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DOCTEURS CABAXS ET L. NASS)
Poisons
et
Sortilges
LES CESARS
ENVOUTEURS ET SORCIERS
LES BORGIA
LIBRAIRIE PLON
POISONS
ET
SORTILGES
Les auteurs et les diteurs dclarent rserver leurs droits
de reproduction et de traduction en France et dans tous
les pays trangers,
y
compris la Sude et la Norvge.
Ce volume a t dpos au ministre de l'intrieur
(section de la librairie) en mai 1903.
DES MMES AUTEURS
Sous presse :
Poisons et Sortilges (i* srie)
LES MDICIS

LA BRINVILLIERS ET LA VOISIN

LE RGENT
LA SCIENCE DU XX* SICLE
I
PARIS.

TYP. PLON-NOURRIT ET c'% 8,
RUE GARANCIRE.
4400.
I
f
Docteurs
CABANES et L.
NASSJ
POISONS
ET
SORTILEGES
LES CSARS
ENVOUTEURS ET SORCIERS
LES BORGIA
I
PARIS
LIBRAIRIE PLON
PLON-NOURRIT et G", IMPRIMEURS-DITEURS
8, RUE GARANCIRE
6*
4903
Toui droits rservi
PREFACE
Plus est hominem extinguere veneno
quam occidere gladio.
De toutes les armes que le gnie de l'homme a
inventes pour nuire son semblable, le poison
est la plus lche
;
l'empoisonneur est le plus mpri-
sable des criminels.
C'est qu'en effet son acte n'a aucune excuse;
quel qu'en soit le mobile

la vengeance, la cupi-
dit, la haine ou l'amour,

c'est un acte rflchi,


prmdit, qui ncessite chez son auteur une con-
tinuit logique de l'intention nocive. Les prpara-
tifs en tant fort longs, il a le temps d'couter la
voix de sa conscience, et de se laisser pntrer par
le remords; si donc il perptre son crime, c^est
bien en connaissance de cause, aprs en avoir
pes toutes les consquences.
Il faut considrer, en outre, que l'empoisonneur
ne choisit le plus souvent cette arme vile que
II
PREFACE
pour chapper aux poursuites de la justice, au
jugement de ses contemporains ou de la postrit;
car il pense, Fencontre du proverbe fameux, que
l'chafaud fait la honte, et il tient plus l'estime
des hommes, leur considration et sa scurit
matrielle, qu' son repos moral.
Rien n'est plus mystrieux qu'une cause d'em-
poisonnement : l'accusation ne peut nettement se
prciser; ses arguments ne sont pas probants. Si
aujourd'hui les progrs de la toxicologie permet-
tent aux jurs de prononcer un verdict affirmatif,

encore que parfois ils commettent de terribles


erreurs,

aux sicles prcdents, la science tait


d'un bien faible secours ceux qui assumaient la
lourde charge djuger ces procs. Cette circonstance
favorisait trangement les projets des criminels,
qui, grce l'impuissance des savants, pouvaient
impunment porter la mort ceux qui taient un
obstacle leurs ambitions,
Mais chaque mdaille a son revers, et s'il fut
pendant longtemps loisible aux empoisonneurs de
rpandre la terreur dans le public, par contre, ce
dernier, hypnotis par cette crainte continuelle,
eut une frayeur invincible de ce poison inconnu,
pouvant chaque instant se glisser en lui. Il lui
attribua toutes les morts mystrieuses
;
car, mme
aujourd'hui, il a de la vie une si singulire concep-
tion, l'homme s'accoutume tellement l'existence,
PRFACE
m
qu'il ne peut croire que celle-ci lui soit ravie brus-
quement par une cause naturelle, et il lui faut le
spectacle des longues agonies pour lui rappeler
combien fragile est le lien qui le rattache la terre.
La mort subite d'un de ses semblables

sur-
tout d'un puissant de ce monde

veille imm-
diatement dans sa pense le soupon. Si mainte-
nant nous sommes un peu familiariss avec ces
maladies soudaines, qui nous assaillent et nous
terrassent en pleine apparence de sant, nos pres
les ignoraient, ne les pressentaient mme pas.
Rien d'tonnant, par consquent, ce qu'ils aient
eu du poison une lgitime crainte, qu'ils l'aient
considr comme un facteur politique important.
L'histoire du poison peut, en effet, tre envi-
sage deux points de vue : politique et social.
Le premier est un chapitre d'histoire gnrale, et
non des moins importants, puisqu' certaines
poques, sous les Csars, les Borgia^ les Mdicis,
la Rgence, puisque dans certains pays rgime
autocratique, o les despotes sont faits et dfaits
par des rvolutions de palais, puisque, disons-
nous, l'opinion courante, l'opinion accepte, est
que le poison a interrompu le cours normal des
dynasties, et prcipit du trne, ceux-l mme qui
n'y taient monts que grce sa faveur.
La ralit n'est pas si dramatique; il faut en finir
avec ces lgendes qui alimentent si aisment la
IV PREFACE
verve du romancier, mais que l'historien ne peut
accepter sans hrsie. Certes, il est des lgendes
qu'il convient peut-tre de ne pas dflorer, et le
souci de la vrit historique ne doit pas en faire
oublier le charme pntrant, ni la potique morale.
Mais celles-ci doivent tre dtruites, qui nous pr-
sentent l'humanit plus mauvaise encore qu'elle
ne l'est, qui sont la honte, et non la gloire des
socits passes.
Les lgendes d'empoisonnement qu'on a cres
et propages autour de certains personnages his-
toriques sont de ce nombre
;
nous n'entendons
pas ici faire une uvre apologtique
;
nous sommes
rests impartiaux dans l'analyse des documents
qui ont servi asseoir notre jugement, et nous
avons pu ainsi acqurir la conviction que les
verdicts des contemporains et de la postrit ont
t le plus souvent dicts, moins par le seul souci
d'une justice intgrale, indiffrente aux clameurs
populaires, que par les passions politiques qui
aveuglent l'opinion publique et l'entranent aux
pires exagrations. Et c'est ainsi que nous pour-
rons montrer que la plupart des crimes imputs aux
empereurs romains, Catherine de Mdicis, l'en-
tourage de Louis XIV, au Rgent, Louis XVI,
sont des crimes imaginaires, dont il convient de
laver leur mmoire.
11 n'en est malheureusement pas de mme au
PREFACE V
point de vue social
;
si le poison a pargn les ttes
couronnes

probablement parce que plus vuln-


rables par d'autres armes,

il a caus de vritables
pidmies qui ont, plusieurs reprises, ravag la
socit, et provoqu dans les esprits cette inqui-
tude morbide, qui est comme la caractristique
de la mentalit humaine, ces priodes trou-
bles.
Mais il faut tout d'abord tablir les liens qui unis-
sent le poison la sorcellerie, le crime la supers-
tition. C'est un fait constant, en effet, que chaque
pidmie d'empoisonnement est en rapport direct
avec une pidmie de sorcellerie. Lorsque l'homme
cherche dans le culte de Satan, dans le commerce
des dmons, la satisfaction de ses ambitions et de
ses passions, fatalement il est amen user du
poison. Et la raison en est simple : si les pratiques
de magie noire peuvent parfois russir

et la
preuve n'en est pas donne,

ce n'est que dans


des circonstances tellement spciales, que bien
rarement le sorcier peut les raliser. Aussi, dpit
par l'insuccs, mais persvrant dans son inten-
tion nocive, il demande au poison la faveur que le
dmon lui refuse. L'histoire des empoisonnements
est donc celle de la sorcellerie, ou plutt toutes
deux sont corollaires l'une de l'autre, et reconnais-
sent les mmes origines : le mauvais instinct qui
pousse un homme dans la voie du mal, le dchai-
VI PREFACE
nement des passions que ne modre plus le frein
de la conscience.
Ces sorciers et sorcires, qui pensaient, au
moyen ge, jouer un rle utilitaire en venant au
secours des malheureux qui leur faisaient appel,
Michelet nous les a montrs mettant profit la
solitude o ils vivent, pour apprendre empirique-
ment les vertus des plantes et des pierres de la
fort qui les abrite. Puis, plus tard, ayant pour
ainsi dire acquis droit de cit, grce la compli-
cit tacite du pouvoir, qui les reconnaissait presque
officiellement, puisque tous, grands et petits, vou-
laient s'y faire initier, ils tinrent boutique et conti-
nurent leurs recherches savantes. Ils devinrent
faux-monnayeurs, et perfectionnrent leurs pro-
cds d'empoisonnement. Les ravages qu'ils cau-
saient allaient croissant, jusqu' ce qu'enfin, le
sage gnie d'un Colbert les dtrna de cette auto-
rit usurpe, et que la police se dcida aies traquer.
Ils rentrrent alors dans l'ombre, mais persv-
rrent dans leurs entreprises avec cependant moins
de succs et moins de scurit.
La science vint au secours de la socit menace
;
mais, hlas I malgr le dvouement, le talent et
l'opinitret des savants, elle resta toujours en
arrire; elle fut constamment battue dans cette
lutte; leurs dcouvertes, pniblement et lentement
tablies, grce au jeu logique de la raison et de la
PREFACE
VII
mthode, d'autres les avaient faites, pousss par
une sorte de prescience, par l'ambition aussi de
trouver la substance mystrieuse et fatale, inconnue
de tous, par le dsir de devenir l'arbitre infaillible des
destines humaines. Et c'est ainsi que les Borgia,
notamment, avaient devin l'existence des alca-
lodes de la putrfaction et utilis leurs proprits
toxiques, quatre sicles avant leur dcouverte par
les mdecins.
Ceux-ci, du reste, n'ont pas toujours jou le
beau rle en matire de procs d'empoisonne-
ment. Certes, on ne peut leur reprocher leur insuf-
fisance
;
ils ne sont pas responsables des lacunes de
l'enseignement qu'ils reurent. Cependant, si quel-
ques-uns furent la hauteur de leur tche, d'autres

les mdecins de cour



firent montre d'une
morgue insupportable, lien est qui, pour masquer
leur ignorance, et pour s'excuser d'avoir laiss
mourir leurs malades, dirent hautement que leurs
augustes clients avaient succomb un empoison-
nement
;
ils contriburent ainsi crer cette
lgende absurde, effrayer le public, toujours
confiant dans leur parole.
Le poison ne semble plus appel dsormais
jouer un rle social et politique important. La
science a enfin pris sa revanche; elle a devanc
les progrs des empoisonneurs, et il lui sera facile
de djouer leurs tentatives. Les mdecins lgistes
VIII
PREFACE
sont arms, et si jamais de nouvelles pidmies
viennent clater, c'est que les criminels, faisant
servir la cause du mal les donnes de la mthode
exprimentale, seront eux-mmes devenus des
savants malfaisants. Mais ils seront bientt re-
joints et dpasss par ceux qui, travaillant modes-
tement au bonheur de l'humanit, luttent, sans
relche ni merci, contre les obstacles accumuls
sur la route qui conduit au progrs social, et aussi
hlas I contre les malheureux gars que des pas-
sions immodres poussent aux abmes du crime t
POISONS ET SORTILEGES
LA LGENDE ET L'HISTOIRE
LES POISONS DANS LA MYTHOLOGIE
Les lgendes mythologiques ne sont pas seulement,
comme on serait tent de le croire, d'agrables fictions
cres par l'imagination fertile des anciens. Elles ont
leur philosophie, leur morale propre, et rpondent des
ralits prcises, dformes, il est vrai, par la tradition,
mais qu'il est possible de rtablir, en dbarrassant la
fable de tout le fatras symbolique dont elle est grossie.
Comme toutes les religions, le paganisme ancien
(1)
prsente un caractre surnaturel et un caractre
humain; le premier est d'ordre Imaginatif, le second
est d l'observation, que celle-ci s'applique l'tude
(1)
Les sorciers du moyen ge, en reconnaissant dans Satan
et ses acolytes la suprme puissance du Mal, en lui achetant,
prix d'mes, ce pouvoir occulte que le dmon mettait au service
de ses fidles, ne faisaient que continuer la tradition antique :
mais, au lieu d'offrir aux Dieux infernaux le sacrifice d'un ani-
mal consacr, ils vendaient leur salut et leur part de flicits
temelles promises par ri''glise... Ce n'est pas, du reste, le seul
point commun qu'on pourrait tablir entre la sorcellerie et le
paganisme.
...
2
POISONS ET SORTILEGES
des
phnomnes ou celle de l'me. En un mot, la
base de chaque lgende mythologique, on retrouve le
drame humain qui lui a donn naissance; toutes poss-
dent donc une part de vrit, aussi bien que les contes
enfantins de Perrault, ou les fables de notre bon La
Fontaine.
Le poison joue un rle considrable dans la tradition
paenne. Dans leur panthisme universel, les anciens
avaient difi la vertu et le crime; ils reconnurent donc
des desses empoisonneuses, au mme titre que la
chaste Pallas ou la voluptueuse Astart : les lgendes
de Mde et de Circ en sont la preuve.
Mde, Circ, hrones dtestables, dont le nom vo-
que l'esprit les forfaits fminins les plus excrables;
les filles d'Hcate, petites-filles du Soleil, dchues au
rang de demi-divinits, sont famihres du poison, des
charmes et des philtres, dont elles abreuvent leurs
imprudents ennemis.
Leur histoire mrite d'tre rappele. Lors de l'exp-
dition des Argonautes,

le premier essai de grande
navigation dont la relation soit venue jusqu' nous,

la
fille du roi de Golchos, Mde, voulant faciUter Jason,
son mari, la conqute du trsor qu'il est venu cher-
cher, une toison d'or garde par un dragon, remet
Jason des herbes enchantes, c'est--dire des poisons,
pour assoupir le monstre; et, le trsor enlev, elle
part avec le ravisseur, entranant dans sa fuite son
frre Absyrthe.
Mde et Jason rgnaient en Thessalie, quand, la
suite de nouveaux voyages, Jason, pris de la fille du
roi de Gorinthe, rsolut de l'pouser, en rpudiant
Mde. Celle-ci eut beau recourir aux charmes ma-
LES POISONS DANS LA MYTHOLOGIE
3
giques, elle ne put regagner le cur de Jason.
Aussi, voulant se venger de sa rivale, lui envoy-
t-elle une robe empoisonne comme celle du centaure
Nessus, puis elle tua ses propres enfants, la postrit
de Jason.
Devenue, dans son exil, l'pouse de Thse, roi
d'Athnes, Mde vengea de nouveau par le poison
l'affront d'une infidht; mais celte fois sa main la
servit mal : Thse ne prit point. D'aprs la tradition,
Mde avait employ de l'aconit, rapport de Scythie,
dont sa mre Hcate lui avait probablement enseign
les vertus
(1).
Sa sur, Circ, avait donc de qui tenir. Nul, dit
Diodore, ne connut mieux qu'elle la nature diffrente
des plantes et leurs proprits merveilleuses; nul ne
porta plus loin l'art de prparer les poisons; elle fit de
nouvelles dcouvertes par son gnie.

Marie au roi des Scythes ou Sarmates, Circ empoi'
(1)
Les parents de Mde, Ate et Hcate, avaient une connais-
sance approfondie des poisons.
Homre dsigne Ate pur l't pitlite o/oo^povo;, que les traduc-
teurs ont rendu par les mots savant, cruel ou malfaisant. D'aprs
les scoiiastes, cette expression implique que les connaissances
d'Ale taient universellet et hrditaires. (V. Odysse, chant X,
V. 137, dit. Samuel Clarke,
p.
2j9
;
Londini,
1740.)
Voici ce qu'a crit Diodore de Sicile sur la reine de Colchos,
mre de Mde :
La femme d'Ate, Hcate, tait fort savante dans la composi-
tion des poisons, et ce fut elle qui trouva l'aconit. Elle prouvait
la force de chacun d'eux, en les metlanl dans les viandes qu'elle
servait aux trangers. Ayant acquis une grande exprience dans
cet art fun<'ste, elle empoisonna d'abord son pre, et s'mpara
du royaume; ensuite, elle fil construire un temple en l'hoiineur
de Diane, et elle ordonna qu'on sacrifierait cette desse tous
les trangers qui aborderaient dans ses tats, Diodore de Sicile,
)iv. IV, t. Il,
p. 99.>
4 POISONS ET SORTILEGES
sonna son mari pour rgner sa place. Mais ce qui a
fait la triste clbrit de l'enchanteresse, c'est le rcit
dramatique de VOdysse qui la montre transformant en
pourceaux les compagnons d'Ulysse, parce que ceux-ci,
s'tant trop approchs de son palais, avaient excit son
inquite jalousie.
Si nous en croyons Ovide
(1),
Girc avait eu des
devanciers : le cruel Lycaon, roi d'Arcadie, qui vivait
quatre sicles avant elle, avait t chang en loup;
premier exemple de cette forme bizarre d'alination
mentale connue sous le nom de lycanthropie, laquelle
on doit l'origine populaire des loups-garous.
La lycanthropie tait frquente dans l'antiquit; on
pourrait en relever de nombreux cas dans la littrature
ancienne et les lgendes paennes. Nous nous conten-
terons d'en rappeler les principaux.
Les Prtides^ filles du roi Prtus d'Argos
(1498 av.
J.-C), se croyaient changes en vaches et parcouraient
la Thrace en beuglant.
Le divin Mlampus les gurit avec de l'ellbore
(2),
qui, mille ans plus tard, tait encore le purgatif d'Hip-
pocrate; ce qui prouve que dj on attribuait la folie
la bile noire.
Ovide a consacr une des plus belles parties de son
uvre potique, les Mtamorphoses, ces traditions
mythologiques, allusions trs videntes aux pidmies
de folie qui svirent aux temps prhistoriques,, preuves
(1)
Territus ipse fugit, nactusque silentia ruris
Exulat frustraque, loqui conatur.
(2)
Hahnemann, Dissertation hist. et mdic. sur l'ellborisme,
dans tudes de Mdecine (Paris, 1855), t. II,
p. 157.
I
LES POISONS DANS LA MYTHOLOGIE 5
que le nervosisme n'est pas d aux conditions de la
vie moderne, mais qu'il est inhrent l'humanit elle-
mme, dont il constitue une des tares incurables. Il
est mme certain qu'il va en s'attnuant, avec les pro-
grs de la civilisation et le recul des superstitions.
Faut-il rappeler ici les transformations de Cycnus
chang en cygne, d'Io en gnisse, de Galisto en ourse,
d'Ocyroc en cavale, de Jupiter en taureau (c'est sous
cette forme qu'il enlve Europe), d'Acton en cerf, de
Cadmus en serpent, de Lyncus en lynx, d'Ascalaphe
en hibou, des Pirides en pies, d'Arachn en araigne,
de Philomle en rossignol, d'Atalante en lionne, etc. ?
D'autres sont mus en pierre, comme Battus; en
fleur, comme Narcisse; en roseau, comme Syrinx. Par-
fois, ce sont des peuplades entires qui tombent frap-
pes : les paysans lyciens sont transforms en gre-
nouilles
(1).
Virgile, qui, dans les Bucoliques^ s'est fait l'cho de
l'opinion populaire de son temps, nous rvle les pra-
tiques des loups-garous, des ncromanciens et des sor-
ciers, runies dans le mme personnage; il nous montre
Mris, tantt se changeant en loup l'aide de plantes
vnneuses, tantt voquant les noirs esprits, tantt
encore ensorcelant les moissons
(2).
L'histoire de Circ, quelques variantes prs, se
retrouve dans les diffrents auteurs anciens : nous ne
(1)
Ovide, Mtamorphoses, passim.
(2)
lias herbas, atque hc Ponto mihi lecla vencna
Ipsc ddit Mris, nascuntur pliirima Ponto.
His ego ssepe lupiim iicri, et se coridcre sylvis
Moerin, spe animas imis excire sepulcris,
Atque satas alio vidi traduscere mesiet.
6 POISONS E SORTILEGES
ferons que rappeler Mde dans les Mtamorphoses
d'Ovide^ Tirsias dans VOEdipe de Snque, Erisichto
dans la Pharsale de Lucain, Ganidie dans les Epodes
d'Horace, Manto dans la Thhade de Stace, Antino
dans Silius Italiens.
D'autre part^ les contes orientaux prsentent souvent
d'habiles magiciennes changeant, comme Girc, les
hommes en btes de somme.
Gelles d'Italie attiraient prs d'elles le voyageur trop
confiant^ et lui faisaient manger, dans du fromage
,
une drogue qui le changeait en bte de somme. Elles
le chargeaient alors de leurs bagages, et, le voyage
termin, elles lui rendaient sa forme primitive. Sans
nul doute, elles lui troublaient l'esprit l'aide d'un
narcotique,, puis le ramenaient la ralit par un anti-
dote appropri; moins qu'il ne faille voir dans cette
lgende qu'un exemple de la puissance que les femmes
savent exercer sur les esprits faibles et sans volont
pour rsister leurs charmes ensorceleurs
(1).
Plusieurs individus, raconte Porta, auxquels on a
administr de ces poisons, tombent dans des halluci-
nations tranges; ils se croient mtamorphoss en ani-
maux, les uns nageant sur le sol, comme des phoques;
les autres transforms en oies ou en bufs, broutant
l'herbe
(2).
Mais voici le cas le plus singulier de lycanthropie :
Pamphile, d'aprs Apule, avait le pouvoir de se
changer en oiseau, pour voler auprs de celui qu'elle
aimait. Gette mtamorphose s'oprait l'aide d'une
(1)
Cf. Gilbert, Philtres, charmes et poisons.
(2)
Id., Essai historique sur les poisons.
LES POISONS DANS LA MYTHOLOGIE 7
certaine pommade dont elle s'enduisait le corps; pour
reprendre sa forme naturelle, elle rompait le charme
en mangeant des roses. Il parat, toujours d'aprs la
mme autorit, que les onguents de Pamphile n'avaient
pas tous le mme genre de vertu, car un certain Lucius,
ayant pntr dans la demeure de la sorcire absente,
et voulant aussi se transformer en oiseau, se trompa
de pot, se frotta d'une pommade diffrente, et au lieu
de devenir oiseau, fut chang en ne. C'est sous cette
forme qu'Apule le promne au milieu des aventures
les plus extraordinaires : le malheureux avait bien
conscience de son tat, mais il ne parvint rompre le
charme dont il tait victime qu'en broutant des roses,
qu'un hasard bienfaisant mit enfin sa porte
(1).
Si de lantique nous passons l're chrtienne
(2),
nous trouvons, enracine plus profondment encore
dans l'imagination populaire, la croyance aux loups-
garous et aux mtamorphoses animales. Bosquet ra-
conte, dans sa Normandie pittoresque, que l'empereur
Sigismond
(1366),
ayant voulu pntrer le mystre de
la lycanthropie, manda les plus doctes thologiens
qui, en sa prsence, reconnurent, aprs mille preuves
(1)
Cf., Philtret, etc.
(2)
Saint Augustin raconte {Cit de Dieu, liv. XVIII, ch. xvii),
d'aprs Varrox, qu'un nomm Dmlrius resta loup pendant
dix ans et reprit ensuite sa premire forme.
Sai.nt Macaire (300 de J.-C.) plongea dans l'eau bnite une
femme qui se croyait change en cavale. (Leloyer, des Spectres,
p. 924).
BoDix {De la Dmonomanie des norciers), s'en rfrant Jean
Trithme (1462-1516), avance qu'en l'an 626, Baan, roi de Bul-
garie, se transformait en loup quand il le voulait et se rendait
invisible volont.
(V. aussi Chroniques d'HiRSAUCE; Saint-Gall,
1690; 2 vol. in-fol.)
8
POISONS ET SORTILEGES
lumineuses^ que la transformation des hommes en
loups-garous
(1)
tait un fait positif, et que soutenir
le contraire tait tourner l'hrsie.
En 1521, Burgot, dit le Grand-Pierre^ et Verdung,
Michel, comparaissaient devant l'inquisition sous l'accu-
sation de magie et de lycanthropie.
On procde l'interrogatoire de Grand-Pierre, qui
confesse avoir conclu un pacte avec le dmon, pacte
qu'il a fidlement observ pendant deux ans. Au bout
de ce temps, il est revenu des pratiques religieuses;
c'est alors que s'est prsent Michel, qui l'a de nou-
veau entran dans la voie de la perdition. Michel lui
a propos de courir travers la campagne, lui rap-
pelant son serment Lucifer. Michel possdait une
pommade, avoue l'inculp^ dont il m'a frott nu;
peine cette opration tait-elle termine que je me
suis vu sous la forme d'un loup; je marchais quatre
pieds, mes membres taient velus et couverts de
longs poils; je parcourais l'espace avec la rapidit du
vent.

Michel s'est frott son tour. Telle a t la vlo-
cit de sa course, au dire de son coaccus, que l'il
avait de la peine suivre ses mouvements.

Pour reprendre les traits humains, ils ont eu recours
une autre pommade, d'une efficacit spciale.
Passe encore si les deux monomanes s'en taient
tenus participer aux crmonies du sabbat. Mais,
prenant leur rle de loup tout au srieux, ne se sont-ils
pas aviss de faire la chasse l'homme, ou plutt aux
(1)
Gerulphus, en latin du moyen ge; Garval, vieux mot em-
ploy en Normandie.
i
LES POISONS DANS LA MYTHOLOGIE 9
femmes et aux enfants, qui leur offraient moins de
rsistance? C'est du moins leurs aveux que nous con-
signons.
Une nuit, dit l'un d'eux, mettant profit les leons
de Michel Verdung, j'attaquai belles dents, aussitt
que je me sentis transform en bte froce, un jeune
garon, g de six sept ans, que je me proposais de
tuer; ses cris, ses vocifrations m'empchrent d'en
venir mes fms; je fis aussitt retraite; je gagnai en
toute hte l'endroit o j'avais cach mes habits et je
parvins, en me frottant le corps avec de l'herbe,
recouvrer la forme humaine.
Une autre nuit que j'tais transform en loup, ainsi
que Michel, et que nous parcourions ainsi la campagne,
nous sommes venus bout de tuer une femme qui
cueillait des lgumes. Nous nous disposions traiter
avec la mme cruaut un individu qui parvint prendre
la fuite et qui ainsi se trouva soustrait notre fureur.

Une autre fois, nous avons donn la mort une


petite fille, ge d'environ quatre ans; l'exception
des bras, tout son cadavre a servi assouvir notre
faim. Michel trouva cette chair dlicieuse, bien qu'elle
rpugnt beaucoup mon estomac.
Dans une autre circonstance, nous avons tu
ensemble une autre petite fille; c'est au cou que nous
sumes son sang, et que nous attaqumes sa chair.
Une troisime victime du sexe fminin a t immole
encore par Michel et par moi; j'tais affam, j'ai mang
une partie des entrailles de cette enfant.
Enfin nous avons tu une quatrime fille, ge
d'environ neuf ans, qui avait refus de m'assister de
ses aumnes.
10 POISONS ET SORTILEGES
J'ai commenc aussi par blesser avec mes dents
une chvre qui paissait dans la campagne; je me suis
ensuite servi d'un instrument tranchant pour couper
la gorge cet animal.

Ces dpositions mritent-elles crance? Devons-nous
accepter pour rels ces crimes monstrueux, dont se
vantent deux misrables rustres^ videmment sous
l'empire d'hallucinations maladives? Comment croire
qu'ils aient pu tuer jusqu' quatre personnes, et qu'ils
aient pu en dvorer la chair, sans que rien n'en ait
transpir, sans que ni parents ni voisins ne s'en soient
mus? Qu'importe, comme l'crit avec beaucoup de sens
Jean de Wier, dans le commentaire qu'il a donn du
procs des deux lycanthropes; qu'importe que les deux
ptres aient indiqu avec une certaine prcision le sexe,
l'ge, le genre de mort des sujets qu'ils prtendaient
avoir massacrs, puis dvors; qu'ils rapportent, avec
une sorte de forfanterie, l'impression produite sur leur
palais par la dgustation du sang et de la chair crue?
C'est l'exagration mme, l'inconsciente monstruosit
de cette confession qui nous met en dfiance, et nous
permet dinfrer que les deux misrables taient en
proie un dlire maladif.
Dans certains cas^ les lycomanes ont peut-tre rpandu
le sang humain, mais dans l'affaire dont il est ques-
tion, comme dans celle connue sous le nom d'affaire
de Poligny, il n'est point dit que les restes des cinq
cadavres, dont les accuss ont prtendu avoir dvor
la chair, aient t prsents aux juges. La procdure
n'aurait certes pas manqu de mentionner, si les
cadavres avaient t retrouvs^ et le sige et le nombre
des blessures releves sur le corps des victimes. Ce sont
I
LES POISONS DANS LA MYTHOLOGIE H
donc les tmoignages de deux alins qui ont emport la
conviction des juges et qui ont fait admettre la vraisem-
blance des prtendues scnes de carnage qui se seraient
passes dans une partie de la Franche-Comt
(1),
en 1521.
Pouvaient-ils tre autrement qu'alins, ceux qui
ont tenu les propos tranges que nous recueillons sur
les lvres de l'un des lycanthropes : J'tais compl-
tement nu, lorsque mes mtamorphoses dhomme en
bte devaient s'effectuer; j'ignore ce que devenait
ma peau de loup lorsque je redevenais homme. Michel
restait vtu pendant qu'il se sentait transform en
loup-garou
;
et ceci, plus significatif encore :
t
II nous est arriv plus d'une fois de nous accoupler
avec des louves
(2);
nous prouvions autant de plaisir
pendant ces accouplements que si nous avions t
accoupls avec des femmes.

Et pourtant, en dpit de ces observations tranges,
les juges du temps ne traitaient pas leurs rcits fantas-
tisques de divagations; de trs bonne foi sans doute.
(i) De 1598 1600, la lycantliropie svit pidmiquemcnt dans
le Jura. Boguet, le grand juge de la rgion, fut charg d'instruire
le procs de ces malheureux et s'acquitta de sa mission avec
tant de z'le qu'il se vantait, sur la fin de sa carrire, au dire de
Voltaire, de n'avoir pas fait prir moins de six cents lycan-
thropes ou dmonolAlres
(2)
Ce.s cas d'auto-suggestion taient frquents : dans une
pidmie d'hystro-dmonopalhie, survenue dans un couvent
d'Allemagne, au seizime sicle, on en relve un certain nombre:
la nymphomanie de quelques-unes de ces religieuses les portait
rechercher,
en rve ou en imagination,

le commerce des
animatix
;
cela n'empchait pas qu'elles aflirmassent avec force
qu'elles avaient rellement cohabit avec ces animaux, des singes,
des chats, des chiens, etc. L'une d'entre elles prtendait mme
qu'elle accoucherait quelque jour d'une porte d'animaux.
12 POISONS ET SORTILEGES
ils prononaient une sentence qu'ils croyaient juste et
quitable.
N'existe-t-il pas un jugement rendu en 1574,
qui
reconnat formellement l'existence de ces btes malfai-
santes : un nomm Gilles Garnier condamn pour avoir,
sous la forme d'un loup-garou, pris une jeune fille de
douze ans_, l'avoir tue, dpouille et mange, et qui
en avait mme port les meilleurs morceaux sa
femme? Les juges ne virent point la folie de cet
homme, mais considrrent qu'il avait perdu sa person-
nalit humaine : devenu loup, il agissait en loup et
devait tre tu comme un loup. Ils eurent l'intime con-
viction qu'ils jugeaient non pas un homme, mais un
animal.
Aussi bien, certaines poques, o la folie rotoma-
niaque est quasi pidmique, elle provoque des accs
d'aberration mentale voisins de ceux que nous venons
de rapporter. Cervantes s'en est fait l'cho involon-
taire. Son hros, Don Quichotte, n'est videmment pas
un loup-garou, et nanmoins il prsente une dforma-
tion singulire de l'esprit, que l'on peut rapprocher
des cas prcdents : il transforme les brebis en hros,
les moulins vent en gants, sa Dulcine du Toboso
en grande princesse; il n'a pas la notion exacte de la
ralit, grce au prisme grossissant travers lequel
il voit choses et gens. Cette singulire manie recon-
nat videmment pour cause un dfaut d'quilibre
entre ses facults intellectuelles et ses facults senso-
rielles, qui ne sont pas en harmonie. Que d'autres, du
reste, ont, aprs lui, t victimes de cette maladie du
jugement, et suivent les traces du triste chevalier de
la Manche ! . .
.
LES POISONS DANS LA MYTHOLOGIE d3
Quelle explication rationnelle donner de la lycan-
thropie
(1)?
Est-il possible de commenter, l'aide des
lumires de la science actuelle, ses effets fabuleux?
Plusieurs hypothses sont plausibles.
Cette aberration mentale peut, ou bien reconnatre
une cause extrieure (intoxication par les charmes,
drogues, etc.), ou bien tre la consquence d'un trau-
matisme mental : la suggestion.
Flandin
(2)
expose en ces termes la premire thorie :
Il est des plantes, crit-il, qui produisent sur
rhomme des effets tels qu'ils rvent, tant veills,
qu'ils se croient transforms en pierre, en arbre, en
animal.
Au nombre de ces plantes sont la jusquiame, qui
veut dire
fve
de pourceau; la mandragore, vulgaire-
ment appele herhe de Circ.
Mais qui ne sait que ces plantes, vritables poi-
sons
(3),
produisent faible dose un drangement de
(1)
La lycanthropie est srieusement discute par les crimi-
naiistes et les mdecins, et presque tous, encore au dix-septime
sicle, se rallient la superstition populaire.
Le docteur Nynauld, dans son livre De la Lycanthropie, ddi
en 1615, au cardinal Duperron, archevque de Sens, combat la
thorie de Bodin.
Dans sa Dmononianie (liv. II, chap. vi), celui-ci soutient que
la transformation d'hommes en btes peut tre relle ou mat-
rielle, mais avec des attnuations qui permettent d'apprcier les
fantaisies de la science mdicale de cette poque.
D'aprs le docteur Nynauld, l'apparition des sorcires en loups
provient d'une double illusion, produite par les artifices du
diable dans les esprits : illusion des spectateurs, persuasion de
la sorcire qu'elle est rellement transforme en loup, aprs
s'tre frotte de certains onguents fournis par le diable, halluci-
nation qui lui donne le dsir invincible de courir travers
champs. (Delacroix, Les Procs de sorcellerie.)
(2)
Flandin, Traita des poisons.
(3)
Boguet reconnat cependant que le fromage et les poudres
14
POISONS ET SORTILGES
l'esprit, de vritables aberrations momentanes? Qui
ne connat les effets de l'opium et ceux du haschich?
tre transform en pourceau, la manire des
compagnons d'Ulysse, c'est donc, par l'ivresse, avoir
perdu la raison, et jusqu'au sentiment de sa personna-
lit; tre sous l'empire d'une hallucination ou d'une
alination mentale passagre, sorte de dlire dj tant
de fois constat, qui porte en mdecine le nom de
lycanthropie ou plus gnralement de zoanthropie.
La deuxime thorie est base sur le phnomne
mental connu sous le nom de suggestion. A celle-ci se
rattachent les possessions dmoniaques ou autres; car
on peut tre possd autrement que par le dmon. Un
animal est en vous, vous oblige imiter ses actes : c'est
de l'auto-suggestion. Dans d'autres cas, le mdecin peut
changer la personnalit dune hystrique ou d'une n-
vropathe, en lui persuadant qu'elle est mue en chien , en
chat ou tout autre animal : c'est de l'htro-suggestion.
On trouve dans les maisons d'alins de frquents
exemples de ces cas morbides : il est des individus qui
se croient homme d'un ct et cheval de l'autre, comme
les centaures de la fable. On a cit l'observation d'un
malheureux malade qui se disait lapin. Entendait-il un
coup de fusil, il rampait, tout tremblant, sous son lit,
en s'criant: Voil la chasse; c'est fait de moi, pauvre
lapin!

Qu'on rapproche ces observations mdicales des
rcits de l'antiquit, et on sera amen conclure que
les potes piques, crateurs ou hritiers des lgendes
dont quelques-uns des condamns prtendaient avoir fait usage,
pour empoisonner des hommes et causer des maladies aux bes-
tiauxi ne contenaient aucun principe nuisible.
LKS POISONS DANS LA MYTHOLOGIE 15
mythologiques, ont pris pour des ralits de simples
rcits d'hallucins (i).
Ce n'est qu'au commencement du dix-neuvime sicle
que les mdecins reconnurent le caractre pathologique
de ces affections mentales. Encore eurent-ils lutter
contre l'opinion publique, pour faire accepter leur thse
de l'innocence de ces dmons.
La lutte a toujours t vive, d'ailleurs
(2),
quand les
alinistes, rompant en visire avec les prjugs sociaux
et les erreurs admises pendant des sicles, ont plaid
la cause de la folie criminelle et de l'irresponsabilit
des sadiques ou des suggestionns.
En 1824, un Espagnol, Manuel Blanco, sous l'influence
(1)
Guillaume d'Auvergne a rapport le cas d'un mlancolique
qui s'absentait quelquefois de son domicile quelques heures de
la journe et qui affirmait, en rentrant dans sa maison, qu'il
venait de donner la chasse des innocents, et qu'il lui arrivait
souvent d'tre transform en loup. On ne tarda pas dcouvrir,
en suivant la trace de ce prtendu loup-garou, que, par le fait, il
.se retirait dans une caverne obscure, o il restait plus ou moins
longtemps ravi en extase. C'tait au sortir de pareils accs qu'il
se vantait d'avoir port la terreur dans le voisinage des habi-
tations. A l'aide de soins convenables, cet homme fut rendu
son ancien bon sens. (Calveil, La Folie au point de vue hislo-
rique, etc.)
(i) A signaler toutefois une affaire de lycanthropie juge
Angers en 1598, au moment mme o se passaient dans le Jura
les vnements que nous venons de relater, affaire dont l'issue
fait le plus grand honneur au Parlement de Paris. Un lycan-
thrope, du nom de Roulet, avait t condamn mort par le
lieutenant-criminel d'Angers; le lycanthrope ayant interjet
appel, la cour de Paris fut appele le juger. Elle dcrta qu'il
y
avait plus de folie chez le pauvre idiot que de malice et de
sortilge, et ordonna en consquence que Roulet serait plac
l'hpital de Saint-Gcrmain-des-Prs, o l'on avait coutume de
mettre les fous, pour
y
demeurer l'espace de deux ans. (Cf.
Dela.ncre, Vlncrdulit et mcrance du sortilge pleinement con
vaincu, in-4, 1622).
16 POISONS ET SORTILEGES
de l'ide qui lui vint d'tre ensorcel, s'tant cru
chang en loup, avait tu six personnes, et avait dvor
mme quelques parties du corps de chacune d'elles.
C'tait l vritablement un fou, qui avait agi sous l'in-
fluence des croyances populaires en la possibiUt d'un
tel changement de personnalit. Durand de Gros pro-
testa contre la condamnation mort de ce malheureux :
Il s'agit, crivait-il, d'une aberration mentale, ne par
auto-suggestion.

