, par exemple me lever matin, lire
[179] la musique, tre poli, retenir la colre, ne pas prouver l'envie,
parler distinctement, crire lisiblement, etc. D'accord entre eux les
hommes arrivent sauver la paix, diminuer l'injustice et la misre,
instruire tous les enfants, soigner les malades.
Au contraire on nomme volution le changement qui nous soumet
un peu plus aux forces inhumaines en nous dtournant insensiblement
de nos beaux projets. Un homme qui dit : J'ai volu veut quelque-
fois faire entendre qu'il a avanc en sagesse ; il ne peut, la langue ne le
permet pas.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 96

R
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RFLEXE

On nomme rflexe un mouvement instinctif souvent trs compli-


qu par lequel notre corps rpond sans nous et malgr nous une ex-
citation dtermine. Exemple, par [180] la pression du bol alimentaire
sur un point de l'arrire-bouche, la dglutition se fait automatique-
ment. Le vomissement est un autre rflexe. Par rflexe une vive lu-
mire la pupille se rtrcit. Les paupires se ferment devant la menace
de la main, etc. Le cur bat plus vite dans la surprise. Le sang se reti-
re de la peau si elle a froid. Le sang monte au visage si on pense son
visage... Toute la vie est faite de rflexes. On peut joindre aux rflexes
naturels les mouvements acquis et devenus involontaires ; par exem-
ple, l'art du cavalier et de l'aviateur consiste en des rflexes acquis,
bien plus prompts et plus srs que les mouvements volontaires. Il faut
remarquer que le mot rflexe, qui a pass dans l'usage, n'est pas excel-
lent ; il ressemble rflexion et il exclut la rflexion.
*
[181]

REGRET

C'est un regard ce qui est pass, qu'on voudrait avoir t autre, ou


qu'on voudrait n'tre pas pass. Le regret peut se changer en remords
ou en repentir. En lui-mme, il n'est jamais qu'une tristesse accompa-
gnant le pass, sans qu'il s'y mle l'ide d'un auteur responsable. Toute
la charge du regret est pour l'ordre des choses.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 97

RELIGION

La religion consiste croire par volont, sans preuves, et mme


contre les preuves, que l'esprit, valeur suprme et juge des valeurs,
existe sous les apparences, et se rvle mme dans les apparences,
pour qui sait lire l'histoire. Il y a des degrs dans la religion. La reli-
gion de l'esprance veut croire que la nature est bonne au fond (pan-
thisme). La religion de la charit veut croire que la nature humaine
[182] est bonne au fond (culte des hros). La religion de la foi veut
croire l'esprit libre, et s'ordonne d'esprer en tout homme (galit) et
aussi de ne point croire que la nature ait des projets contre nous ni au-
cun projet. La religion n'est pas une philosophie, c'est une histoire.
Tous les vnements manifestent l'esprit ; mais il en est de plus vi-
demment miraculeux ; les uns comme les autres n'ont lieu qu'une fois.
Le culte consiste commmorer les principaux de ces vnements, de
faon entretenir une socit la fois publique et intime entre l'hom-
me et l'esprit absolu, c'est--dire entre l'homme et son esprit.
*
REMONTRANCE

Mot trs bien fait, qui exprime que l'on ramne l'esprit du coupa-
ble un fait qu'il est dispos [183] oublier. On le lui remontre, sans lui
en faire reproche ; c'est comme un miroir du pass qu'on lui tend.
*
REMORDS

C'est le regret d'une faute, mais sans espoir. Ce n'est pas seulement
la crainte du chtiment. Il y entre une crainte de soi et une horreur de
soi, qui ne sont pas sans orgueil. Non seulement on ne voudrait pas
tre autre, mais on se fortifie en soi-mme par un fatalisme, qui fait
que l'homme se considre lui-mme comme une force de la nature. On
aime supposer que tous les hommes sont ainsi, mais sans la grandeur
du crime. Il y a donc une couleur de doctrine dans le remords, et une
Alain, Dfinitions. (1953) 98

ide aussi de corrompre pour s'assurer. En revanche, l'clair de la ver-


tu vraie foudroie le remords. (Voir l'vque dans les Misrables.)
*
[184]

RENOMME

Comme le mot l'indique, rpte seulement un nom. Elle ne dit pas


pourquoi. Aux yeux de ce militaire qui le vint voir, et qui n'avait pas
lu une ligne de ses uvres, Jean-Jacques n'avait que la renomme.
*
REPENTIR

