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[9] Matériaux isolants

Isolants et diélectriques Les énergies situées entre la bande de valence et la bande de


conduction constituent une bande interdite, dont la largeur est
Dans un matériau isolant, le champ électrique peut atteindre typiquement de quelques électronvolts*. Sous l’effet d’une
des valeurs assez élevées pour agir sur les atomes ou les élévation de température ou d’un champ électrique, un certain
molécules et pour en modifier la configuration ou l’orientation nombre d’électrons vont sauter de la bande de valence à la
(polarisation). Ce n’est évidemment pas le cas dans un bande de conduction. Le champ nécessaire sera d’autant plus
conducteur où un champ relativement faible donne lieu à un élevé que la largeur de la bande interdite est plus importante.
courant électrique. Si on cherchait à atteindre, dans un Ce critère permet de distinguer les isolants et les semi-
conducteur, un champ suffisamment intense pour induire une conducteurs :
polarisation, on y engendrerait un courant et un échauffement
 dans un semi-conducteur, la bande de valence et la
tel que le matériau serait détruit bien avant !
bande de conduction sont séparées par une bande
En haute tension, on parle indifféremment de diélectrique ou interdite de l’ordre de 1 à 2 eV, ce qui permet d’obtenir
d’isolant. un courant électrique sous l’effet d’un champ électrique
relativement faible. Par ailleurs, la conductivité
Conducteurs, semi-conducteurs et isolants augmente avec la température, dont l’élévation fait
aussi sauter des électrons de la bande de valence à la
Dans un solide, les électrons ne peuvent pas avoir n’importe
bande de conduction.
quel énergie : les énergies permises se concentrent dans des
tranches, appelées bandes d’énergie. En l’absence de champ  dans un isolant la largeur de la bande interdite est de
électrique, les électrons s’entassent dans les bandes l’ordre de 6 à 10 eV. Le champ électrique nécessaire
correspondant aux énergies les plus basses. L’examen de deux pour faire passer les électrons de valence dans la bande
bandes particulières permet d’expliquer les propriétés de conduction sera suffisamment intense pour
électriques d’un solide : tout d’abord, la bande de valence, qui provoquer une décharge disruptive. Également appelée
est, dans l’ordre croissant d’énergie, la dernière bande claquage diélectrique, cette décharge consiste en
entièrement remplie. l’apparition soudaine d’un canal ionisé (étincelle) à
travers le matériau qui n’en ressort généralement pas
Au-dessus de la bande de valence, se situe la bande de indemne.
conduction qui peut être :
 à moitié pleine d’électrons. Dans ce cas, on a affaire à un
* L’électronvolt (eV) est l’énergie acquise par un électron sous
matériau conducteur ;
une différence de potentiel de 1 volt. Elle équivaut à
 presque pleine ou presque vide. On a alors affaire à un . -19
1,6 10 joule.
semi-conducteur de type p ou n ;
 complètement vide. Aucune conduction ne sera
possible, tout au moins sous un faible champ électrique.