Libault a rapport un cas d'altration d'esprit
peu prs analogue. Seulement le changement de per-
sonnalit, au lieu d'avoir pris son origine dans une
auto-suggestion, fut caus par affirmation verbale. Une
fdlette de neuf dix ans se croyait transforme en
chienne. Elle marchait quatre pattes dans la maison,
aboyait, se couchait devant les portes pour les garder, et,
quand quelqu'un entrait, sejetait sur lui pour le mordre.
Toutefois, elle sortait de ce rle ds qu'on l'interpel-
lait : alors elle rpondait aux questions qu'on lui adres-
sait et se laissait conduire par ses proches. Elle fut
gurie en deux sances d'hypnotisme. Plus tard, on
apprit que son pre lui avait suggestionn qu'elle tait
une chienne, pour assouvir ses passions.
On le voit, les deux thories renferment chacune une
part de vrit. Il est infiniment probable, en effet, que
les loups-garous de l'antiquit et du moyen ge taient
les naves victimes tantt des philtres (a) vgtaux,
tantt d'une suggestion directe.
Ce sont donc bien des malades qu'on a jadis envoys
au bcher; ce sont des innocents qu'on a condamns
au feu. C'est la gloire de la science moderne d'avoir
dbrouill le chaos o sombra la raison humaine une
LES POISONS DANS LA MYTHOLOGIE 17
poque de barbarie; c'est grce la perspicacit de
nos alinistes qu'il nous est donn de comprendre
ces phnomnes de possession et de dmonopathie,
qui ne relvent plus, en notre sicle de lumire, des
juridictions ou des tribunaux exceptionnels, mais
de
l'apprciation raisonne du mdecin lgiste.
I
PIECES JUSTIFICATIVES
(a)
LES PHILTRES DE l'ANTIQUIT : LE NEPENTHS
Parmi les philtres, capables de produire une altration momen-
tane de la raison ou de plonger dans une extase particulire
ceux qui les absorbaient, il en est un dont Homre parle
maintes reprises, et sur lequel il nous parat ncessaire de fournir
quelques claircissements : c'est la plante connue sous le nom
de npenths.
Qu'tait-ce au juste que le npentbs? videmment un narco-
tique, mais lequel?
Certains n'ont voulu voir dans ce breuvage merveilleux qu'une
image allgorique du pouvoir qu'exerce la femme par sa beaut
et ses discours. On ne peut que sourire de cette explication.
S'agissait-il d'une de ces boissons enivrantes, analogue au
malat des Turcs, au bindj des Arabes, l'ava des insulaires de
la mer du Sud, dans la composition desquelles entrent plusieurs
narcotiques?
Dans le quatrime livre de Odysse, le npenths dsigne un
remde merveilleux, capable d'amener l'oubli du chagrin et de
dissiper la colre. C'est Hlne, aprs son retour de Troie, qui
versa cette drogue, dont elle tenait le secret d'une gyptienne,
dans le vin de ses convives, pour ramener la gat trouble par
le souvenir de son enlvement.
Les femmes de Thbes, en Egypte, seules possdaient le secret
de la composition du npenths. Mais ces lgendes ne nous
apprennent rien de prcis, et nous en sommes encore aujour-
2
18 POISONS ET SORTILEGES
d'hni rduits aux hypothses. Notre seule ressource est de dis-
cuter l'opinion des anciens sur ce sujet.
Les uns identifient le npcnths avec le Panax Chironium de
Thophraste, parce qu'on l'administre, infus dans le vin, contre
le rhumatisme, et aussi comme aphrodisiaque.
Pline, par une galanterie trs rtrospective, le suppose pro-
venir d'un Helenium, et raconte sans rire que, d'aprs la tradi-
tion la plus sre, VHelenium naquit des larmes d'Hlne!
Galien a pens que la Buglosse pourrait bien fournir le npen-
ths, car, infuse dans le vin, elle devient un cordial exhilarant.
Sprengel identifie le npentlis avec l'opium : hypothse qui
offre peu de probabilit cependant, car l'opium communique au
vin un got dtestable, et ce n'est certes pas sous celte forme
que les Orientaux le consomment d'habitude. D'ailleurs, tous les
narcotiques
y
ont pass : jusquiame, belladone, stramoine,
chanvre indien, etc.
S'appuyant sur le tmoignage de Diodore de Sicile, certains
n'ont pas hsit affirmer que le npenths fut du haschish,
employ dans l'Inde depuis la plus haute antiquit. Le haschish,
il est vrai, ne s'est gnre rpandu en Syrie et en Egypte que vers
le sixime ou le septime sicle de l're chrtienne. C'est la
raison qui a dtermin M. Franois Villard, dans sa thse sur
le haschish (Paris, 1872) prfrer la jusquiame ou la mandra-
gore au haschish, comme ayant t le npenths des Anciens. La
raison n'est pas suffisante : rien ne prouve que du temps d'Ho-
mre, une prparation de chanvre indien ne ft connue en Egypte
et en Grce.
Un voyageur qui parcourut la Turquie, la Perse et l'Inde au
commencement du dix-septime sicle, en revint imbu de celte
ide, que le npenths tait du... caf! Hlne versant le caf
ses invits, c'est un joli anachronisme!
Enfin, on a encore suppos que la plante fournissant la drogue
homrique tait un glaeul
;
mais ce sont l autant d'hypothses,
qu'il serait aussi vain de discuter que de contredire. (V., pour
plus de dtails, le curieux article du D-^ Hahn, dans lo, Chronique
mdicale,
1"
septembre 1898.)
LES POISONS AUX TEMPS PRIMITIFS
LES FLCHES EMPOISONNES DES TRIBUS SAUVAGES
LE POISON d'preuve
L'art funeste de rempoisonnement est, pourrait-on
dire, contemporain de la perversit humaine, et cette
perversit est aussi ancienne que le monde.
Il faut remonter jusqu' Tpoque prhistorique pour
trouver Torigine et l'emploi des armes empoisonnes.
Qu'il luttt pour sa dfense ou pour sa subsistance,
Ihomme primitif avait combattre des adversaires
qui lui taient bien suprieurs sous le rapport de la
force physique, en juger par les vestiges d'animaux
gigantesques que les fouilles ont mis et mettent tous
les jours dcouvert (i).
11 tait naturel que pour suppler sa faiblesse
l'homme se fabriqut des armes : elles furent, dans le
principe, rudimentaires,

un silex taill, que la main


pouvait saisir et lancer ou un silex fix au bout d'un
roseau. Plus tard, il songea aies enduire d'un des poi-
sons que la nature mettait

'sa porte et dont le
(1)
Pour la documentation de ce chapitre, nous avons consult,
outre les ouvrages mentionns ci-dessous, les Bulletins de la
Socit. (VAnthropologie de Paris, 1883, pp.
205, 274; 1888, 194;
1889, 404; 1891, 706, 755; 1898, 294; la Revue de l'cole d'Anthro-
pologie,
1891, p. 97; 1892, 12; 1893, 301; 1897, 248; 1898, 323;
4900, 108, 167, 190; 1902, avril.
20 POISONS ET SORTILEGES
hasard ou rexprience lui avait rvl les proprits.
Cette pratique d'empoisonner les armes se retrouve,
e'crit le docteur Malbec,, chez presque tous les peuples
primitifs, toutes les poques, dans tous les pays,
sous toutes les latitudes, et peine modifie dans la
forme de l'arme ou la nature du poison
;
et il semble
que ce sont les traditions lgues d'ge en ge par les
premiers anctres, que l'on retrouve encore aujour-
d'hui chez les peuples sauvages qui font usage d'armes
empoisonnes, pour rpondre aux mmes besoins.
L'homme quaternaire ne semble pas s'tre muni
d'armes empoisonnes
;
les premires traces de l'usage
de ces armes remontent l'ge de la pierre polie.
En 4858, Geofroy-Saint-Hilaire, en prsentant la
Socit d'Anthropologie des dbris de flches recueil-
lis dans une grotte, en mme temps que des ossements
d'animaux appartenant des espces actuellement dis-
parues, faisait observer que plusieurs pointes de ces
flches taient creuses de rainures, destines, selon
toute apparence, recevoir des substances vn-
neuses
(1).
Un peu plus tard, le professeur Parrot dcouvrait,
dans une grotte de la Dordogne, une tte de flche,
qui offrait sur chaque face une gouttire pro-
fonde
(2).
Depuis lors, les recherches se sont multiplies : il
est amplement prouv, par des tmoignages nom-
breux, que les hommes fossiles ou palolitiques empoi-
sonnaient leurs armes
;
on a trouv, en ces dernires
(1)
Comptes rendus de VAcadmie des Sciences, 10 novembre 1858,
(2)
Comptes rendusde l'Association pour l'avancement des Sciences,
session de Bordeaux
(1872).
LES POISONS AUX TEMPS PRIMITIFS 21
annes, des pointes de sagaies en os et en corne de
renne, avec de simples entailles situe'es les unes au-des-
sus des autres, une distance peu prs gale, qui
taient, selon toute vraisemblance, destines loger
et retenir du poison.
Si nous passons aux temps historiques, nous retrou-
verons les poisons sagittaires en usage chez les peu-
ples les plus divers.
Homre, le plus document des historiens, quand il
n'est pas le plus inspir des potes, nous rvle
qu'Ulysse va demander llus, roi d'pire, du poison,
pour
y
tremper ses flches. Par respectpour les Dieux,
llus oppose un refus Ulysse. Mais Minerve, c'est--
dire la rflexion et la sagesse, vient en aide Ulysse
et fait accorder par Jupiter Tpoux de Pnlope ce
que celui-ci n'a pu obtenir du roi d'pire.
Il
y
a dans Homre un autre pisode, qui nous
claire mieux encore sur ce sujet. Les flches d'Her-
cule
(1)
ont t trempes dans la bile de l'hydre de Lerne,
pour les rendre plus meurtrires. L'oracle a dclar
que, sans elles, jamais Troie ne serait prise par les
Grecs. Frapp mortellement de l'une de ces flches,
le centaure Nessus n'eut qu rougir sa tunique de
sang, pour la rendre fatale qui la revtirait. Hritier
de ces flches terribles, Philoctte, pour en avoir eu le
pied seulement effleur, fut atteint d'une plaie incu-
rable et devint un objet d'horreur pour ses compa-
(1)
Ce serait avec des flches empoisonnes qu'Hercule aurait
bless par mgarde le centaure Chiron, et frapp mortellement
le centaure IS'essus, lors de l'eDlvement de Djanire.
Dans VOdysse, Homhe parle d'un poison mortel pour l'homme,
extrait d'une herbe, et servant tremper les flches de bronze.
(Elie.n, liv. V,
56.)
22 POISONS ET SORTILEGES
gnons, qui l'abandonnrent dans une le dserte.
Quelque lgendaires que soient ces rcits, ils com-
portent une part de vrit, et il convient de ne pas les
rejeter sans examen
;
nous pouvons au moins en
induire que les Grecs savaient coup sr tirer parti
du poison des flches.
De mme, chez les Celtes, au rapport d'Aristote,
il existait un poison, qu'ils appelaient eux-mmes
toxique
;
poison qui dterminait une dcomposition si
prompte, que les chasseurs, lorsqu'ils avaient frapp
d'une flche un cerf ou quelque autre animal, cou-
raient rapidement exciser la partie blesse, avant que
le poison n'et pntr, afln que l'animal pt ser-
vir de nourriture, et aussi pour qul ne se putrfit
pas
(1).
Les Celtes employaient, pour enduire leurs traits,
le fruit d'un arbre assez analogue comme forme aux
chapiteaux des colonnes corinthiennes, et dont le suc
tait mortel
(2).
Ovide a dpeint quelque part les G tes indompts
(au miheu desquels il passa une partie de sa vie), tou-
jours cheval, lare en main, et sur l'paule un car-
quois rempli de flches trempes dans le fiel de la
vipre
(3).
En un autre endroit, il rapporte que ce
n'tait pas seulement le fiel du reptile qui servait
cet usage, mais bien son sang
(4);
ce qui rendait,
(1)
De mirabilibus consultationibus, lxxxvi du tome IV,
p.
collection Didot.
(2)
Strabon, Gographie, liv. IV, chap. iv,
|
6.
(3)
Omnia viperco spicula telle linunt.
(4)
Nec qun vipereo tela cruore madent.
LES POISONS AUX TEMPS PRIMITIFS 23
dit le pote, ces flches doublement mortelles
(1).
Sans doute, les Gtes tenaient-ils leur recette des
Scythes, qui prparaient leur poison de la manire qui
suit
(2)
: Les Scythes gardent les vipres femelles,
portant dj des petits, et les font macrer quelques
jours. Lorsque le tout leur parat suffisamment putr-
fi, ils versent du sang d'homme dans une petite mar-
mite qui, ferme avec un couvercle, est enfouie dans
le fumier. Lorsque ce sang est galement putrfi,
le hquide sreux qui reste la surface est ml au
putrilage de la vipre, et ainsi ils font un poison
mortel
(3).

Les Daces et les Dalmates, les premiers, riverains du
Danube, les seconds, habitants des bords de l'Adria.
tique, au nord-ouest de la Grce, enduisaient les dards
avec deux substances, Vhelenium, et le ninum, dont
nous reparlerons plus loin, substances qui, mises en
contact avec le sang des blesss, les tuent, mais qui,
manges, ne font aucun mal
(4).
A part le venin de la vipre, tous les poisons qui
viennent d'tre mentionns appartiennent aux espces
vgtales; ils devaient tre, quelle que ft leur prove-
nance, d'une virulence particulire, en juger par la
sret et la promptitude de leurs effets.
Pour ce qui est du venin de la vipre, on est aujour-
d'hui fix sur son action : une statistique
(5)
soigneu-
sement difie tablit une proportion de lthaUt de
(1)
Memre, ludes mdicales sur les potes latins.
(2)
De mirabilibus comull., chap. cxli du t. IV.
(3)
Elien, loe. cit., liv. IX, chap. xv.
(4)
Paul d'Egine (dit. Briau), liv. XXXVIII,
p.
355.
(5)
Viaud-Grand-Marais, lude mdicale sur les serpents de la
Vende et de la Loire-Infrieure.
24 POISONS ET SORTILGES
4 pour 100. Mais les serpents de l'antiquit n'avaient-
ils pas un venin plus violent que ceux qu'on rencontre
de nos jours? Le fait, sans tre facile dterminer,
n'est pas improbable. Le poison tait^ en tout cas^
fourni par diffrentes espces de vipres; ce qui
explique son activit variable, activit plus ou moins
grande^ du reste, suivant diverses circonstances de
temps, de temprature, etc. Le venin, mme dessch,
conservait son action toxique.
Dans les pays o la vipre est actuellement trs
commune, elle restait toujours relativement peu abon-
dante. Outre que chaque animal ne fournissait qu'une
quantit minime de poison, les grands froids qu'il a
d subir aux poques primitives ne favorisaient pas
sa propagation; force fut donc nos anctres de re-
courir aux poisons vgtaux.
Les principales plantes vnneuses employes parais-
sent avoir t le gouet ou pied-de-veau, la clmatite ou
herbe aux gueux, qui tire son nom de l'emploi qu'en
font certains mendiants pour simuler des plaies ulc-
reuses sur les membres; les euphorbes, purgatives;
les renoncules, acres et irritantes
;
les anmones, dont se
servent encore les habitants du Kamtschatka
;
les
ellbores, les cigus, la jusquiame noire, la digitale pour-
pre, vulgairement appele berlue, parce qu'elle trouble
les sens et l'esprit
;
la belladone et la stramoine, et sur-
tout les aconits : c'est un aconit qui fournit, encore de
nos jours, dans les montagnes de l'Inde, le plus redou-
table poison pour empoisonner les armes. La dter-
mination botanique des autres plantes vnneuses est
reste incertaine, et on ne peut faire que des conjec-
tures leur endroit.
LES POISONS AUX TEMPS PRIMITIFS 25
Le vgtal dont parle Strabon
(1),
et dont le fruit avait
la forme d'un chapiteau corinthien, tait-il un figuier
ou un pavot? Les fruits des diffrentes espces de figuiers
de notre pays ne paraissent pas avoir cette forme de
volute renverse. Et si la capsule du pavot peut trs
imparfaitement rappeler un chapiteau, le pavot ne sau-
rait tre considr comme un arbre. Or, Strabon parle
positivement d'un arbre et non d'un arbuste ou d'une
plante, dont le suc aurait eu un pouvoir toxique
(2).
Le poison obtenu avec le limeum tait connu des Gau-
lois sous le nom de poison des cerfs, venenum cervarium.
Ce limeum parat tre une espce vgtale disparue.
Littr a mis l'opinion que cette plante devait tre
une renoncule
(3)
et cette opinion est partage par
l'minent botaniste Billon.
(i) Les Orites, peuples voisins de l'Indus, dit encore Strabon,
taient dans l'usage de frotter de poisons mortels leurs flches,
faites d'un bois durci au feu. C'est d'un pareil trait que Ptolme
fut atteint, et il serait mort des suites de sa blessure, s'il n'et
t secouru par Alexandre.
Ce prince crut voir en songe un homme qui lui montra une
racine avec sa tige et ses feuilles et qui lui conseilla de la piler
et de l'apphquer sur la blessure de Ptolme. Ds qu'il fut
veill, se rappelant la figure de la plante, il la chercha, la
trouva en grande quantit, et s'en servit pour toute son arme.
Les barbares, tonns d'un pareil remde, se soumirent volon-
tairement Alexandre. Strabon, liv. XV,
p.
725, dit. grecque;
t. V,
p. 101 et suiv. del'dit. de l'an XIII.
Strabon n'adopte pas la fable du songe. II est plus naturel de
penser, dit-il, qu'Aleitandre fut instruit de la vertu du vgtal
par quelqu'un du pays, et que les flatteur du prince inventrent
le reste.
(2)
Cf. un travail de Lagneau, lu l'Institut (Acad. des Ins-
cript
),
le 2 novembre 1877.
(3)
Le Raniinculus Ihora ou le Doricum pardalianches (Cf. Pline,
liv. XXVII, chap. lxxvi,
p.
240 et n 39, p. 248, texte et traduc-
tion de Littr, collection Nisard; article Renoncule, du Diction-
naire encyclopdique det Sciences mdicales; 1876).
26 POISONS ET SORTILGES
Quant Vhelenium et au ninum, ils se rapproche-
raient par leurs effets du curare, dont la plus remar-
quable proprit est d'tre un poison des plus violents^
quand on l'introduit dans une plaie, tandis qu'il est
inoffensif quand on l'ingre dans le canal intesti-
nal
(1).
Mais les Celtes et les Gaulois
(2)
se servaient sur-
tout de poisons extraits de Vellbore et de
Vif
: le suc
de l'ellbore blanc^ dont on extrait la vratrine, est, en
effet, d'aprs les recherches modernes,, un poison des
plus actifs.
Pour ce qui est de
Vif,
ou plutt de ce que les Gau-
lois
(3)
dsignaient sous le nom de taxus, le principe
(1)
Claude Bernard, Leons sur les effets
des substances toxiques
et mdicamenteuses.
Les Daces et les Dalmates enduisaient les dards avec ce qu'on
appelait autrefois Vhelenium (aune) (P. d'GiNE, trad. Briau,
liv. XXXVIII,
p. 355).
(2)
D'aprs Pline, les Gaulois trempaient leurs flches de
chasse dans l'ellbore {Hist. natur., liv. XXV, chap. xxv,
p. 175,
dit. Littr); d'autres fois, ils les enduisaient d'une prparation
qu'ils appelaient le poison des cerfs (op. cit., liv. XXVI,
p. 240).
(3)
Les Franks de Germanie, de mme que les Gaulois, se ser-
vaient certainement de flches empoisonnes, selon la formule
des Indiens d'Amrique, ou une recette qui s'en rapprochait.
Sulpice Alexandre, cit par Grgoire de Tours, conte que,
lorsque, vers 388 aprs Jsus-Christ, Quintilien, lieutenant de
Maxime, eut combattre les Franks transrhnans, les Germains
se servirent de flches trempes dans le suc d'herbes vnneuses,
de sorte que les blessures mme les plus superficielles dtermi-
naient fatalement la mort.
Grgoire de Tours relate que Sigebert fut frapp, en 573, au
miheu de son arme, par deux missaires de Frdgonde, avec
de grands couteaux, vulgairement appels scramaxes, enduits
de poison. (Grg. de Tours, Op. omnia, t. II,
p. 157, dit. de
1836.)
Les Vandales, d'aprs Sidoine Apollinaire, se servaient gale-
ment de javelots empoisonns (Pang. de Majorien, t. III,
p. 86.)
L'usage des flches empoisonnes fut svrement puni par la
LES POISONS AUX TEMPS PRIMITIFS 27
vnneux en est signal, ds la plus haute antiquit,
par les historiens, les naturahstes, voir par les
potes
(1).
Pris en boisson, au dire de Dioscoride
(2)
il dtermine un refroidissement, touffe et enfin tue.
11 suffisait d'avoir bu du vin conserv dans des barils
en bois d'if; mieux encore, d'avoir mang, de s'tre
assis et endormi l'ombre de cet arbuste, pour en
ressentir des effets mortels
(3)
. Des expriences rcentes
ont permis d'tablir l'exagration de ces rcits.
Le principe toxique de l'if est trs ingalement
rpandu dans les diffrentes parties du vgtal et
rside principalement dans les feuilles, dont les prpa-
rations ont parfois dtermin la mort
(4).
On a encore
extrait, tant des feuilles que des semences ou amandes
des fruits de l'if, un alcalode, la taxine. dont quinze
centigrammes, introduits dans la veine jugulaire d'un
chien, ont suffi pour le tuer en une demi-heure
(5),
Bien que la plupart des substances
(6)
employes
loi salique, chez les Franks, vers le commencement du cinquime
sicle : Celui qui aura voulu frapper autrui, nonait le texte
de loi, avec une flche empoisonne... sera condamn payer
deux mille cinq cents deniers, qui font soixante-deux sous et
demi.

Deux gicles environ plus tard, les prescriptions lgales s'taient
fort adoucies : celui qui avait rpandu le sang d'autrui avec un
dard empoisonn payait une indemnit de douze sous.
(1)
Virgile, Bucoliques, glogue IX, vers 30.
(2)
Mal. mdicale, t. II, et De venenis, chap. xii.
(3)
Pli.ne, Hist. natur., t. XVI, chap. xx, texte et trad. de
Littr.
(4)
Annales d'hygine,
2
srie, t. IV.
(5)
Revue de Hayem, i" anne, t. VII
(1876) et Gazette hebd. des
Sciences mdic.
(6
oct. 1876;.
(6)
Une des substances les plus communment employes
comme poison des flches tait Vaconit, que Pline considrait
comme un toxique des plus violents : au seizime sicle, Ambroiso
Par faisait la remarque, propos de l'aconit tue-loup (luparia),
28 POISONS ET SORTILEGES
pour empoisonner les flches soient reconnues comme
doues de proprits toxiques, il en est un certain
nombre qui nous paraissent d'une bnignit relative et
dont on ne s'explique gure aujourd'hui les effets qu'on
nous en rapporte. Nous sommes, il est vrai, rests
ignorants de leur mode de prparation et de la manipu-
lation qu'on leur faisait subir
;
or rien ne nous dit que
ce ne ft pas l que rsidait le secret de leur puissance.
Au surplus, les botanistes, aids des physiologistes,
arriveront-ils peut-tre un jour dterminer d'une
manire plus prcise la composition de ces poisons,
dont la formule, si elle est jamais perdue, pourrait
nanmoins tre peu prs reconstitue.
Depuis que les armes feu ont presque partout
remplac les armes de jet, l'tude des flches empoi-
sonnes ne prsente plus gure qu'un intrt ethnolo-
gique et historique; cependant on trouve toujours en
usage de pareilles armes parmi les peuples o la civi-
lisation moderne n'a pas encore pntr, et il importe
de bien connatre la nature des poisons employs, afin
d'y porter remde, si l'occasion s'offre d'en observer
les effets.
Les tribus indiennes du nord et du sud de l'Am-
rique furent, une certaine poque, trs expertes dans
que les flches trempes dedans son jus, leurs blessures sont
mortelles. (uvres, in-fol., 1652, p. 505).
Les Espagnols, l'imitation des Gaulois, faisaient plutt usage
de la racine d'ellbore. Claude Bernard rappelle (loc. cit.) qu'un
porte-arquebuse de Philippe III usa d'un poison de flches fabriqu
avec cette substance.
LES POISONS AUX TEMPS PRIMITIFS 29
l'art de prparer des flches empoisonnes. Le mode
de prparation auquel ces peuples avaient recours
variait suivant les endroits. Il s'est conserv, sans
modification, en certaines rgions.
Dans l'Amrique du Sud, c'est le curare qui est sur-
tout employ : il a pour base de sa prparation une
strychne, mais d'autres plantes lui sont parfois
ajoutes ;
du reste, le curare des Galibis, par exemple,
n'est pas le mme que celui des Roucouyennes
;
celui
des Roucouyennes diffre de celui des Marpuros, etc.
La rcolte de la liane poison donne lieu de grandes
ftes, que de Humboldt a tout au long dcrites et pen-
dant lesquelles l'ivresse de ceux qui
y
prennent part
est obligatoire.
On recueille le curare et on le conserve dans des
pots de terre et des calebasses.
Dans l'Amrique du Nord, on semble avoir renonc
l'usage des flches empoisonnes, jadis fort en hon-
neur dans certaines rgions : c'est ainsi que les
Comanches se servaient de la baonnette espagnole

,
un vgtal particulier dont ils peraient simplement
la gousse encore verte, avec la pointe des flches qu'ils
voulaient rendre toxiques.
Les Apachea Coyoteros prparaient leurs poisons en
crasant les ttes de plusieurs serpents sonnettes
avec des fragments de foie de cerf; ils laissaient le
mlange se putrfier, trempaient alors dans le liquide
la pointe de leurs dards et le laissaient se desscher
lentement.
La mort doit-elle tre attribue, en ce cas, la
matire septique du sang ou des substances animales
dcomposes, ou bien seulement au venin du ser-
30 POISONS ET SORTILEGES
pent, la crotaline ou viprine ? La premire hypothse
nous parat la plus probable.
D'autres tribus^ les Moquis de l'Arizona, prparent le
poison de leurs flches de diverses faons : ils pren-
nent un serpent sonnettes^, qu'ils irritent jusqu' ce
qu'il se soit mordu lui-mme; puis le prtre de l'ordre du
serpent plonge la pointe des flches et une partie du
bois dans le sang de l'animal que l'on fait couler. La
personne blesse par une de ces flches meurt ordinai-
rement en trois ou quatrejours; mais si le bless a subi
au pralable un jene prolong, l'action du poison est
bien plus rapide.
Un procd tout diffrent, mais reposant sur le
mme principe, consiste secouer un nid d'abeilles,
et, quand elles sont trs excites, les abattre avec
de petites branches lies en faisceau. On crase les
insectes tus dans un mortier de pierre et on trempe
les flches dans cette sorte de pte animale. Il doit se
former, en pareil cas, surtout de l'acide formique,
qui n'est pas mortel, mais seulement trs vsicant.
Au lieu d'abeilles, les Indiens ont recours aux four-
mis rouges, dont les blessures sont pour le moins trs
douloureuses et dterminent une inflammation consi-
drable au niveau de la partie atteinte.
Des tribus voisines prfrent se servir du sang mens-
truel, qu'ils considrent comme dou de proprits
minemment nocives; les notions que l'on a acquises en
ces derniers temps sur les leucomanes (ou poisons des
matires organiques) ne sont pas pour infirmer cette
conjecture empirique.
Les Esquimaux perdus dans les vastes rgions polaires
du nord de l'Asie et de l'Amrique empoisonneraient,
LES POISONS AUX TEMPS PRIMITIFS 31
croit-on, la pointe des flches dont ils se servent avec
de Taconit.
Les Thibtains de la Tartarie utiliseraient, semble-
t-il, l'opium brut.
Les indignes de Java et de Cochinchine fabriquent
leur poison avec de Vupas antiar ou avec Tcorce de la
racine d'une grande liane des forts vierges, dont ils
retirent un extrait ronge, connu sous le nom 'upas
tieut, dont le principe actif est de la strychnine, mle
de brucine.
En Ocanie, les javelots sont empoisonns avec de
la chair en putrfaction. Aux Nouvelles-Hbrides, les
pointes des flches sont presque toujours enduites
d'une pte, forme avec de la terre prise spcialement
dans des trous creuss au bord de la mer par des
crabes et ptrie avec le suc d'un euphorbe extrmement
vnneux; aussi les blessures faites par les armes
empoisonnes des No-Hbridais sont-elles des plus
dangereuses. Les blesss succombent rapidement, en
proie des accidents ttaniques.
Dans le continent noir africain, on fait grand usage
de traits venimeux (i). Les Somalis empoisonnent leurs
dards avec le suc du bois (ouabao : on en a retir
un glucoside cristallis, Vonabane, qui tue un chien
(1) Nous nous demandions, crit Stanley, en quoi consistait le
produit homicide inocul par les armes des Africains. Or, en
revenant de Nyanza, pour aller porter secours au major Bartlielot,
nous trouvmes dans les cabanes des paquets de fourmis rouges
;
nous apprmes alors que les corps de ces insectes, sclis et
rduits en poudre, cuits ensuite dans de l'huile de palme, ser-
vaient frotter la pointe des flches.
Stanley raconte, en outre, que c'est en enveloppant de feuilles
fraches le bout du dard, que les sauvages vitent de s'empoi-
sonner eux-mmes pai* le contact de leurs terribles armes.
32
POISONS ET SORTILGES
de volume moyen la dose de deux milligrammes!
Dans la valle du Niger, au Gabon, au Dahomey, les
tribus ont plutt recours une apocyne, la graine de
Yine, plus connue sous le nom de strophantus.
D'autres peuplades emploient la fve de calabar, des
euphorbes, des solanes, des asclpiades, etc.
Certains Peaux-Rouges trempent leurs flches dans
une macration de tabac concentre.
Un naturaliste qui a sjourn pendant plusieurs
annes sur les bords de l'Ornoque, vers 1825, a rap-
port une coutume des indignes, qu'il importe de
mentionner, dans une histoire des poisons.
Aprs la saison des pluies, vers le mois d'avril,
lorsque le fleuve a dbord de chaque ct, une dis-
tance de vingt trente kilomtres, et lorsqu'il est
revenu dans son lit, il laisse un terrain trs humide
o les crapauds abondent.
Les indignes, munis d'un sac et d'un bton pointu,
partent la nouvelle lune, ramassent les crapauds,
qu'ils embrochent, et mettent au fur et mesure
chaque brochette dans un sac. Le soir, lorsque leur
rcolte est juge suffisante, ils allument des feux et
mettent au-dessus chaque brochette, fixe ses
extrmits sur deux btons fourchus. Le feu fait exsu-
der un venin, qu'on recueille dans un vase, dans lequel
on fait tremper les pointes des flches, pour les impr-
gner du suc vnneux; on les implante ensuite, du
ct oppos la pointe, dans un gteau de terre glaise
afin de les desscher.
Pour en faire usage, le chasseur est arm d'une
sarbacane, de six huit pieds de long, c'est--dire de
plus de deux mtres, dans laquelle il souffle pour en-
LES POISONS AUX TP:MPS primitifs 33
voyer les traits empoisonns aux petits animaux, et
mme des mammifres de la grosseur des singes;
la blessure serait toujours mortelle. Le poison du cra-
paud ne serait donc pas, comme certains l'ont cru_, un
vain mythe.
MM. Laborde et Rondeau, entre autres, ont eu, ei\
ces derniers temps^ la curiosit de rechercher la com-
position des poisons servant enduire les traits. Bien
que ces recherches n'aient pas abouti des rsultats
trs positifs

ce qui tient, sans doute, la modifica-
tion des substances" actives sous l'influence du temps,

ils sont parvenus cependant isoler certains prin-


cipes, tels que la strophantine. On a galement cons-
tat que certaines tribus, et pour n'en citer qu'une,
les Indiens du haut Amazone, font usage de divers
stnjchnos, parmi lesquels celui d'o provient le curare.
Il est, en tout cas, prouv que le poison des flches
est, avant tout, un poison bulbaire. Comme l'observe
le docteur Rondeau, il est remarquable que les peu-
plades sauvages, par un instinct merveilleux, soient
toutes arrives des procds semblables, dont on a
p^ine comprendre les premires applications
;
appli-
itions qui ont t, chez les premiers qui en ont fait
usage, le fruit d'une observation sagace, qui a fort lieu
de surprendre chez des peuplades barbares, moins
'le ne considrer le phnomne que comme le rsultat
lu pur hasard.
N'est-il pas galement remarquable que le poison
que provoque la piqre anatomique des tudiants mo-
dernes, selon une juste rflexion du professeur Bordier
(de Grenoble), fit partie, ces poques lointaines, de
Tarmement national; et ne peut-on dire que dans ces
34 POISONS ET SORTILEGES
primitifs et inconscients laboratoires de bactriologie,
on cultivait couramment les microbes que nous tu-
dions aujourd'hui?
Certes, aucun des peuples qui empoisonnaient leurs
flches, en les laissant sjourner dans la terre fangeuse
et la vase, ne savait par quel mcanisme se produi-
saient les accidents conscutifs aux blessures; mais
l'exprience leur avait montr la nocuit de pareilles
armes, que les dcouvertes toutes rcentes des micro-
organismes ont confirme d'une manire si clatante.
Quoi qu'il en soit, la science, selon l'observation
judicieuse de MM. Malbec et Bourgeois, a retir de
l'tude des armes empoisonnes un bienfait pour l'hu-
manit, puisqu'elle a trouv, dans les poisons destins
seulement tuer, quelques substances qui sont au-
jourd'hui devenues de prcieux auxiliaires dans l'art
de gurir.
*
* *
Mais le poison n'a pas seulement servi, dans les ges
primitifs, la pche, la chasse et la guerre
;
on l'a
encore utilis comme preuve judiciaire, comme exor-
cisme, destin reconnatre et confondre Tesprit du
mal. Ainsi que l'a crit M. Bordier, alors que partout
l'ide de possession diabolique voque dans l'esprit du
primitif l'ide de convulsion, partout aussi on a, pour
dpister l'esprit du mal, choisi un poison convulsivant;
si l'accus meurt dans les convulsions, c'est qu'il tait
sorcier; s'il survit, l'accusateur est vendu comme
esclave. Cependant, Madagascar, on se sert d'une
apocyne> le clbre tanghin (tanghina venenifera) qui>
LES POISONS AUX TEMPS PRIMITIFS 35
par exception, n'est pas un convulsivant, mais un
poison paralysant.
Depuis loccupation franaise, nous ne saurions dire
-i les grandes assises judiciaires, connues sous le nom
d'ordaiies, sont encore en vigueur. Toujours est-il que,
pendant longtemps, elles ont fait de nombreuses vic-
times, parmi ces peuples, dans les basses classes princi-
palement. Les riches pouvaient, eux, se librer Faide
d'une certaine somme dargent; quant aux esclaves,
l'oprateur les portait comme morts et les faisait dis-
paratre, pour aller les revendre plus loin.
Dans les procs ordinaires, les plaideurs avaient pris
Ihabitude de se faire reprsenter par des chiens, sur
lesquels le poison ne manquait pas son effet
;
c'tait
tout bnfice, puisqu'une existence humaine tait
pargne.
Dans l'Amrique du Nord, pour chtier la femme
adultre, on la contraignait avaler une forte dose de
piment; si sa figure ne se contractait pas, elle tait
tenue pour innocente
;
venait-elle faire la grimace,
elle tait considre comme coupable et la justice sui-
vait son cours.
Au surplus, conclut M. Bordier, les e'preuves par le
poison n'taient pas plus sottes que le jugement de
Dieu au moyen ge et que le duel notre poque.
Quelque effort qu'il fasse, quelque importance qu'il
se donne, le civilis aura toujours de la peine faire
oublier le sauvage.
LES CONNAISSANCES TOXICOLOGIQUES
DES ANCIENS
La science des poisons et des venins fut, tout le
dmontre, trs cultive dans l'antiquit; la connais-
sance des toxiques ne devait pas tarder entraner
celle de leurs remdes.
De bonne heure on sut se prmunir contre le poison,
soit par Tusage frquent des antidotes, soit en absor-
bant journellement du poison petites doses, qu'on
augmentait par degrs, jusqu' saturation. Sans doute
les anciens ignoraient-ils l'explication des faits tranges
qui se droulaient sous leurs yeux, mais on ne peut
leur dnier des connaissances, surtout en matire de
chimie, qu'attestent suffisamment les mixtures plus
ou moins alambiques qui sont parvenues jusqu'
nous.
C'est surtout l'tude des poisons qu'ils consa-
craient leurs veilles, et cette tude n'tait pas une
besogne vile, laisse des mains inexpertes : les rois
eux-mmes ne ddaignaient pas de s'en occuper.
Les rois de Pergame, qui commencrent rgner
en l'an 283 avant notre re, et dont les tats se
perdirent, aprs un sicle et demi, dans l'empire
romain, les rois de Pergame, plus connus sous le
nom d'Attales, ont fait une tude approfondie des
LES CONNAISSANCES TOXICOLOGIQUES DES ANCIENS 37
poisons (i). Ces recherches pouvaient bien tre dictes
par lintrt personnel : dans la crainte du poison^ il
tait naturel que les rois cherchassent s'en pr-
server, en prenant les mesures que leur dictait la
simple prudence.
Une des plus rpandues tait celle que l'on pourrait
appeler Ypreuve de la boisson, que Xnophon assure
tre de date fort ancienne : on la trouve dj la cour
de l'aeul maternel de Cyrus, Astyage.
L'chanson qui prsentait la coupe au roi devait
boire le premier, en versant dans sa main une portion
du breuvage. L'usage si frquent que l'on faisait du
poison chez les Mdes, avait inspir aux princes cette
sage prcaution
(2).
Les rois d'Egypte, de Syrie, de Pergame, de Pont,
exprimentaient sur leurs proches, d'o les vocables
euphoniquement sinistres 'Eupator, Philopator, Philo-
mtor, Philadelphe, accols aux noms des rois Ptolme,
Antiochus, Eumne et Mithridate.
Mithridate n'a pas usurp le renom qul s'est acquis
et qui travers les sicles s'est conserv jusqu' nous.
Il n'tait pas seulement trs vers dans la toxico-
logie
(3);
il peut encore tre considr comme un pr-
curseur de certaines dcouvertes dont on a trop vant
la nouveaut.
Un mdecin grec, le D' Lambadarios, s'est attach
dmontrer que le pre de l'immunisation artificielle et
(I) Galien, De antidolis, liv. I. Lipsi, 1827.
(t) XNOPHON, Cyropdie, liv, I, chap. iir, t. II,
p. 12, dit.
Lff.vre. Paris, 1842.
(3)
Au temps o il combaltait les Romains, il avait empoisonn
toutes les fontaines qui se trouvaient sur le passage des armes
ennemies.
38
POISONS ET SORTILEGES
de la srumthrapie n'tait autre. .
. que le roi Mithridate 1
Le royal praticien oprait^ en effet, de la faon sui-
vante, et ici nous respectons le texte qui nous est
soumis :
1
Il prenait du poison chaque jour une dose
telle que l'empoisonnement ne pouvait se produire
dans son organisme
;
ce faisant, il croyait qu'il se ren-
dait rfractaire ce poison.
2
S'il voyait que le poison qu'il allait prendre tait
bien fort, il prenait un antidote, soit avant, soit aprs
avoir pris le poison, croyant qu il diminuait de la sorte
dans l'estomac mme la force virulente du poison
;
et en
agissant ainsi pour introduire dans son organisme le poi-
son attnu, Mithridate ne faisait que ce que la science
moderne fait pour provoquer l'immunisation artificielle.
3"
Le procd enfin que Mithridate employa plus
tard pour perfectionner sa mthode d'immunisation
artificielle consistait runir dans un antidote tous les
poisons connus, avec lesquels il mlait les substances
aromatiques auxquelles il avait reconnu les proprits
d'attnuer la virulence du toxique.
C'est avec un pareil antidote que Mithridate expri-
menta toute sa vie sur lui-mme
(1)
et sur les con-
damns, et qu'avec le temps il avait pu acqurir une
(1)

Sa cruaut et ses passions violentes, qui lui suscitrenti
tant d'ennemis, l'avaient pntr d'une telle crainte d'tre
empoisonn, qu'il fit d'tonnantes recherches pour connatre]
tout ce qui se rapporte la toxicologie; il faisait sur les crimi-
nels et sur lui-mme l'essai de toutes les substances vnneuses|
et prenait journellement une certaine quantit de poison et de'
contre-poison; il s'accoutuma tellement ainsi l'usage des toxi-
ques, qu'au moment de sa dernire dfaite, voulant user du poison
qu'il portait toujours avec lui, il ne put russir par ce moyen
se donner la mort. Philippe, Histoire des Apothicaires.
m
*
II
LES CONNAISSANCES TOXICOLOGIQUES DES ANCIENS 39
telle exprience et une telle rputation dans la prpa-
ration de l'antidote, que c'est lui, comme un autre
Institut pastorien, que s'adressaient mme des mde-
cins, pour faire contrler leurs prparations particu-
lires d'antidote

.
Les expriences de Mithridate furent, dit-on, rp-
tes par Attale, roi de Pergame, et aussi par Galien,
qui nous confirme que le roi de Pont avait crit un
livre o il avait consign sa manire d'oprer.
Mais le roi Mithridate ne s'en serait pas tenu l'im-
munisation artificielle : il aurait galement pressenti la
srumthrapie. Voici comment il s'y prenait : pour se
rendre rfractaire au venin de la vipre, notre auguste
confrre avait invent un procd assez semblable
celui dont on se sert aujourd'hui pour introduire
dans l'organisme le srum antittanique et antidipht-
rique : il avait song ajouter l'anlidote dont nous
venons de parler le sang des animaux qui se nourris-
sent de serpents venimeux, pour en pouvoir ainsi
prendre le venin attnu ou modifi^ car il croyait
qu'ainsi pris, l'antidote non seulement ne provoque
aucune manifestation d'empoisonnement, mais qu'il
possde aussi une action prventive contre cet empoi-
sonnement, par l'immunisation artificielle que par cela
mme il provoque. En consquence, il choisit^ pour-
suit notre auteur, les oies de la mer Noire qu'il croyait
tre rfractaires au venin de la vipre force de s'en
nourrir
;
et, l'appui de son opinion que les oies fai-
saient bien leur nourriture habituelle de toutes les
vipres qu'elles rencontraient, le mdecin de la patrie
de Pricls invoque les tmoignages de Clius Aur-
lianus et de Pline.
40 POISONS ET SORTILEGES
Pour ce dernier auteur au moins, il nous a t ais
de contrler les assertions qu'on lui prte. A dfaut du
texte original, nous avons eu recours l'excellente
traduction, due la plume doublement comptente de
Littr, et voici le passage que nous avons relev :
Mithridate,, crit Pline, le plus puissant des rois de
son poque, et dont Pompe acheva la dfaite, fut,
plus qu'aucun des hommes qui l'avaient prcd,
curieux des faits de mdecine; nous en avons des
preuves certaines, indpendamment de la rputation
qu'il s'est faite; lui seul s'est avis d'avaler, aprs
avoir pris des prservatifs, chaque jour du poison,
afin d'en neutraliser par habitude les effets malfai-
sants. Il est l'inventeur d'antidotes, dont l'un conserve
encore son nom. On croit qu'il imagina le premier de
mler aux antidotes le sang des canards du Pont, parce
qu'ils vivent d'animaux venimeux
(1).