Renouvellement intrieur qui efface le remords en tournant toutes


les penses vers l'avenir. L'me du repentir c'est la foi dans le libre
arbitre, qui est la mme chose que la foi dans un Dieu libre, ou de gr-
ce. On accepte alors la rparation et l'preuve comme des essais du
libre arbitre ; et la punition est considre [185] comme honorant le
puni. Le repentir cherche donc la punition et la pnitence.
*
RPRIMANDE

Dit plus que remontrance et moins que reproche. La rprimande est


un conseil d'avoir exercer sur soi-mme une pression ou rpression ;
c'est un simple rappel du devoir de se gouverner.
*
RPROBATION

C'est un blme assur et public o domine l'ide de preuve, c'est--


dire d'une pense publique qu'il faut seulement rveiller.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 99

[186]

REPROCHE

Rapproche, met sous le regard quelque action qu'on ne veut point


voir, et oblige l'examiner. Le reproche a de plus que la remontrance
ce mouvement de porter la chose prs des yeux de faon qu'on ne
puisse s'en dtourner. Il y a de l'importunit dans le reproche. On peut
reprocher une chose non blmable, par exemple un chec, la pauvret.
*
RSIGNATION

C'est littralement rendre le sceau, c'est--dire annuler une signatu-


re, remettre un pouvoir ou une dignit. Il est donc impliqu dans rsi-
gnation qu'on ne fera plus rien pour changer ce qui est arriv.
*
[187]

RSOLUTION

C'est le moment o quelque confusion se dissipe, o un embarras


d'esprit se trouve dli, o la pense se remet en marche sans regarder
l'instant prcdent, et avec l'ide que le mme embarras ne reviendra
plus. Ce dernier jugement exprime la part de la volont dans la rsolu-
tion ; on se jure qu'on ne considrera plus tel scrupule ni tel regret ; et
cela est plus facile qu'on ne croit ; seulement il faut vouloir croire
qu'on le peut.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 100

RVE

Le rve c'est la perception nave qui se forme sur des donnes in-
suffisantes, lorsque les sens sont autant que possible ferms, le corps
immobile, l'esprit indiffrent. Par exemple, une lumire travers les
paupires me fait penser un incendie, des sinapismes [188] aux jam-
bes des broussailles pineuses. Le rveil consiste exercer ses sens
par le mouvement, et dcouvrir ainsi l'objet vritable.
Ce qui fait que le rve se prolonge, et mme aprs un essai de r-
veil, c'est le bonheur de dormir, c'est--dire un dcret d'indiffrence,
prcieuse condition du repos. C'est pourquoi les incohrences du rve
ne nous font rien. Et mme les rves effrayants ne nous touchent pas
autant que nous voudrions le croire.
*

S
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SACREMENT

Crmonie rgle par la tradition et prside par un arbitre respect


qui reoit nos promesses, nos rsolutions et nos serments. Le sacre-
ment est souvent public (dans le mariage) ; quelquefois priv (le bap-
tme peut l'tre) ; quelquefois secret (confession [189] et absolution).
Dans tous les cas, et par la prsence de tmoins, l'attention est porte
sur certains changements volontaires en vue de marquer qu'ils sont
irrvocables. Tout sacrement donne l'homme une loi nouvelle,
conformment sa volont, et sa volont est change en une loi, de-
vant les tmoins, devant lui-mme, et devant Dieu. Cette dernire ma-
nire de dire exprime mieux que les autres que le sacrement ne dpend
point de la fragilit des hommes mortels, changeants et faibles, mais
Alain, Dfinitions. (1953) 101

d'un esprit juge qui ne meurt point et ne change point. Sans cette
condition une promesse est nulle, puisqu'elle ne vaut que tant qu'il
semblera bon.
*
SAGESSE

C'est la vertu qui surmonte l'emportement de juger. Cet emporte-


ment est commun dans [190] les discussions d'intrt et dans les dis-
cussions d'orgueil. Hors de ces circonstances, l'esprit est encore sujet
la prcipitation, par amour mme pour la vrit, ou par ivresse de sys-
tme, ou par fanatisme, ou par une prvention passionne. (Je m'em-
presse de croire que mon ennemi est dshonor.) Chacun prsuppose
qu'il ne s'est pas tromp. La sagesse est une prcaution toujours veil-
le contre tous les genres de prcipitation et de prvention. Aussi la
sagesse remet en question les choses connues et reues, et doute par
principe, en vue de s'assurer mieux.
*
SANGLOT