Premier point noter : les oies de Mithridate
n'taient que de vulgaires canards.
Est-ce dire que Mithridate ne se soit point occup
de recherches toxicologiques ? Qu'il se soit montr, ds
l'ge de maturit, et peut-tre auparavant, ardent
tout apprendre et tout connatre? le fait ne semble
plus douteux aujourd'hui : Les sciences, crit
M. Thodore Reinach
(2),
se partageaient, avec les
lettres, l'intrt de Mithridate; mais, dans les sciences,
il poursuivait surtout les rsultats pratiques : l'tude
de la nature n'tait pour lui que la prface de la mde-
cine, et la mdecine, c'tait surtout la toxicologie.

(1)
uvres de Pline, t. II, liv. XXV,
p.
165-166 (dit. Littr).
(2)
Th. Reinach, Mithridate, roi de Pont.
I
LES CONNAISSANCES TOXICOLOGIQUES DES ANCIENS 41
S'il faut en croire le mme biographe, Mithridate
aurait cherch autre chose qu'un dlassement dans ses
travaux de laboratoire. Pour ce monarque soupon-
neux et dfiant, la nature tait une vaste officine^
laquelle, ds son enfance, il avait demand des armes
et des remdes : remdes contre les embches dont il
tait entour, armes secrtes et terribles pour servir
d'instruments sa vengeance.
De la sorte, il se dbarrassa de Laodices, d'Alce, de
Sardes et de son fils Ariarathe. 11 gardait, d'ailleurs, des
provisions de poisons, avec les mmes soins que ses plus
prcieux trsors, et il en portait toujours sur lui, en cas
de
besoin, enferm dans la poigne de son cimeterre.
Pline prtend qu'aprs la dfaite de Mithridate,
Pompe trouva, dans les archives secrtes du monarque
vaincu, entre autres recettes, celle de son antidote (i).
M. Th. Reinach croit l'existence de toute une biblio-
thque sur la science des poisons, que Pompe fit tra-
duire et mettre en ordre par son affranchi Lne.
C'tait, dit-il, un curieux mlange d'observations
ridicules. Toutes les contres de l'empire avaient t
interroges, tous les rgnes de la nature mis con-
tribution : le rgne minral fournissait certaines pierres
prcieuses; le rgne animal, le sang des canards pon-
tiques, que Ton croyait vaccins par les herbes vn-
neuses dont ils faisaient leur nourriture habituelle;
quant aux vgtaux, on sait coml>ien la riche flore
pontique tait clbre par son abondance en poisons
et en remdes
(2).

(1)
Cf. L'Esprit des journaux, t. XII. 35o
(2)
Th. Reinach, loe. cit.
42 POISONS ET SORTILEGES
En quoi donc consistait ce prservatif fameux, dont
la rputation est venue jusqu' nous ?
On a beaucoup dissert sur la composition autant
que sur les vertus de l'antidote de Mithridate, et il ne
semble pas qu'on soit prs de tomber d'accord sur ce
point si sujet controverses. Pline, auquel il faut tou-
jours recourir_, toutes rserves faites, nous donne la
formule suivante : Prenez, crit-il, deux noix sches,
deux figues, vingt feuilles de rue, broyez le tout
ensemble, aprs avoir ajout un grain de sel : celui
qui prendra ce mlange jeun sera pour un jour
l'abri de tout poison
(1).

Est-ce bien l le produit que les pharmacopes ont
si longtemps dsign sous le nom d'lectuaire de Mithri-
date; ou devons-nous tablir une distinction entre
cette prparation jadis si vante et l'antidote universel
attribu au mme auteur?
Ce que l'on appelle Vlectuaire de Mithridate compre-
nait quarante-six substances

d'autres disent cin-
quante-quatre
(2),

que l'on retrouve presque toutes,
concidence bizarre, dans la thriaque d'Andromaque
;
mais a-t-on la preuve que c'est bien Mithridate que
revient la paternit de cette prparation complexe? Et,
comme nous venons de le dire, ne se serait-il pas,
travers les sicles, tabli une confusion entre le mdi-
cament et le poison?
(1)
Histoire naturelle de Pline, t. II, liv. XXIII,
p.
128.
(2)
L'lectuaire de Mithridrate se composait de 54 substances;
c'tait le plus compliqu de tous les antidotes alors connus. On
sait que la clbrit de cette composition a travers prs de vingt
sicles; elle n'a cess que depuis peu d'annes de faire partie de
nos dispensaires pharmaceutiques, et figure encore dans quelques
pharmacopes trangres. Philippe, Histoire des Apothicaires.
LES CONNAISSANCES TOXICOLOGIQUES DES ANCIENS 43
Un crivain qui vivait en l'an 200, et qui fut tu par
Caracalla pendant un repas, Quintus Srnus Sammo-
nicus, avait laiss son fils une bibliothque compose
de soixante-deux mille volumes et d'un pome sur les
mdecins et les remdes, en vers assez plats
(1).
Ce Quintus Srnus,, homme trs instruit, prtend,
comme Phne, que Pompe dcouvrit dans le palais de
Mithridate la formule vritable du contre-poison dont
faisait usage le souverain
;
or, cette formule se trouve
tre absolument analogue celle que le compilateur
latin nous a laisse.
Il
y
a donc, comme on voit, une trs grande diff-
rence entre celte composition, dans laquelle n'entraient
que trois ou quatre substances, et Tlectuaire que l'on
attribue au roi de Pont.
Mithridate aurait-il invent l'un et l'autre produit
ou l'antidote mrite-t-il plus de porter son nom que
l'lectuaire
(2)?
Nous n'oserions en dcider
(3),
mais
faute de pouvoir tablir ces origines incertaines, nous
avons cru devoir rapporter l'opinion d'un crivain,
qui corrobore celle, toujours si sujette caution, de
l'agrable brodeur qu'est le naturaliste Pline.
Peut-tre sesera-t-on demand comment un souverain
aussi proccup du souci de gouverner et de guerroyer
(1)
Cet ouvrage a t imprim en 1581 (in-l), Paris et en 1662
(in-8), Amsterdam.
(2)
V. Bulletin de Pharmacie, premire srie, t. IV,
p. 506-507,
art. de Cadet.
(3)
Philippe, dans son Hixtoire des Apothicaires, ne crainl pas
de se montrer plus affirmatif : Indpendamment de la formule
du clbre lecluairo, on en trouva une autre que l'on regarda
comme celle de son vritable contre-poison : elle se coniposait
de feuilles de rue pilcs avec du sel, des amandes de noix et
des figues grasses {loc. cit.,
p.
3i).
44 POISONS ET SORTILEGES
que l'tait le rival implacable et si longtemps heureux
de la puissance romaine
(1),
a pu trouver les loisirs
ncessaires pour des travaux de laboratoire? On aura
surtout quelque lieu de s'tonner qu'il se soit si rapi-
dement initi des sciences qui exigent un long et
laborieux apprentissage. Cet tonnement cessera quand
on saura comment Mithridate s'instruisait de ce qu'il
ignorait.
Au cours de ses recherches, Mithridate tait entr en
correspondance avec les plus illustres mdecins de son
temps. Zachalias, de Babylone, lui adressa un trait sur
la mdecine, o il signalait notamment les vertus mira-
culeuses de Vhmatite, pierre souveraine contre les
maladies des yeux et du foie_, contre les blessures
causes par les armes blanches^, et dont la possession
assurait aux plaideurs le gain de leurs procs, aux
ptitionnaires le succs de leurs requtes.
Un savant plus clbre, mais tout aussi charlatan,
tait Asclpiades^ de Prusias en Bythinie, tabli Rome
et crateur d'un nouveau systme mdical, fond sur
les proprits curatives du vin. Celui-ci refusa les
offres sduisantes de Mithridate, qui voulait l'attirer
sa cour; au lieu de sa personne, le nouvel Hippocrate
n'envoya cet autre Artaxercs qu'un trait sur la mde-
cine, rdig d'ailleurs dans une langue trs lgante
(2).
(1)
Philippe, loc. cit.
(2)
Nous avons des ouvrages d'Asclpiades, fameux mdecin,
adresss ce prince, et que lui envoya l'auteur, sollicit de
quitter Rome pour sa cour. Il (Mithridate) est le seul homme,
cela est certain, qui ait parl vingt-deux langues (VII,
24) et
pendant les cinquante-six ans qu'il rgna, il ne se servit jamais
d'interprtes avec les peuples qui lui taient soumis. (Histoire
7iat2irelle de Pline, t. II, liv. XXV,
p.
165-166.)
LES CONNAISSANCES TOXICOLOGIQUES DES ANCIENS 45
Au reste, il ne manquait pas de mdecins la cour
de Mithridate. Comme la cour des Ptolmes et des
Sleucides, ils formaient une sorte de hirarchie, dont
le chef portait le titre d'archidtre ou mdecin en chef.
Nous connaissons dj un de ces architres^ Papias
d'Amisos, fils de Mnophile, qui comptait parmi les
premiers amis du roi .
et cumulait ses fonctions mdi-
cales avec celle de prpos aux appels ;
trait de
ressemblance de plus avec les mdecins des Ptolmes,
qu'on employait souvent des missions politiques et
confidentielles.
Un autre mdecin de Mithridate fut l'habile chirur-
gien Timothe, qui le gurit un jour d'une blessure
la cuisse avec une rapidit merveilleuse. Enfin,
dans les derniers temps, le roi se confiait de vul-
gaires empiriques
(1),
comme ces Scythes Agariens
qui traitaient les blessures par le venin des ser-
pents
(2).
Pline ne nous avait-il pas dit, de son ct, que
Mithridate avait un got si vif pour la mdecine, qu'il
sollicitait des renseignements auprs de tous ses su-
jets, qui occupaient une partie considrable de la
terre
(3)?
Grce ces moyens multiples d'informations, le roi
de Pont avait acquis des connaissances presque ency-
clopdiques : il n'tait pas seulement vers dans la
(1)
On assure qu'ayant t bless dans une bataille, les Agares,
peuples de la Scytliie, l'avaient guri avec des mdicamonts dans
lesquels entrait du venin de serpent. C'est l probablement la
source de l'intrt qu'il attachait l'tude des toxiques et des
animaux venimeux. Philippe, op. cit.
(i) Tu. Rbinacu, Mithridate Eupator, roi de Pont.
(3)
Pli>e, loc. cit.
46 POISONS ET SORTILEGES
science des poisons, la botanique lui tait aussi fami-
lire
(1).
Combien la gloire de Mithiidate et t plus pure,
s'il et su mettre profit les vertus bienfaisantes des
plantes qu'il tudiait, au lieu d'en faire les instruments
complaisants de ses passions criminelles 1
(1)
Cratevas a attribu Mithridate la dcouverte d'une plante
appele Milhridatia (Erythronium dens canis, L.)
Linnus lui attribue pareillement une seconde plante, le scor-
dotis ou scordion {Nepeta scordutis, L.), qui aurait t dcrite
par ce prince lui-mme.
Ces deux plantes ont isolment de nombreux usages, et mles
d'autres ingrdients, elles entrent dans la composition d'anti-
dotes. (V. Pline, t. II, liv. XXVI,
p. 175.)
t
LES POISONS EN ORIENT
A l'exemple de Mithridate, les rois d'Egypte auraient
connu et exprimente' plusieurs poisons, dont les for-
mules sont peu prs toutes perdues.
L'Egypte est la terre classique du poison. La fille
de Jupiter (Hlne) possdait des poisons composs
avec art, qu'elle tenait de lgyptienne Polydamna,
femme de Thon
(1).
Dans le clbre papyrus d'Ebers,
mis au jour par MM. Maspro et Ghabas, il n'est
question que de baumes, depomma'les ou d'onguents;
mais ce ne sont l que des fragments trs incomplets
de la science gyptienne.
Il poussait certainement sur la terre des Pharaons
des herbes toxiques, que savait utiliser la fameuse
secte de Toth, caste sacerdotale, dont le pouvoir tait
immense, et n'aurait pu se maintenir, s'il n'avait eu
recours des pratiques plus ou moins mystrieuses, o
le poison jouait son rle.
C'est, d'ailleurs, des gyptiens que les Grecs appri-
rent l'art de prparer les poisons.
Sur les peuples de l'Inde et de l'Assyrie,
y
compris
la Mdie et la Perse, il nous reste des coutumes et des
lois qui ont un sens prcis, donn par les historiens
eux-mmes.
(1)
Odyste, chant IV, v. 227 et silir.
48 POISONS ET SORTILGES
Dans l'Inde, il existait une loi, portant la peine de
mort contre celui qui avait fait connatre un poison,
sans indiquer l'antidote. Avait-on, au contraire, dcou-
vert l'un et l'autre, on tait rcompens parles rois.
Les Gathens, autre peuple de l'Inde, avaient une
loi qui forait les femmes veuves se brler sur le
bcher de leurs maris.

Cette loi;, dit Strabon


(1),
avait t rendue pour
arrter les empoisonnements commis par les femmes
qui prenaient djeunes amants, et abandonnaient leurs
maris. Avec Strabon, Diodore de Sicile attribue cette
coutume au mme peuple des Gathens; mais il
remarque qu'on n'exigeait point ce sacrifice des pouses
enceintes ou qui avaient des enfants du dfunt : ce qui
a,t confirm par des voyageurs du seizime sicle.
La mme loi subsiste encore chez les Gatry ou Katry,
qui reprsentent les anciens Gathens, ainsi que chez
quelques autres tribus indiennes
(2).
Ges empoisonne-
ments sont trs frquents dans l'Inde, sous l'influence
(1)
Strabon, liv. XV,
p. 699, dit. grecque; t. V,
p. 39, dit. de
l'an XIII.
(2)
Une coutume plus monstrueuse s'est enracine dans l'ile
de Madagascar; on la connat sous le nom d'preuve du Tanghen.
Le tanghen est un poison tir du rgne vgtal, et prpar avec
l'extrait du Tanguinia venenifera, qui croit en abondance
Madagascar. 11 suffit d'tre suspect au prince ou ses agents
pour tre accus de sacrilge ou de tout autre crime, et, en con-
squence, tre soumis l'preuve du Tanghen. Selon les effets
qu'il produit, le poison dcide du jugement porter sur l'accus.
Le Tanghen est-il rejet, l'accus n'est point coupable : est-il
digr ou absorb, justice est faite : la victime expire dans les
plus affreux tourments.
Durant l'preuve, le bourreau interpelle le poison et l'excite
manifester la vrit (CI". Guilain, Documents indils sur la
partie occidentale de Madagascar, 1846; Lecone, Mmoires pitto-
resques d'un officier de marine, 1851, etc.)
LES POISONS EN ORIENT 49
des mmes causes qui les dterminent dans d'autres
rgions. Une catgorie de criminels
y
pratiquent le
dntgging : on entend par ce mot la narcotisation par
Topium ou la stramoine. On endort plus ou moins
compltement la victime dsigne afin de la dpouiller
plus facilement. C'est une femme qui sert gnrale-
ment d'appt : elle attire le voyageur, l'invite boire
et glisse dans son breuvage le poison narcotique.
L'homme intervient alors et termine l'afi'aire sans
courir aucun risque.
L'empoisonnement criminel est d'autant plus ais
accomplir dans l'Inde, que les espces vgtales doues
de proprits vnneuses sont en grand nombre et
la porte de tous; les substances les plus actives,
comme l'arsenic,
y
sont vendues au poids commercial,
en dpit de tous les rglements et de la surveillance
exerce par les autorits (i). Il existe du reste de gros
approvisionnements d'arsenic dans les habitations su-
crires, pour la destruction des rats, trs friands de la
canne sucre.
De mme que chez les Indiens, l'arsenic est le poison
vulgaire des habitants du Cleste Empire. Voici ce
qu'crivait, en i845, un dlgu du commerce auprs
de notre ambassadeur, M. Lagrene :
L'arsenic est parfaitement connu ici sous diff-
rentes formes : on l'emploie en agriculture, pour faire
prir les vers et les mollusques qui rongent les jeunes
(1) Le seul fait de fabriquer ou de possder des prparations
vnneuses susceptibles de causer la mort, d'en commander la
fabrication, peut rendre passible d'une peine capitale, alors
mme qu'il n'a pas t suivi de l'emploi de ces mati'rcs. (GonitR,
Elhnofjraphie criminelle.)
50
POISONS ET SORTILGES
pousses du riz. Le Ce'leste Empire a aussi^, comme nous,
ses Brinvilliers. 11
y
a quatre jours on a procd, sur
la grve de Canton, situe au bord du Tchonking, au
supplice d'une jeune Chinoise, de dix-huit vingt ans,
qui avait empoisonn, avec de l'arsenic^ son pre, sa
belle-mre et sa belle-sur...

A notre poque, l'arsenic est encore en usage dans
le Cleste Empire, mais il n'est pas le seul poison
auquel aient recours les habitants de ces rgions.
Tout comme les Europens, les Chinois connaissent
les effets de certains toxiques qu'ils ont leur porte :
les allumettes phosphores, par exemple, dont ils
ptrissent les bouts dans de l'eau, et qu'ils avalent,
quand ils ont fait le projet de quitter cette valle de
larmes.
Il n'ignorent pas davantage les proprits des sels
de mercure, mais ils les emploient rarement.
Un genre de suicide qui est trs spcial ce pays
est

le suicide par les feuilles dor . Certains ont
contest ce mode de suicide qui, les entendre, ne
serait quune sorte de mtaphore emphatique, employe
par les Chinois pour dsigner la mort violente des per-
sonnages riches. Le D^ Matignon
(1)
qui a fait, ce
sujet, une enqute tant auprs des lettrs que des
mdecins indignes^, a pu se convaincre que ce genre
de suicide existait rellement.
Lorsque les hauts dignitaires de l'empire ont encouru
la peine capitale, le souverain, afin de leur viter l'hu-
miliation de la dcapitation sur la place pubUque et
leur permettre de rejoindre leurs anctres, le corps
(1)
Cf, D' J.-J Matignon, Superstition, erimt 9t miin en Chine,
LES POISONS EN ORIENT 51
intact, leur envoie l'un des trois cadeaux prcieux :
une feuille d'or, un sachet de poison, une corde de soie
jaune.
La feuille d'or est un morceau de ce mtal, finement
lamin, que le patient dpose dans le creux de la main
ou sur la bouche, et qu'il doit aspirer bruyamment.
La feuille d'or, entrane par le mouvement d'aspira-
tion, vient oblite'rer l'ouverture de la glotte, et l'asphyxie
s'ensuit. Plusieurs tentatives sont quelquefois nces-
saires, les premires n'tant pas toujours suivies de
succs.
A ct de ces suicides par ordre, nous devons men-
tionner ceux, beaucoup plus nombreux, qui ne sont
l'objet d'aucune dlibration du pouvoir, et sont
accomplis en toute libert d'esprit. Ceux-l reconnais-
sent les mobiles les plus varis. Pour nous en tenir
aux empoisonnements volontaires, ils s'accomplissent
surtout l'aide de l'opium; nous en citerons quelques
exemples, emprunts la source o nous avons puis
plus haut
(1),
qui donneront une suffisante ide des
murs de ce pays encore barbare.
L o la polygamie est pour ainsi dire officiellement
consacre, il semblerait quil ne puisse survenir de
querelles intestines; ce serait mal connatre les femmes.
La concubine arrivant souvent acqurir une situa-
tion prpondrante dans la famille, les femmes lgi-
times en prennent ombrage : des discussions plus ou
moins aigres en rsultent, qui se terminent par le sui-
cide; la femme outrage se jette dans un puits ou avale
une boulette d'opium.
(1)
D' Mati6o op, du
52 POISONS ET SORTILGES
La jalousie, cause si frquente de suicide chez les
femmes, entrane parfois l'homme dans la mme voie.
Notre distingu confrre Matignon a rapport un cas
de ce genre, qui excitera tout au moins la curiosit.
Une demi-mondaine de Pkin avait deux amants;
la chose se voit en Chine comme en Europe. L un
d'eux devint un jour horriblement jaloux de l'autre et
prit de l'opium en quantit suffisante pour passer de
vie trpas et laisser la place son heureux rival.
Celui-ci ne se montra nullement satisfait de cette dli-
cate attention; il escomptait dj les tracas qui allaient
en rsulter; il redoutait surtout d'avoir maille partir
avec la justice, qui ne manquerait d'informer et peut-
tre de l'impliquer dans les poursuites. Pour simplifier la
procdure, il prit son tour le mme poison que son
rival.
Chez nous, le suicide de deux adorateurs n'aurait
pu qu'accrotre la notorit de l'intresse. Les

tari-
fes chinoises raisonnent tout autrement. Loin de
se rjouir de ce dnouement tragique, elles ne songent
qu'aux ennuis qu'il peut leur causer.
Dans le cas particuHer, notre demi-mondaine ne
trouva rien de mieux que d'imiter l'exemple de ses
deux protecteurs : elle se hta de les aller rejoindre
dans un monde meilleur, en avalant le poison dont ils
avaient fait choix, l'opium.
C'est encore l'opium qu'absorbent les petits garons
et surtout les petites filles qui peuplent les
bateaux
de fleurs
,
pour chapper aux mauvais traitements
que leur font subir les ngriers qui les exploitent...
Perdre la
face est une expression que tout le monde
comprend et emploie en Chine, mais dont il est dificile
LES POISONS EN ORIENT 53
de donner une dfinition exacte, tant sont nombreuses
les situations auxquelles on l'applique, tant elle dpeint
d'tats d'me varis.
Perdre la face correspond toutes les blessures
.1 amour-propre, tous les froissements du point d'hon-
neur. Le suicide par point d'honneur est, on le pres-
sent, trs frquent; il a lieu pour les motifs les plus
futiles. Une situation ridicule, quelle qu'elle soit, est
toujours une perte de
face.
La suivante est particulire-
ment pnible aux jeunes maris et peut les dterminer
au suicide.
La virginit de la fille qui se marie est une question
trs importante pour les Chinois. Le jour o ont lieu
les premiers rapports, la belle-mre remet sa bru un
morceau de soie blanche, qui, quelques heures aprs,
doit tre rendu macul de sang; cet intressant ori-
peau est montr par la belle-mre toute la famille,
et les parents se congratulent mutuellement.
Mais si l'hmorragie attendue ne se produit pas, c'est
un concert de rcriminations, et la malheureuse, honnie
et bafoue par tous, n'a plus que la ressource suprme
d'chapper la honte par le chtiment, qu'elle s'in-
flige elle-mme, en s'empoisonnant.
D'autres fois, c'est le mari qui, aprs avoir expri-
ment tous les philtres rconfortants de la pharma-
cope chinoise, apprhendant de ne pas faire honneur
sa signature, se donne la mort, pour chapper au
ridicule; ou c'est 1 inverse qui se produit : c'est la
femme qui, honteuse d'avoir tir la loterie du mariage
un si mauvais numro, expie son erreur en se suici-
int.
Le suicide par fidlit conjugale s'observe nanmoins,
54 POISONS ET SORTILEGES
surtout dans le midi de la Chine. Parfois les veuves se
suicident pour ne pas survivre au mari qu'elles vien-
nent de perdre. G est encore le poison qui les aide
rompre les liens terrestres; lopium est une fois de plus
l'agent d'excution des dernires volonts.
i
i
LES POISONS EN GREGE
Orphe, mdecin et pote, est le premier auteur de
l'antiquit grecque qui, sans la nommer, se soit occup
de la science toxicologique. 11 parle, en effet, des diff-
rents poisons tirs des rgnes vgtal et animal.
Le pome d'Orphe, De lapidibus, a surtout pour but
de dmontrer l'utilit des antidotes; il cite les pierres
prcieuses rputes comme telles; il recommande tou-
jours de les donner en poudre dans un vin gn-
reux.
Dans ce pome, Thodomas, fils de Priam, explique
Orphe les proprits des pierres. Il numre celles,
entre autres, de la topaze, de l'opale, de Tmeraude,
de l'aimant, du chrysolite, du rubis
(1).
Hippocrate garde un silence presque absolu sur les
poisons; c'est avec une sorte de pudeur qu'il en pro-
[lonce le nom dans son admirable Serment : Je ne
remettrai de poisons personne; je tairai ce qui ne
doit jamais tre divulgu...
S il et connu un contre-
poison, il n'et pas manqu de nous en conserver la
formule.
Le? lois de Platon interdisaient, sous peine de mort,
aux mdecins, de prescrire des poisons ou mme d'en
(1) Gilbert, Et$ai historique tur len poUons; Coup d'il mr les
poions et les sciences occultes.
56 POISONS ET SORTILEGES
parler, sous quelque prtexte que ce ft
(1);
on voulait
viter que le vulgaire n'arrivt connatre la composi-
tion des substances dangereuses, et la connaissant^
n'en fit abus.
D'IIippocrate Dioscoride, les auteurs grecs n'ont
peu prs rien crit qui puisse se rapporter la toxico-
logie. Le pre de la mdecine n'ignorait pas cependant
le parti qu'on pouvait tirer de certains toxiques au
point de vue pharmacothrapique; c'est ainsi qu'il con-
seillait;, entre autres, l'arsenic contre le catarrhe chro-
nique, l'asthme et la phtisie; et en fumigations, contre
les affections organiques de la matrice
(2).
Il faut arriver Nicandre pour trouver quelque
notion prcise sur la science des poisons. Son pome,
paru trente ans aprs Hippocrate, sous le titre de De
theriaca et alexiphartnacis^ a t justement considr
comme un chef-d'uvre de toxicologie. On est tonn,
crit un de nos modernes chimistes
(3),
de rencontrer
dans cet ouvrage des ides si avances sur la physiologie
et la thrapeutique. Chose singulire, l'auteur ne s'oc-
cupe spcialement que des poisons vgtaux et ani-
maux; quant aux minraux, il en mentionne quelques-
uns, surtout les mercuriaux et les composs saturnins,
mais il ne parle aucunement de l'arsenic.
Les anciens empruntaient, comme nous, leurs
toxiques aux trois rgnes de la nature : au rgne
animal ils demandaient les cantharides, ou plutt les
(1)
Plato, De legibiis, liv. XII, trad. Ficini; Francfort, 1602,
p. 976; de Bepublica, liv. II.
(2)
MuRRAY, Appar. med., art. Arsenic.
(3)
RoGNETTA, Noucelle mthode de traitement de Vempoiionne-
mtnt par l'arsenic.
LES POISONS EN GRECE 57
buprestes, insectes auxquels ils attribuaient les mmes
proprits quauxcantharides. La sangsue, avale dans
une boisson, amenait, croyaient-ils, la mort, par le
sang qu'elle suait dans Testomac
(4).
Les Athniens avaient foi dans la vertu toxique du
sang de
buf
: c'est ainsi que Mde aurait empoi-
sonn Jason. En se putrfiant, le sang acqurait des
proprits septiques assez puissantes pour produire
un empoisonnement; avec notre conception moderne
des ptomanes, il n'y a rien l qui doive nous sur-
prendre.
Certains historiens ont prtendu que Britannicus avait
succomb de la mme faon : telle n'est pas l'opinion
de Littr, que nous aurons discuter plus tard, et qui
explique tout autrement la fin foudroyante du frre de
Nron.
Les salamandres, le crapaud, le livre de mer (f) auraient
pareillement t employs dans un but criminel. Sans
doute faisait-on subir ces animaux une prparation
reste inconnue, car nous ne sachions pas que par elles-
mmes, ces btes soient doues de proprits nocives.
Il faudrait remonter trs haut dans l'histoire pour
trouver le premier usage des poisons vgtaux.
Nicandre, que nous avons cit, et qui vivait au
deuxime sicle avant notre re, a dcrit avec prci-
sion les effets de Vopium.
Chez les Athniens, la mort par la cigu tait le sup-
plice ordinaire des condamns. Le bourreau de Socrate
avait acquis une telle exprience en cette matire, qu'il
prescrivit au philosophe de ne pas trop se promener
(1)
Plato, Phdo,
58 POISONS ET SORTILEGES
dans la prison, aprs avoir bu le contenu de sa coupe^
car la marche, disait-il, dveloppe le calorique, et le
calorique, tant contraire l'action de la cigu, pou-
vait empcher celle-ci d'arriver promptement au cur
et retarder la mort.
Le peuple d'Athnes savait d'ailleurs que le vin tait
le contre-poison de la cigu; de l cet adage : Sicut
cicuta homini venenum est, sicut cicutee vinum.