Dnouement convulsif d'un paroxysme de chagrin qui tranglait la


vie. Un spasme violent, analogue au rire, soulve les [191] paules et
ranime la respiration. Le sanglot est suivi d'une contracture nouvelle,
qui rsulte d'une contemplation du malheur toujours le mme. Ainsi
les sanglots se succdent selon un rythme. La pense noue et la vie
dnoue.
*
SANGUIN

Le sanguin a des muscles gros et forts, un teint color, des cheveux


friss, des yeux vifs, l'apparence de la puissance et de la rsolution. Il
est irritable et oublieux ; aussi il pardonne aisment et a grand besoin
de pardon. Toutes ses penses sont d'ambition et de commandement,
mais sans suite. Bon pour excuter.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 102

[192]

SCEPTICISME

Dsigne l'tat ou le mouvement d'un homme qui prtend tout exa-


miner, c'est--dire qui n'admet aucun genre de chose juge. Il met et
remet en doute ce que tous croient et disent, ce qu'il croit et dit lui-
mme, et s'attaque mme de prfrence aux choses sacres, c'est--
dire qu'il est dfendu d'examiner. Ce bonheur d'examiner et de douter
dfinit le sceptique, qui n'est pas loin de souponner que tout le mal
humain possible vient du dogmatisme. (Exemples : la guerre, les per-
scutions, les crimes privs, les duels, les rixes, etc.)
*
SENTIMENT

C'est le plus haut degr de l'affection. Le plus bas est l'motion, qui
nous envahit l'improviste et malgr nous, d'aprs [193] une excita-
tion extrieure et la raction d'instinct qu'elle provoque (trembler,
pleurer, rougir). Le degr intermdiaire est la passion, qui est une r-
flexion sur l'motion, une peur de l'motion, un dsir de l'motion, une
prdiction, une maldiction. Par exemple la peur est une motion ; la
lchet est une passion. Le sentiment correspondant est le courage.
Tout sentiment se forme par une reprise de volont (ainsi l'amour jure
d'aimer). Et le sentiment fondamental, est celui du libre arbitre (ou de
la dignit, ou de la gnrosit, comme dit Descartes). Ce sentiment a
quelque chose de sublime qui se retrouve dans les sentiments particu-
liers. Au niveau du sentiment, on prtend sentir comme on veut, et
certes on n'y arrive jamais. Ce qui reste, dans le sentiment, d'motion
et de passion, surmontes mais frmissantes, est la matire du senti-
ment. Exemples : la peur dans le courage, le dsir dans l'amour, l'hor-
reur [194] des plaies dans la charit. On aperoit que le sentiment est
la source des plus profondes certitudes.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 103

SRIEUX

Le srieux est le moment o l'on prvoit la gravit. Le srieux a de


l'espoir, mais il craint d'en manquer. Il avertit ; et la nuance du srieux
veut dire que l'on pourrait encore tre frivole si l'on voulait. Le srieux
demande examen, au lieu que la gravit ne croit plus l'examen. C'est
pourquoi le srieux s'enlve comme un manteau. Je suis srieux parce
que je le veux, et je ne le serai pas longtemps. Aussi comme l'attention
se jette sur le srieux !
*
[194]

SERVILIT

C'est une flatterie en action. Tout fait signe qu'on excutera et


qu'on approuvera. La servilit n'attend pas les ordres, elle les espre,
elle se prcipite au-devant. La servilit n'est pas aime ; le tyran a dj
trop de l'obissance, qui rend tout irrvocable. La servilit compromet
le tyran. Peut-tre sait-elle qu'elle n'est pas aime ; d'o ce pnible vi-
sage.
*
SINCRIT

Un des mots les plus obscurs. On voudrait nommer sincrit le


premier mouvement d'un homme qui ne sait pas dissimuler. Mais cela
ne se peut, car le premier mouvement est souvent tout fait trompeur,
et la dissimulation est d'instinct, comme on voit chez le timide, qui se
prcipite [196] dire ce qu'il ne pense point du tout. La sincrit veut
plus de rflexion, et d'abord plus de scurit. On n'est sincre que si
l'on ne souponne pas celui qui on parle, et que si l'on se voit le
temps de s'expliquer loisir. Hors de ces circonstances, qui sont
d'amiti, l'homme le plus sincre prendra comme rgle de ne rien dire
de faux, de ne rien dire qui risque d'tre mal compris, et enfin de taire
Alain, Dfinitions. (1953) 104

presque tout ce qu'il pense ; et assurment de taire ce qu'il n'est pas sr


de penser. C'est ainsi que la sincrit rend prudent quand il s'agit de
juger quelqu'un ou de tmoigner pour ou contre quelqu'un. Et, quant
l'tourdi, qui dit tout ce qui lui vient, il ne peut tre dit sincre. En
somme la sincrit est tudie, ou bien elle n'est rien.
*
[197]

SOCIALISME

Toute doctrine qui prtend construire la socit selon la raison. A


quoi rsistent d'abord les incertitudes qui viennent de la raison, et puis
les difficults qui viennent de la nature. Aussi le socialisme tend tou-
jours soumettre les participants un gouvernement de raison, qui
limite trs svrement les droits de l'individu. Toutefois, autant qu'une
socit est accepte ou voulue, elle est socialiste. Au contraire toute
socit impose est tyrannie.
*
SOCIT

tat de solidarit, en partie naturelle, en partie voulue, avec un


groupe de nos semblables. Le lien de socit est en partie de fait et
non choisi, en partie impos, en partie choisi ou confirm par la vo-
lont. Tous les paradoxes de la vie en socit rsultent 198] de ce m-
lange ; et l'on ne peut pas nommer socit une association qui n'a pas
une part de hasard et une part d'amiti. Le contrat social ne fait jamais
que reprendre volontairement ce qui est subi comme ce qui est aim.
Les socits fondes sur un contrat ne sont pas de vritables socits.
Une Banque, ds qu'il y a menace de ruine, tout le monde en retire ses
fonds et l'abandonne. La vritable socit est fonde sur la famille, sur
l'amiti (Aristote), et sur les extensions de la famille.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 105

SOLIDARIT

Solidit entendue mtaphoriquement, et qui lie notre sort celui de


tel et tel homme. Nous sommes solidaires de nos semblables devant la
menace de peste, d'inondation, d'incendie, de pillage, et [199] cela que
nous le voulions ou non. Nous pouvons aussi nous rendre solidaires
par serment de tel ou tel homme, dont nous jurons de partager la mau-
vaise fortune. Enfin les autres, ou les lois, peuvent nous rendre soli-
daires malgr nous de ceux avec qui nous avons parent, amiti, ou
collaboration. La solidarit n'est pas toujours juste, ni toujours bonne.
*
SOMMEIL

Dans un vivant qui en action limine moins de dchets qu'il n'en


produit, il faut un plein sommeil, c'est--dire une dtente et un repos,
mme des penses, qui permette le lavage des tissus. Faute de som-
meil on vit dans la paresse et la somnolence. Le sommeil plein est
donc la condition de la pense. C'est le premier besoin de l'homme,
plus pressant mme que la [200] faim, et qui suppose socit et veil-
leurs tour de rle, d'o toutes les institutions de police. Le sommeil
apaise les passions, claircit les penses en reposant l'esprit, enfin re-
mdie toutes les obsessions, effets de fatigue. L'art de dormir volon-
tairement et heureusement est le plus prcieux et le plus rare. Dormir
en ajournant les soucis est un bel effet de la grandeur d'me.
*
SOMNOLENCE

tat qui n'est pas le sommeil, qui s'en approche, qui y conduit sou-
vent, mais non toujours. Il arrive que la somnolence soit volontaire ;
c'est alors un moyen de se reposer tout en restant ouvert aux signes.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 106

[201]

SOPHISTE

Ce n'est pas le sage ; ce n'est pas non plus le sot ; c'est celui qui fait
servir la pense toutes fins, et, plus profondment, celui qui enseigne
que la pense n'est qu'un outil comme les autres, et que le vrai n'est
que l'utile. Il y a souvent du naturel dans le sophiste, et c'est ce qui fait
l'esprit faux.
*
SORCELLERIE

Pratique nave qui revient essayer d'agir sur les tres anims et
mme inanims comme on agit sur son propre corps. Est sorcier celui
qui croit que par volont on peut faire pousser le bl et le contraire, ou
faire tomber le rocher, arrter ou pousser l'homme. Outre des conci-
dences qui peuvent faire croire un tel pouvoir, il faut observer que la
volont [202] du sorcier, ds qu'elle est remarque, agit comme une
prdiction. Les hommes s'irritent follement contre les sorciers ou sup-
poss tels, ds qu'ils dcouvrent que cette colre mme accomplit la
volont du sorcier.
*
SOTTISE