(Mercurialis.) Il savait, en outre, que les poisons pas-
sent dans le sang : aussi les lois prescrivaient-elles de
donner la cigu dans une petite quantit de vin, afin
de la faire pntrer plus promptement jusqu'au cur,
et le bourreau avait ordre de ne pas mettre trop de
vin, dans la crainte de neutraliser l'effet du poison.
LES POISONS A ROME
I
l'tat de la science toxicologique chez les romains
De qui les Romains tenaient-ils leurs connaissances
toxicologiques?
Les Perse,, a-t-on prtendu, leur auraient appris
l'usage du poison
;
il est plus probable qu'ils hritrent
des Grecs cette science criminelle.
Il fut un temps o, redoutant d'exciter une curio-
sit malsaine, en dvoilant certaines recettes^ on garda
le silence sur leur composition. Mais bientt on estima
qu'il n'tait pas si coupable d'en traiter, puisqu'en en
faisant connatre le danger, on enseignait le moyen
de s'en garder. Tout en affirmant qu'il tait imprudent
de vulgariser ces matires, on ne se fit pas scrupule
d'indiquer des procds et des formules que purent
mettre profit les intresss.
Galien, et plus tard Dioscoride, tablirent une classi-
fication des substances qu'ils jugeaient leur point de
vue vnneuses. Ils renouaient, du reste, la tradition
grecque, en reprenant la division en poisons animaux,
poisons vgtaux et poisons minraux
(1).
(1)
Kicandrc range parmi les animaux vcDimeux, outre le
60 POISONS ET SORTILEGES
Galien se flattait de pouvoir distinguer l'empoison-
nement d'avec la maladie qui le pouvait simuler, mais
la plupart des signes qu'il indique nous paraissent
aujourd'hui dnus de toute certitude : c'est ainsi qu'il
avait not, comme symptme de l'empoisonnement par
le livre marin
(),
la difficult de respirer, la toux, le
crachement de sang, et aussi^

n'est-ce pas faire
frmir ?

l'horreur qu'inspirait au malade la vue et
l'odeur du livre marin et de tout autre poisson
(1)
?
On prescrivait, en pareil cas, des remdes empi-
riques, qui russissaient d'autant mieux que l'intoxi-
cation tait douteuse.
On tait moins arm quand il s'agissait de poisons
vgtaux : la thriaque et le mithridate, ces drogues-
panaces^ en dpit de tout leur prestige, chouaient le
plus souvent en telle occurrence. Et l'on s'en remet-
tait une inspiration venue d'en haut : on se prenait
invoquer Apollon ou Esculape^ quand le poison d-
concertait par la soudainet et la brutalit de ses effets.
Quel antidote^ par exemple, conseiller contre Topium,
quand c'tait rellement le suc, obtenu par des incisions
longitudinales pratiques sur la tte des pavots, qui
avait dtermin des accidents?
On cultivait l'opium Rome dans les jardins :
preuve l'anecdote bien connue de Tarquin le Superbe,
faisant abattre les ttes de pavots de son jardin, en
prsence des ambassadeurs que son fils lui avait en-
voys. C'est au moyen de Vopium que Ccina, anctre
de Mcne, se donna la mort : les Romains connais-
livre marin, le crapaud, la salamandre, la sangsue, le bupreste,
la cantharide, etc.
(1)
Flndix, Trait des poisons.
1

I
I
LES POISONS A ROME 61
saient donc bien la puissance toxique de cet ai?ent. Ils
savaient aussi le distinguer d'autres produits, tirs du
mme vgtal, le mconion et le diacodion
(1)
notam-
ment, d'une activit bien moindre.
Presque aussi frquemment que Topium tait em-
ploye la, jiisquiame, dont la graine principalement ser-
vait de poison. On en distinguait deux sortes : la
blanche et la noire. La graine de jusquiame passait
pour dterminer une altration d'esprit passagre
;
de
mme, trois quatre feuilles de la mme plante suffi-
saient provoquer un drangement crbral.
La mandragore tait un narcotique grce auquel on
obtenait une anesthsie momentane.
La belladone jouit longtemps d'une triste vogue :
c'est, on le sait, avec la belladone que Mde obtenait
ces hallucinations de la vue qu'elle savait si bien exploi-
ter. Elle se servait aussi de colchique pour oprer ses
sortilges.
Les proprits toxiques du bois
d'if taient ga-
lement connues des Anciens : c'est avec ce poison
que Gativolk, roi des burons (Belges), se serait
donn la mort.
La mort de Gativolk soulve une question de linguis-
tique et d'histoire naturelle. Taxo se examinavit
,
dit Csar
(^2)
;
on traduit ordinairement qu'il s'empoi-
(1)
Hrodote parle du mconion, et indique la maDire de le
prparer. Le mconion des anciens n'est pas notre opium; il a
beaucoup moins de force (multum opio ignavior).
Le diacodion se prparait en faisant bouillir les ttes de pavots
sauvages dans l'eau; on passait la dcoction travers un linge,
on reprenait la colature avec du miel et l'on vaporait rduc-
tion de moiti; c'tait peu prs le sirop diacode de nos phar-
macies (Gilbert, Phillrex, charmen et poisont).
(2)
CcsAK, De Dello Gullico, t. VI, cli. xX.vi.
62 POISONS ET SORTILGES
sonna avec de l'if
(1)
;
mais ceux qui n'admettent pas
que l'if soit vne'neux, comprennent que Cativolk se
pendit un if
(2).
L'aconit^ que les anciens appelaient le ti-panthre, et
que la mythologie fait natre de l'cume de Cerbre^,
tait dj considr comme un poison d une efficacit
reconnue : Calpurnius Bestia, conjur de Catilina_, fai-
sait mourir ses femmes avec des philtres prpars avec
de l'aconit
(3).
Le smilax, connu des Romains, tait le daphne meze-
reum de nos pharmaciens : c'tait un poison acre dont
les proprits sont bien connues
(4).
Les Romains avaient encore recours d^wn renoncules
^
aux champignons^ que Nicandre dsigne sous le nom de
mauvais ferment de la terre, etc.
La racine 'ellbore, broye et dlaye dans du lait et
de la farine, tait employe pour tuer les rats ! On la
croyait aussi souveraine dans le traitement de la folie.
La Fontaine s'est souvenu, chacun le sait, de cette
proprit :
Ma commre, il faut vous purger
Avec quatre grains d'ellbore...
Si nous en croyons Pline et Vitruve^ les Grecs, et
leur suite les Romains, connaissaient l'arsenic
;
mais ce
(1)
Iniermrdiaire des chercheurs et curieux, 1870-1873.
(2)
On pourrait encore se demMnder si le mot taxus ne s'appli-
quait pas aassi d'autres plantes que l'if; ou si taxo no pour-
rait pas lie une mauvaise leon pour toxico\ ou s'il n'aurait
pas le mme sens que, selon Nol, il prend dans Silius Italicus,
celui de pique.
(3)
Pline:, liv. Il, ch. xvii.
(4)
, GiLBBRT, op. eit.
LES POISONS A ROME 63
n'tait pas l'arsenic blanc ou acide arse'nieux
;
les Grecs
n'ont connu que la sandaracha et l'auripigmentum,
cest--dire les deux sulfures d'arsenic, le rou^^e et le
jaune. Ce sont les seuls, du moins, que Dioscoride
(1),
qui vivait au temps d'Auguste, dcrit avec quelque
prcision. Ils savaient cependant qu'en le torrfiant
dans un vase de terre neuf
(2),
jusqu' ce qu'il change
de couleur^ il acquiert des proprits nouvelles, plus
nergiques
(3).
(1)
Depuis Dioscoride jusqu'au seizime sicle, on ne trouve
que peu de chose sur l'empoisonnetnent par l'arsenic; les
autours n'ont fait que copier Dioscoride.
Oribase, pii crivait trois ou quatre cents ans aprs Diosco-
ride, coiisare un hapitre du livre XIII* l'orpiment, l'arsenic
et au suadiirach. (Oribasii, CoUtct. vied.)
Un peu plus tard vint Aetius. Cet auteur a consacr un livre
aux poisons: il s'tend assez longuement sur les ellets de l'ar-
senic, de l'orpiment et du san'Iarach. Il donne une formule pour
la composition des pastilles arsenicales, qui a de la ressemblance
avec celle de Galien; mais il prescrit l'usage de ces pastilles en
solution, pour tre prises en lavement contre les flux de sang
et le cancer du rectum. Nous voyons donc ici, pour la premire
fois, l'arsenic employ comme mdicament par le rectum.
Au septime sicle parait Paul d'Egine, qui crit son tour
un livre sur les poisons {De Re mcdica, lib. De venenis.) Il copie
presque mot mot Dioscoride, sans le citer.
Au treizime sicle, Avicenne publia son grand ouvrage; il
n'a pas nglig l'arsenic, et il recommande de ne pas confondre
l'acide arsuieux avec les sulfures.
(2)
Pli.ne, liv. XXXIV, ch. xvii.
(3)

En d.'hors des deux sulfures naturels d'arsenic, dit Ogier,
produits naturels (ju'on appelait sandaraque et arsenic, il est
certain que l'on a su de bonne lieure isoler l'acide arsnieux et
mme larsenic mtallique, soit par l'action de divers ractifs,
soit par lo grillage. C'est ce qui r.sulto de la description
dtaille qui fut donne par Olympiodore au cinquime sicle
et dont M Berilidot a publi le rsum.
L'arsenic (sulfur) e.st une espce de soufre qui se volatilise
promplement : prenant de l'arsenic lamelleux couleur d'or,
14 onces, tu le coupes en morceaux, tu le porphyrlses, puis tu
fait irmpr dani du vioaigre pendant deux ou trois jours et
64
POISONS ET SORTILGES
On peut dire que l'historique de l'intoxication arse-
nicale ne commence en ralit qu' Dioscoride. Cet
auteur est effectivement le premier employer le mot
arsenic. Ce n'tait pas, vrai dire, l'arsenic mais bien
le sulfure d'arsenic que Dioscoride connaissait.

Pris en breuvage^ crivait-il, il cause de violentes


douleurs dans les intestins qui sont vivement corrods.
C'est pourquoi il faut
y
apporter en remde tout ce qui
peut adoucir le corrosif. Et il recommandait cet effet
la dcoction de graines de lin, le suc de mauve, etc.
Avant Dioscoride, Galien avait bien fait allusion
l'orpiment (sulfure d'arsenic), mais il n'avait vu dans
cette substance qu'un caustique et un pilatoire. On
sait qu'autrefois les dames romaines s'en servaient
pour dtruire les poils follets qui duvetaient dsagra-
blement leur gracieux visage; mais elles avaient la
sage prcaution d'exposer aussitt leur figure la
vapeur du soufre, qui, tout en blanchissant la peau,
corrigeait l'action mordante de la poudre galnique.
Les dames romaines ne firent pas toujours un usage
aussi inoffensif des poudres arsenicales.
Dioscoride et Galien ont mentionn les proprits
vnneuses des sels de plomb. La cruse, ou carbonate
de plomb, tait employe dans ce but. Nicandre dit
autant de nuits, la matire enferme dans un vase col troit
afin qu'elle ne se dissipe pas; puis dcante et lave avec de l'eau
pure, jusqu' ce que l'odeur de vinaigre ait disparu... Laisse la
masse se desscher et se contracter l'air; mlange et broie
avec 5 onces de sel de Cappadoce... On opre ensuite avec dans
un vase de verre lut, afin que l'arsenic ne se dissipe pas. Fais-
lo donc brler diverses reprises et pulvrise-le jusqu' ce qu'il
soit devenu blanc. On obtiendra ainsi de l'alun blanc et com-
pact (acide arsnieux) . Berthelot, Collection des alchimistes
grecs, 1887, p. 82; Bulledii de la Socit chimique, t. XLIX,
p.
961.
LES POISONS A ROME 65
qu'elle possde la proprit de rendre l'eau laiteuse.
On administrait comme contre-poison de l'huile dolives
et du lait.
La chaux et le gypse, sans doute confondus ensemble,
taient aussi sur la liste des poisons. Pline raconte,
dans son Histoire naturelle (lib. LV, cap. xxiv) que Gains
Proculeius, li de la plus grande intimit avec Auguste,
s'empoisonna en buvant de leau charge de gypse.
Schenckius rapporte, d'autre part, l'article gypse
(Observt. 222, p. 839),
qu'Emmanuel, empereur de
Byzance, tendit un pige terrible Conrad III, qui
assigeait Konich, capitale de laLycaonie.
Conrad, sa prire, fit vivement marcher son arme
du Bosphore sur l'ennemi, tandis que le perfide empe-
reur envoyait de Byzance, ses troupes et dans les
camps, du gypse en poudre mlang de la farine.
Cette nourriture fit prir quantit de soldats
;
l'exp-
dition ne put se terminer, le sige cessa, et le roi,
abattu par sa dfaite, abandonna l'Asie et s'en retourna
chez lui, en passant par la Thrace.
Les auteurs latins parlent encore du mercure et
indiquent la manire de l'extraire du cinabre
;
cette
opration est fort bien dcrite par eux. Vitruve nous
fait connatre ce propos des procds ingnieux pour
l'poque.
C'tait le cinabre (sulfure rouge de mercure) qui
tait rput poison. On ne voit pas que les anciens
aient parl du sublim ni d'un compos mercuriel
autre que le sulfure naturel
(1).
(1)
E. Gilbert, Esftai historique sur les poisons.
66 POISONS ET SORTILEGES
II
LES EMPOISONNEMENTS SOUS LA RPUBLIQUE
Les Grecs dsignaient les empoisonneurs sous des
appellations diffrentes, suivant les divers genres de
malfices auxquels ils se livraient. Ils distinguaient Ten-
chanteur du devin et celui qui se servait de poisons de
celui qui trompait les yeux par des prestiges.
Les Latins leur ont aussi donn diffrents noms,
comme ceux : d'empoisonneurs, venenarii, et veneficii,
parce qu'ils savaient prparer les poisons et qu'ils en
faisaient usage
;
Thessali, et Chaldi, du nom des pays d'o
sortaient ces magiciens; genethliaci et mathematici, parce
qu'ils tiraient des horoscopes, et employaient le calcul
pour prdire l'avenir; arioli, augures, aruspices, des dif-
rents genres de divinations auxquels ils s'adonnaient.
Au temps de Rome rpublicaine, le crime d'empoi-
sonnement tait ce point commun, qu'on dut d-
crter des lois de circonstance.
Ds l'an 300 de la fondation de Rome, la loi des Douze
Tables taxait dj de crime l'empoisonnement.
Plus tard, sous le consulat de V. Flaccus et de
M. G. Marcellus, fut dcouverte une association clan-
destine de matrones qui se livraient aux pires dbauches.
Ges nobles dames avaient jur de se dbarrasser par le
poison des citoyens les plus vertueux du Snat, qui
avaient os dicter des lois contre leurs agissements.
Les prvenues protestrent vivement contre les soup-
ons dont elles se disaient injustement atteintes. Leur
LES POISONS A ROME 67
dfense, on la devine : ce n'taient pas des poisons,
mais des remdes, qu'elles distribuaient aux malheu-
reux.
Elles (i) s'offraient, du reste, pour des expriences in
anima vili. Cette exprience leur cota la vie : l'preuve
tait dcisive. A dfaut de coupables, on se saisitdes com-
plices, qui, au nombre de cent soixante-dix
(2),
furent
enfermes, pour le restant de leurs jours, dans les
cachots Tiburtins : il n'tait point raffinement de sup-
plice pire que cette mort en cellule.
L'histoire est muette pendant prs de deux sicles;
les tragdies sont suivies de ces accalmies.
Avec la corruption, le poison fera de nouveau son
apparition. L'dit de Sylla, le dictateur prvoyant,
mettra-t-il une digue ce flot dbordant? La loi Cor-
nelia, qui vient d'tre promulgue, est d'une rigueur qui
(1)
On appelait les magicieDnes tantt lami, du nom de cette
nymphe cruelle qui, dit-on, dvorait tous ses enfants; sag,
terme qui, dans l'origine, dsignait une personne prvoyante, et
qui devint ensuite odieux et affect aux femmes qui faisaient
profession de prdire l'avenir; striges, mot qui veut dire propre-
ment oiseaux nocturnes, de mauvais prsage, et qu'on appliqua,
par mtaphore, aux magiciennes qui faisaient leurt enchante-
ments la nuit. On les trouve encore appeles, dans les auteur
de bonne latinit, veratrices, veracul, simulalrices et fictriceg, etc.
Dans les lois des Lombards, elles sont nommes nasc, cause
de leurs figures hideuses et semblables des masques, dit Debrio.
En Espagne, on appelle saludatores certains sorciers qui fon
mtier de gurir les maladies l'aide de paroles.
Enfin on trouve, dans Hincmar de Reims, et depuis, frquem-
ment, dans les nombreux auteurs qui ont trait de la magie, les
mots de tortiarii et sorliar, d'o nous avons fait sorciers et sor-
cires (V. les articles de Jaucocrt et Diderot qui ont trait ce
sujet.)
(2] il est curieux de remarquer que les grands artistes en poi-
sons sont gnralement des femmes. On connat le proverbe
latin : Adultra, ergo venefica.
68 POISONS ET SORTILEGES
peut tre salutaire : elle punit de mort l'empoisonneur,
qu'elle dclare plus coupable que l'assassin mme :
plus est hominem extinguere veneno quant occidere gladio.
Mmes peines sont applicables aux marchands de
drogues, aux charlatans de toute espce qui pullulaient
en ce temps-l.
Ces pnalits atteignirent-elles leur but? Il est permis
d'en douter
(1).
La mort prmature de bon nombre
de Romains, et non des moins illustres, tmoigne que les
empoisonneurs avaient encore beau jeu. C'est l'poque
o Scipion milien, surnomm le second Africain, tait
trouv mort dans son lit, empoisonn, dit-on, par sa
femme Sempronie, sur des Gracques, aide peut-tre
de Cornlius Gracchus. Plus tard, Catilina, perdu-
ment amoureux d'Aurelia Orestilla, et voyant que le
fils qu'il avait d'une autre femme tait un obstacle
son mariage avec elle, n'hsita pas se dbarrasser
de celui-ci par le poison.
Ce fut son bcher mme
qu'il alluma le flambeau de l'hymne et il offrit comme
prsent de noces sa nouvelle pouse le crime qui
anantissait sa paternit
(2).

Un historien raconte un fait curieux, dont malheu-
reusement la preuve ne nous est pas fournie : il dil
que, sous les premiers Csars, des hommes se prome-
(1)
L'an 423, rapporte Tite Live, un grand nombre de morta
subites, toutes avec les mmes symptmes, jetrent tout couj
l'effroi dans la socit romaine. On ne savait quelle caust
attribuer de si nombreux dc.s, c'tait comme une pidmie^
lorsqu'une esclave dnona le complot form par vingt dames'
romaines qui se livraient la composition de breuvages empoi-
sonns, pour se dfaire de ceux qui leur dplaisaient ou dont
elles voulaient recueillir la succession. Elles soutinrent pour
leur dfense que ces breuvages tc^ient des remdes.
(2)
Valre Maxime, liv. IX, chap. i.
LES POISONS A ROME 69
naient sur le forum^ tenant la main des aiguilles dont
ils piquaient les passants, et que ceux-ci tombaient
aussitt foudroys parle poison subtil dont ces aiguilles
taient imprgnes.
Un dernier tmoignage enfin de l'usage frquent que
les Romains faisaient du poison, soit pour les autres,
soit pour eux-mmes, ce sont ces bagues qu'on peut
voir Xaples, parmi les antiquits retrouves Pompi.
La plupart ont dnormes chatons, dans lesquels on
renfermait du poison, prcieuse ressource pour ceux
qui ne voulaient pas tomber vivants entre les mains
de leur ennemis.
LA ROME IMPERIALE
I
LIVIE ET LA MORT DES CSARS CAUS ET LUCIUS
C'est beaucoup sur un passage de Tite-Live et aussi
sur les affirmations, plus passionnes que vridiques,
de Tacite, qu'on s'est appuy, pour porter des accusa-
tions qui ne sont pas toujours justifies. C'est ainsi
qu'on a accus Livie d'avoir empoisonn Auguste et
d'avoir supprim, par le mme moyen violent tous
les Csarions qui barraient le trne son fils Tibre.
Nous allons tenter de faire bonne justice de ces insi-
nuations.
Qu Veneris
formam, mores Junonis habendo
(1).
Elle (Livie) unissait la beaut de Vnus la vertu de Junon.
Flatteurs sont les potes, mais l'loge ne va pas^ en
la circonstance, jusqu' l'hyperbole. C'est un concert,
o pas une note discordante ne se relve
(2).
Enten-
dez qu'il s'agit de l'pouse de Tibre-Claude Nron,
ancien partisan de Sextus Pompe, laquelle n'est pas
encore devenue Livie, l'pouse d'Auguste.
(1)
Omde, Pont., Epist., I, v. Ho
;
cit par Jacoby, tudes sur la
slection,
p. 83, n.
(2)
Cf. Vklleius Paterculus, Tacite, etc.
LA ROME IMPERIALE 71
On sait comment elle gravit les degrs du trne
imprial. Auguste avait rpudi successivement trois
femmes. Pour se rapprocher de Marc-Antoine, il avait
pous sa belle-fille, cette Clodia que la femme du
triumvir avait eue de son premier mari; il l'avait
renvoye sans avoir effleur mme sa virginit,, pour
s'allier Scribonia, dj veuve de deux personnages
consulaires.
Scribonia donna Auguste une fille, Julie, qui
portera, selon l'expression nergique de l'historien
latin
(1),
t
l'extravagance et le drglement au del des
bornes de l'impudence, mesurant la licence la hauteur
suprme de son rang.

Livie a eu le malheur de plaire au matre : elle sera
la concubine avant d'tre l'pouse. Que ce soit con-
trainte ou de bonne grce, elle se pliera au caprice du
despote. Le mobile qui toujours la guidera, une ambi-
tion sans limites, est de c-eux qui dlient les scrupules
les plus fermes. C'est
Ulysse en robe de femme , et
l'on ne saurait mieux dire. Cette matrone qui aspire
jouer les Vestales cache sous des dehors de grce dcente
un passion de l'intrigue qui ne connat pas d'obstacle.
Elle a de l'esprit, mais elle a aussi du sang- froid, ce
calme de l'esprit. Insensible aux motions vulgaires,
elle ne se laissera distraire du but qu'elle rve d'at-
teindre par aucune emprise des sens : ce sont l passe-
temps de favorites occupes chasser l'humeur morose
du matre; mais elle, c'est la femme forte, la femme
pure de souillures, pour qui le spectacle d'un homme
nu n'a pas d'autre attrait que celui d'une statue.
(1)
Velleius Paterculus.
POISONS ET SORTILEGES
On chuchote
--
cette mauvaise langue de Tacite, il e
vrai! que Livie est Vuxor facilis, l'pouse accom-
modante, qui ferme les yeux sur les frasques de l'poux,
qui lui sert au besoin de proxnte ! La Pompadour n'a
rien invent et Louis XY a plagi Auguste. Celui-ci a
des gots pervers : il a l'apptit du fruit pas encore
parvenu maturit, et la docile Livie se prte ses
caprices. Ses efforts se bornent conserver l'ascen-
dant qu'elle a conquis sur l'autocrate, qui s'inspire
d'elle et ne prend d'avis que de sa prudente sagesse.
Ennemie du faste et de l'ostentation, n'ayant que le
souci de commander partout et tous, elle poursuit
avec tnacit ce but unique : acqurir la toute-puis-
sance, en supprimant tout ce qui se dresse devant
elle.
Ici l'historien devient attentif, et avant de prononcer
son rquisitoire, un instant se recueille : Livie est-elle
le monstre que d'aucuns nous assurent? Doit-elle
compte ses justiciers de tous les crimes qu'ils lui
imputent ?
Le plan de Livie apparat nettement : tant qu'elle a
pu esprer que son union avec Auguste ne resterait
pas infconde, elle a caress le rve d'un fils issu de
l'empereur. Mais l'ge est venu. La desse Lucine est
reste sourde ses supplications. Alors elle a song
l'enfant du premier lit, ce Tibre, qu'elle portait dans
ses flancs quand Auguste l'a introduite dans la couche
impriale.
On a numr les neuf obstacles qui tenaient Tibre,
et, derrire Tibre, Livie loigne du trne. Neuf obs-
tacles, neuf chefs d'accusation I Dans le procs que nous
instruisons, il convient de procder avec mthode.
I
LA ROME IMPERIALE 73
Auguste, dont le cur n'est pas sujet aux dborde-
ments, a deux tres qu'il entoure d'une affection relle :
sa sur, Octavie, et le fils de sa sur, Marcellus.
Octavie est la vritable matrone romaine, pare de
tous les charmes de la sduction^ mais sur qui la calomnie
n"a jamais eu de prise. pouse en premires noces de
Cl. Marcellus, elle a consenti s'unir, une fois veuve,
au triumvir Marc-Antoine, que son pre lui a impos.
Rpudie par Antoine, qui lui a fait auparavant subir
1 humiliation de lui prfrer Gloptre, elle s'est retire
Rome, oh elle jouit de tous les honneurs et prroga-
tives attachs son titre de sur de Vhnperator.
Elle a repris got la vie, quand un malheur ter-
rible est venu interrompre sa flicit. Son fils Marcel-
lus, toute sa joie, toute son ambition, tombe malade
brusquement et succombe avec une soudainet dcon-
certante, peine
g de vingt et un ans. De ce jour,
elle fuit le monde, vivant, dit Snque, au milieu
de ses filles et de leurs enfants, refusant plaisirs, hon-
neurs, ftes familiales... passant le reste de sa vie
pleurer son fils, dans la solitude, ne voulant pas
accepter de consolations, ni se laisser distraire mme
de son chagrin. Elle et cru perdre encore une fois ce
fils, si elle cessait de le pleurer
(1).

Une mort aussi brutale devait paraftre inexplicable.
Marcellus, si nous nous en rapportons la statue qu'on
prtend le reprsenter
(2),
tait un jeune homme plu-
tt fort, solidement constitu. Il avait t soign par le
premier mdecin de l'empire, cet Antonius Musa dont
(1)
Sexeca, Consol. ad Marc, II.
(2)
Becl, Auguste, sa famille et ses amii.
74 POISONS ET SORTILEGES
une cure retentissante

celle de l'empereur lui-mme

avait consolid la rputation. Musa croyait avoir


dcouvert avec l'hydrothrapie une panace; il voulut
appliquer au neveu le traitement qu'il avait fait suivre
l'oncle^, mais le rsultat fut tout autre, soit que le
mdecin ait tu le malade, soit que la maladie ait ht
sa fin.
Il
y
a une troisime hypothse^ qu'il nous faut bien
discuter, puisqu'elle a trouv crance auprs de ceux
qui voient toujours dans l'ombre les poignards s'aff-
1er ou dans les antres d'alchimistes les poisons sla-
borer.
La mort de Marcellus fut^ on le sait^ un vnement
considrable au moment o il se produisit. La ville et
surtout la cour n'eurent pendant quelquesjours d'autre
sujet de conversation. Comment expliquer ds lors que
l'annaliste Tacite se borne le mentionner sur ses ta-
blettes,, comme un fait-divers sans importance; que
Sutone, l'anecdotier bavard, ne cherche pas en p-
ntrer les causes? Seul, Dion Gassius a bien quelques
soupons^ mais il n'insiste pas. Au surplus, crit-il,
cette anne et celle qui suivit comptrent parmi les
plus insalubres; nombre de gens furent enlevs.
La mort de Marcellus, qu'on reproche Livie

et
nous allons voir combien l'accusation est peu fonde

fut trs probablement naturelle. L'hritier pr-


somptif du trne dut succomber, selon toute vraisem-
blance, la fivre typhode, maladie qui rgnait alors
Rome, et dont Auguste fut atteint
(1).
Est-il possible d'tre plus affirmatif ? A ne s'en rap-
(1)
D' Beaujbu, Psychologie des premiers Csars.
LA ROME IMPERIALE 75
porter qu' l'adage Is
fecit cui prodest, on nommera
bien vite la coupable. Accusation inconsidre, si nous
nous rangeons Tavis fortement motiv dont la teneur
suit : On accuse positivement Livie de la mort de
Marcellus, crit Dubois (d'Amiens)
;
ce prince tant
tomb malade, on nous dit qu'il se mit entre les mains
dAntonius Musa, et que celui-ci le soumit au traite-
ment qui lui avait si bien russi pour Auguste, c'est--
dire l'hydrothrapie, mais avec si peu de succs que
Marcellus meurt entre ses mains
;
ce qui d'abord n'est
pas exact. Marcellus n'est point mort Uome^ mais
Baies, o il tait all prendre les bains de mer, ce qui
n'a pas empch nos biographes de maintenir leur
accusation contre Livie et de soutenir qu'Antonius
Musa, qui tait son mdecin, se serait entendu avec
elle pour empoisonner Marcellus
;
ceci encore, on le
voit, n'a pas besoin d'tre rfut, puisque tout se rduit
une simple assertion (i).

C'est une remarque judicieuse que les pangyriques
hyperboliques ne sont point

les seuls courants par o
s'panche la douleur des peuples : le livre de nos m-
comptes est en partie double, et l'loge du hros d-
funt n'obtient tout son effet que lorsqu'il renferme un
acte d'accusation contre celui des survivants auquel
l'vnement profite ou semble profiter
(2).

Dchargeons donc Livie de ce premier soupon;
admettons au besoin que les preuves ne sdht pas suf-
fisantes, et accordons-lui le bnfice du doute. Elle
(1)
Revue de cours littraires de la France et de l'tranger,
^0 octobre 1869.
2)
II. Blaze de Burt, l'Impratrice Licie et la fille
d'Auguste,
j\>. cit.
7G POISONS ET SORTLKGES
aura d'ailleurs rpondre de charges autrement
lourdes
(1).
Les cendres de Marcellus taient peine refroidies
qu'Auguste contraignait Agrippa devenir l'poux de
sa fille Julie, qui pourrait s'appliquer le vers du
pote :
C'est Vnus tout entire sa proie attache.
Le choix de l'empereur avait t raisonn. Ce n'tait
pas seulement le vainqueur d'Actium qu'Auguste
prenait pour gendre, c'tait un membre de sa propre
(1)
Nous devons au moins mentionner deux opinions qui ont
t mises sur la cause de la mort de Marcellus
;
elles ne sont pas
plus draisonnables que d'autres, mais elles ont un appui bien
fragile.
Selon Blaze de Bury {op. cit.), la prompte fin de Marcellus
s'explique aisment. L'poux n'tait point de coniplexion sup-
porter l'pouse; livr en pture aux premiers feux d'une Julie,
le dlicat et fragile enfant n'eut mme pas le temps de se recon-
natre. On le voit plier, s'ataisser...

Reportez-vous, d'autre part, comme a eu l'ide de le faire le
D'' Menire {ludes mdicales sur les potes latins), l'lgie de
Properce, intitule : Marcelli obitus. Le pote dit expressment :
His pressus Slygias vultum demersit in undas.
C'est l, dans le golfe de Naples, que Marcellus a courb sa
tte devant les flots du Styx.
Ce vers a trouv un commentateur : Scaliger en infre que
Marcellus s'est noy (pressus, submersus interiisse) et si Properce
a menti, c'est pour plaire Livie.
Properce tait, nous le savons, un dtermin courtisan. Est-ce
dire qu'il mrite le reproche qui lui est fait d'avoir cyniijue-
ment fard la vrit pour complaire aux puissants du jour? 11
nous parat tmraire d'en dcider.
LA ROME IMPRIALE 77
famille. Agrippa ayant pous, en premire union,
Marcella, fille d'Octavie et nice de lempcreur. Agrippa
dut
rpudier Marcella pour devenir l'hritier de la
dynastie.
De cette union rsultrent deux fils : les Csars Caus
et
Lucius; deux filles : Agrippine et Julie; et un enfant
posthume, Agrippa Posthumus.
Auguste voyait dsormais sa succession assure, et
pour tre prt tout vnement, il adoptait ses deux
petits-fils, Caus et Lucius.
Quelle attitude va prendre Livie en prsence de
cette mre des Csars tant orgueilleuse de sa ligne ?
Elles sont toutes deux si dissemblables, que la sym-
pathie ne saurait natre entre elles, encore moins l'ac-
cord. L'une valait-elle mieux que l'autre ? nous n'avons
pas un parallle tablir, nous avons des faits cons-
tater.
De prime abord l'influence de Julie prdomine sur
celle de Livie. Les jeunes princes du sang ont toutes
les faveurs du vieil empereur. Leur mre en profite par
contre-coup. Tibre, qui est devenu le second poux de
Julie, et dont la surveillance devient gnante, a reu.
la mission d'aller guerroyer au loin. La haine de Livie
s'en attise. Nous n'avons qu' marquer les coups;
Julie a, qu'on nous pardonne la trivialit de l'expres-
sion, la premire manche. Si elle et t capable de
remords, Livie aurait d se reprocher l'exil volontaire
de son fils Tibre. Tibre s'tait avis, il est vrai, de
repousser les avances de Julie, (juand celle-ci tait en-
core l'pouse d'Agrippa : ce sont de ces affronts que ne
pardonnent pas les femmes habitues aux hommages.
En abandonnant la place, en laissant Livie seule en
78
POISONS ET SORTILGES
butte la cabale de ses ennemis, dont Julie est l'me
reconnue, Tibre a commis plus qu'un crime, une grave
sottise. Se croyant dsormais affranchie de toute sur-
veillance et de toute tutelle, Julie se jettera corps
perdu dans l'orgie.
Auguste n'y prit point garde, tant le seul peut-tre
dans son palais tout ignorer. Livie observait, atten-
dant son heure. On l'a compare assez justement
au serpent dans la jungle, guettant l'oiseau impru-
dent.
Cependant Julie continuait s'aveugler. Peu peu
elle descendait les degrs du gouffre, ne voyant pas
l'abme proche sous ses pieds. Quand le scandale est
tel qu'il clate tous les yeux, Livie se dmasque.
Elle rvle tout Auguste, mettant sous ses yeux
les preuves de l'infamie de sa fille. Quelque affection
qu'il et pour elle, il dcida aussitt de son sort, et
le jugement tait sans appel : se rendant au dsir de
Livie, Auguste prononait la peine du bannissement
contre celle qui n'avait pas craint de dshonorer son
nom.
Alors Livie reparat sur la scne. Son premier acte
est de rappeler Tibre.
Quelques mois se sont couls depuis le retour de
Tibre qu'une nouvelle arrive Rome, qui surprend
par son imprvu. Le jeune Lucius Csar, peine
g
de vingt et un ans, aprs quelques jours de maladie, a
succomb, sans qu'on ait rien compris la nature de
son affection.
Son frre, Caas Csar, expire son tour, dix-huit
mois plus tard. Atteint d'un coup de flche, il croit sa
blessure insignifiante
;
on lui prodigue nanmoins les
i
LA ROME IMPRIALE 79
soins les plus attentifs; soins superflus, car la blessure
tait mortelle.
Ce double accident, concidant peu prs avec
l'poque o
Tibre est revenu de son exil, il n'en faut
pas plus pour que les mauvais bruits courent leur
train. Tacite ne fait allusion ces rumeurs que par une
phrase peu compromettante
(1);
c'est, au reste, son
habitude de se faire l'cho des on-dit, surtout quand
il ne s'en porte pas garant. Mme rserve chez l'his-
torien Dion Cassius.
A dire vrai^ que relve-t-on contre Livie ? Le gou-
verneur de Caus est, nous dit-on, Marcus LoUius,
l'me damne de l'impratrice! C'est LolUus qui a pr-
sid tous les soins qu'on a donns Caus. Alors
vous saisissez le fil : Lollius a t, en la circons-
tance, l'instrument docile de Livie.
Il nous parat
y
avoir en l'espce une confusion;
est-elle volontaire, nous n'avons pas l'tablir. Il
parat avr
(2)
que le prcepteur du jeune Csar et
quelques-uns de ses serviteurs avaient profit d'une
maladie de celui-ci pour commettre des concussions :
ils furent noys. Mais cette maladie de Caus est ant-
rieure celle qui a entran sa perte.
Convient-il de pousser plus avant l'analyse? Nous
allons du moins essayer de dbrouiller l'nigme, d'lu-
cider le mystre qui plane sur la fin brusque des deux
petits-fils d'Auguste.
Pour Lucius, les renseignements nous font peu
prs dfaut. On nous le prsente comme maladif et
(1)
Annales, I, 3.
(2)
SlTO.NE, Aug., LXVII.
80 POISONS ET SORTILEGES
faiblC;, bien que n de parents sains et vigoureux.
En ce qui concerne Gaus^ les informateurs ont t
prodigues,

et nous nous en plaignons. C'est qu'ils
s'tendent avec complaisance sur de menus faits, et
qu'ils ngligent le point essentiel. Nous savons, ce qui
n'a pas lieu de nous surprendre, qul s'adonnait tous
les vices, qu'il se noyait dans la dbauche, qu'il se
dbarrassait sans scrupules de qui le gnait : ce sont
l jeux de princes, et les Csars qui le suivront nous en
rservent bien d'autres. Nous apprenons encore qu'il
tait tomb dans un tat de prostration, d'apathie tel
que le vieil empereur s'en mut_, qu'il lui fit les plus
vives remontrances, lui signifiant, s'il voulait exercer
le pouvoir, qu'il et s'amender. Gaus ne se le fit
pas dire deux fois : il se dpouilla de son titre d'Impe-
rator, renona la dignit proconsulaire, et se retira
en Syrie pour
y
vivre ignor.
Auguste comprend ds lors qu'il se heurtera une
rsistance invincible. Il garde malgr tout une affection
trs vive ce petit-fils, pour qui il a rv les plus
hautes destines. Il l'engage paternellement revenir
Rome, lui promettant d'avance son pardon. Caus
rpond cet appel; il s'apprte se mettre en route^
mais au cours du voyage, il reoit un coup de poi-
gnard.
Les circonstances de l'vnement sont mal connues.
La blessure est lgre, on n'en prend pas souci. L'tat
gnral est bon, l'amlioration se manifeste rapide-
ment. Brusquement la scne change : les symptmes
s'aggravent, fagonie se dclare^ tout est perdu.
Dans ces conditions, comment s'tonner que des
soupons aient pu se faire jour? Si la blessure par
LA ROME IMPRIALE
81
elle-mme n'tait pas mortelle, c'est la plaie qui l'est
devenue. Et par quel artifice ? par le poison^ naturel-
lement. On ne songe pas un instant qu'un organisme
affaibli comme celui de Gaus pouvait, moins que tout
autre, faire

comme nous le disons dans notre lan-
gage technique

les frais de la rparation. On ne con-
naissait pas encore l'influence trs relle, indiscu-
table, des diathses sur l'volution des plaies. Et c'est
ainsi que des historiens modernes, qui les connais-
sances mdicales sont trangres, ont pu, en toute
bonne foi, s'tonner qu'une blessure, en apparence
lgre, et occasionn la mort. Personne n'entend,
crit l'un d'eux
(1),
qu'une corchure faite par une
flche qui n'tait pas empoisonne, pt produire la
mort.
>
Un autre s'en tient une simple impression morale;
sans se dclarer positivement convaincu de l'empoi-
sonnement de Caus, il incline vers cette opinion, pour
les raisons un peu spcieuses que voici : Auguste n'a
pas os faire rechercher les auteurs du crime,

si
crime il
y
a eu. Ce qui est plus grave, c'est qu' partir
de ce moment, Livie semble marcher tte leve, impo-
sant toutes ses volonts l'empereur, jusqu' lui faire
exiler le dernier de ses petits-fils. Agrippa Posthumus.
Mais n'anticipons pas
;
nous reviendrons sur cette
dernire imputation un peu plus loin.
Nous devons tout d'abord dissiper une illusion que
partagent avec des personnes d'une crbralit inf-
rieure des esprits trs clairs : il est inexact de pr-
tendre qu'on ne peut pas mourir d'une piqre insigni-
(1)
BEULi.
82 POISONS ET SORTILEGES
fiante, pas plus qu'il ne le serait de dire qu'une affection,
d'abord trs bnigne, ne peut rapidement empirer et
devenir mortelle. Nous comprenons d'ailleurs qu'il
y
ait de quoi surprendre les profanes,

nous entendons
ceux qui ne sont pas initie's aux arcanes de notre art.
Quand la mort survient la suite d'un pareil trauma-
tisme, elle parat bon droit suspecte. Gomme l'a fort
judicieusement expliqu Jacoby, le soupon doit natre
d'autant plus facilement que les symptmes de la ma-
ladie qui emporte le bless et le caractre de l'agonie
frappent les personnes trangres la mdecine par
quelque particularit trange et effrayante. On sait
qu'un grand nombre de poisons provoquent des con-
vulsions plus ou moins fortes, plus ou moins gnrales;
or, les convulsions ont dj en elles-mmes quelque
chose de terrifiant, et produisent sur les spectateurs
l'impression la plus pnible. On peut donc supposer a
priori que les cas o les personnes trangres la
mdecine souponnent l'empoisonnement de la plaie,
doivent prsenter peu prs les conditions suivantes :
la blessure est lgre^ le bless va bien, l'tat gnral
est satisfaisant; tout coup, il survient un accs con-
vulsif, mais, contrairement l'accs pileptique, avec
conservation complte de l'intelligence et de la sensi-
bilit. Les convulsions commencent par la contrac-
ture spasmodique des muscles massters et temporaux,
de sorte que le malade ne peut plus desserrer les dents;
le visage prend une expression effrayante de stupeur,
qui devient encore plus horrible quand les convulsions
se propagent aux muscles du globe de l^il. Arrivent
enfin les grandes convulsions gnrales; le tronc est
rejet en arrire; les membres tendus deviennent ri-
LA ROME IMPERIALE 83
gides; le malade prouve des souffrances atroces, hors
de proportion avec la lgret de la blessure.
Or, il existe une maladie, maladie terrible, presque
toujours
mortelle^ trs rare heureusement, mais, par
suite de sa raret mme, peu prs inconnue aux
personnes trangres la mdecine, et qui prsente
prcisment tous les symptmes que nous avons d-
crits : nous voulons parler du ttanos traumatique Cette
maladie peut survenir aprs la blessure la plus lgre,
la plus insignifiante; les impressions morales tristes
et les refroidissements subits en sont les causes les
plus frquentes. Nous avons vu dans quel tat d'esprit
se trouvait Gaus, aprs qu'il eut t bless : il est
certain qu'avec les habitations et les habits de cette
poque, un refroidissement de la blessure pouvait ar-
river trs facilement, surtout en voyage (i).
Caus et Lucius taient jeunes tous deux; ils taient
morts au loin et l'on sait combien la distance grossit
les bruits. Le peuple avait fond sur eux des esprances
brillantes. En faut-il plus pour comprendre que ces deux
vnements aient produit une si grande sensation?
Tacite, d'ordinaire si peu mnager de ses expres-
sionS; se contente de dire que la mort des deux Csars
fut hte par le destin, ou par le crime de Livie
(2).
n ne 86 prononce pas, nous laissant dans Talterna-
tive de croire la fatalit ou d'imputer ce nouveau
crime l'impratrice Livie. La fataUt, nous l'appelons
d'un autre nom aujourd'hui : c'est l'hrdit morbide.
(!) Jacobt, op. cit.
(2)
Voici les propre termes de Tacite ; Lucium Csarem ad
Hispanienses exercitus, Caium remanentem Armenia et ex vulocre
invalidum, mors fato propera, velnovercdividolusabHtulit.
84 POISONS ET SORTILEGES
c'est la dgnrescence qui en rsulte, et dont sont
atteintes les castes privilgies^ les races dynastiques,
o la strilit, les unions consanguines font autrement
de ravages que le poison.
Devons-nous rendre Livie responsable de ce nouveau
forfait? Quelle raison aurait-elle eu de s'arrter en si
beau chemin? Pourquoi notamment ne se serait-elle
pas dbarrasse, par un moyen dont elle avait prouv
l'efficacit, du dernier n de Julie, de cet Agrippa qui
l'invectivait tout propos, qui ne respectait pas mme
l'empereur, qui conspirait pour lui enlever le pouvoir
suprme? Elle se contenta de l'exiler, le mettant ainsi
dans l'impossibilit de nuire. Agrippa avait t loign
parce que c'tait un tre violent, brutal, en un mot
un fou maniaque, qu'il convenait de tenir l'cart.
Il semble que Livie va enfin respirer. Elle n'a plus
redouter Octavie, morte depuis longtemps dj.
Julie, sa bte noire, ne vivra plus que quelques annes.
On a vu comment ont disparu Caus et Lucius, qui
barraient le chemin du trne son fils prfr, ce
Tibre qui a russi gagner jusqu^aux bonnes grces
d'Auguste. Que peut-elle souhaiter encore?
Elle n'est pas assez accable, et jusqu'au bout elle
sera le bouc missaire. On ne lui imputera pas seu-
lement Texpulsion, hors de la famille impriale,
d'Agrippa; on la rendra responsable de la mort de ce
dment.
La mort tragique d'Agrippa fut l'uvre de Livie et
point celle d'Auguste, crit un historien contempo-
rain
(1).
Ordre avait t donn d'avance pour que Pos-
(1)
H. Blaze de Bury.
LA ROME IMPRIALE 85
thumius Agrippa eiU la tte tranche, l'instant mme
o la nouvelle de la mort de l'empereur arriverait
Planasia (o Agrippa tait exil). Cet ordre fut excut,
mais non sans peine, car le prince, dou d'une vigueur
athltique, se dfendit comme un beau diable, et quoi-
que pris rimproviste, et sans armes, fora le tribun
militaire d'appeler son aide un de ses plus intrpides
centurions.