C'est le contraire de la sagesse ; et c'est le vice qui nous jette dans


toutes les erreurs auxquelles les passions sont sujettes. Toutefois, les
passions qui nous rendent sots sont plus prcisment celles qui
concernent nos jugements eux-mmes et l'opinion que nous en avons ;
par exemple, l'infatuation, le respect des autorits, l'imitation, la cou-
tume. Il y a toujours dans la sottise quelque chose de mcanique, et
des fragments de raison mal attachs.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 107

[203]

SOUHAIT

C'est une pense de politesse, soit l'gard des autres, soit l'gard
de nous-mmes, par laquelle nous voulons seulement entretenir la joie
en annonant que tout ira bien. Les souhaits sont moins dtermins
que les dsirs, et plus que les esprances. Les souhaits expriment cette
vrit assez cache que quand on est heureux avant l'effet, on est dis-
pos le mieux qu'il se peut pour obtenir l'effet mme.
*
SPIRITUALISME

C'est un dogmatisme oppos au matrialisme et d'aprs lequel


lhomme n'est pas seulement un corps, mais une conscience libre, et
en ce sens [204] immortelle (car si elle est indpendante du corps,
comment peut-elle mourir ?). Et, parce que toutes les consciences li-
bres ont en commun certaines lois, le spiritualisme suppose une cons-
cience commune et parfaite qui rgit les mondes. Les croyances sont
volontaires et mme elles doivent l'tre. Si Dieu tait sr comme un
fait, la bonne volont tomberait la ncessit mcanique, et il n'y au-
rait plus ni bien ni mal. On nomme quelquefois idalisme cette doctri-
ne d'un esprit universel, ternel et ncessaire, qui pratiquement est
l'quivalent du matrialisme.
*
SPONTANIT

C'est un mouvement de nature, sans rflexion, sans recherche, sans


prcaution ni prvision. Mais il implique de plus cette nuance que le
mouvement [205] vienne tout du dedans, non point des circonstances,
et, par suite, est toujours suppos louable, comme tant au moins
l'image de la libert.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 108

SUBLIME

On prouve le sublime par le sentiment d'un ordre de grandeur qui


dpasse les grandeurs de la nature (on se sent au-dessus de la tempte,
au-dessus du tyran, au-dessus de la mort). Le pote est sublime en ce
que, reprsentant le sublime, il prouve et fait prouver en mme
temps que, par l'art des vers, il se trouve servi par la nature selon une
rencontre miraculeuse. Ainsi l'admiration est double dans le lecteur,
qui dcouvre que le sublime du hros et le sublime du pote prouvent
une mme chose, savoir le triomphe de la volont. Le sublime est
[206] toujours le sentiment intime d'une puissance de l'homme. Le
beau est sans rflexion ; le sentiment du beau semble tre inhrent
l'apparence de l'objet.
*
SUGGESTION

Pour saisir le sens mdical de ce mot, il n'y a qu' en suivre le sens


tout ordinaire. Conseiller, c'est apporter une ide, la proposer, la met-
tre en bonne lumire, et la dire. Suggrer, c'est apporter seulement le
signe, mot, geste, ou simple objet. Ce fameux despote qui abattait les
pis les plus hauts, ne conseillait rien ; il suggrait. Un simple mot
suggre, sans aucune explication. Et mme, se dfendre de suggrer,
on ne suggre que mieux. Le classique fou du roi suggre en scurit,
parce que personne n'est tent de le croire. D'o la rgle de politesse,
qui est [207] de n'employer que les mots d'usage. Transportons main-
tenant le pouvoir de suggrer au cas de l'enfant, de l'infrieur, du ma-
lade, de l'imitateur, on comprendra l'irrsistible puissance d'un mot
rpt tous les jours. Sur le somnolent encore plus. Et surtout sur l'en-
dormi, si l'on arrive s'en faire entendre sans l'veiller ; on suggre
alors un rve, et mme on le conduit de bout en bout, ce qui donne un
grand pouvoir. Il n'est donc permis de parler librement qu' celui dont
on prvoit qu'il rsistera librement. Socrate venait au secours de l'in-
terlocuteur.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 109