Quelle part Livie prit-elle ce drame, dont on veut
qu'elle ait t la protagoniste? Il est bien difficile d'en
dcider. Livie a-t-elle dict l'ordre Auguste, ou le
verdict fut-il rendu par l'impratrice elle-mme et
excut sur son inspiration directe? Tibre enfin, mal-
gr l'enqute qu'il fit semblant de prescrire, n'a-t-il pas
largement tremp dans un complot dont il tait l'heu-
reux bnficiaire? Ce sont questions dlicates, et que
les incertitudes, les contradictions, les ambiguts des
annalistes de cette poque ne nous aideront pas
rsoudre. Que l'on consulte Tacite, qu'on se rfre
Sutone, on reste dans la mme indcision : credi-
dere, referunt: traduisez : des on-dit, des racontars :
d'abord un bruit lger, rasant le sol... pianissimo
murmure et file, et sme en courant le trait empoi-
sonn...

II
LIVIE A-T-ELLE EMPOISONN AUGUSTE?
I.ivie a-t-eiie t vraiment calomnie? Jusqu' pr-
sent il semble qu'il ne reste que peu de chose des
86 POISONS ET SORTILGES
accusations nombreuses portes contre cette impra-
trice, dont le tort principal fut l'ambition de conqurir
jper
fas
et
nef
as le pouvoir suprme, non pas tant pour
elle-mme que pour ce fils qui souffrira bientt de sa
tutelle et cherchera s'en affranchir. Que les appa-
rences se dressent contre elle, ce serait nier Tvidence
de ne le point reconnatre. Qu'on ait pu soutenir avec
vraisemblance qu'elle ait fait prir Marcellus, aprs
Marcellus les deux Csars Gaus et Lucius; quAgrippa
Posthumus enfin ait succomb par son ordre^ aucune
preuve formelle, dcisive, n'en a t donne, mais on a
pu interprter dans un sens dfavorable tel concours
de circonstances o la fatalit avait^ selon nous, la
plus grande part.
Mais nous arrivons au chef d'accusation le plus
grave^ au forfait le plus horrible, celui qui serait sans
excuse, si toutefois nous tait fournie la preuve indis-
cutable qu'il a t accompli.
La question qui se pose, comme elle s'est pose
devant tous ceux qu'a proccups avant nous ce pro-
blme anxieux, ne saurait tre formule autrement
qu'en ces termes
(1)
: Auguste Csar, arriv sa soixante-
seizime anne, a-t-il t empoisonn par Livie, ge elle-
mme de soixante dix ans; ou bien a-t-il succomb une
mort dite naturelle dans les bras de sa vieille pouse ? >
Une premire rflexion s'impose tout esprit non
prvenu :
Comment expliquer qu'aprs cinquante annes de
mariage, Livie se soit tout coup avise de se dbar-
(1)
Dubois (d'Amiens), in Bvue des cours littraires, 30 octobre
1859.
LA ROME IMPERIALE 87
rasser d'un poux qui son ge et ses infirmits inter-
disaient de prendre une part active aux affaires? C'est
ici qu'intervient l'explication fournie par les historiens
les plus qualifis du temps, Tacite et Dion Cassius
entre autres.
L'crivain des Annales nous fait part, comme son
ordinaire, de ce qu'il a ou conter, avec toutes les
rserves^ tous les sous-entendus dont il est coutumier.
L'empereur tait tomb dangereusement malade et son
tat de sant empirait de jour en jour; dans ces cir-
constances, certains souponnrent un attentat cri-
minel, et les soupons se portrent sur Livie. Gomment"
taient ns les soupons, puisque le proverbe popu-
laire qu'il n'y a pas de fume sans feu rclame sa
justiflcation ? Le bruit courait, et Tacite s'en est fait
l'cho, que, peu de mois auparavant, Auguste, de con-
cert avec divers hauts personnages, et seulement
accompagn de Fabius Maximus, s'tait rendu Pla-
nasia pour
y
visiter Agrippa Posthumus. Dans cette
entrevue, l'empereur aurait vers beaucoup de larmes
et donn des signes de tendresse et d'motion, de nature
faire concevoir des esprances sur un prochain retour
du jeune prince dans la maison de son grand-pre.
Le secret fut confi par Maximus sa femme Mar-
cia, qui n'eut rien de plus press que de le rapporter
Livie. L'empereur eut vent de la chose, et lorsque
bientt aprs Maximus mourut

peut-tre par le fait
d'un suicide,

on entendit ses funrailles Marcia
s'accuser en gmissant d'avoir caus la perte de son
mari
(4).
(1)
Tacitb, traduit par Blaze de Bury, op. cit.
88 POISONS ET SORTILGES
Sur le fait mme de la mort d'Auguste, Tacite n'est
pas plus explicite; il ne se dpart pas de son ordinaire
concision, se bornant, en historien fidle, narrer les
faits, sans les aggraver d'un commentaire.
Tibre, nous apprend Tacite, venait peine d'arriver
en lUyrie, quand sa mre le mande en toute hte
auprs d'elle.
Il arrive Nola. Va-t-il
y
trouver Auguste encore
vivant? L'empereur avait-il dj succomb? Toujours
est-il que Livie avait entour la demeure impriale d'un
cordon de troupes qui en dfendaient l'abord; que, de
temps autre, taient pubhs des bulletins de sant
plus ou moins rassurants, quand tout coup clata,
comme la foudre, cette double nouvelle : la mort de
l'empereur et l'avnement de Tibre.
Si, aprs le tmoignage de Tacite, nous invoquons
celui d'un autre historien, d'expression moins mesure,
aurons-nous une base plus solide d'apprciation? A
l'occasion de la maladie et de la mort d'Auguste, qui a
caus, n'en point douter, une certaine surprise, Dion
Gassius crit : Un soupon pesa sur Livie ce propos.
Instruite d'un secret voyage l'le de Planasia, l'ide
lui vint que c'tait le dessein d'Auguste de se concilier
Agrippa, et, par crainte de voir le jeune prince rins-
tall dans la maison et rendu tous ses droits hrdi-
taires, il paratrait qu'elle saupoudra de poison plu-
sieurs figues d'un arbre dont Auguste aimait cueillir
les fruits de sa propre main. Tous les deux ensuite
mangrent ensemble de ces figues, Livie ne touchant
qu'aux fruits sains et prsentant son poux ceux
qu'elle avait mdicaments.
Dion Gassius n'affirme pas plus que Tacite; il donne,
LA ROME IMPERIALE 89
il est vrai, plus de dtails, mais il se garde d'mettre
une opinion personnelle. Voil comment Livie aurait
empoisonn Auguste, ce qu'on dit... L'empereur,
aprs avoir mang des fruits qu'on avait rservs,
serait tomb malade, soit de cela, soit de toute autre
chose. On ne saurait faire montre de plus de prudence
ou de plus d'incertitude.
Devons-nous donc renoncer pntrer ce mystre?
Heureusement nous pouvons puiser d'autres sources
d'informations. Ce que ni Tacite ni Dion Cassius n'ont
pu ou voulu nous apprendre^ l'anecdotier des Csars,
le prolixe Sutone, nous le rvlera sans doute? Notre
espoir ne sera pas du : Sutone va nous renseigner
abondamment, et sur les symptmes de la dernire
maladie, et sur les incidents qui ont prcd et accom-
pagn la mort de l'empereur.
Cette dernire maladie avait commenc par un flux
de ventre {ex
profluvio
alvi). On tait alors dans la
pleine saison chaude, au mois d'aot, l'poque o,
en Italie comme dans tous les pays de mme climat,
svissent des diarrhes pidmiques, des gastro-ent-
rites, qui atteignent de prfrence les sujets surmens
ou de constitution puise. Chez Auguste, la maladie
avait, selon toute apparence, un caractre de chroni-
cit qui enlevait toute apprhension au malade et
son entourage.
L'empereur

et ces dtails ne paratront pas super-


flus

tait d'une sant habituelle plutt mauvaise. Il
avait eu besoin de grands mnagements, de prcau-
tions de tous les instants, pour atteindre l'ge avanc
auquel il tait parvenu. A maintes reprises, il avait
t assez srieusement incommod pour faire conce-
90 POISONS ET SORTILGES
voir de relles inquitudes
(1).
Mais c'est surtout en
l'an 730 qu'il fit une maladie particulirement grave,
dont il ne se rtablit que grce au traitement nergique
de son mdecin Musa.
Quelle tait la nature de cette affection? D'aprs le
symptme mentionn par Sutone, un flux d'humeurs
vicies du foie
;,
il est difficile de se prononcer. La
mdication qui fut prescrite tout d'abord n'amena pas
une amlioration sensible. Les cataplasmes et les fomen-
tations chaudes taient rests sans effet.
C'est alors que Musa entreprit de soumettre son
imprial client la mdication par l'eau froide, intus et
extra : affusions et bains froids, boissons d'eau froide,
toutes les manuvres hydrothrapiques,, en un mot,
furent employes, et l'on sait avec quel succs.
Ce traitement, tout empirique qu'il ft, tait des
plus rationnels, si l'on considre qu' la douleur pr-
tendue hpatique, signale plus haut, avaient succd
des vacuations intestinales, qui furent prises, tort
selon nous, pour des vacuations de bile. Ne s'agissait-
il pas plutt, en l'espce, au lieu d'hpatite^ d'une dou-
leur dans la fosse iliaque droite, et la diarrhe qui
avait suivi ne donnait-elle pas, pour ainsi dire, la
signature la maladie? Pour tout dire. Musa n'eut-il
pas soigner un cas de fivre typhode mconnue, et
n'tait-ce pas par une intuition, par une inspiration
gniale, qu'il avait soumis son malade cette mdi-
cation par l'eau froide, qu'on ne devait retrouver que
bien des sicles plus tard ?
(1)
Cf. SuoNE, Lxxxi et Lxxxii, et Dion Cassius, xlviii,
3;
LUI, 1. 27, 28, 80, etc; Pline, Hist. nat., VII, 49; Plutarque, etc.
LA ROME IMPRIALE 91
Ce ne fut l, il est vrai, qu'un incident dans la vie
d'Auguste, et il est croire qu'il n'eut pas de trop
fcheuses consquences. L'empereur gurit, mais son
temprament, qui n'tait pas trs robuste, ne s'en
affermit pas.
Depuis longtemps dj il s'tait assagi, et sa sobrit,
sa frugalit servaient d'exemple la cour. Mais il s'en
fallait qu il en et t toujours ainsi. L'empereur
Auguste expiait les folles dissipations du triumvir
^
Octavien. Autant Auguste tait sobre et continent,
autant Octavien avait t drgl et dbauch. S'il ne
se livrait pas des carts de rgime, c'est que son
estomac ne les supportait plus; il n'avait donc pas
grand mrite tre temprant.
A peine eut-il revtu la pourpre impriale que mille
infirmits vinrent l'assaillir. Le cur, le foie, les nerfs,
tout tait dtraqu dans sa machine. Il ralisait la
perfection le type de Iherptique-arthritique, tel que
nous l'ont dcrit les cliniciens modernes.
Son corps tait couvert de dartres
(1)
qui l'obli-
geaient se gratter furieusement; quand les dman-
geaisons taient trop vives, il devait recourir au stri-
gile pour les apaiser.
Tantt il se plaignait d'oppressions, ou de gonfle-
ment du diaphragme, comme il s'en observe chez les
dyspeptiques goutteux ou chez les sujets atteints
d'emphysme. Les touffements devenaient parfois si
pnibles, qu'on tait oblig d'ouvrir les portes et les
(i)
Il avait des tach!s sur le corps, semes sur la poitrine
et sur le ventre, comme les sept toiles de l'ourse; des sortes
de dartres le foraient se gratter souvent et almser du stri-
gile. Belle, op. cit.
92 POISONS ET SORTILEGES
fentres toutes grandes pour laisser pntrer l'air, ou
qu'on devait apporter le malade sous un pristyle,
rafrachi par des eaux jaillissantes et des ventails
suspendus au-dessus de sa tte
(1).
Les touffements
cessaient-ils, des accs d'une toux sche et continue
leur succdaient, accs que les moindres variations de
temprature suffisaient faire natre. Le vent du midi
venait-il souffler, il tait aussitt pris de coryza.
Pour chapper toutes ces misres, il portait en
hiver, outre une camisole de laine, pas moins de
quatre tuniques; par-dessus, une toge trs chaude
poils friss et dont l'toffe avait t spcialement
fabrique son intention.
Pour se garantir des rayons trop ardents du soleil,
il ne soitait Jamais que la tte recouverte dun chapeau
larges bords
(2).
Il tait encore sujet de frquents maux de gorge,
des laryngites, qui dterminaient une aphonie peu
prs complte; ce qui Tobligeait, quand il avait lire
une proclamation au Snat ou son peuple, de se faire
suppler par Marcellus et plus tard par Germanicus ou
par Tibre.
Il se plaignait souvent de douleurs vsicales, qui ne
se calmaient qu'aprs l'expulsion d'un ou plusieurs
calculs.
Il devait tre galement affect de douleurs rhuma-
tismales, car il faisait souvent des applications de sable
chaud sur les parties malades
(3).
Et nous devons,
(1)
Les Mdecins grecs Rome, par Maurice Albert.
(2)
Jacoby, Etudes sur la slection. Jacoby a compos son tude
d'aprs Sutone, Pline et Plutarque.
(3)
Sutone, Aug., lxxx.
LA ROME IMPERIALE 93
pour ne rien omettre, parler encore des incommodits
qui l'assaillaient priodiquement. Il avait la hanche, la
cuisse et la jambe gauche faibles
;
il avait renonc de
bonne heure l'quitation et l'exercice des armes, se
contentant djouer la paume et au ballon.
Il portait un appareil la jambe gauche, pour en
soutenir la faiblesse et dissimuler une lgre claudica-
tion. L'index de la main droite lui refusait parfois tout
service (i) : Auguste tait pris de temps en temps, dit
Sutone, d'un engourdissement de l'index de la main
droite, et cet engourdissement tait accompagn de
contraction des muscles avec tremblement, de sorte
qu'il tait forc de faire usage d'un anneau de corne
pour crire. Cette crampe fonctionnelle aurait, au dire
de certains neurologues, une valeur pronostique qu'il
importait de souligner.
D'aprs Rhmberg, les crampes et les convulsions
reconnatraient pour cause directe une sorte de para-
lysie, d'inactivit des centres modrateurs de l'action
rflexe dans le cerveau, et le spasme fonctionnel a pr-
cisment ce caractre
(2).
On est gnralement d'ac-
cord pour considrer celui-ci comme une maladie ner-
veuse, ayant son sige dans le cerveau
(3).
On sait
aussi que les individus qui en sont atteints prsentent
ordinairement un tat nerveux gnral trs caractris.
Ainsi s'expliquerait-on que l'empereur Auguste ait
t atteint, dans sa vieillesse, d'une afi'ection des cen-
tres nerveux, t
affection caractrise spcialement par
(1)
Les Mdecine grec Rome. auct. cit.
(2)
RoHMBERG, Hassb, Eulenburg, Hitzig, Rbichert, Benedikt,
dts par Jacpby.
(3)
Erb, d'aprs Jacoby.
94 POISONS ET SORTILEGES
un afaiblissement des centres modrateurs. Or, s'il
faut en croire le D' Jacoby, qui a tudi avec soin la
psycho-pathologie des races et des dynasties royales^
une position exceptionnellement leve exerce une
influence indniable sur la vie crbrale de l'homme
qui l'occupe.
Cette influence doit avant tout se manifester par
un affaiblissement des centres modrateurs de l'action
rflexe dans les manifestations suprieures de l'activit
crbrale, et nous trouvons chez Auguste une affection
crbrale prcisment de cette nature.
Cette observation pathologique serait incomplte, si
nous ne mentionnions ce dtail : que l'empereur s'en-
dormait souvent pendant l'expdition des affaires ou
dans sa litire, et qu'il avait un affaiblissement de la
vue, surtout marqu gauche. Mais ce sont l parti-
cularits peu importantes et que suffirait, du reste,
expliquer le grand ge de l'auguste malade.
Gomme nous l'avons indiqu plus haut, l'empereur
n'avait pas moins de soixante-seize ans, quand survin-
rent les premiers symptmes de l'affection qui devait
l'emporter. Il se proccupa si peu de son mal, qu'il ne
changea rien au programme du voyage d'agrment
qu'il avait projet.
Il resta quatre jours Capre, libre de tout souci
et d'une humeur charmante.

Aprs avoir parcouru le littoral de la Campanie, il
arrive Naples. L, sa maladie parat s'aggraver.
C'tait toujours du ct des intestins qu'il souffrait,
mais avec des variations, ce qui ne l'empche pas
encore d'assister aux jeux dits dcennaux. Puis il se
montre tout fait souffrant, ce qui le force de s'ar-
LA ROME IMPRIALE
95
rter Nola, et c'est l qu'il fait venir Tibre en toute
hte
(1).
11 avait demand aux dieux une fin douce, exempte
de grandes souffrances. Ses vux furent exaucs. C'est
peine s'il fut pris d'un lger dlire avant d'expirer.
Est-il besoin d'ajouter, aprs ce rcit, que les paroles,
adresses par le mourant son pouse Livie, sont apo-
cr^-phes, tout comme ces propos qu'on lui prte et qui
ont t si souvent rpts depuis : Ne trouvez-vous
pas que j'ai bien jou mon rle?

Pour en revenir au prtendu empoisonnement dont
on a voulu rendre Livie responsable, c'est encore une
de ces fables dont il sera maintenant facile de faire
bonne et prompte justice.
Sutone, nous l'avons vu, n'y fait pas la moindre
allusion. Pour cet historien, la mort d'Auguste est des
plus naturelles; s'il avait cru un crime, tenons pour
assur qu'il n'aurait pas hsit nous en instruire.
Quant Tacite, nous avons vu avec quelle prudence
il hasarde ses hypothses, se gardant, d'ailleurs, de
juger, dans une cause o tmoins et acteurs ne se van-
tent point de leur intervention.
Tacite, du reste, ne s'arrte pas ce qu'il considre
comme une fable sans consistance; il lve son esprit
plus haut. Ce sont les destines de l'Empire qui le
proccupent avant tout; il voit dans l'avenir, comme
successeur d'Auguste, un prince pour qui dj le sjour
de Rhodes n'est qu'un premier exercice de vengeance,
de dissimulation et de dbauches secrtes.
Quant Livie, si l'historien en parle,
c'est pour
(1)
Dubois (d'Amiens), loe. cit.
96 POISONS ET SORTILGES
montrer en elle tous les caprices dominateurs de son
sexe : il faudra donc, dit-il, ramper sous une femme
et sous deux enfants, qui pseront sur la Rpublique,
en attendant qu'ils la dchirent
(1)
!

Sutone, lui, s'arrte avec complaisance sur les
menus faits. Il nous contera, par exemple, qu'Auguste,
peu avant de rendre le dernier soupir, eut un dernier
accs de coquetterie : il demanda un miroir et se fit
peigner les cheveux, ne voulant pas montrer une laide
grimace la Camarde. Sutone insiste ailleurs sur
la mutuelle affection d'Auguste et de Livie, sur les
caresses qu'ils se prodiguaient : ce qui indique suffi-
samment qu'il ne croyait pas la culpabilit de Livie.
C'est Dion Cassius que l'on doit l'histoire des
figues empoisonnes : Auguste, narre-t-il, avait l'habi-
tude de manger des figues qu'il cueillait sur l'arbre.
Livie eut l'infernale ide d'enduire de poison les figues
qu'Auguste allait manger, tandis qu'elle-mme man-
gerait les figues saines.
Est-il besoin de dmontrer l'absurdit, l'invraisem-
blance de pareille scne? Comprend-on qu'une femme
aussi astucieuse, qui dispose de mille autres moyens,
ait recouru de si mesquins artifices?
Tenons au surplus le fait mme de l'ingestion des
figues pour dmontr. N'a-t-il pu en rsulter des acci-
dents dysentriformes, qui ont pu faire croire l'en-
tourage, de trs bonne foi, que leur matre avait t
empoisonn? Sans doute, on s'explique mal qu'
un
vieillard de soixante-seize ans, trs sobre d'habitude,
se soit jet comme un enfant sur des figues encore
(1)
Dubois (d'Amiens).
LA ROME IMPRIALE 97
vertes, de mauvaise qualit, et qu'il les ait manges
irloutonnement, sans les peler, lui qui avait un estomac
faible et tait particulirement sujet aux irritations de
la gorge (i)? Mais les vieillards sont comme les
enfants : ils ont des caprices auxquels il faut satisfaire
sur rheure, au risque de les mcontenter.
Quoi qu'il en soit, et que Tanecdote des figues soit
ou non controuve, l'empereur a succomb une ent-
rite chronique, survenant chez un vieillard affaibli,
dont l'organisme tait puis, et par suite incapable de
rsistance.
Ajoutons cette juste et ingnieuse remarque du
U' Jacoby, qui confirmerait, s'il en tait besoin, notre
diagnostic : Tout en conservant toute sa raison,
Auguste avait eu nanmoins un moment de dlire
tranquille (il se plaignit d'tre emport par quarante
jeunes gens), circonstance que Becquet signale comme
pathognomonifjue du dlire par puisement et par ina-
nition
(2)

.
Le rapport du mdecin lgiste dicte la sentence du
juge : Livie n'est pas coupable du crime qui lui est
imput; la postrit devait 1 pouse d'Auguste cette
lgitime rparation
.
En vrit, nous avons peine comprendre que les
littrateurs et les biographes modernes se soient mon-
trs aussi svres pour Livie. Cette svrit se justifie
dautant moins que ces critiques impitoyables con-
viennent eux-mmes que les historiens latins n'ont pu
fiorter que des accusations vagues, enveloppes de
i) Jacoby.
(i) Bbcquet. Du Dlire d'inanition dans les maladies (Archives
gnrales de Mdecine, fvrier et mars 1866).
7
98 POISONS ET SORTILEGES
mille rticences; qu'ils se font le plus souvent les
chos d'une rumeur, dun bruit vague

moins que
la passion n'gare leur jugement, empreint d'une vi-
dente partialit.
Le nombre insolite des cas de mort prmature dans
la famille impriale a pu faire natre quelques soup-
ons; mais ne savons-nous pas, d'aprs les travaux
des psycho-pathologisles, que
t
la mort frappe sur-
tout^ dans les familles en voie de dgnrescence, par-
culirement les enfants et les jeunes gens? Serait-il
prouv, du reste

et ceci est loin d'tre dmontr,

que Livie ait empoisonn les Csars Caus et Lucius,


pour quelle raison n'aurait-elle pas poursuivi l'ef-
froyable srie de ses forfaits?
Pourquoi aurait-elle pargn, outre Agrippa Pos-
thumus, un comptiteur au trne bien autrement
dangereux, le fils de Drusus l'ancien, Germanicus?
Pourquoi ne l'aurait-elle pas empoisonn du vivant
d'Auguste, alors que son crime pouvait tre commis
avec la presque certitude de 1 impunit?
Que le peuple ait manifest de la surprise la nou-
velle de la mort simultane des deux frres Caus et
Lucius; qu'il ne se soit pas expliqu qu'une blessure,
en apparence peu grave, chez ce dernier ait eu une
terminaison rapidement mortelle,

passe encore. Le
peuple

c'est Tacite mme qui le proclame

est
enclin voir le crime dans la mort des princes >
. Mais
le mdecin, qui applique les procds scientifiques
d'analyse l'tude de Ihistoire, doit-il s'arrter de
telles considrations? Peut-il supposer, au surplus, que
Livie, femme d'esprit, ambitieuse mais prudente, ait
pu recourir des crimes aussi dangereux, l'issue
LA ROME IMPRIALE 99
incertaine, et qui devaient invitablement tre dcou-
verts tt ou tard, prcisment cause de leur frquence
et de leur grand nombre ?
III
LA MORT DE GERMANICUS
Ce qui a perdu Livie, et ceci semble paradoxal, c'est
prcisment ce qui la grandit nos yeux, c'est son
amour maternel pouss jusqu' l'abngation, jusqu'au
sacrifice d'une ambition qui ne connaissait pas de
limites.
Ce sacrifice, pour qui Ta-t-elle consenti? Pour son
fils Tibre, qui l'en rcompensera de la faon que l'on
sait. Livie montra toujours ses prfrences pour cet
an qu'elle chrissait et qui elle rservait les plus
hautes destines.
Quant au frre de Tibre, ce Drusus Germanicus,
quelle portait dans ses flancs lors de son union avec
Octave, Livie le traita toujours avec une froideur qui
formait un contraste d autant plus visible avec la
tendre afi'ection dont elle enveloppait Tibre.
Le deuxime fils de Livie tait tout l'oppos de son
frre. Tandis que Tibre tait froid et orgueilleux,
Drusus tait, au contraire, d'un caractre ouvert,
'
gai, spirituel, aimant les arts et les plaisirs . Physi-
quement, les deux frres ressemblaient Livie, mais
ne se ressemblaient pas entre eux; encore les traits de
Drusus se rapprochaient-ils plutt de ceux d'Auguste
que de ceux de Livie.
100 POISONS ET SORTILEGES
Sur le visage de Drusus on retrouvait le nez droit,
la mchoire petite, le bas de la figure arrondi d'Au-
guste Ces dtails ne sont pas inutiles qui veut percer
le mystre de la naissance de Drusus. Les particula-
rits physiologiques que nous venons de signaler, et
d'autres non moins importantes qui ont t dvelop-
pes (i) ailleurs, viennent confirmer ce que nous
souponnions d'aprs d'autres indices : Drusus tait
bien la fils d'Auguste, et non celui de Tibre Claude
Nron, le premier poux de Livie.
Drusus n'a pas laiss de grandes traces dans l'his-
toire. Mais s'il ne fut pas appel par les circonstances
jouer un rle clatant, il tait rserv par contre
sa descendance de sauver son nom de l'oubli.
Drusus tait mort jeune
(2),
peine
g
de trente
ans. Il avait eu, au dire de Sutone, beaucoup d'en-
fants, mais ces enfants taient morts en bas ge, et
trois seulement avaient survcu : Germanicus, dont
nous nous occuperons bientt; Livilla, dont les dbor-
dements rappelleront ceux de la fille d'Auguste, cette
(4)
Jacoby, op. cit.
(2)
Drusus succomba aux suites d'une fracture de la jambe
dtermine par une chute de cheval, du vivant d'Aupfuste, dans
l'automne de l'an 745.
Il est assez curieux de constater que de ses deux fils, l'an-
Germanicus avait les jambes grles et faibles; le cadet, Claude,
avait la dmarche chancelante, les genoux faibles et tremblants.
Il
y
a plus : le fils de Germanicus, Gains Caligula, avait beau-
coup de peine se tenir debout, tant il ressentait de faiblesse
dans le membre infrieur.
Quant Nron, fils d'une fille de Germanicus, il avait gale-
ment les jambes faibles.
Cette faiblesse qui s'est conserve travers tant de gnra-
tions provenait de l'anctre de la dynastie, l'empereur Auguste,
qui, au rapport de Sutone, avait les jambes faibles et mala-
dives et prsentait mme un lger degr de claudication.
LA ROME IMPERIALE 40d
impudique Julie dont on n'a pas perdu le souvenir;
enfin Claude qui mrite autre chose et mieux qu'une
brve mention.
Livilla, femme en premires noces de Ge'sar Caus,
dont on n'a pas oubli la fin prmature, avait con-
tract une seconde union avec le fils de Tibre,
Drusus.
Drusus s'tait li avec un compagnon d'enfance de
Caus, plus g
que lui, mais qui, loin de lui donner
des conseils de sagesse, l'entrana aux pires dbau-
ches. Cette vie de dissipation prit fin par le mariage
de Drusus avec Livilla.
Ds ce moment, Drusus se rapprocha de son frre
par alliance^ Germanicus, devenu par adoption second
fils de Tibre. Cela ne faisait point le compte de Sjan,
qui voyait chapper son influence le jeune homme
qu'il avait initi, et qui il ne pouvait pardonner de
le traiter avec mpris. De froides qu'elles taient
d'abord, leurs relations devinrent de plus en plus ten-
dues. Nanmoins ils continuaient se frquenter, et
Sjan, qui avait l'art de gagner par ses bonnes grces
le cur des femmes, n'eut pas de peine faire la con-
qute de Livilla
(1).
L'amant n'eut plus qu'un souci : se dbarrasser de
l'poux, devenu gnant. Il eut bien vite persuad
Livilla de lui prter le concours de son mdecin
Eudemus et de son favori, l'eunuque Lygdus.
Le poison qui fut choisi devait avoir une action
(1)
Drusus, avait, parat-il, menac un jour Sjan de la main.
Celui-ci fit un geste pour se dfendre, et recul un souflet,
Sjan aurait, au dire de Tacite, sduit Livilla pour venger cet
affront.
102 POISONS ET SORTILEGES
lente, qui pouvait donner le change pour une maladie
suivant une volution naturelle. La mort de brusus ne
donna d'abord prise aucun soupon. Ce n'est que
huit ans plus tard que le secret devait tre hvr par la
propre femme de Sjan, qui avait russi dcouvrir,
et s'empressa aussitt d'venter le criminel complot.
*
Des dix cas de mort survenus, pendant le rgne de
Tibre, dans la famille impriale^ il en est un surtout
qui a paru rellement suspect ; c'est celui de Germa-
nicus, neveu du tyran qu'on a voulu rendre res-
ponsable de ce crime. C'est encore l un procs
reviser.
Que Tibre n'ait pas tmoign dune bruyante dou-
leur
(1)
la nouvelle de l'vnement; qu'il ait gard le
masque impassible dont il ne se sparait jamais, il
n'en fut pas moins, nous assure un contemporain
(2),
profondment afflig de la perte du jeune hros sur
qui le peuple romain avait fond tant d'esprances.
Pour Tibre, la mort de Germanicus ne prsentait
aucun avantage. Il n'avait aucune raison de har le fils
d'un frre qui il avait toujours t trs attach. Et
puis, la mre de Germanicus, la vertueuse Antonia
(3),
(1)
Tacite, Annales.
(2)
SNQUE, Consol., ad Marciam, xv.
(3)
C'est elle qui dcouvrit Tibre l'empoisonnement de
Drusus Csar, fils unique de l'empereur. Pour prserver sa fille
d'un supplice public, elle dut la laisser mourir de faim dans
sa propre maison.
Elle serait morte son tour de la mme faon, moins qu'elle
n'ait t empoisonne par l'ordre de Caius, son petit-fils.
(Cf. Sutone, Caius, XXIII.)
LA ROME IMPRIALE 103
n'tait-elle pas le conseiller le plus cout, l'amie la
plus dvoue du vieil empereur, qui avait voulu fuir
le monde et ses perfidies dans la solitude de Gapre?
La mort de Germanicus serait, d'aprs Jacoby,
t
un
vnement logique, dans cette famille en voie de dg-
nrescence, et le poison qui l'a tu venait, non de
Pison, son ennemi, non de Martina l'empoisonneuse,
mais de son pre Drusus (i), l'hallucin, de son grand-
pre Auguste le tout-puissant.

Cette
opinion, pour si vraisemblable qu'elle soit,
manque, il faut bien le reconnatre, de base solide, et
ceux qui s'en font les tenants sont bien obligs de con-
venir que
t
Germanicus fut un homme normal et sain
d'esprit, malgr l'hrdit psychopathique qui pse sur
toute sa race

.
Le problme dont nous poursuivons la solution est
plus limit. Nous devons nous borner rechercher si
le poison a jou un rle dans la mort du petit-fils
d'Auguste, sans nous inquiter de savoir si la person-
nalit morale de l'ai'eul prsente avec celle du petit-fils
des similitudes et des analogies plus ou moins frap-
pantes.
La voix publique avait accus certain personnage du
nom de Pison d'avoir malfici, puis d'avoir empoi-
sonn le fils adoptif de l'empereur. Pison avait t le
collgue de Tibre au consulat, et se croyait au moins
son gal. Nomm gouverneur de la Syrie, il devait, en
celte qualit, obir aux ordres de Germanicus. Son
orgueil s'accommodait mal de cette sujtion. Sa vio-
lence de caractre lui fit bientt perdre toute mesure.
(1)
Sur l'Hallucination de Drutus, rf. JaJoljy.
104 POISONS ET SORTILGES
Des propos aigres furent changs de part et d'autre
;
une rivalit de femme vint envenimer la querelle :
Plancine, la femme du gouverneur, se faisait une joie
d'craser de son luxe Agrippine, l'pouse de Germa-
nicus.
L'hritier prsomptif du trne imprial fit durement
sentir au vieux gouverneur qu'il ne tolrerait pas plus
longtemps cette insubordination. Les reproches furent
formuls sans mnagement, et Pison conyut, ds ce
moment, une haine mortelle contre le jeune Csar.
Sur ces entrefaites, Germanicus tombe malade. Pi-
son, pour aggraver son tat, pour hter peut-tre un
dnouement qu'il souhaite, imagine une mise en scne
bien propre frapper un cerveau dj afaibli par le
mal. C'tait la croyance commune cette poque que
les malfices avaient un effet certain. Dans le palais
o gt Germanicus, des affids ont dpos par terre ou
fix aux murs des membres arrachs des cadavres
humains, de la cendre ensanglante, des disques de
plomb sur lesquels est grav le nom de celui que l'on
a vou aux dieux infernaux (i). De poison il n'est point
question, et l'alfaire sera porte devant le Snat, qui a
d cder la pression populaire et faire comparatre
(1)
On trouvait dans le palais et autour des murs, dit Tacite,
des lambeaux do cadavres arrachs aux tombeaux, des for-
mules d'encliantements et d'imprcations, le nom de Germa-
nicus grav sur des lames de piomb, des cendres humaines
demi-brles et trempes d'un sang noir, et d'autres symboles
magiques auxquels on attribue de vouer les mes aux divinits
infernales...

Ces atrocits, ajoute l'historien, inspiraient Germanicus non
moins de colre que de crninte : le poison tait-il donc trop lent?
s'cria-t-il. Son imagination tait videmment frappe par cet
appareil lugubre; et cela a bien pu avancer sa mort.
LA ROME IMPRIALE 105
Pison devant sa haute juridiction
;
la preuve ne sera
pas, ne pourra pas tre faite d'autre manuvre crimi-
nelle que celle dont nous venons de parler.
Un e'vnement singulier avait fait natre le soupon
d'empoisonnement
: lorsqu'on avait livr aux flammes
le cadavre de Germanicus, le cur tait rest intact
;
ce qu'un des accusateurs n'avait pas manqu de faire
observer. Selon les ides du temps, c'tait une preuve
irrcusable que le sujet qui prsentait ce phnomne
avait succomb au poison
(1).
Est-il besoin de dire que
(1)
C'tait un signe infaillible, crit Flandin {Trait des poisons),
puisqu'on objecta alors que les curs de ceux qui mouraient de
consomption n'taient pas non plus consums pai- le feu. Avi-
cenne, aprs Galien, nous expliquera ce phnomne. Il nous
dira que le poison agit l'instar du froid, qu'en s'attaquant au
cur, il le durcit et le congle au point de le rendre incom-
bustible...

Ce signe se transmettra d'ge en ge avec les tho-
ries galoiques. et c'est peine si, au dix-septime sicle, Zae-
chias, le savant Zacchias osera le rejeter. Je veux citer en quels
termes cet auteur s'en explique, afin de montrer, l'avance, jus-
qu' quelle poque ont vcu les premires thories mdicales
sar l'action des poisons. Voici la traduction littrale des paroles
du clbre architre du pape Innocent X : Je crois ce signe
trompeur et ne rpondant pas l'exprience, bien que je sache
qu'un homme trs- savant, Fortunius Nattius, ait une opinion
contraire... Quant moi, je ne saurais concder que le cur de
ceux qui sont morts du poison ne puisse, en aucune manire,
tre entam parle feu; mais je concevrai pourtant qu'il puisse
rsister la combustion plus que les autres parties du corps :
car. outre que ce viscre est d'une matire plus dure, une grande
scheresxe introduite par le poison doit avoir soustrait les esprits
(c'est--dire les matires combuslibb;) an point que Voryane
soit moins apte briller : ou, d'une antre manire, cet ellet peut
advenir dans le cas des poisons froids en raison de la rfrigra-
tion intense qu'ils communiquent au cur...