T
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TMRIT

C'est le plus honor des vices, et le plus dangereux. La tmrit est


un genre d'ivresse que l'on se donne par l'action frntique. C'est ainsi
qu'on affole un [208] cheval le faire galoper. C'est strictement aller
au danger quand il serait raisonnable d'tre prudent. La tmrit est
propre la cavalerie. Exemple raisonn de l'emploi de la tmrit : la
prise de la redoute de la Moscova par la cavalerie. C'est tracer un
chemin la folie. L'art de la guerre est trs dissimul ; car il semble
refuser la tmrit, et, en ralit, il la confie aux excutants. La puni-
tion du tmraire (et vainqueur !), par son propre pre dans la lgende
romaine, rassemble tout le faux des militaires.
*
TEMPRAMENT

Part des humeurs dans les actions, les affections et les penses. Les
anciens mdecins ont distingu quatre tempraments, le lymphatique,
le bilieux, le sanguin, et le nerveux. Tout homme [209] participe des
quatre tempraments. Autant qu'il assimile, il est lymphatique ; autant
qu'il limine, il est bilieux ; autant qu'il est riche de force, il est san-
guin ; autant qu'il prvoit (c'est--dire peroit), il est nerveux.
Si l'on comprend ces combinaisons possibles, on s'tonnera moins
de la parent entre temprament et temprance. Car le temprament
est un quilibre, et une modration d'une fonction par une autre, sans
compter la modration impose toutes nos ides, tous nos dsirs, et
tous nos plans, par l'exigence corporelle de sommeil, de nettoyage,
de nourriture et d'exercice.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 110

TEMPRANCE

La vertu qui surmonte tous les genres d'ivresse. C'est pourquoi la


peur [210] n'est pas temprance ; car c'est toujours cder la partie
animale. La prudence est une sorte de temprance qui s'oppose la
tmrit, sorte d'ivresse. L'ivresse voluptueuse est parmi les plus re-
doutables. La passion du jeu est une sorte d'ivresse.
D'Aristote : Celui qui s'abstient et se rjouit est temprant ; celui
qui s'abstient et se lamente de s'abstenir est intemprant.
*
TEMPS

Forme universelle du changement. Nous savons d'avance bien des


choses sur le temps, par exemple qu'il n'y a jamais deux temps simul-
tans, que le temps n'a pas de vitesse, que le temps ne peut se renver-
ser, qu'il n'y a point de temps imaginaire ; que le temps est commun
tous les changements et [211] tous les tres, et que, par exemple,
pour aller la semaine prochaine, il faut que tous les hommes et tout
l'univers y aillent ensemble. Il y a abondance d'axiomes sur le temps,
mais obscurs comme tous les axiomes. Dieu lui-mme, dit Descartes,
ne peut faire que ce qui est arriv ne soit pas arriv.
*
THOLOGIE

C'est une critique de la mythologie en vue de la rendre acceptable


pour la raison. Par exemple les Stociens enseignaient que les dieux de
l'Olympe n'taient que des noms qui dsignaient chacun une partie des
puissances d'un dieu immense, le monde. Autre exemple, concilier
l'Ancien Testament (le monothisme juif) avec le Nouveau (l'vangile
et le Fils de Dieu). Dans les deux cas, ce n'est qu'arrangements, [212]
arguments, rfutations, qui n'entament point le fond. Les preuves ne
font jamais que justifier la foi.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 111

THOSOPHIE

C'est une thologie, mais spare du culte et des sacrements, ce qui


fait qu'elle est sans frein. On y met tout ce qui plat. Tout est bien et
tout s'arrange ; il n'y a jamais qu'un petit retard d'un millier ou de dix
millions d'annes. Rien ne se fait dans le moment ; au lieu que, tho-
logiquement, tout se fait dans le moment, et travers un faisceau
d'impossibles. L'homme n'est pas libre et doit l'tre ; le mal doit tre
vaincu et ne recule pas d'un pouce. Dieu est perplexe. Le Dieu thoso-
phe, comme ce doux nom l'indique, est une perfection dsesprante.
Le raisonnement thosophique est absolument celui [213] de l'homme
sobre, qui ne comprend pas qu'on boive de l'alcool. L'homme sobre
nie alors qu'on en boira toujours, et reporte cette solution dans l'ave-
nir. Car on doit cesser de boire un moment ou l'autre puisque c'est
absurde. Mais l'absurde c'est l'existant.
*

TIMIDIT

C'est une peur sans objet, ou une peur qui dpasse de beaucoup les
dangers que l'on s'imagine. On a presque autant peur avant un concert
qu'un soldat avant l'attaque, ou un condamn avant l'excution. Cela
vient de ce que la peur, si petite qu'elle soit, augmente ds qu'on y fait
attention, et surtout si l'on veut la surmonter par des raisons, ce qui est
y penser. La timidit, n'tant qu'une inquitude des muscles et des
humeurs avant l'action, [214] ne relve absolument que de la gymnas-
tique. Il s'agit de prendre l'attitude du repos, ou, si l'on ne peut, d'oc-
cuper le corps des travaux rels.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 112

TOLRANCE

Un genre de sagesse qui surmonte le fanatisme, ce redoutable


amour de la vrit.
*
TORTURE

La souffrance volontairement employe, soit pour se venger, soit


pour obtenir l'aveu. Le tyran arrive ncessairement torturer celui qui
le brave ; car c'est le seul moyen de l'humilier. Le juge aussi se voit
brav par un homme impntrable, et il veut au moins l'mouvoir.
L'abaissement de tous les pouvoirs au niveau d'une fonction [215]
supprime naturellement ces procds atroces, mais le moindre retour
de tyrannie les fait aussitt revenir.
*
TRAGDIE

La tragdie est une crise faite d'inquitude, d'un paroxysme, d'une


solution. Cette crise est prcipite par la parole ; tout vient d'une hte
de dire ce qu'il faudrait taire. Il n'y faut pas mme le temps de respirer.
Une nuit ou seulement un repos calmeraient les passions. Il n'y a que
les vers qui fassent durer un peu la tragdie. L'homme doit se dfier,
dans les crises, des paroles vengeresses et des franches explications.
D'o l'on comprend la rgle monastique du silence. Au fond, c'est le
monologue qui est le plus dangereux de tout ; d'o le chant et la pri-
re. La posie est un milieu entre le chant religieux et le cri.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 113

[216]

U
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UNIVERSALIT

Caractre de ce qui est admis par tous les hommes, ds qu'ils ont
compris et qu'ils sont sans passion. La gomtrie est un exemple
d'universalit. Il est universellement reconnu aussi qu'un contrat est
annul par l'ignorance d'un des contractants compar l'autre. Univer-
sellement l'homme courageux est estim ; courageux, c'est--dire tel
que le danger ne le dtourne point d'excuter ce qu'il a rsolu. L'uni-
versalit s'entend du sentiment non moins que de la raison. Le beau,
dit Kant, est ce qui plat universellement sans concept (c'est--dire par
sentiment immdiat, non par raison).
*
[217]

URBANIT

C'est la politesse propre l'habitant des villes, qui ne cesse de per-


suader, qui vit de persuader. L'ouvrier du faubourg n'a point de poli-
tesse ; c'est que son travail n'enferme aucune politesse. Le paysan a un
autre genre de politesse et d'impolitesse ; politesse due au pre et due
l'ge ; politesse aux dieux agrestes ; mais profonde impolitesse
l'gard des chevaux (habitude de commander par violence). Cela fait
un mlange qui n'est pas l'urbanit. Par exemple le paysan n'a point
coutume de sourire, et de feindre d'approuver tout ce que l'on dit.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 114

USURE

C'est un gain prlev sur une entreprise qu'on ne s'occupe pas de


diriger. L'usure repose sur cette fiction, qui est souvent dans les faits,
que [218] l'argent prt fait des petits, sans aucun travail du prteur.
Un actionnaire d'une affaire laquelle il ne pense jamais est le type de
l'usurier. Et l'usure est communment punie, car toute affaire cherche
chapper aux prteurs oisifs, et y arrive souvent.
*
UTILITARISME

C'est une doctrine anglaise d'aprs laquelle toute action raisonnable


ou toute institution respectable doit avoir pour fin l'utilit. Cette doc-
trine va tout droit contre les passions. Par exemple il n'est pas utile de
punir sans qu'on le sache. Il n'est pas utile de punir trs svrement de
petites fautes. La vengeance est inutile. En ce sens l'utilitarisme est
vrai. Mais il prtend dcrire l'homme comme agissant toujours en vue
de l'utile. [219] L'homme agit par colre ou emportement, ou bien par
peur, ou bien pour s'occuper. Si les hommes n'avaient en vue que l'uti-
le, tout s'arrangerait. Mais il n'en est pas ainsi.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 115