Au signe prcdent, poursuit Flandin (dirai-je l'imagination


des potes, dirai-je l'observation des mdecins?), on en ajouta
d'autres, dont parle Pline et Snque, savoir rjuc les cadavres
des individus erapoi.sonns se putrfient rapidement, qne les
oiseaux de proie ne s'en nourrissent pas
;
que les vers ne s'y
106 POISONS ET SORTILEGES
rien ne justifie pareille allgation ? C'tait un pur
hasard que le cur et chapp l'action des flammes
et il n'y avait en tirer aucune conclusion dans un
sens ou dans l'autre.
D'autres tmoins charge se trouvrent pour pr-
tendre que, dans un repas, Pison, couch au-dessus
de Germanicus

on sait que les Romains mangeaient
couchs

avait,, de sa main, empoisonn les aliments
du prince : accusation bien difficilement soutenable,
moins d'admettre que tout Tentourage du prince ft
aux gages du vieux gouverneur.
On faisait enfin valoir ce suprme argument : que
Pison et son pouse Plancine avaient ostensiblement
fait clater leur joie en apprenant la mort de celui
qu'ils dtestaient. Tandis que Pison faisait renverser
par ses licteurs les sacrifices offerts Antioche pour le
rtablissement et la sant de Germanicus, Plancine,
la nouvelle de la catastrophe^ avait quitt son deuil
(elle avait rcemment perdu une de ses surs), pour
revtir des habits de fte.
Ces manifestations bruyantes nous sembleraient
plaider plutt en faveur de l'innocence des accuss. Il
et t souverainement imprudent de se rjouir ainsi
publiquement, et d'afficher son animosit, au risque de
reprsailles immdiates. On dit, la vrit, que le cou-
engendrent jamais
;
mais fussent-ils rels, ces signes ne seraient
pas propres l'empoisonnement.
A propos de la prompte dcomposition des cadavres empoi-
sonns, il faut dire pourtant que les expriences de Fontana
sur
le venin des vipres, et que diverses expriences modernes
sur
l'inoculation des humeurs morbides, ou du sang putrfi,
rati-
fieraient la marque des anciens, si on la restreignait aux ellets
des
poisons tirs du rgne animal, ou des poisons dits septiqucs...

LA ROME IMPRIALE 107
pable se fit justice lui-mme : la veille du jour o il
devait prsenter sa dfense, il fut trouv mort auprs
de son lit, son pe terre ct de lui. D'autres pr-
tendent qu'il fut assassin par ordre de Tibre, qui
craignait quelque rvlation compromettante.
Quant Plancine, elle aurait chapp aux pour-
suites, grce Livie qui la protgeait. Pures hypo-
thses
;
tout aussi bien celle du suicide de la fameuse
Martine, l'instrument du crime, qui se serait donn la
mort avec un reste de poison cach dans un nud de
ses cheveux.
Au rsum, on ne relve que des prsomptions mo-
rales contre ceux qui ont t accuss d'avoir fait dis-
paratre par le poison Germanicus. Mais de preuves
positives il n'y en a pas, il ne pouvait
y
en avoir.
On sest tonn
(1)
qu'on n'ait fait comparatre de-
vant le Snat aucun mdecin pour lui demander son
avis. Mais qu'auraient pu dire de plus ces praticiens
inexpriments ? Possdaient-ils des connaissances
toxicologiques suffisantes pour mettre un avis auto-
ris? Sans doute, il existait ds cette poque des
ateliers de crimes, qui savaient produire des poisons
nergiques
;
nous voyons dj se silhouetter ces
grands artistes qui leurs trop fameux exploits ont
valu un triste renom. Mais cela n'implique en aucune
faon qu'on ait connu dans ces temps reculs l'art de
rechercher et de dcouvrir les poisons subtils qui, en
raison de leur subtilit mme, dfiaient toute analyse.
Ce qui s'est pass la mort de Germanicus prouve
(i) Cf. LiTTR, Mdecine et Mdecins

De la toxicologie dans
l'higtoire
; et, danti la Revue des Deux-Mondes du 15 novembre
1853, l'article, du mme auteur, intitul : La Science des poison.
108 POISONS ET SORTILEGES
combien on se doutait peu, cette poque o la toxi-
cologie tait encore dans les limbes, que le poison pt
tre recherch et retrouv dans un cadavre humain.
En livrant au feu le corps du prince qu'on souponnait
avoir t empoisonn,, on dtruisait jamais la preuve
du crime^ si crime il
y
avait.
Bien des sicles s'couleront avant que soit vaincu
ce tenace prjug du respect de la dpouille mortelle,
qui a mis pendant si longtemps obstacle au progrs
scientifique, et l'amlioration sociale qui lui est si
troitement lie.
IV
LA MORT DE TIBRE
La nature se plat quelquefois intervertir l'ordre
de ses lois. La mort des jeunes Csars Caus et Lucius
avait devanc celle de l'empereur Auguste, qui devait
parvenir un ge avanc
;
de mme, le fils de Tibre,
Drusus, son neveu Germanicus, prcderont dans la
tombe et l'aeule Livie, qui s'teindra presque nonag-
naire, et Tibre, qui succombera
g de soixante-douze
ans, aprs une vie de perptuelles angoisses.
Quelle fin tait rserve cet hypocondriaque de
haut rang, on le peut pressentir, pour peu qu'on sar-
rte l'ide que la fatalit historique n'est pas un vain
mot. Le drame aura le dnouement prvu : il sera
brutal, implacable, logique : quand on a rgn par la
violence, on meurt par les moyens violents : ce sont
justes reprsailles.
LA ROME IMPERIALE 109
Plusieurs versions ont circul sur la mort de Tibre,
et cette pluralit (J'avis frappe d'avance de suspicion
toute opinion trop affirmative.
Sentant sa fin approcher

ceci est rapport par
Snque,

Tibre aurait enlev de son doigt l'anneau
qui l'encerclait, comme pour le remettre celui qu'il
en jugeait digne; aprs l'avoir tenu quelques instants^
il le remit son doigt, et resta longtemps immobile,
la main gauche obstinment ferme
;
l'empereur aurait
appel alors ses esclaves : personne n'accourut son
appel. Il avait voulu se lever, mais les forces lui man-
quant, il serait tomb mort auprs de son lit
(1).
Tacite raconte de son ct que Tibre tant tomb
en faiblesse, on le crut mort, et les courtisans Taban-
donnrent pour aller complimenter Gaus.
A ce moment, on vint dire ce dernier que l'empe-
reur tait revenu la vie et qu'il demandait manger
pour rparer ses forces. A cette nouvelle, tous s'pou-
vantent et se dispersent
;
Gaus attendait dj dans un
morne silence le supplice au lieu de l'empire, mais
Macron fit jeter des couvertures sur le mourant et
l'toufi"a
(2).
Le rcit de Sutone ne difi're pas sensiblement de
celui de Tacite. L'empereur respirait encore, quand son
successeur au trne donna l'ordre de lui enlever Tan-
neau qui lui confrait la toute-puissance. Gomme le
moribond le retenait avec nergie et se refusait s'en
sparer, on jeta un coussin
(3)
sur lui, et de la sorte,
il fut achev.
({) Sutone, Tibre, LXXIII.
(2) Tacite, Annales, 1. VI, 50.
(3)
Dion Cassius rapporte que Caius, d'accord avec Macron,
no POISONS ET SORTILGES
Selon d'autres, Gaus
(1)
aurait trangl Tibre de
ses propres mains, et, comme un affranchi se rcriait
sur l'atrocit de Tacte dont il avait t le tmoin, il le
fit crucifier pour le punir de son intemprance de
langue.
Il parat bien, d'aprs ces rcits plus ou moins con-
cordants, que Tibre ne mourut pas tranquillement
dans son lit. Il n'avait jamais, du reste, t malade
;
c'tait un fanfaron de sant, qui aimait railler son m-
decin, quand celui-ci lui proposait ses soins. On com-
prend ds lors que la lutte dut tre vive, et qu'on eut
difficilement raison de ce vieillard qui s'obstinait
vivre, et tardait tant satisfaire l'ambition d'un neveu
cupide et impatient
(2).
priva Tibre malade de nourriture, et l'toufa ensuite, avec
l'aide du prfet du prtoire, sous des couvertures. (LVIII, 28.)
(1)
Caius se vantait, du reste, lui-mme, sinon d'avoir commis
ce parricide, du moins de l'avoir tent. II disait tre entr un
jour dans la chambre coucher de Tibre avec un poignard
pour venger sa mre et ses frres, mais voyant le vieillard
endormi, il n'eut pas le courage de le frapper et jeta son arme
;
Tibre se serait mme rveil!^ et l'aurait vu, mais n'aurait pas
os svir contre lui.
(2)
Tibre, trs diffrent d'Auguste, a toujours joui d'une
sanlc d'athlte. C'tait un homme robuste, la taille haute, aux
paules larges, la poitrine trs dveloppe. Telle tait la
vigueur de ses articulations, que du petit doigt il perait une
pomme verte, et d'une chiquenaude blessait, faire natre des
bosses ou jaillir le sang, les victimes de ses brutalits. Pendant
les vingt-trois annes de son rgne, il n'eut d'autre maladie que
celle qui l'emporta soixante-dix-huit ans...
Charicls avait reu l'ordre formel de garder ses remdes
pour les imbciles. Non seulement l'empereur, pendant les derniers
jours de sa vie, alors qu'il se mourait Misne, s'abstint de le con-
sulter, mais il chercha par des exercices violents, jeux militaires,
chasses au sanglier, et par des festins prolongs, lui cacher,
comme aux autres, les douleurs atroces dont il souffrait...
Charicls avait eu le temps de constater que la vie s'tei-
LA ROME IMPRIALE 111
LA NEVROPATHIE DE CALIGULA.
On conte qu'un jour Tibre fit approcher de lui son
petit-fils^ Tiberius Gemellus_, trop jeune pour rgner,
et lembrassa devant Galigula^ son successeur ventuel.
L'empereur, ayant surpris ce moment dans l'il de
Galigula un clair farouche^ lui dit froidement : Tu le
tueras^ mais un autre te tuera ! Tibre rsumait
ainsi

comme Ta crit Beul

toute la philosophie
de Ihistoire de cette poque.
Cahgula relve^ plus que tout autre, de l'analyse du
mdecin psychologue. Les bizarreries,, les singula-
rits de ce monstre difforme, qui s'tudiait^ devant un
miroir, donner sa physionomie Texpression la plus
accentue d'horreur et de rpulsion^ trouvent leur ex-
phcation dans son tat pathologique
;
il resterait une
nigme indchiffrable sans le secours de la psychiatrie.
Dans le cadre limit o nous voluons, nous devons
nous borner poser les donnes de certains problmes,
connexes l'tude que nous poursuivons, laquelle doit
rester limite au rle qu'a jou le poison dans l'his-
toire
Combien serions-nous tent de nous carter du but
-rnait dans ce corps us par l'Age et les dbauches.
Il sera
mort dans deux jours , dclara-t-il aux courtisans. Un affranchi
sceptique, et qui se nrn-fiait, comme son matre, de la science
des mdecins, aida le pronostic se justifier on touiant le vieil-
lard sous des couvertures. Les Mdecins grecs Rome, par
M. Albert.
112 POISONS ET SORTILEGES
atteindre, quand surgissent tout coup devant nous
ces visions deffroi, qui nous plongent dans une an-
goisse inexprimable, mais qui sapaise la pense que
la nature s'est plue ptrir de boue certains hommes
destins exercer le pouvoir suprme, pour attnuer
les regrets que nous pourrions prouver de linfriorit
de notre rang dans la hirarchie sociale !
Qui veut peser dans une balance quitable les
cruauts d'un Galigula ne doit pas perdre de vue que
ce demi-dieu fut un dment, victime de Ihrdit mor-
bide, et aussi de ce mal sacr , dont son aeul Csar
avait dj ressenti les indniables atteintes.
11 n'tait sain ni desprit ni de corps , a dit de lui
Sutone. 11 avait un corps norme, sur des jambes
grles et menues, comme son pre Germanicus, comme
son grand-pre Auguste. Etait-ce de la paralysie infan-
tile, nous n'avons pas d'informations suffisantes pour
rtablir. Mais ce qui est plus certain, c'est qu'il tait
pileptique de naissance, et nul n'ignore l'influence de
cette psychose sur le caractre et les dterminations de
la volont
;
nul ne conteste les troubles profonds ob-
servs chez les infortuns qui sont aff'ects de cette
nvrose.
L'intgrit parfaite de l'intelligence et du senti-
ment chez les pileptiques, a dit Marc (Trait pratique
des maladies mentales), est un fait extrmement rare.
Tous les mdecins qui ont vu de prs les pileptiques
savent, qu' quelques exceptions prs, ces malades
deviennent trs vite irritables, souponneux, querel-
leurs... Les ingalits de caractre influent impulsive-
ment sur leurs actes et sur leurs allures : autant, dans
certains moments, ils sont taquins, querelleurs, iras-
LA ROME IMPRIALE 113
cibles, autant, dans une pe'riode nouvelle, ils se
montrent humbles, craintifs, soumis.

Cette versatilit, cette inconstance de l'humeur nous
explique comment on peut trouver associs, chez les
pileptiques, les sentiments les plus contradictoires :
Taffection et la tendresse avec la cruaut, la bienveil-
lance avec la malice, la mchancet

et aussi leurs
accs de fureur subite, d'impulsion homicide.
Chez Caligula, il serait ais de retrouver toutes les
manifestations des symptmes que nous venons de
dcrire. Mais, nous le rptons, ce serait sortir de notre
sujet que de pousser plus avant cette analyse mdico-
psychologique. Ce que nous en avons dit suffit pour
clairer nos lecteurs sur la personnalit, en apparence
trange et mystrieuse, de ce Csar qui ne dpare pas
la ligne.
Une particularit a beaucoup frapp les historiens,
qui retiendrait peine l'attention des pathologistes :
ds les premiers temps de son principat, Gaus fait
montre de toutes les vertus, mrite, par son administra-
tion sage et bienveillante, de devenir l'idole du peuple
romain. Quand, brusquement, le dcor change, le
masque tombe, le clment Csar devient le froce Cali-
gula.
D'o provenait ce changement ? Le peuple romain
se perdait en conjectures. Il est permis aujourd'hui
d'affirmer, presque coup sr, qu'il tait le rsultat
de la maladie
;
de l'pilepsie qui, sous l'influence
d'excs, de dbauches innommables, s'tait aggrave
et avait, par suite, exagr l'intensit des troubles phy-
siques et mentaux du sujet.
On a parl, ce propos, d'un philtre, d'un aphrodi-
^ii POISONS ET SORTILGES
siaque violent, administr l'empereur par sa femme
Csesonia, et qui aurait dtermin dans tout son tre
des perturbations profondes. Mais n'est-il pas plus
vraisemblable de penser que le mal poursuivait son
volution fatale, et que la fureur > dans laquelle
tait tomb Galigula n'tait qu'un accs de dlire
furieux, de manie aigu, phnomne trs ordinaire
dans le cours de l'pilepsie. Hypothse d'autant plus
acceptable^ qu'il s'en est suivi une modification du-
rable, telle qu'en peut produire une affection mentale
caractrise, et que l'action d'un poison, si prolonge
ft-elle, ne saurait provoquer.
Alors commence cette srie de crimes, de forfaits
atroces,, qui drouteraient la raison humaine, si on
n'tait prvenu qu'un alin seul a pu les commettre :
tous crimes inutiles

et ceci n'est pas indiffrent
noter pour en dterminer la gense.
Quel intrt avait Galigula faire mettre mort et
son beau-pre Silanus, et son cousin Tibre Gemellus,
et son autre cousin Ptolme, fils de Juba, et ses deux
surs, etc. ? Aucun. Il ne faisait que cder une
impulsion irrsistible, qui tait la rsultante mme de
son mal implacable.
Donne-t-il un ordre, il veut tre obi sans discus-
sion, sans retard, et c'est pourquoi il ne se serait pas
attard laborer, dans la paix du laboratoire, un
toxique subtil, bien qu'il et, parat-il, une vritable
passion pour la toxicologie, et qu'il collectionnt les
poisons, dont il avait un coffre tout plein.
Quand il veut se dbarrasser de ses ennemis, ou plu-
tt de ceux qu'une fantaisie de son cerveau malade a
marqus pour la mort,
U
fait simplement appel celui
LA ROME IMPRIALE 415
de ses tribuns qui a sa confiance, et dont le poignard
ou l'pe avaient un effet au moins aussi sr et aussi
prompt que le poison.
Galigula eut cependant recours deux fois, semble-t-il,
cette arme perfide : une premire fois, nous l'avons
vu pour Tibre, dont la mort tait trop lente son
gr; une seconde fois dans une circonstance moins
mmorable; dans un combat de gladiateurs, un cer-
tain Golombus avait t lgrement bless. Mais comme
il avait t vainqueur et quil tait du parti que ne
favorisait pas l'empereur, celui-ci fit mettre du poison
dans sa plaie, afin de la rendre mortelle. La faction
vaincue avait dsormais toute facilit pour proclamer
sa victoire.
Vil
LES ARGHIATRES ROMAINS SOUS LA RPUBLIQUE ET l'eMPIRE .
Avant de poursuivre ces tudes de toxicologie histo-
rique, il est un point qu'il importe de prciser : quelle
tait la situation de la mdecine, et notamment de la
mdecine lgale, Rome, au temps de la Rpublique et
plus tard sous les empereurs romains? Quel rang occu-
paient les mdecins dans la hirarchie sociale? Questions
qui, on va bientt le voir, sont loin d'tre oiseuses, et
dont la solution nous donnera la clef d'un de ces pro-
blmes qui surgissent, tout instant, au cours de nos
incursions rtrospectives dans un domaine, jusqu'ici
peu ou point explor.
116 POISONS ET SORTILGES
Au tmoignage de Pline
(1)^
Rome serait reste pen-
dant six cents ans prive de tout secours mdical, et
les Romains ne s'en portaient pas plus mal. C'est en
Tan 535 qu'un certain Archagatus, du Ploponse,
ouvrit une boutique dans le carrefour Acilien_, grce
une avance qui lui fut faite sur les deniers de ltat.
Archagatus semble avoir eu la spcialit des opra-
tions chirurgicales : d'o son nom de carnifex, ou bour-
reau, que la voix publique lui dcerna. On l'appelait
encore parfois vulnerarius, le mdecin des plaies
,
pour la raison que nous venons de dire.
Gomme Archagatus,, Asclpiades, qui devint l'ami et
le mdecin de Torateur Grassus et de Gicron, tait
d'origine grecque. A l'encontre d'Archagatus, Ascl-
piades tait plutt mdecin que chirurgien; mais une
sorte de mdecin homme du monde, d'agrable com-
merce et de manires distingues, estimant dans sa
sagesse profonde qu'il est avec les clients, comme
avec le ciel, des accommodements. Peu partisan des
drogues de grand prix et de mauvais got, leur prf-
rant la dite ou le clystre, et, par-dessus tout, multi-
pliant les prescriptions de simple hygine : les bains,
frictions, promenades au grand air, voire mme la
musique, qu'il considrait comme un des plus srs
calmants dans les affections nerveuses.
La rputation d'Asclpiades s'tait rpandue au loin.
De tous cts, on recherchait ses conseils, on qutait
ses moindres avis. Des souverains mme voulurent
l'attacher leur personne : Mithridate, le fameux roi
(1)
L'opinion de Pline est fort sujette caution. (Cf. Les Mde-
cins greci Rome, par Maurice Albert,
p.
5 et suiv.)
LA ROME IMPERIALE Ml
de Pont, qui s'occupait, comme on sait, de chimie en
ses moments perdus, prparait dans son laboratoire
les poisons les plus subtils et exprimentait sur lui-
mme leurs antidotes, lui fit de magnifiques promesses
sans pouvoir le dcider quitter Rome. Asclpiades se
contenta d'envoyer au monarque le recueil de ses
uvres compltes : la rponse ne laissait pas d'tre
spirituelle, elle tait en tout cas d'un philosophe.
Asclpiades eut le bon esprit de n'tre jamais malade
;
toute sa vie durant, il se porta comme un charme Un
accident lui cota la vie : parvenu un ge trs avanc,
il fit une chute dans un escalier; il ne s'en releva pas.
Les succs d'Asclpiades attirrent Rome une nue
de mdecins trangers, accourus pour la plupart de
l'Orient hellnique; pourvus de plus d'ambition que
de titres, ils ne reculaient pas devant certaines pra-
tiques (i) o la morale ne gardait qu'une place res-
treinte.
C'est le temps o charlatans et empiriques exercent
leur coupable industrie, sans trop souffrir de l'appli-
cation des lois, qui leur sont indulgentes. Nanmoins,
en dpit du crdit dont ils jouissent, ils sont presque
mis au ban de la socit
;
nous entendons qu'ils n'ont
pas droit encore ce titre de citoyen romain qu'ils
envient l'gal d'un parchemin de noblesse.
Mais bientt ils ne vont pas tarder voir leurs vux
se raliser. La rhabilitation d'un art justement dcri
va tre bientt proclame. Dsormais, de par l'ordre
de Csar, tous ceux qui exercent la mdecine ou ensei-
gnent les arts libraux auront le droit de cit. C'est le
(i) Daremberg, p.
24-25.
118 POISONS ET SORTILGES
premier pas dans la voie des honneurs; ce ne sera
pas le dernier.
Si les mdecins allaient gagner en considration, il
ne s'ensuit pas que leur bagage scientifique ft accru.
Celui-ci tait des plus lgers : en dehors de quelques
cures, qu'aids du dieu Hasard ils ont pu russir,
ils n'ont rendu aucun service notable.
Il n'existait alors, Rome et dans les pays rgis par
ses lois, rien qui pt se rapporter, de prs ou de loin,
ce que nous appelons la mdecine sociale, c'est--dire
la police mdicale, l'hygine publique, les institutions
sanitaires et mme la mdecine lgale
(1).
Non pas que
les pouvoirs publics n'eussent souci de ces questions,
mais les mdecins n'taient point consults sur ce cha-
pitre.
Pour ce qui est des prescriptions de mdecine lgale,
on en retrouve bien des rudiments dans la lgislation
romaine, mais il ne semble pas que le mdecin ft plus
spcialement charg d'en assurer l'application. Ainsi,
il est parl dans diffrents textes de l'opration connue
plus tard sous le nom d'opration csarienne (l'extrac-
tion de l'enfant vivant du corps d'une femme morte);
des maladies simules; des caractres qui distinguent
la dmence proprement dite de la folie furieuse; des
venins et des poisons. Mais nulle part il n'est indiqu
que c'tait le rle du mdecin, plus que de tout autre
particulier, d'intervenir dans ces diffrents cas. Les
magistrats ne recourront officiellement aux hommes
de science que sous le rgne de Csar, c'est--dire
aprs que le dcret qui les affranchit aura t rendu
(1)
Dr. Briau, L'Archiatrie romaine.
LA ROME IMPRIALE 419
Jusque-l on ne voit point figurer le nom des mdecins
dans les actes publics.
Comme sil avait prvu le sort qui lui tait rserv,
Csar lut le premier personnage notable soumis, aprs
sa mort, l'exploration mdicale. C'est le mdecin
Antistius qui fut charg de visiter les blessures reues
par le dictateur et qui dclara dans son rapport qu'une
seule tait mortelle.
Ce rapport consacrait officiellement la mdecine
lgale.
Le dcret du dictateur accordant le droit de cit aux
mdecins avait t le premier privilge accord ces
derniers. Ce fut le dbut des faveurs qui devaient suc-
cessivement leur choir, la premire tape dans la voie
qui les menait aux fonctions publiques, dont on les
avait jusqu'alors systmatiquement carts.
Peu d'annes aprs, sous le rgne du fils adoptif du
dictateur, au plus tard au commencement du rgne de
Tibre, nous voyons s'organiser la mdecine mili-
taire
(1).
Puis c'est la charge de mdecin de la cour
qui va tre cre, et dont tous les empereurs, peu
d'exceptions prs, tiendront honneur de reconnatre
et d'tendre successivement les attributions.
Certains de ces mdecins ont laiss un nom dans
l'histoire, et mritent divers titres de nous occuper.
L'un d'eux a sauv la vie de Csar Octave la
bataille de Philippes : ce gnral tant malade voulait
rester dans sa tente, contrairement aux avis pressants
de
son mdecin. C'est alors qu'Artorius

un dis-
(i) Cf. Du service de sant militaire chez les Romains, par
Bruu Paris, 1866, in-8.
120 POISONS ET SORTILEGES
ciple de cet Asclpiades dont nous avons parl

vient
annoncer qu'il a vu en songe Minerve elle-mme, qui
commande de faire sortir Octave de sa tente et de le
transporter au milieu de son arme. Octave obit
l'ordre de la desse. Bien lui en prit, car peu aprs,
son camp tait forc et sa tente prise par les soldats
de Brutus, pendant que l'autre aile, commande par
Gassius, tait mise en droute
(1).
Artorius tait citoyen de Smyrne, qui lui leva un
monument aprs sa mort
(2)
.
Ce sont encore des mdecins grecs que nous retrou-
vons auprs des successeurs d'Auguste : telMncrates,
qui eut veiller sur la sant des empereurs Tibre et
Claude. C'est Mncrates qu'on serait redevable de
cette composition pharmaceutique toujours employe
sous le nom de diachylon.
Nous n'avons cit que les chefs d'emploi; mais quan-
tit de satellites voluaient autour de l'astre imprial.
Au temps de Csar Auguste, dans la maison de l'em-
pereur, outre les humbles patriciens que les textes pi-
graphiques appellent medici, ou medici servi, et, un peu
plus haut placs, ceux qui portaient le nom de dcu-
rions-mdecins ou
'
dcurions de mdecins, se distinguaient
les supra medicos ou superpositi medicorum, qui avaient
sous leurs ordres toute une arme de servants assez
analogues nos infirmiers et infirmires.
Il
y
avait; en outre, les mdecins de la ville, dont
(1)
L'Archiatrie romaine, auct. cit.
(2)
Les auteurs latins, en donnant les noms des mdecins d'Au-
guste, ont omis de signaler celui de Clodius Acron, qui pourtant,
selon toute vraisemblance, fut attach la personne de l'empe-
reur.
LA ROME IMPRIALE 121
certains jouissaient d'une grande vogue, et qui taient
parfois pour les mdecins de cour de redoutables con-
currents.
Quand l'empereur tait malade, il ne s'embarrassait
pas de l'tiquette : lui signalait-on un mdecin habile,
il ne sinquitait pas s'il tait pourvu d'une charge
officielle. Il le faisait appeler et, s'il russissait le
gurir, le comblait d'honneurs et de dignits. C'est
ainsi qu'Auguste leva au premier rang de vulgaires
affranchis, comme Musa, qui devint un personnage
trs important, du jour o il gurit son illustre client
par de simples applications d'eau froide.
Cest grce Musa que les mdecins jouirent pen-
dant quelque temps d'avantages auxquels leur pass,
plutt humble, ne leur donnait pas le droit de pr-
tendre.
Le temps n'tait pas encore venu pour eux d'occuper
les plus hautes fonctions, dtre, comme plus tard Vindi-
cianus, proconsul d'Afrique, ou, comme Ausone, le pre
du pote, prfet d'IUyrie. Mais chaque jour, ils conqu-
raient des prrogatives nouvelles : outre qu'ils taient
dispenss de tout impt, ils pntraient peu peu
dans l'administration civile et militaire, et dsormais,
fonctionnaires publics, c'est eux qu'il appartenait de
prendre toutes les mesures d'hygine et de police sani-
taire prescrites par les circonstances.
Voil, pensera-t-on, bien des avantages concds
une classe de citoyens qui rendaient assurment des
services, mais qui taient, il faut bien le reconnatre,
trs convenablenient rmunrs. Les honneurs et l'ar-
gent, c'est donc tout profit. Les honneurs, et non
l'honneur, la distinction est importante. Et si nous
122 POISONS ET SORTILGES
voulons tre des peintres exacts, nous ne devons pas
oublier de mettre des ombres au tableau.

Dans la plupart des causes clbres de cette poque,


crit un de nos critiques
(4)
les mieux avertis, on
retrouve un mdecin, esclave ou affranchi : c'est Art-
midore, le mdecin de Verres, qui pille avec son patron
les temples des dieux, mme celui d'Esculape; c'est
Glycon, accus, peut-tre tort, d'avoir vers par ordre
d'Octave du poison sur la plaie vive de Pansa; c'est le
mdecin de Pison, moins mdecin que bourreau, dont
l'office consiste surtout administrer certains breu-
vages, ou ouvrir les veines ceux que le consul n'oee
pas faire publiquement mourir. Puis, ce sont, aprs
bien d'autres, les mdecins impliqus dans un procs
retentissant qui fut plaid sous la prture de Cicron,
et qui rvla une srie de crimes inous, tel que n'en
offre pas l'histoire lgendaire des familles grecques
poursuivies par la fatalit.

Le monde des mdecins sous la Rpublique est, on
le voit, trangement ml : les criminels
y
coudoient
de prs les honntes gens, et peut-tre ne sont-ce pas
ces derniers qui constituent la majorit.
Ces murs vont-elles changer sous l'Empire? 11 serait
tmraire de l'affirmer. A mesure que le crdit des
mdecins augmente, leur ambition fait des progrs
croissants. Admis dans l'intimit des grands person-
nages de la cour, des membres de la famille impriale,
le vertige les saisit. Pourquoi ne prendraient-ils pas la
place de ces autocrates sots ou impuissants, et qui ont
l'imprudence dlaisser vide le foyer conjugal?
(1)
Maurice Albert.
LA ROME IMPRIALE 123
Et nous nous expliquons de la sorte comment Livia,
la bru de l'empereur, femme de Drusus et sur de Ger-
manicus, prend pour amant Eudme; comment cet
Eudme sera l'excuteur tout dsign quand Sjan
aura dcid Livia se dbarrasser de son poux.
Eudme se vantait de possder la recette de drogues
mystrieuses et d'un effet sr; c'est sans doute une
d'elles qu'il administra Drusus.
Ceci se passait sous le rgne de Tibre. Tibre, qui
avait dj de la prvention contre les mdecins, conut
pour eux, partir de ce jour^

et nous le comprenons
de reste,

une antipathie vritable. Et c'est ainsi, que


pendant un temps, le prestige de ce titre fut srieuse-
ment entam. Mais vienne un empereur dbile, un Csar
contrefait, dont la sant rclame beaucoup de mnage-
ments, tel le Csar Claude, et nous verrons aussitt
les mdecins reconqurir rapidement le terrain perdu.
Parmi les illustres praticiens de cette poque, il en
est deux qui valent mieux qu'une brve mention. C'est
dabord Vettius Valens, ou Vectius Valens, mdecin de
Messaline, homme dune loquence rare, qui n'avait pas
besoin de cette supriorit pour conqurir les faveurs
de son impriale matresse. Vettius a sa place dans le
nombreux cortge des amants de Messaline
;
mais nous
avons quelque honte le confesser, il s'y montre indigne
et du nom et du titre dont il est revtu. Il ne tarde pas se
rvler comme un sinistre baladin, un bouffon de cour,
prt toutes les complaisances, toutes les servilits.
L'anecdote (i) qui suit nous le peint au naturel; c'est
(4)
Nous empruntons l'anecdote & l'excellent ouvrage de
M. Albert.
124 POISONS ET SORTILEGES
une esquisse, mais une esquisse de matre; les retouches
ne pourraient que la dnaturer.
Un jour, c'tait grande fte chez l'pouse dver-
gonde de Claude : on donnait dans les jardins du
palais le spectacle d'une vendange. Les pressoirs fou-
laient les raisins,, et le vin nouveau ruisselait dans les
cuves. Tout autour sautaient des femmes vtues de
peaux de btes, et semblables des bacchantes en
fureur. Messaline, les cheveux au vent, agitait un
thyrse, et prs d'elle, Silius, son amant en titre, cou-
ronn de lierre et chauss du cothurne, balanait la
tte au chant criard d'un chur lascif.
Un des plus exalts de la bande tait Vettius Valens,
le mdecin de la cour et l'amant en second. Dans ses
accs de folle gaiet il grimpait aux arbres, comme font
les singes qui s'amusent. Qu'auraient pens Asclpiades
et Thmison de ce disciple costum en satyre, cali-
fourchon sur une branche?... Tout coup, du haut de
son perchoir, il crie :
Je vois du ct d'Ostie un orage
furieux. Plaisantait-il, ou voyait-il rellement s'avan-
cer le cortge de l'empereur, prvenu par Narcisse de
ces saturnales hontes? Peu importe. Du moins, la
colre de Claude ne fut-elle pas une plaisanterie; Vet-
tius Valens, comme tous les invits de cette fte cham-
ptre, comme Messaline elle-mme, tait mis mort
quelques heures plus tard. Il fut le seul que l'approche
du supplice rendit lche : il essaya de sauver sa vie en
offrant de dnoncer tous les coupables.
Claude, assailli d'infirmits comme il l'tait, ne pou-
vait longtemps se passer de mdecin : Vettius Valens
eut bientt un successeur.
Ce fut le clbre Xnophon, de Cos, dont une ins-
LA ROME IMPRIALE 125
cription heureusement retrouve nous a restitu la
personnalit. Cette inscription nous rvle que G. Ster-
tinius Xnophon

car Stertinius et Xnophon ne
font qu'un seul et mme personnage, contrairement
ce qu'ont crit Pline l'Ancien et Tacite,