V
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VALEUR

Au sens plein signifie courage, c'est--dire ce qui est le plus admi-


rable dans un homme. Et en effet que sont les autres vertus sans le
courage ? Toutefois, la probit, l'intelligence, la mmoire, la sant, la
force, sont encore des valeurs. Toutes les vertus sont des valeurs. Et
l'on appelle aussi valeur tout ce qui donne puissance l'homme pour
excuter, et donc tout ce qui mrite d'tre amass. Le beau est encore
une valeur. Toutes les valeurs sont d'pargne. L'ordre des valeurs, de-
puis l'argent et la force jusqu'au courage, constitue la doctrine [220]
morale. Toute rforme dans la doctrine est un changement ou un essai
de changement dans l'ordre des valeurs.
*
VANIT

Consiste jouir d'un bien d'aprs ce qu'on suppose que les autres
en pensent. Par exemple tre heureux de ressembler tel millionnaire,
ou tel acteur, ou tel boxeur ; se faire passer pour brave ou pour ins-
truit. La vanit parfaite jouit d'un bien qu'elle n'a pas. Toutefois on
peut avoir vanit de sa fortune, de ses chevaux, de sa sant, de sa for-
ce, de son intelligence, de son savoir, autant que l'on est heureux du
tmoignage d'autrui. L'avare qui fait le pauvre n'a point de vanit. Le
boxeur qui file doux devant une querelle n'a point de vanit. Comte a
discern, dans la vanit, le commencement d'une vertu [221] de soci-
t ; car c'est compter l'opinion pour quelque chose ; et celui qui ne
compte absolument pas l'opinion est une sorte de monstre.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 116

VELLIT

C'est un essai de vouloir qui renonce sur l'chec. Il y a de l'excu-


tion dans la vellit, mais sans suite. Et comme tout, dans les hommes
et dans la nature, s'oppose la volont, la vellit exprime trs bien
l'impossibilit de russir si l'on n'essaie qu'une fois.
*
VNIEL

Caractre d'une faute qui est juge et mprise, ce qui la renvoie au


diable extrieur. C'est ce qu'on sait se pardonner. Et qui donc [222] n'a
pas besoin d'absolution ? Est mortel le remords qui tranche la vie ; par
exemple un vice qui se juge incurable.
*
VERTU

C'est la puissance de vouloir et d'agir contre ce qui plat ou dplat.


C'est une puissance acquise contre tous les genres de convulsion,
d'emportement, d'ivresse et d'horreur. Vertu, c'est athltisme. Le cou-
reur doit triompher de l'ivresse de courir, et le boxeur, de l'ivresse de
frapper. La vertu n'est qu'efficacit ; l'intention n'y est rien. La vertu
du chirurgien n'est pas de trembler, pleurer, s'lancer. Les anciens ont
dfini quatre vertus principales d'aprs quatre genres d'emportement.
L'emportement de la peur dfinit par opposition la vertu de courage.
L'ivresse, qui est l'extrme du dsir, dfinit la temprance. L'empor-
tement de la convoitise [223] dfinit la justice ; et l'emportement des
disputeurs dfinit la sagesse.
*
Alain, Dfinitions. (1953) 117

VICE

Emportement (ou ivresse) connu, redout, attendu, et enfin provo-


qu d'aprs l'ide fataliste. Les quatre vices principaux correspondent
aux quatre vertus. Ce sont la lchet, l'intemprance, l'injustice et la
sottise. Par l'effet du jugement fataliste (le joueur), il y a presque tou-
jours dans le vice une tranquillit incurable.
*
VIOLENCE

C'est un genre de force, mais passionne, et qui vise briser la r-


sistance par la terreur. La violence dfinit le crime, lorsqu'elle s'exerce
contre la personne humaine. Et [224] la loi des punitions est au
contraire qu'elles soient entirement purifies de violence.
*

Z
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ZLE

Le zle consiste faire plus qu'on ne doit strictement. Il est vrai


que l'on doit, comme subordonn, prendre cur l'affaire, et agir pour
le chef comme on ferait pour soi-mme. L'excs de zle consiste
rappeler ce que le chef voulait oublier. Le contraire du zle est de lais-
ser aller beaucoup de choses qui furent urgentes et ne le sont plus. Et
certainement cet art de dblayer est prcieux dans le subordonn ; car
le zle prolonge les passions, et transforme en actions tous les gestes
du matre, ce qui l'accable de dcisions.
*
Fin du texte