Stertinius
Xnophon. disons-nous, fut, en mme temps que m-
decin de Claude, secrtaire pour les lettres grecques,
tribun des soldats, prfet des ouvriers, pontife des
dieuXj flamine perptuel des Augustes, dEsculape,
dHygie et d'Epione : une manire de pape de la m-
decine, si l'on prenait au pied de la lettre ce texte, si
diversement comment.
Quoi qu'il en soit, ce Xnophon tait avide de places
et de fonctions, et il semble qu'il ne devait pas tra-
vailler pour les petites gens. Bon an mal an, il gagnait,
parat-il, plus de six cent mille sesterces, et il laissa
ses hritiers une fortune value plusieurs millions
de notre monnaie. On comprend qu'il n'ait consenti
abandonner une aussi fructueuse clientle que contre
promesse de forts moluments.
Sur un cerveau aussi faible que celui de Claude, la
suggestion tait facile. Tout ce que Xnophon dsira,
Umt pour lui que pour ses proches, ou mme pour sa
ville natale, lui fut gracieusement et sur 1 heure ac-
cord. En change de tant de bienfaits, ce mdecin
peu scrupuleux
(1)
deviendra d'abord l'amant d'Agrip-
pine, et, un peu plus tard, sera accus d'avoir ht,
(1)
Comme l'a fait observer trs justement M. Maurice Albert,
il no faudrait pas infrer, de ce qu'il
y
a une brebis f^aleuse dans
un troupeau, que tout le troupeau est infect. A ct; de rnde-
cins indignes, il
y
en eut, mme la cour impriale, d'intgres
et d'instruits qui jouirent, bon droit, de l'estime et de la con-
sidration publiques.
126 POISONS ET SORTILGES
par une manuvre criminelle, la fin de l'empereur lui-
mme.
VII
l'empoisonnement de CLAUDE
On ne voit pas bien^ vrai dire, l'intrt que pou-
vait avoir un mdecin, accabl de richesses et de gn-
rosits, se rendre coupable du crime abominable
qui lui est imput. Certes, l o la femme est enjeu,
il ne faut pas trop rclamer de logique. Gomme le
cur, et plus encore que le cur, des organes moins
nobles ont des raisons que la raison ne comprend pas.
En tous cas, la rumeur publique, dont le grave
Tacite s'est fait une fois de plus l'cho, a port une
accusation dont nous sommes mal en situation d'ap-
prcier la valeur. Gomme tous les personnages arrivs
au fate des honneurs, celui qu'on a trait d'empoison-
neur devait avoir des jaloux et des envieux; nous
n'avons pas d'ailleurs autre chose que de simples pr-
somptions contre le mdecin Xnophon. Force nous est
de nous en rapporter des tmoignages de seconde main.
Agrippine immole d'abord ses ressentiments per-
sonnels Domitia Lpida, qu'elle accusait d'avoir essay
des enchantements sortilges contre Thymen de Nron,
et d'entretenir en Galabre des lgions d'esclaves, dont
rindiscipline troublait la paix de l'Italie
(1).
Puis, ses
(1)
Tacite, Annales, 1. XII,
|
lxiv et suiv., t. Il,
p.
377. Cit
par Flandin, Trait des poisons, t. I.
LA ROME IMPRIALE 427
projets arrts, toute surveillance abolie, elle devint
pour Claude une pouse plus tendre.
Le choix du poison l'embarrassait : trop prompt, il
trahirait une main criminelle
;
trop lent, Claude, avant
de mourir, pourrait tout deviner et revenir l'amour
de Britannicus, son fils : il fallait un poison bien choisi,
qui troublt la raison, sans trop hter la mort. Il fut
trouv par le gnie de Locuste, et donn par la main
de l'eunuque Halotus, dont la fonction tait de servir
les mets et de les goter.
Le poison fut mis dans un ragot de champignons,
mets favori de l'empereur; la stupidit de Claude,
rivresse, peut-tre, firent le reste
(1).
Le bruit courut que le mdecin appel par Agrip-
pine, le fameux Xnophon dont il vient d'tre parl,
aida ses projets.
On ne dit pas qu'il aurait de ses mains prpar le
plat de champignons que l'impratrice fit servir son
mari. Mais Claude ayant rejet ce qu'il venait d'in-
gurgiter, l'effet du poison tait perdu; c'est alors que
Xnophon, sous prtexte de faciliter les vacuations,
aurait plong dans le gosier de son matre une plume
imprgne dun venin subtil. Et la mort de l'empereur
n'aurait pas tard s'ensuivre.
Certes, l'accusation est imprcise, l'imputation peut
tre calomnieuse, mais elle n'excite en nous aucune
surprise. Sous le rgime imprial, les mdecins de
cour ont donn les marques de la plus basse moralit.
Pour conserver leur rang et leurs dignits, ils ne rpu-
(1)
Tacite, Annalet, 1. XII,
)
hxy et suiv.. t. Il, p.
37d; dit.
cite.
428 POISONS ET SORTILEGES
gnaient aucune besogne, ft-elle la plus vile, la plus
infme. Souvent ils poussrent la complaisance, jusqu'
rendre des services peu compatibles avec une profes-
sion librale et un art salutaire. Trop souvent, ils
furent les complices du crime_, et htrent, comme on
l'a dit, plus d'une apothose
(1).
Mais notre rproba-
tion ne doit pas leur tre exclusivement rserve. On
ne les voit apparatre que dans l'acte final du drame;
ils se contentent de prcipiter un dnouement long-
temps et savamment prpar. Si un condamn mort
tarde trop s'ouvrir les veines_, ils vont^ par ordre,
lui offrir leur ministre pour la saigne libratrice. Si
le poison est trop lent agir, on recourt leurs bons
offices. Mais cette dernire conjoncture rarement se
prsente. Les empoisonneurs gages sont assez experts
pour leur viter ce soin.
*
Dans une socit o la corruption des murs ne
connat pas de bornes, o le luxe et la dbauche la
plus crapuleuse vont de pair, on s'explique le crdit
dont jouissaient les devins et les sorciers_, les charla-
tans et les empoisonneurs.
Ds les premiers temps de la fondation de Rome,
ces sinistres artisans du crime ont exerc leur coupable
industrie. Quelques annes peine aprs que les Ro-
mains se sont rconcilis avec les Sabins, Romulus, au
dire de Plutarque, dict cette loi qu'une femme
(1)
GuARDiA, Hist. de la Mdecine.
LA ROME IMPRIALE 129
peut tre rpudie par son mari, sil est reconnu qu'elle
a empoisonn ses enfants
.
Ouels taient les poisons alors employs par les
Romains, nous en sommes rduits, confessons-le, aux
pures hypothses. Notre curiosit a vainement cherch
pntrer le secret de ces infernales mixtures qui, si
longtemps, furent un instrument de rgne.
Peut-on esprer jamais retrouver la formule myst-
rieuse du poison de Locuste? La personnalit de Lo-
custe elle-mme chappe nos investigations et^, avec
les quelques lignes que lui consacre Tacite^ nous ne
saurions nous flatter de la faire revivre. Tout ce que
nous savons, c'est quelle vivait sous Nron, qui l'avait
autorise tablir un laboratoire au Palatin. Elle
exprimentait, dit-on, sur des animaux, les terribles
substances que son art russissait combiner. Il n'est
pas tmraire d'imaginer quelle s'entourait des conseils
de certains archiatres, tels qu'Andromaque, l'inventeur
de cette panace qu'on nomme la thriaque, et qui tait
bien l'assemblage le plus htroclite, le plus mons-
trueux, qu'une cervelle humaine ait pu concevoir.
La thriaque jouit, en son temps, d'une vogue pro-
digieuse. Invente par un mdecin de l'empereur, d-
crite en vers dans un pome ddi l'empereur, pa-
tronne par l'empereur, en fallait-il plus pour que la
mode l'adoptt? Ne contait-on pas que Nron prenait
chaque matin avant son djeuner un peu de cette
drogue, prpare, on pourrait presque dire sous ses
yeux, dans son propre palais, dans la chambre mme,
voisine de celle de l'empereur, o Locuste avait fa-
briqu ses poisons? Nron faisait preuve de prudence.
II
neutralisait prventivement, par l'usage continu
9
130
POISONS ET SORTILGES
d'un antidote, les effets du poison qui pouvait menacer
son existence.
Quimportait la nature du toxique? Andromaque ne
les avait il pas tous prvus ? Sans doute savait-il per-
tinemment que les ressources de Locuste taient infi-
nies. Employait-elle l'aconit, comme le laisse entendre
Thophraste ; le livre de mer, dont Philostrate
clbre les qualits? Pourquoi chercher si loin? Ne
connaissait-on pas^ ds cette poque, ainsi que les
ouvrages de Dioscoride en tmoignent, les proprits
des sels d'arsenic, du vert-de-gris et du cinabre? L'ex-
ploitation des mines d'arsenic allait toujours se dve-
loppant; il est donc supposer que le commerce de
cette substance tait de plus en plus prospre.
Quant l'aconit, ainsi que le remarque justement
Emile Gilbert
(1),
si la culture en fut prohibe sous
peine de mort, par une loi de Trajan, non seulement
dans les jardins de Rome, mais dans tous ceux de
l'empire, n'est-ce pas que les sucs de cette plante vn-
neuse taient dj d'un usage frquent?
Un art que dut possder Locuste, crit Flandin, c'est
l'art d'associer ou de mler les matires toxiques, art
imit par les premiers mdecins, et surtout par Galien,
dans la composition des antidotes et des mithridates.
Qu'on se rappelle les paroles d'Homre : Le pouvoir
des poisons tait rput tenir leur mlange. L'Egypte,
dit le pote, possdait des remdes qui, savamment mls,
taient bienfaisants ou funestes.
Tels taient sans doute
les poisons de Locuste.
Cet art des mlanges, que nous avons laiss perdre,
(1)
Gilbert (Em.),
Philtres, Charmes et Poisons,
I
LA ROME IMPERIALE 431
suffit nous expliquer la trop funeste habilet des
anciens dans le maniement des poisons; mais cela ne
nous apprend rien sur leur principe actif.
En ralit, nous ne savons pas plus ce qui entrait
dans la composition des poisons de ce temps que
dans celle des philtres ou des remdes. Nous devons
renoncer dcouvrir la recette du gargarisme mortel
que Nron fit donner son ancien prcepteur Burrhus,
de mme que celle de l'onguent de Golombus, ainsi
nomm parce qu'il avait servi, par ordre de Galigula,
panser et faire mourir le gladiateur Golombus,
dont ce Gsar avait pris ombrage, parce qu'il n'avait
pu le vaincre, l'pe la main.
Le seul fait certain, par tout ce qui transpire de
cette socit ancienne, mme travers un si long
espace de temps, c'est qu'il
y
avait Rome des offi-
cines de poison, troitement lies avec la sorcellerie
et la magie. Il est certain aussi que l'empirisme savait
suppler l'ignorance o l'on tait des oprations de
la chimie, et arrivait produire des poisons trs ner-
giques
(1).
C'taient, selon l'expression de Snque que nous
reprenons notre compte, de grands artistes
(2)
qui
parvenaient obtenir des prparations n'offensant ni
le got ni l'odorat et dont, selon le cas, l'effet tait
brutal ou savamment gradu.
(1)
Cf. LiTTR, Mdecine et Mdecim.
(2)
Tacite dit, eo parlant de Locuste, qu'elle mettait du gnie
prparer ses mixtures
.
432 POISONS ET SORTILEGES
VIII
l'empoisonnement de britannicus
C'est cette seconde catgorie, celle des poisons
lents, que parat appartenir le poison qui fut mis en
uvre contre Britannicus.
Britannicus tait le favori de Claude,, celui qu'il avait
dsign pour son hritier. Mais les artifices d'Agrip-
pine avaient fait changer l'ordre de succession au trne :
Nron avait revtu la pourpre impriale.
Aprs la mort de Claude, survenue dans les circons-
tances tragiques que l'on sait, et l'avnement au prin-
cipat de son fils Nron, Agrippine jouit quelque temps^
sans partage, du pouvoir suprme. Elle en profita pour
se dbarrasser de Silanus par le poison et faire prir
Narcisse.
Son dossier est assez charg pour que nous h'y ajou-
tions pas encore, sans preuves positives. Si Britan-
nicus fut empoisonn en sa prsence, il ne semble pas
qu'elle
y
ait en rien particip.
L'horreur, la conster-
nation clatrent si visiblement sur son visage, crit
Tacite, qu'on vit bien qu'elle tait innocente de ce
crime. Que ce crime lui ait fait horreur, nous avons
quelque peine le croire; d'autant que Nron ne fai-
sait, en le commettant, que profiter de ses leons. Elle
avait empoisonn dner le beau-pre de Nron; Nron
empoisonna, dner aussi, le beau-fils d'Agrippine
(1).
(1)
Jacoby, op. cit.
LA ROME IMPRIALE 133
N'osant frapper Britannicus ouvertement, Nron
rsolut de l'empoisonner. Une premire tentative avait
chou : un breuvage, fourni par Locuste, avait manqu
son effet. Nron, furieux et impatient, menaa de livrer
Tempoisonneuse au bourreau; elle promit un venin
qui tuerait aussi vite que le fer; il fut distill auprs
de la chambre de Csar, et compos de poisons d'une
violence prouve
(1).
f
C'tait l'usage, dit Tacite, que les fils des princes
mangeassent assis avec les autres nobles de leur ge,
sous les yeux de leurs parents, une table spare et
plus frugale. Britannicus tait l'une de ces tables.
Comme il ne mangeait et ne buvait rien qui n'et t
got par un esclave de confiance, et qu'on ne voulait
ni manquer cette coutume ni dceler le crime par
deux morts la fois, voici la ruse qu'on imagina : un
breuvage encore innocent, et got par Tesclave, fut
servi Britannicus, mais la liqueur tait brlante et il ne
put la boire. Avec l'eau dont on la rafrachit, on
y
versa
le poison, qui envahit si rapidement tous ses membres,
qu'il lui ravit en mme temps la parole et la vie.

Les assistants frmissent; les moins prudents s'en-


fuient; ceux dont la vue pntre plus avant demeurent
immobiles, les yeux attachs sur Nron. Lui, toujours
pench sur son lit, feignant de ne rien voir, dit qu'il
en tait ainsi dans la maladie des comices
(2),
l'pi-
lepsie, dont Britannicus tait attaqu depuis son
(1)
Tacite. Annales, I. XIII,

xv, t. III,
p.
31
;
dit. cite.

RiciNE, Britannicus, act. IV, se. iv.
(2)
La " maladie des comices tait ainsi nomme de la cou-
tume o l'on tait Rome d'abandonner l'assemble des comices
quand quelqu'un
y
tombait, frapp de ce mal, nomm, par terreur
ou par superstition, haut mal et mal sacr.
134 POISONS ET SORTILEGES
enfance; que peu peu la vue et le sentiment lui
reviendraient
(1).
Le rcit de Tacite nous en apprend aussi long, dans
sa concision, que les narrations les plus circonstan-
cies. Le rude historien, comme son ordinaire, va
droit au fait, sans luxe de dtails oiseux. Tout un coin
de la socit romaine nous est dvoil dans ce tableau
aux couleurs si sobres et d'un pinceau si discret : ainsi
nous est rvle cette coutume hyginique de boire,
au cours du repas,, des verres d'eau chaude, sans doute
pour aider la digestion.
Apporter cette eau au point juste de chaleur qui
convenait tait une gran(^e affaire pour les serviteurs.
Le matre entrait parfois dans de violentes colres,
quand il n'allait pas jusqu' frapper l'esclave qui avait
servi le breuvage ou trop chaud ou trop froid
(2).
Pour Britannicus, on a prvu qu'il repoussera le
liquide trop chaud; une boisson plus froide, dans
laquelle a t au pralable vers le poison, est l toute
prpare.
A peine l'a-t-il absorbe qu'il est pris de convul-
sions. Nron ne perd pas son sang-froid Encore un
accs du haut mal, dit-il, de ce mal comitial dont Bri-
tannicus a de frquentes attaques. Qu'on emporte de
la salle ce convive encombrant, et que la fte continue t
Quel peut tre le poison violent dont les effets se
font aussi rapidement sentir? D'aucuns croient que
c'est un poison lent, qui aurait acquis une plus grande
force par une vaporation prolonge. D'autres infrent
(1)
Tacite, Annales, 1. XIII,
|
xvi, t. III,
p.
31
;
diL. cite.
(2)
LiTTR, op. cit.
LA ROME IMPRIALE 435
que c'est le mme poison, mais amen un haut degr
de concentration, qui fit prir Germanicus.
Serait-ce un compos de mercure ou de plomb? Ces
substances taient, nous l'avons vu, connues et peut-
tre vulgarises,, ds cette poque, mais nous n'en cons-
tatons pas les symptmes. La manire dont fut fou-
droy Britannicus prterait croire qu'on avait mlang
sa boisson une infusion de fleurs de pcher
(1),
ou
d'un fruit noyau, contenant un toxique d'une grande
puissance qu'on a depuis isol l'tat pur, Vacide priis-
sique ou cyanhydrique.
t
11 n'est pas impossible, crit
Littr, que ces grands artistes dont parle Snque aient
russi, dans leurs manipulations multiplies, rencon-
trer quelques combinaisons meurtrires o <et acide
avait place. Mais quel besoin avait-on cette poque
de s'ingnier composer un poison complexe? Les
empoisonneurs ne pouvaient-ils se livrer leurs lou-
ches manuvres en toute tranquillit, se sentant
l'abri de l'impunit ? Comment et-on pu les convaincre
d'un crime dont il tait impossible de retrouver les
traces? La mdecine n'tait pas alors, et pour cause,
l'auxiliaire de la justice, comme elle l'est devenue
bien des sicles plus tard. L'ouverture des corps tait
considre l'gal d'une profanation, et. par suite,
les connaissances anatomiques faisaient compltement
dfaut aux anciens. Dans ces conditions, il est superflu
d'ajouter qu'on n'allait pas la recherche des lsions
qui avaient occasionn la mort.
Si parfois l'opinion publique s'mouvait, comme il
en advint pour Germanicus, on livrait le cadavre aux
(1)
Gilbert, Etsai hittorique tur le poisons.
136 POISONS ET SORTILEGES
flammes, et nul n'aurait song analyser les cendres.
Pour Britannicus_, il en fut de mme. La nuit qui le vit
prir fut celle qui vit allumer son bcher.
Les funrailles furent prcipites, pour viter toute
manifestation. Nron s'en justifia par un dit de cir-
constance : C'tait, proclama-t-il, la coutume de nos
anctres de soustraire tous les yeux les funrailles
du jeune ge, sans en prolonger l'amertume par une
pompe et des loges funbres. En ralit, Nron
redoutait la colre du peuple, que cette mort inat-
tendue avait profondment surpris.
Au rapport de Dion, le corps de Britannicus non
seulement fut port de nuit sur le bcher, mais il fut
enduit de pltre, pour le soustraire tout examen et
pour cacher les taches livides de la peau. Le cadavre
s'tait en efi'et dcompos et la putrfaction avait
accompli son uvre de destruction.
Le mme historien ajoute que les torrents de pluie
qui tombrent tandis qu'on traversait le Forum, dlay-
rent l'enduit de pltre et rendirent le crime visible
tous les yeux
(1).
La prompte dcomposition du cadavre, comme aussi
l'incombustibilit du cur, passaient alors pour des
preuves indniables d'une mort par le poison : c'est
dire que les croyances les plus folles, les superstitions
les plus absurdes, trouvaient crdit auprs de ce peuple
que la science n'avait pas encore clair. Il faudra
attendre de longs sicles avant de les voir disparatre.
(1)
Dion, LXI, 7; Tacite, Annales, III.
DU BAS-EMPIRE AU MOYEN AGE
La longue priode qui s'tend de la dcadence
romaine l'tablissement dfinitif de la monarchie
franaise, est une suite de sicles dont l'histoire est
-ncore sin,2:ulirement obscure : celle du poison cette
f^poque est d'autant plus difficile crire.
On sait les drames sanglants qui marqurent la fin
de l'Empire romain, devenu trop vaste pour le sceptre
d'un seul empereur; on connat les atrocits qui dso-
lrent Rome et B^zance, la lutte que les adeptes de la
nouvelle foi eurent mener contre le paganisme
encore vivace, malgr sa facile immoralit; les rvo-
lutions de palais, o la soldatesque, matresse de la
situation, levait un nouveau matre, et prcipitait du
trne le favori de la veille.
Le poison a-t-il jou son rle dans ces vnements
historiques, si mal connus? On a vu quelle place il
tenait la Cour de Nron; tout porte croire que,
-ous les rgnes qui suivirent, il fut en mme honneur :
Locuste eut des imitateurs.
Les murs se relchaient de plus en plus, car
l'exemple venait de haut; la socit romaine s'enlizait
dans le crime et la dbauche; conditions ncessaires
et suffisantes pour que prosprt le commerce du
poison. Les magiciennes, dignes petites-filles de Circ,
pullulaient
et on sait combien elles taient expertes
138 POISONS ET SORTILGES
dans la fabrication des philtres. La belladone et la
mandragore sont encore leurs plantes favorites : de
quelles hallucinations monstrueuses leurs clients ne
sont-ils pas tourments, malheureux dgnrs vivant
dans l'atmosphre de stupre et dans l'odeur du sang,
qui accordent crance aux diaboliques paroles de la
magicienne! Celle-ci n'est plus, comme la Canidie
d'Horace, une vieille sorcire dente et horrible, mais
bien une belle jeune femme, dont l'trange profession,
selon l'expression d'un conteur moderne, se devinait

au trouble et glauque et profond regard de ses yeux


immobiles, voquant tout de suite l'image d'un lac en
laitance verte et fluide, propice au rut mystrieux de
la lumire vagissante et du chaos agonisant
. Que de
patriciennes romaines, que de snateurs et de citoyens
en proie cette folie criminelle, succombrent ainsi,
victimes de leurs passions odieuses, victimes de leur
mentalit hystrique, victimes de leur sicle, en un
mot, de la dcadence !
A Byzance, sous les couleurs d'une civilisation plus
raffine en apparence, les mmes causes produisent
les mmes eff'ets. Et l encore, le poison est une arme
familire aux politiciens ambitieux qui redoutent le
scandale d'un meurtre sanglant, toute la populace
htroclite qui grouille autour de l'Hippodrome et que
cherchent moraliser les aptres de la nouvelle reh-
gion.
Ceux-l mme, dans leur fanatisme de nophytes,
n'ont-ils pas recours des philtres puissants qui abo-
lissent toute sensibilit physique, qui provoquent une
exaltation mentale inoue, allument dans leurs regards
cette flamme trange qui caractrise les illumins ? On
DU BAS-EMPIRE AU MOYEN AGE 139
est en droit de le croire, quand on lit le rcit de ces
ce'rmonies o une foule d'hallucins, en proie un
vritable dlire, tantt mystique, tantt erotique,
croyaient tablir, par ces pratiques renouveles des
sorciers primitifs, les bases inbranlables du christia-
nisme d'Orient
(1).
La morale chrtienne devait enfin
se dgager, malgr les schismes nombreux qui dj
divisaient les adeptes de la foi, et assurer, sur les
ruines du paganisme goste et immoral, le triomphe
dfinitif de la nouvelle religion d'esprance et de cha-
rit
(2).
Et cependant, le peuple et ses chefs mirent des si-
cles comprendre et appliquer cette morale. En
France notamment, lorsque, aprs le baptme de
Clovis, le catholicisme devint un culte national, une
religion d'tat, les murs ne s'adoucirent pas et le
prcepte de lvangile : aimez-vous les uns les autres
fut encore lettre morte pour cette socit issue de
Latins pervertis et de Germains barbares. Clovis n'en
continue pas moins ses multiples assassinats, ses suc-
cesseurs tablissent leur domination par les meurtres
les plus cruels; Frdgonde, la femme de Ghilpric, la
sauvage ennemie de la sauvage Brunehaut, se rend
clbre par ses empoisonnements rpts : cette der-
nire aurait fait, dit-on, prir dix rois, tant par le poi-
gnard que par le poison.
L'histoire des rois mrovingiens est trop obscure
pour que nous puissions tablir d'une faon prcise
(i) RicHEPiN, Contes de la dcadence romaine.
(2) Voir ce sujet les romans modernes; Paul Adam, Basile
et Sophia; Jean Lombard, Byzance\ Dmithy i>e Mhjkowsky, La
Mort des dieux.
140 POISONS ET SORTILGES
quel fut le rle du poison, aussi bien dans la vie poli-
tique que dans la vie sociale. Les exemples de Frd-
gonde et de Brunehaut ne suffisent-ils pas d'ailleurs
pour nous permettre de gnraliser? En un temps de
demi-barbarie, o il n'est de droit que celui consacr
par la force, o l'impunit est acquise au vainqueur,
quelle que soit l'arme qui lui a donn la victoire, le
poison a d souvent lever bien des obstacles, affermir
plus d'une autorit, satisfaire des ambitions, des haines,
des passions excessives.
Cependant, il nous faut arriver jusqu'au moyen ge,
en passant par-dessus la dynastie des Garlovingiens,
et des premiers Captiens, pour trouver une socit
parfaitement organise, prsentant une unit morale,
socit qu'on peut alors rendre responsable de ses
fautes, car ses actes sont conscients, et elle est dfini-
tivement affranchie de cette barbarie o ont vcu ses
anctres; nous allons voir que le poison
y
continua
nanmoins ses ravages, car c'est une tradition qui
s'est fidlement perptue travers l'histoire, tant il
est vrai qu'elle est inhrente Ihumanit mme.
LES POISONS AU MOYEN AGE
1
l'tat de la science toxicologique
On a quelque tort de prtendre que le moyen ge
soit suprieur l'antiquit, par cela mme que dans
le cycle des temps il vient aprs elle. Cet argument
d'ordre chronologique est, au fond, purement sp-
cieux. Comme Ta dit un philosophe de la mdecine
(1),
la libert des recherches ne fut entrave dans l'anti-
quit que par des prjugs,

tel celui qui considrait


l'ouverture d'un cadavre comme une profanation,

mais jamais la nature des choses ne resta ferme aux
investigations des observateurs.
C'est par l'observa-
tion de la nature que se formrent les plus grands phi-
losophes et les plus illustres mdecins anciens
;
ouverte
l'antiquit, comme le livre de la science, la nature
resta lettre close pour le moyen Age
(2).

La chimie, la toxicologie sont, cette poque de
barbarie, lettres mortes, tandis que fleurissent et pros-
prent l'alchimie, l'astrologie, la sorcellerie et la
magie. Ce n'est que des sicles plus tard que Tastro-
(1)
GuARbiA, Histoire de la Mdecine.
(2)
ID., ibid.
142 POISONS ET SORTILEGES
nomie se substituera l'astrologie, la chimie l'al-
chimie^ la philosophie la scolastique, le libre exa-
men la crdulit.
On a longuement dissert sur les limites de ce qu'on
est convenu d'appeler le moyen ge. Pour nous en
rfrer l'opinion commune^ nous comprendrons sous
ce nom le temps qui s'est coul depuis la chute de
l'empire romain
(476)^
jusqu' la prise de Constanti-
nople
(1453),
par Mahomet II
(1).
Il serait tmraire de tenter mme d'esquisser une
histoire des poisons une poque sur laquelle rgne
une si impntrable obscurit. Nous ne voudrions
essayer que de jalonner une voie inexplore, en
n'utilisant que les rares notions positives qui nous ont
paru se dgager de nombreuses et souvent fastidieuses
lectures.
Il est supposer que, pendant de longs sicles, on
s'en est tenu aux prescriptions indiques par les
anciens dans leurs traits, tant pour la confection des
toxiques que pour l'usage de leurs antidotes; Dios-
coride
(2),
par exemple, ne s'embarrassait pas d'une
classification complique. Il s'en tenait la division,
trs simple, des poisons en ceux qui tuent prompte-
ment et ceux dont l'action est plus lente, et engen-
drent des maladies de plus ou moins longue dure
(3).
L'ouvrage de Dioscoride
(4),
avec celui de Nicandre
(1)
LiTTR; voir aussi Nieaise, Guy de Chauliae,
p.
9 et suiv.
(2)
Le trait de matire mdicale de Dioscoride a t traduit en
arabe ds le neuvime sicle. Ce livre est rest classique jus-
qu'au dix-septime sicle. (Nigaise.)
(3)
HoEFER, Histoire de la Chimie, t. I.
(4)
Dioscoride, mdecin de Cilicie, vivait dans les premires
uines de l're chrtienne. C'est au commencement du rgne de
i
LES POISONS AU MOYEN AGE 143
de Colophon), servit de charte des poisons pendant
toute la priode du moyen ge, et c'est l que l'on
doit puiser les ides et aussi les prjugs qui avaient
cours en ce temps sur cette matire.
Les auteurs dont nous venons de citer les noms
savaient dj tablir une distinction entre les poisons
tirs du rgne animal, ceux du rgne vgtal et les
poisons minraux. Parmi les premiers, nous rappelle-
rons seulement qu'on faisait jadis grand cas dun
animal appel le livre marin, qu'on regardait comme
fabuleux, et avec lequel Domitien aurait, dit-on, em-
poisonn Titus
(1).
Nicandre signale dj (plus de cent ans avant l're
chrtienne) Vopium ou plutt le suc de pavot.
La jusquiame, la mandragore, l'aconit
(2)
taient
connus de la plus haute antiquit. Pline n'a-t-il pas
prtendu quun des conjurs de Gatilina fit prir ses
femmes avec de l'aconit
(3)
?
Claude que parut Rome son trait sur les poisons, qui forme
les livres VI, VII et VIII de sa Matire mdicale, et o il est pour
la premire fois fait mention de l'arsenic. L'arsenic tait vulgai-
rement nomm en ce temps-l sandaraque, plus communment
que arsenieum. On le rencontrait principalement Mysie, sous
la forme de morceaux compacts, lourds, cailleux et jaunes
(orpiment ou sulfure). Dioscoride crit que calcine avec des
charbons ardents, la sandaraque change de couleur. (La Phar-
macie travers les sicles, par Emile Gilbert,
p.
63-64-67). Sous
le rgne de Tibre, Scribonius Largus, lve de Celsc et mdecin
Rome, signale un des premiers le danger de l'emploi de l'ar-
senic dans l'usage mdical.
(i) Philostrate, Vita Apollonii, cit par Hoefer, loc. cit.
(2) En l'an Hl aprs Jsus-Christ, une loi de Trajan prohiba
la culture de l'aconit. Comme consquence de cette mesure, les
crimes d'empoisonnement devinrent moins frquents sous les
rgnes qui suivirent. (Gilbert, loc. cit.)
(3):Plinb. XXVII, 2.
144 POISONS ET SORTILEGES
C'est avec la colchique que la clbre magicienne
Mde composait ses breuvages empoisonns. Enfin les
anciens, et par consquent les alchimistes du moyen
ge qui les suivaient jusque dans leurs errements,
n'ignoraient pas plus queux les proprits des poisons
minraux, d'un usage beaucoup plus frquent : l'ar-
senic^ que Dioscoride a le premier signal; le mercure
qu'il savait extraire du cinabre^ comme ils retiraient
sans doute l'arsenic d'un sulfure naturel.
La cruse, avait observ Nicandre^ rend l'eau lai-
teuse, et il recommandait dj comme contre-poison
l'huile dolive et le lait. De mme,, pour le gypse qui
devait tre de la chaux vive, il prconisait, trs ration-
nellement, le vinaigre
(4).
Un poison, entre tous redoutable, tait celui que nous
dsignons aujourd'hui sous le nom d'acide cyanhydrique.
Golumelle et Dioscoride, Pline aussi bien que Gahen,
ont rapport, comme un bruit gnralement rpandu,
de leur temps, que le pcher tait un arbre pernicieux;
ils s'en tonnaient d'autant plus que le fruit de cet
arbre tait agrable manger. Mais il ne semble pas
qu'ils aient souponn qu'on pouvait retirer du noyau
de ce mme pcher le foudroyant acide prussique. Il
faut aller jusque dans la mystrieuse Egypte pour voir
employer les poisons les plus nergiques que l'on con-
naisse^ mme l'heure actuelle. 11 parat dmontr
que, chez ce peuple, le toxique avec lequel on faisait
prir ceux qui avaient trahi leur serment tait prci-
(4)
Dans un grand ouvrage, qui ne comprend pas moins de
70 livres dont 22 seulement sont parvenus jusqu' nous, Oribase,
mdecin grec, ami de l'empereur Julien, consacre une longue
tude aux contre-poisons.
LES POISONS AU MOYEN AGE 14b
sment retir du pcher,
t
Ne prononcez pas le nom
de lAO sous la peine du pcher , nous rvle un des
papyrus du Louvre (i).
Si la science est, comme on le prtend, reste
stationnaire en un temps o Ion ne. se risquait
gure heurter les opinions reues, l'hritage des
anciens pouvait suppler en partie aux lacunes de
l'exprimentation. Il est prsumer,, d'ailleurs, que
les alchimistes taient trop occups la transmuta-
tion des mtaux ou la dcouverte de l'universelle
panace, pour chercher grandir le domaine de la
toxicologie (2).
On peut dire que, jusque au douzime sicle, on
erre dans le chaos. C'est se demander mme si,
comme nous venons de le supposer, les alchimistes
arabes, dont on nous vante tout propos les vastes
connaissances, taient seulement aussi avancs que les
Grecs et les Romains en ce qui touche la science des
poisons. Ainsi, dans un manuscrit du quatorzime
sicle, mais dont Tauteur vcut vraisemblablement vers
le douzime, est indique la faon de prparer l'ar-
senic blanc
(3)
en traitant l'arsenic jaune (ou sulfure
(1)
HoEPER, op. cit., I, p. 232.
(2)
Pierre le Bon, de Lombardie, physicien de Ferrare, qui
vivait au commencement du quatorzime sicle nous apprend
que les alchimistes entendaient par poison (venenum) toute
substance qui tue les mtaux, c'est--dire fjui se combine avec
les mtaux en les altrant.
C'est, ajoute-t-il, pour ne pas avoir
compris cela, que certains ade[)tes ont cliaufr le mercure avec
de vritables poisons, tels que l'aconit, la cif^u, la vipre, etc.
Il n'y a que les poisons minraux, tels que l'arsenic et le soufre,
qui tuent (altrent) le mercure, parce (ju'ils sont de mme nature
que lui. (Histoire de la Chimie, aucl. cit., I, p. 436.)
(3) C'est probablement A Avicenne qu'est due la distinction
entre l'arsenic et les sulfures d'arsenic. Il est, dit-il, blanc,
10
146 POISONS ET SORTILEGES
d'arsenic) par du sel commun et du vinaigre, et en
soumettant le mlange la distillation et la calcina-
tion; mais par contre, il n'est pas dit un mot des pro-
prite's vnneuses de l'arsenic blanc sublim (racide
arsnieux). Il
y
a mieux : on sait combien d'emprunts
les Grecs byzantins ont faits aux Arabes. Or, la plu-
part de ces emprunts trahissent l'ignorance la plus
profonde^ non seulement de la langue^ mais encore de
la matire mdicale des Arabes. On a mentionn ce
propos la fcheuse mprise de Nicolas d'Alexandrie^
surnomm Myrepsus, c'est--dire le fabricant de pom-
mades, qui, grce une interprtation fantaisiste, ne
craignit pas de recommander l'arsenic, comme une
pice contre le poison_, opinion qui fut adopte par bon
nombre de mdecins du moyen gel L'erreur prove-
nait de ce que darsinej que Myrepsus transforma en
arsenic, est le nom que les Arabes donnent k la can-
nelle
(1).
C'est ainsi qu'une mauvaise traduction peut
avoir des consquences irrparables.
Au douzime sicle, on trouve cependant un esprit
clair, qui nous repose des divagations de la plupart
de ses contemporains.
Le rabbin Maimonidks, dont le nom arabe signifie
serviteur de DieUj avait tudi d'abord la thologie,
puis la philosophie et la mdecine, sous le clbre
AvERRos de Gordoue.
Maimonides composa un Trait des Poisons qui mrite
jaune ou rouge. Le blanc est l'acide arsnieux, le jaune, l'orpi-
ment; le rouge, le ralgar. Le mdecin arabe avait galement
indiqu les proprits thrapeutiques de l'arsenic, ses effets toxi-
ques et son antidote. (Cf. Gilbert, op. cit., 83-84).
(1)
HOEFER, I, p.
364.
Jl
LES POISONS AU MOYEN AGE 147
d'tre analys
(1)
: c'est un tableau fidle de la science
toxicologique de l'poque qui l'a vu natre.
Maimonides divise les poisons en deux classes,
savoir : les chauds et les froids
;
ce qui veut dire pro-
bablement : poisons qui dterminent les symptmes
d'excitation et poisons qui dterminent les symptmes
opposs, la sensation d'un froid vif
Le poison est absorb par le sang; il faut donc
empcher la plaie de se fermer; elle doit rester ouverte
pour lcoulement du toxique. Si le malade s'endort,
l.i chaleur et les humeurs se concentrent l'intrieur
tlu corps, et le poison pntre dans les points les
j)lus intimes, envahit les parties nobles et dterminent
la mort; aussi recommande-t-il la ligature pour en
entraver l'absorption.
Entre autres poisons, Maimonides accorde une crance
particulire au sang du taureau, trs facile employer,
dit-il
(2),
dans un but criminel
;
mais il ne croit gure
(1)
Voir, ce sujet, l'excellente thse du Dr. Rabbiiiovicz,
qui a traduit et comment le Trait des Poisons du mdecin arabe.
(2) J'ai dj prvenu, crit Maimonides, que je ne parlerai
que des substances qu'on peut manger par erreur, ou que la
malveillance peut employer facilement. De ce nombre est le
sang de taureau, qui est un de ces poisons les plus faciles admi-
nistrer par la malveillance. On le mle avec les mets ou les
ragots prpars avec de la viande l'aide desquels on veut
comuiettre le crime; aussitt ils deviennent un poison mortel.
Ds qu'un individu reconnat qu'on lui a fait prendre du sang de
taureau, il doit se hter de provoquer le vomissement avec de
la caillette et du vinaigre de vin. Ensuite, il prendra de rechel
comme vomitif : nitre, deux drachmes, bouilli dans du vinaigre
de vin
;
puis on administre : graine de chou, deux drachmes;
assa f<etida, une drachme
;
borax, une drachme
; on mettra le tout
dans du vinaigre de vin, port l'bullition, et on fera boire. Si
le
vomissement
a lieu, c'est bon. S'il reste quelque chose dans
l'estomac,
que le vomissement ne soit pas complet, c'est encore
d48 POISONS ET SORTILEGES
aux proprits toxiques des menstrues^ malgr tous
les contes des femmes dbauches
(1)
qui se vantent
de s'en tre servies, avec succs, pour empoisonner les
gens dont elles voulaient se dbarrasser.
Maimonides indique les signes qui permettent d'viter
le poison. Tout ce qui, d'aprs lui, est agrable au
got et n'exhale pas une mauvaise odeur peut tre
mang sans apprhension.
Toute substance inconnue, plante ou chair dun ani-
mal quelconque, dans laquelle on reconnatra une
saveur agrable, c'est--dire douce, et une odeur qui
plaise, peut tre considre comme un bon aliment, et
l'homme peut en user en toute scurit. Mais si, au
contraire, il
y
a dans le got comme quelque chose
d'amer, ou acre, ou acide, ou tout autre semblable; de
mme que toutes les fois que la substance exhale une
odeur qui n'est point agrable, on ne doit point en
manger sans tre assur de sa nature.
bon, et l'effet en est salutaire. Ensuite on provoque les selles
avec de l'agaric et de l'hiera dose en raison de l'habitude et
de l'ge du malade et de l'tat qu'aura observ le mdecin. On
administre ensuite les contre-poisons mentionns dans le cha-
pitre qui prcde.
(1)
J'ai vu, crit encore Maimonides, dans toutes les contres
que j'ai parcourues, un bon nombre d'individus atteints de la
maladie que j'indique; ce que moi et d'autres nous avons entendu
dire ce sujet est trop long pour tre racont. Les vieux mde-
cins que j'ai pu rencontrer m'ont appris, d'aprs leurs propres
observations et les traditions des mdecins plus anciens, ce qu'ils
ont su de femmes dbauches ; ces femmes dirent ces mde-
cins que ce dont elles usaient c'tait du sang de leurs rgles : elles
en recueillent le premier qui vient paratre, et quelque faible
que puisse tre la quantit, elles l'introduisent dans un mets
quelconque et il produit les tristes accidents observs. Mais jus-
qu' ce jour, je n'ai rien vu, ni lu de tel dans aticiin livre de
mdecine ; comment alors serait-il possible de donner un moyen
de mdication?

LES POISONS AU MOYEN AGE 149
Il faut aussi se tenir en garde contre divers mets,
tels que ces bouillons pais qui passent l'aigre ou
qui prennent la saveur acide du limon, comme aussi
ces mets qui changent de couleur et prennent des
nuances analogues celle du sumac ou de la grenade;
prenez garde pareillement ce qui a cuit avec le
irarum, et dans lequel domine un got d'acidit, ou
styptique, ou bien une saveur douce en excs. Dfiez-
vous de ces aliments qui exhalent une mauvaise odeur
d'oignon; comme ceux prpars avec du vinaigre ou
de l'oignon, ou ce qui a cuit avec ce dernier; l'on ne
doit en manger que ce qui a t prpar par une per-
sonne dans laquelle on a une confiance absolue, et
i gard de laquelle il ne reste pas le moindre doute
dans l'esprit; parce que c'est dans ces sortes de mets
que s'exerce la ruse des empoisonneurs
;
c'est avec eux
que se dissimulent facilement la couleur, l'odeur ou la
consistance du poison.
Les chairs d'animaux ou d'oiseaux bouillis ou rtis,
ne se prtent point aussi aisment la ruse, cause
le la facilit de prparer une chose qui change leur
-ot, leur couleur, et leur odeur. Il en est de mme
'le l'eau bien pure : la fraude ne peut rien avec elle;
mais
mfiez-vous de l'eau contenue dans un vase non
couvert, car souvent un animal venimeux a pu
y
l)oire,
et alors elle est nuisible celui qui en boit, et
peut dterminer des accidents fcheux.
L'empoisonnement est facile au moyen du poison
qu'on etle dans le vin, car le vin semble dispos pour
cet effet, parce qu'il dissimule la couleur, le got, et
ensuite parce qu il facilite son arrive au cur; et
celui qui on en a donn dans l'intention de l'empoi-
150 POISONS ET SORTILGES
sonner (et qui le souponne) a certainement besoin
d'y porter son attention pour s'en prserver. En outre
de tout ce qui vient d'tre expos, il faut, lorsqu'on
a quelque sujet de crainte de surprise dans le boire
ou le manger, n'en accepter que des personnes dans
lesquelles on a une confiance pleine et entire. Les
malfaiteurs sont toujours prts et disposs faire
usage de ces substances^ simples ou composes, pour
atteindre leur but criminel, et si elles ne donnent
pas la mort, elles agissent au moins d'une manire
nuisible sur l'conomie animale. Maimonides conclut
par cette exclamation^ d'un fatalisme rsign : Dieu
seul peut nous protger!
Il s'inquite nanmoins de rechercher quels antidotes
doivent tre administrs en cas d'empoisonnement. Et
d'abord celui qui a pris une substance empoisonne
ou qui souponne qu'elle peut l'tre, doit se hter de
provoquer le vomissement^ au moyen d'eau chaude,
dans laquelle on aura fait bouillir de Vanethum graveolens
(aneth) et dans laquelle on aura vers de l'huile en
grande quantit. En la buvant tide, il vomira tout ce
que contiendra l'estomac; il prendra ensuite du lait
nouvellement trait, en abondance; il vomira encore. Il
restera calme ensuite pendant quelque temps, puis il
prendra un mlange de beurre et de crme qu'il rendra
pareillement.
Maimonides divise les antidotes en deux classes : les
uns agissent par leurs qualits physiques ou chimi-
ques, et sont applicables, seulement, contre certains
poisons; les autres agissent indpendamment de leurs
qualits physiques ou chimiques, par une proprit
spciale, ou par l'ensemble de leurs proprits, et sont

LES POISONS AU MOYEN AGE 151


applicables contre tous les poisons chauds ou froids.
Le bon rabbin a entendu dire que le crottin de poule
est un excellent vomitif : il recommande d'en prendre
deux drachmes dans de l'eau chaude pour expulser le
poison.
C'est encore, l'entendre, un antidote trs prcieux
et trs efficace que lmeraude, et qui peut servir
indiffiremment contre tous les poisons; applique
l'pigastre, elle calme les douleurs de l'estomac; rete-
nue dans la bouche, elle fortifie le cur et les dents.
C'est le cheik Abou-Mrovan-ibn-Zohar, le plus grand
exprimentateur en thrapeutique, un homme d'une
immense fortune et d une grande sagacit mdicale,
qui a confirm toutes ces proprits de Lmeraude par
une longue exprience. Ce brave cheik avait sans cesse
sous la main son excellente meraude ou de la th-
riaque, car il avait toujours peur d'tre empoisonn.
On peut, dfaut d'meraude, recourir au bzoard,
substance particulire que les uns disent avoir trouve
dans les angles des yeux du cerf; les autres, dans la
poche du fiel. 11 s'agit du bzoard animal qu'il ne faut
pas confondre avec le bzoard minral, concrtion
pierreuse, qu'on rencontre surtout en Egypte, et qui
varie beaucoup dans sa couleur.
Les crits du temps sont remplis de rcits merveil-
leux sur cette pierre, mais il n'y a rien de moins
avr; au contraire, le bzoard d'origine animale a
une efficacit bien constate, et que l'exprience vient
confirmer. Voici le moyen de le prparer : On le frotte
sur la pierre repasser avec de Ihuile de manire
en enlever
depuis un carat au moins, jusqu' un hui-
time de mitokal; on fait ensuite lcher la substance
152 POISONS ET SORTILGES
par le malade^ soit qu'il ait t piqu, soit qu'il ait
aval du poison; on fait aussi des frictions sur la
plaie, et la gurison est certaine.

Ces trois suljstances, les ppins de citron^ l'meraude
et le bzoard animal, constituent aux yeux des mde-
cins arabes des contrepoisons d'une efficacit certaine,
contrle par une exprimentation dont on ne saurait
contester les rsultats.
Bien plus que Maimonides, Arnaud de Villeneuve,
qui enseignait, vers la fin du treizime sicle (on -le
suppose n vers
1240),
la mdecine et l'alchimie
Barcelone, se rapproche, par ses conceptions, oses
pour l'poque, de nos doctrines modernes.
Arnaud de Villeneuve a compos un Trait des poisons
{De venenis) qui n'est pas dnu d'originalit. Son
savoir toxicologique est en grande partie emprunt
des anciens. Aprs eux, il nous entretient des animaux
venimeux, comme la vipre^ le scorpion_, etc.
;
des poi-
sons vgtaux, entre autres, la jusquiame et l'opium;
et parmi les poisons minraux, il ne manque pas de
parler de l'orpiment (sulfure d'arsenic)_, qui, crit-il,
produit l'excoriation des intestins
. Ne serait-ce pas
que^ pour constater cette lsion anatomique, qui est
relle, Arnaud de Villeneuve aurait, bravant les pr-
jugs de son temps, procd l'ouverture de quelques
corps?

Toutes les substances putrfies, dit-il ailleurs,


comme la chair, les ufs, les poissons, sont trs dan-
gereux.
C'tait entrevoir les leucomanes, ces alca-
lodes de la putrfaction, dont la puissance toxique
est si considrable. L'asepticit des plaies de mauvaise
nature est aussi nettement conseille par Arnaud de
I
LES POISONS AU MOYEN AGE 153
Villeneuve et cette prescience lui fait grand honneur.
Il a dcrit non moins parfaitement les symptmes
les plus manifestes de lempoisonnement : anxit
prcordiale, efforts de vomir, douleur vive de l'esto-
mac et des intestins, constriction la gorge, sueurs
froides, face livide, pouls faible et ingal.
Le traitement qu'il prescrit serait encore suivi de
nos jours, suivi du moins en l'absence de tout secours
mdical, et titre de premiers soins. Arnaud conseil-
lait trs judicieusement de faire vomir sur-le-champ,
soit avec une dcoction de menthe, du lait chaud, et
surtout de titiller la luette au moyen d'une plume
trempe dans Ihuile.
Les ouvrages qui traiteront des poisons dans les
sicles qui suivront, n'ajouteront que peu ces sages
prescriptions.
II
LES EMPOISONNEURS DE PUITS ET DE FONTAINES
Dans les environs de la fte de Saint-Jean de Tanne
1321, tandis que le roi de France visitait le Poitou, le
bruit courut que dans 1 Aquitaine les puits et les fon-
taines taient ou allaient tre empoisonns par les
preux. Plusieurs d'entre eux avaient dj t brls
pour ce crime, et ils avaient confess, en subissant
leur supplice, qu'ils l'avaient commis pour dtruire,
grce au poison, le plus grand nombre possible de
chrtiens, ou pour les rendre lpreux comme eux.
Ils avaient conu, disait-on, le projet de rpandre
154 POISONS ET SORTILEGES
leurs malfices par toute la France et l'Allemagne. Ce
qui semblait confirmer la vrit de ces bruits, c'est
que, vers le mme temps^ le seigneur de Parthenay
avait crit au roi, pour lui transmettre les aveux d'un
lpreux de grand renom, qu'il avait fait saisir sur ses
terres. Celui-ci avait avou qu'il avait t entran
commettre son crime par un Juif, qui, en lui dlivrant
le poison, lui aurait, en mme temps, donn dix livres,
lui en promettant bien davantage pour gagner sa
cause les autres lpreux
(1).
Il avait, en outre, dnonc la composition du poison
qu'il employait : une horrible mixture de sang humain
et d'urine, et de trois herbes dont il ne savait ou ne
voulait rvler le nom. On
y
plaait, disait-il, le corps du
Christ

sans doute une sorte d'hostie

et quand le
tout tait suffisamment dessch, on le broyait et on le
pulvrisait. On l'enfermait ensuite dans des sachets
lis avec un objet de poids, afin qu'ils pussent tomber
au fond des puits et des sources dans lesquels on les
projetait.
La justice tait parvenue saisir un de ces nouets,
qu'une lpreuse, qui redoutait d'tre prise, avait laiss
tomber terre. On en avait rompu le lien et on
y
avait
dcouvert : une tte de couleuvre, les pieds d'un cra-
paud, et quelque chose ressemblant des cheveux de
femme, enduits d'un Uquide noir et d'une odeur re-
poussante. On avait soumis le mlange l'preuve du
feu, qui n'avait exerc sur lui aucune action : c'tait
(i) Nous suivons pas pas le rcit imag et qui semble de
tous points vridique, d'un des chroniqueurs de l'poque, Guil-
laume de Nangis, dont nous avons consult les deux principales
ditions, celles de Guizot et celle de Graud (1825 et 1844).
I
LES POISONS AU MOYEN AGE 155
une preuve^ selon les ides du temps, que c'tait un
poison des plus redoutables.
A cette nouvelle, le roi retourna prcipitamment
en France, et fit rpandre par tout le royaume
des instructions pour qu'on emprisonnt tous les
le'preux, en attendant que la justice et dcid de
leur sort.
On se livra force conjectures pour expliquer le
mobile d'un si horrible forfait. L'opinion la plus accr-
dite fut que c'tait une vengeance du roi de Grenade,
dpit d'avoir t vaincu plusieurs reprises par les
chrtiens, et surtout par l'oncle du roi de Castille. On
ajoutait que, dans son impuissance remporter un
succs par les armes, il avait eu recours la ruse pour
raliser son dessein. Il s'tait, prtendait-on, abouch
avec des Juifs, leur promettant de fortes sommes d'ar-
gent, s'ils parvenaient, par quelque malfice, trouver
un moyen d'exterminer les chrtiens.
Les Juifs avaient accept le march, mais s'taient
rcuss comme agents d'excution, parce quils taient
suspects aux chrtiens. Ceux-ci devaient moins se d-
fier des lpreux, qui taient avec eux en rapports
constants, et qui pourraient, sans veiller les soupons,
jeter du poison dans les puits et fontaines.
Les Juifs avaient donc rassembl les plus notables
des lpreux et leur avaient fait part de leur criminel
^
projet. Us taient arrivs leur persuader d'abjurer la
foi catholique, grce leurs suggestions perfides, et
aussi, selon l'expression d'un naf chroniqueur, grce
l'intervention du Diable.
Ce qui est terrible en-
tendre, poursuit-il, aprs avoir broy et pass au crible
(cribrato) le corps du Christ, ils l'introduisaient dans
4S6 POISONS ET SORTILEGES
ces poisons mortels^ et consentaient les rpandre
dans tous les pays de la chre'tient.

Dans ce but, les principaux d'entre eux tinrent quatre
espces d'assembles gnrales, o chaque ladrerie de
quelque importance avait envoy un dlgu. Ceux qui
taient la tte du mouvement firent entendre aux
autres que leur maladie les rendait vils et abjects aux
yeux des chrtiens, et que, s'ils parvenaient faire dis-
paratre ces derniers, ou les rendre lpreux comme
eux-mmes, ils ne seraient plus Tobjet de leur mpris.
Cette proposition rencontra une approbation gn-
rale. Chacun promit de s'employer la faire aboutir.
Un grand nombre avaient t, du reste, sduits par de
fallacieuses promesses de royaumes, de comts, et
d'autres biens temporels, et cette perspective acheva
de vaincre les dernires hsitations.
Aussitt qu'il eut connaissance du complot, le roi
rendit un dit portant que les coupables seraient livrs
aux flammes et leurs complices enferms pour le res-
tant de leurs jours dans les ladreries.
Si quelque lpreuse coupable tait reconnue enceinte,
on devait surseoir son supplice jusqu' ce qu'elle et
accouch.
D'autre part, on brlait quelques juifs dans diff-
rents pays, principalement dans l'Aquitaine.
Dans le bailhage de Tours, au chteau de Chinon,
appartenant au roi, on creusa une immense fosse
;
un
grand feu
y
fut allum, et, dans la mme journe, on
livra aux flammes cent soixante juifs de l'un et l'autre
sexe. Beaucoup d'entre eux, hommes et femmes,
chantaient comme s'ils eussent t invits une noce,
sautaient dans la fosse
;
beaucoup de femmes veuves
LES POISONS AU MOYEN AGE 157
firent jeter dans le feu leurs propres enfants, de peur
qu'ils ne leur fussent enlevs pour tre baptiss par
les chrtiens et les nobles, prsents ce supplice.

A Paris, ceux qui furent reconnus coupables furent
galement brls
;
les autres^ condamns un exil
perptuel. On laissa vivre les plus riches et ceux qui
passaient pour l'tre, pour avoir le temps de connatre
le montant de leurs crances, afin que le fisc pt en
poursuivre le recouvrement son profit. Cette opra-
tion rapporta, dit-on, la couronne pas moins de cent
cinquante mille livres.
Dans le mme temps se passait Vitry un fait qui
mrite d'tre rapport. Prs de quarante Juifs, empri-
sonns pour le crime dont il vient d'tre question, ap-
prhendant d'tre supplicis par la main d'hommes
incirconcis , dcidrent que l'un d'eux gorgerait
tous les autres.
Tous furent d'avis que cette mission devait choir
fun de ceux que son ge et sa bont dsignaient plus
particulirement. Mais celui-ci n'y voulut consentir
qu' la condition quil lui serait adjoint un jeune
homme. La proposition fut accepte, et les deux bour-
reaux improviss turent tour de rle tous leurs
compagnons.
Quand fut venu le moment o ils restaient tous deux
seuls, ils se disputrent pour savoir lequel des deux
tuerait l'autre. Le vieillard exigeait que le jeune homme
le massacrt, et le jeune homme voulait, de son ct,
recevoir la mort de son an! Le jeune homme finit
par cder aux prires et supplications du vieillard.
Puis, se voyant seul survivant de cette hcatombe, il
dpouilla tous les cadavres de l'or et de l'argent qu'ils
158 POISONS ET SORTILEGES
avaient sur eux, et fabriquant une corde avec des hail-
lons, il essaya de s'vader en se laissant glisser le long
de la tour. Mais la corde tant trop petite, il tomba
d'une assez grande hauteur, "et, alourdi par le poids de
Tor dont il avait gonfl ses poches, il se fractura la
jambe.
Remis la justice, il confessa le crime qu'il avait
commis, et fut pendu avec les cadavres de ses coreli-
gionnaires.
Pendant plus d'un demi-sicle
(1)
on n'entend plus
parler de ces prtendus empoisonnements des sources
et des puits.
Ce n'est qu'en 1390 qu'on en retrouve trace dans
l'histoire.
Le 22 juillet
(1390) comparaissait, devant le prvt
du Ghtelet, son lieutenant, et un conseiller du roi au
Parlement, tous trois sigeant l'abbaje Saint-Ger-
main-des-Prs, un ermite
(2),
du nom de Jehan le
(i) Les Chroniques de Metz rapportent toutefois, en 1336, une
excution d'empoisonneurs qui peut bien n'tre qu'une erreur
judiciaire. En 1536, furent ars certains bigots, en nombre de
sept, qui jetaient dans les puits des venins et sorceries pour em-
poisonner les eaux.

(2)
Dans V Histoire de Charles VI par Juv.val des Ursins (Pan-
thon littraire, dit. Buchon, 1841), nous lisons,
p.
363 :
La Royne eut une fille nomme Jeanne, laquelle alla do vie
trpassement. Il
y
eut un hermite, ayant une croix rouge
son bras dextre, et sembloit une bien dvote crature, et de bien
dure et aspre vie, et faisant une grande pnitence, lequel vint
la Cour du Roy, requrant trs instamment qu'il parlast au Roy,
et fut par aucun temps qu'on n'en tenoit conte. Et finalement
fut dit au Roy, et parla on en plein conseil devers deux fois.
Et faisoit-on grande difficult de lui laisser parler, et estoient
plusieurs d'opinion qu'on ne le souffrist point venir en la pr-
sence du Roy, et finalement par la volont du Roy mesme, il lui
parla. Car le Roy dit qu'il le vouloit ouyr. Et dit au Roy qu'il
LES POISONS AU MOYEN AGE 159
Porchier, arrt pour avoir dit qu'il tait venu quelque
temps
auparavant Paris, dans le dessein dempoi-
sonner le roi.
Cet ermite tait porteur d'une tasse^ dans laquelle se
trouvait une petite bote en bois, contenant des herbes.
Parmi ces herbes, au dire du moine, il
y
en avait pour
guarir des poux
>
;
une autre qui gurissait du mal
davertin
. Mais un
t herbier , c'est--dire un herbo-
riste expert
(1),
ayant t appel les examiner, cons-
avoil eu rvlation de Dieu, que s'il ne faisoit cheoir les aides,
que Dieu se courrouceroit luy et en sa personne, le puniroit.
Et si n'auroiL ligne qui vesquit. A laquelle chose lo Roy pensa
fort, et
y
eust diverses imaginations, et fut le Roy en volont
de faire cheoir les aydes. Et (juand il vint la cognoissance des
ducs de Berry et de Bourgogne, que le Roy estoit aucunement
en cette volont, ils vinrent vers luy, en luy disant que le dit
hermite n'estoit qu'un folastre, et qu'on ne se devoit arrester
chose qu'il disl. El que n'estoit les aydes, ni ne sauroit de quoy
soustenir le faict de la guerre, ni soustenir son estt, ni celui de
la Royne. Et tellement firent, qu'ils desmeurent le Roy, et tou-
jours connurent les aydes.

Plus loin,
p.
.373 :
Il vint un homme en guise de hermite Paris, disant qu'il
vouloit parler au roy comment que ce fust. Et vint jusques
Saint-Paul en l'hostol du Roy, et que ce qu'il vouloit dire estoit
sur le faict du schisme qui estoit en l'Eglise. Et furent aucuns
du conseil commis et dputs de parler luy, et luy parlrent.
Et fut dlihr que le Roy ne luy parleroit point, ny ne le ver-
roit, et luy dit-on, qu'il sVn allast.

Sous les annes 1388 et 1390, la. Chronique de Juvnal des Ursina
fait mention de deux ermites et d'un religieux, venus Paris
pour voir le Roi. Un de ces ermites et le religieux furent reus
par Charles VI.
Le troisime, celui dont il vient d'tre question, se prsenta
l'htel Saint-Paul, mais fut immdiatement renvoy par les mem-
bres du Conseil du Roi (Cf. Godefroy, Hitl. de Charles VI, dit.
de 1653, p. 66, 71, 83 et 84).
(Ij
Pu fait venir, en sa prsence, Richart de Bules, herbier,
auquel les herbes saisies furent monstres et lui command que
icelles il regardt et advistbien et duement, rapportastla vrit
IfiO POISONS ET SORTILEGES
tata^ dans son rapport^, que c'taient de tout autres
plantes : il reconnut, entre autres, une feuille de Jacia
nigra, une de plantain rond (en latin Plantago minor)
et quatre de lasseron (ce qu'on nomme aujourd'hui du
laiteron, moins que ce ne ft de la pimprenelle) . La
feuille de jacia nigra serait d'aprs certains commenta-
teurs de la centaure jace, que beaucoup d'anciens
auteurs ont confondue avec l'ellbore
;
ce qui lui a fait
attribuer tort des proprits malfaisantes.
La dposition de l'herbier mettait l'ermite en mau-
vaise posture. Ce fut pis encore quand un picier de la
rue Saint-Denis, natif d'Estrpigny, vint donner sur le
dtenu les plus mauvais renseignements de moralit.
L'ermite tait, disait-il, de mauvaise vie et renom-
me
;
il avait longtemps vcu avec une fille de p-
cheur , et il passait pour un larron de grand chemin.
L'ermite, interpell, reconnut qu'en effet il avait vcu
avec une matresse dont il avait eu plusieurs enfants
;
mais que, depuis lors, il s'tait mari, et que sa femme
vivait d'aumnes. Quant lui, il s'tait rendu divers
plerinages; et c'est au cours de lun d'eux qu'il avait
rencontr un ermite de Roussillon, qui l'avait engag
cueillir avec lui certaines herbes, pour les vendre
Paris et en faire de la poudre l'effet d'empoisonner le
roi et M. de Tourraine
Les deux ermites devaient se retrouver Paris avec
un troisime religieux, l'ermite de Bthinie.
En prsence des aveux incomplets et sur certains
points contradictoires de Jehan le Porchier, le tribu-
de ce qu'il en trouverait.
[Reg. cr. du Ch.
p. 313).
Jehan le Porchier, 22 juillet 1398.
LES POISONS AU MOYEN GE 161
nal dcida qu'il serait mis la question. Conform-
ment la sentence. Termite fut dpouill, mis li par
les mains la question

. Sur sa promesse qu'il tait
maintenant dispos tout confesser, il fut dlivr de
ses liens.
Il s'accusa d'avoir commis de nombreux mfaits :
d'avoir vol et assomm ceux qui lui rsistaient
;
tra-
fiqu de marchandises drobes ; d'avoir mme assas-
sin quand l'occasion s'en tait prsente
;
mais per-
sista nier qu'il et fait usage des herbes trouves sur
lui.
De nouveau soumis la question, il affirma n'avoir
dit que la vrit et rien cel de ce qu'il savait.
Toutes
ces variations, dngations et confessions

perdirent l'accus. Le prvt et ses conseillers, aprs
en avoir dlibr, furent d'avis qu'on avait affaire un
larron et meurtrier de premire force, et que, comme
tel, on le devait excuter, c'est--dire le pendre haut et
court. Malgr l'opinion contraire de quelques juges, la
majorit se pronona pour l'excution immdiate de la
sentence, qui eut lieu le 6 juillet suivant
(1).
Le 5 septembre de la mme anne, c'tait le tour
d'un sieur Rgnant de Poilly, dit Grosse G**, dtenu
au Ghtelet, inculp d'avoir jet des poisons dans plu-
sieurs puits ou fontaines, et d'en avoir remis un cer-
tain nombre de personnes dans le mme but.
Rgnant tait un pauvre diable de charretier, ga-
gnant sa vie comme il le pouvait, et, par suite, la
merci de quiconque lui en offrait le moyen. Interrog
(1)
Cf. le Registre criminel du ChAtelet, par Dcplbs-Agier, t. I.
(Paris, Lebrun, 1861).
11
162 POISONS ET SORTILEGES
par les magistrats, il raconta qu'il tait au champ du
Lendit, quand deux hommes, qu'il n'avait jamais vus
ni connus, vinrent lui^ demandant lui parler en
particulier.
Vous tes un pauvre homme, lui avaient-
ils dit, faites ce que nous vous commanderons, et nous
vous ferons riche.

Ce que promit le bonhomme, sans vouloir en ap-
prendre davantage.
Le lendemain, comme il se dirigeait vers les Corde-
lires de Saint-Marcel, pour
y
chercher son gagne-pain,
deux compagnons passent ses cts et le saluent
sans mot dire; il les retrouve tous deux le mme jour,
devant le parvis Notre-Dame.
Le lundi avant la Saint-Jean_, Rgnant, avec un
aveugle de sa connaissance, se rend au village de
Saint- Ladre,, aux environs de Paris, et se poste sur la
chausse pour demander des aumnes aux passants.
Bientt s'arrtent devant eux deux hommes, dont l'un
dit Rgnant qu'il ne manque pas d'aller le lundi
aprs le Lendit, place Maubert, l'htel du Plat
d'tain, prs d'une maison o l'on vend servoix

(cervoise ou bire), c'est--dire prs d'une taverne o
les deux compagnons taient logs.
Au jour dit, Rgnant se rend l'endroit indiqu,
mais trouve ces derniers dj sortis de leur htel et se
dirigeant vers le carrefour Saint-Svrin. Ceux-ci lui
recommandent de revenir le lendemain, qu'il les trou-
verait chez eux.
Ils taient encore couchs, quand notre homme se
prsente l'htel
;
on le fait attendre, les personnes
qu'il a demandes ne devant pas tarder sortir.
Quand nos hommes aperoivent le charretier, ils lui
LES POISONS AU MOYEN AGE lft3
enjoignent de les suivre. Ils prennent par la rue de
Bivre, la place Maubert, et descendent vers la Seine.
Tous trois se rejoignent. Quand ils furent runis, les
deux compagnons montrent iegnaut deux tuis de
cuir,
l'un rond et gros comme une grosse boule, et
l'autre plat comme une grans tablette. Ils les ouvrent
et le charretier constate qu'ils taient remplis dune
poudre tirant sur la couleur du poivre. Ils n'en disent
pas davantage ce matin-l, se promettant de se revoir
dans la mme journe.
Dans l'aprs-midi, nos conjurs se retrouvent dans
un endroit cart. L, ils remettent au charretier un
petit sachet de toile, qui contenait cinq francs en
blans de quatre deniers parisis par pice
, s'en rap-
porter leur propre dclaration, car Regnaut prit la
bourse sans vrifier son contenu.
Les compagnons avaient ajout que les sachets con-
tenaient une poudre que le charretier n'aurait qu'
rpandre sur son chemin dans tous les puits et fon-
taines qu'il rencontrerait et qu'il pourrait donner
qui bon lui semblerait. Il devait galement en dlivrer
quiconque se chargerait de la projeter dans les
puits, en mme temps qu'il prendrait sur la somme
remise pour le rcompenser de sa peine.
Comme il demandait de quelle nature tait la subs-
tance contenue dans le sachet, il lui avait t rpondu
qu'il n'en avait que faire; que c'tait de la mau-
vaise viande et que celui qui en mangerait ou en
userait ne s'en trouverait pas trs bien.
Mais notre homme Uiit impatient d'avoir la clef du
mystre. Arriv en rase campagne, et ne se voyant
pas surveill, il ouvrit la petite bourse et
y
trouva les
164 POISONS ET SORTILEGES
cinq francs promis; et, avec la monnaie taient deux
nouets de drap, lis avec du fi), chaque nouet gros
comme environ une noix^ et assez dur.
Il
y
dcouvrit, en outre, vingt choses de drapeau
(sic) rons, longs et gros comme la moiti d'un doy
d'un homme ou plus, fais en la faon d'un doytier
quoy les orfvres mettent leurs anneaux. Il n'avait
pas regard ce que contenaient les nouets; comme on
lui avait dit que c'tait de la mauvaise viande , il
prsuma que ce devait tre du poison.
Ces constatations faites, et aprs avoir compt
nouveau son argent, le charretier poursuit son chemin.
Il passe une nuit Gallardon et arrive Chartres au
coucher du soleil. En dehors de la ville, il avait ren-
contr dans une ruelle, enclave entre des vignes,
un compagnon , tout seul, qu'il connaissait dj pour
l'avoir vu quelque part. Le nouveau venu ne portait
pas autre chose qu'un bton la main.
Aprs s'tre salus, ce dernier demande l'autre
s'il a de l'argent. Le charretier rpond qu'il n'en sau-
rait rien faire, et, qu'en aurait-il, il se garderait de le
donner son interlocuteur; moins toutefois qu'il ne
consentt faire ce qu'il allait lui demander :
Qu' cela ne tienne, rpond l'autre, je t'coute.

Le charretier dit alors au compagnon qu'on lui a
remis du poison pour le projeter dans les puits et
les fontaines, et que, s'il voulait l'aider dans sa besogne,
il
y
avait de l'argent gagner. Sur le consentement de
son compagnon, Renaut lui donnait douze sols parisis
en mme temps qu'il lui remettait six nouets.
Tandis que Rgnant rentre coucher en ville, l'autre
poursuit sa route. Depuis lors, le charretier prtend
m
LES POISONS AU MOYEN AGE 165
ne l'avoir revu. Il tait, dit-il^ assez haut de taille,,
g
d'environ quarante ans, et avait la barbe faonne
et agiie, noire et petits cheveux. Son visage tait
maigre, brun, son nez assez long et agu, c'est--dire
aquilin. Tl parlait bien et sa langue se rapprochait du
franais. Il tait vtu dune cotte hardie, longue jus-
qu'aux genoulx, noue par devant jusques au dessus
du nombril
;
elle tait de drap gris-brun et double
en dedans d'une vieille cotte; de quelle couleur, il ne
s'en souvenait plus. 11 n'avait
aumusse ne chappiau ,
mais un
chapperon de drap de marbre brun , nou
sous la gorge.

Il tait chauss dunes chausses pareil-
les au chaperon
et d'un soulier bouclettes, sans
dcoupures, et poulaine assez grande.
\
Le signalement ne pouvait tre plus exactement
donn, mais, de tous temps, la police a eu le symbo-
lique bandeau sur les yeux; elle cherche, mais ne trouve
pas. Dans l'affaire qui nous occupe, elle avait pour-
tant un auxiliaire prcieux
;
c'tait le prvenu lui-mme,
qui, dans son interrogatoire, ne nglige vraiment
aucune information de nature intresser ses juges.
Ainsi, il donne une description trs exacte de toutes
les personnes qui il a remis du poison, avec un luxe de
dtails qui font aujourd'hui sourire, mais qui n'en cons-
tituaient pas moins de prcieux indices pour la justice.
Ici, il s'abouche avec un homme au visage rond, assez
court, au nez rond; parlant bon franais; vtu d'un
vieux manteau brun et d'une vieille cotte de pers
dessoulz
;
manteau et cotte faits de pices et de mor-
ceaux, de plusieurs et diverses couleurs . Ce sujet,
le mauvais sujet, pourrions-nous dire, tait coifle d'un
chapepon,
qui ne valoit pas deux deniers.
166 POISONS ET SORTILEGES
Le gaillard tait avec une femme assez grande,
paraissant ge'e d'une quarantaine d'anne'es et vtue
d'une vieille robe, plagne de paleteaux de plusieurs
et diverses couleurs . Ses cheveux n'avaient pas de
tresses; sa tte tait enveloppe d'un vielz drapiau
,
une sorte de marmotte probablement.
Aprs avoir quitt Chartres, Rgnant s'tait rendu
une fte du voisinage, la fte de Saint-Arnoul-en-Yve-
line, o il savait rencontrer des gars prts toutes les
besognes. Il en choisit sept^, qu'il invite boire l'au-
berge
;
en ayant pris un part, il lui explique ce qu'il
exigeait de lui. Le march est dbattu, et sans peine
accept. Encore un qui consent semer le poison. Un
camarade prvenu s'offre en faire autant. Le charre-
tier leur remet la somme promise avec les poudres
empoisonnes.
Au dpart de Saint-Arnoul, il avait gagn le Mans.
A douze lieues de Chartres, prs d'une ville plate
dont il ne sut le nom ayant aperu une fontaine^,
ct d'un moulin_, il avait jet son premier nouet. Le
lendemain, il se transportait dans une autre ville,
deux lieues du Mans, et recommenait la mme opra-
tion.
Au Mans, il avait projet du poison dans deux fon-
taines rapproches Tune de l'autre; sur le parcours de
Chartres au Mans, il n'avait pas manqu d'en projeter
dans tous les puits ou sources rencontrs sur son
chemin.
C'est durant son sjour dans cette ville qu'il fit la
rencontre fortuite de deux religieux qui lui avaient
remis de l'argent et des nouets : Tien, bon homme,
va-t'en, lui dirent-ils, et mez ces nouets es puis et fon-
I
LES POISONS AU MOYEN AGE 167
tennes par o tu passeras

. Ces nouets taient aussi
gros et aussi pesants que ceux quil avait reus
Paris, mais plus grossirement prpars.
Il eu jeta un dans une source qui coulait dans une
valle hors de la ville, prs de la rivire
;
deux autres
dans deux puits aux environs du Mans, Saint-Ghris-
tophle, o se tenait la fte; le quatrime, entre le Mans
et Saint-Ghristophle, dans le puits d'un village dont il
ne se rappelait pas le nom.
Du Mans, il avait gagn La Fert-Bernard, o il tait
rest deux jours. C'est dans une auberge de cette ville,
<j il buvait une choppine de vin
que notre homme
ft arrt par des sergents de ville
et conduit en
prison,, sous le soupon d'avoir empoisonn les puits
et les fontaines du pays. 11
y
resta quelque temps^ puis
en fut extrait pour tre enferm dans les prisons d'Or-
lans.
A la Fert, interrog par le lieutenant du bailli.
Rgnant opposa d'abord les dngations les plus abso-
lues toutes les questions qui lui furent poses. On
dut le mettre par cinq fois la question, pour le con-
traindre aux aveux. Il finit par confesser qu'il avait
reu quatre nouets de poison et quatre sols parisis de
deux inconnus, paraissant gs d'environ trente-cinq
IIS, vtus d'un habit sculier, portant chacun un
manteau d'un .gris plomb, et un chaperon de mme
nuance.
Ils avaient, ajoutait-il, une aumusse de couleur vio-
lette et fermaient leur chaperon sous la gorge. Sous
leurs costumes, ils taient vtus de
cottes hardies
lespareilles, noues par devant jusqu'au nombril et
liant un peu jusques au dessous du genou .
Tous
168 POISONS ET SORTILEGES
deux taient chausss de chauces de brunette
et
de souliers ronds bouclettes. Ils portaient peu de
barbe et avaient le teint frais.
Rgnant de Poilly fournit des indications non moins
prcises sur les autres compagnons auxquels il avait
remis du poison, et qu'il avait rencontrs, les uns aux
piliers des halles Paris, les autres derrire le couvent
des jacobins. Il avait retrouv les premiers Chartres,
mais ne les avait jamais revus depuis.
L'interrogatoire que nous venons de rsumer nous
rvle cette particularit curieuse que le poison ne fut
pas rpandu de la mme faon par tous les conjurs.
Certains s'taient servis de nouets; d'autres l'avaient
enferm dans des tuyaux de plumes, ou l'avaient cousu
dans de petits morceaux de drap, comme ceux o l'on
met des aiguilles. Dautres, enfin, avaient projet la
poudre empoisonne, sans autre prcaution, mme
dans les puits et les fontaines.
On a pu tre frapp de ce fait, que les empoison-
neurs de fontaines ont agi l'instigation de religieux,
et on ne saisit pas bien_, de prime abord, l'intrt que
ceux-ci pouvaient avoir commettre de pareils
crimes
(1).
Peut-tre tait-ce une habile manuvre des
(1) On n'est clair sur ce point,

et encore cela est-il bien
vague, bien indtermin,

que par le passage suivant de l'un
des interrogatoires

celui 'd'un certain Pierre de Thoulouse.
Ledit Pierre trouve prs du Mans un nomm Jehan de Flandre,
natif de Gand, lequel estoit en habit d'ermite... nuz piez,
grande barbe et grelles cheveux, tenant un bourdon ferr.
Aprs lui avoir promis de le rendre riche, s'il consent lui obir,
c'est--dire, s'il veut rpandre le poison dans les puits et les
rivires, Pierre, qui n'est pas encore convaincu par tout ce beau
raisonnement, demande son interlocuteur dans quel but l'er-
mite lui conseille pareil crime. Et l'ermite rpond :
Certes, amis,
I
LES POISONS AU MOYEN AGE 169
vritables coupables qui les chargeaient de ce forfait,
pour loigner d'eux tout soupon.
A lire linterrogatoire d'un prvenu, Rgnant dont
nous venons de narrer les exploits, aurait recommand
son complice, s'il tait saisi, de dire que c'taient des
jacobins qui lui avaient dlivr le poison, et que
C'taient ces jacobins, d'vreux et de Rouen, qui
l'avaient fabriqu. Quand le juge demanda Rgnant
s'il pouvait lui donner le nom des prtendus religieux,
le prvenu rpondit ngativement
(1).
D'autres furent cependant plus affirmatifs
(2)
:
ils nommrent deux jacobins, frre Jos et frre
Etienne
(3j.
Une femme assura qu'elle avait eu affaire
un cordelier
(4).
Les malheureux ignoraient tous pour quelle cause et
quelle fin ils jetaient ainsi le poison et pourquoi on
voulait ainsi

faire mourir le peuple.
Ils n'avaient pas
ou parler ailleurs que personne en ft mort. Ils taient
aussi embarrasss de dire ce que contenaient ces pou-
dres, et, pas plus qu'eux, le charretier, qui les leur avait
remises, n'en savait la composition. Tout ce que celui-ci
avait observ, c'est que les nouets taient assez durs,
c'est pour les grants domaiges que le roy de France a faits et
fait faire en Flandres, et la cause que les gens de Flandres ne
regardent pas ne peuvent veoir que autrement ilz puissent
grever ne avoir vengeance du roy de France ne de ses allez, se
ce n'est par empoisonnement.

Voil un procd de destruction qui, s'il n'tait point banal,
n'tait peut-tre pas aussi efficace que l'avaient escompt ceux
qui le mettaient en usage.
(1)
Interrogatoire de Jehan de Blois (Hegist. crim., I.)
(2)
Interrogatoire de Julien Bernier.
(3)
Cet Etienne est peut-Hre le mme dont parle Sauvai, et
qu il appelle htieuue de Domachien.
(4)
Interrogatoire d'Alips la Pichoise.
170 POISONS ET SORTILGES
mais il ne pouvait affirmer s'ils flottaient au-dessus de
l'eau, ou s'ils allaient au fond des puits.
Il
y
en eut cependant qui s'taient aviss de lier
avec le nouet une petite pierre, afin que la poudre ne
surnaget pas
(1).
Mais, mme dans ce cas, il n'en
rsulta rien de fcheux,, et ni hommes ni bestiaux n'en
furent incommods.
Nanmoins^ comme l'intention valait l'acte, les cou-
pables furent condamns.
C'est comme prvenus du crime de lse-majest et
comme tratres, que ces pauvres diables
(2),

des
manants pour la plupart

furent jugs. La dcapita-


tion et la pendaison taient les supplices rservs de
pareils criminels : les hommes eurent la tte tranche
et leur corps suspendu la potence, la femme fut
brle vive.
Quels singuliers juges, quelle singulire justice !
III
l'empoisonnement des plaies au quinzime sicle
Une des plus riches abbayes de France fut, pendant
des sicles, l'abbaye de Luxeuil. Ce sige abbatial, re-
cherch par les plus hauts personnages, tait l'objet
des plus ardentes convoitises.
Les religieux de Luxeuil, jaloux de l'antique privi-
(1)
Interrogatoire de Martin le Breton.
(2)
Et n'avoit aucuns biens. (Interrogatoire de Jehannin
le Fournier.)
LES POISONS AU MOYEN AGE 171
lge d'lire leur abb, durent accepter le choix qui leur
fut impos, en 4468, d'Antoine de Neufchtel, alli, il
est vrai^ presque toutes les maisons souveraines de
l'Europe, trait de cousin par le roi de France et le
duc de Lorraine, aussi bien que par l'empereur d'Al-
lemagne et l'archiduc d'Autriche.
Le nouvel lu russit, force de bons procds,
se faire pardonner cette lection force. Tirant trs,
habilement parti de ses puissantes relations, il sut
relever la prosprit de l'abbaye un degr qu'elle
n'avait de longtemps connu.
Antoine de Neufchtel mourut dans un ge avanc,
Paris, o il s'tait rendu pour consulter les mdecins
sur son tat de sant.
Le dfunt possdait, outre l'piscopat de Toul, de
nombreux bnfices. Un dchanement d'intrigues se
manifesta, peine son cadavre refroidi. Gomme la
nomination dpendait entirement du bon plaisir du
roi, on devine combien d'influences furent mises en
jeu pour dterminer le souverain; certains ne recu-
lrent mme pas devant le crime pour hter un dnoue-
ment qu'ils trouvaient leur gr trop tardif.
C'est quelques annes aprs la mort d'Antoine de
Neufchtel, que les bruits de son empoisonnement
prirent de la consistance. On venait d'arrter le barbier
de l'ancien abb de Luxeuil, accus d'avoir, moyen-
nant une somme de deux cents florins d'or, tent de
faire mourir son matre, en empoisonnant ses plaies. Le
barbier avait, disait l'accusation, agi l'instigation
d'un prince d'Alsace et d'un abb de Lorraine, qui
pensaient obtenir de la sorte, l'un l'abbaye de Luxeuil,
l'autre celle de Moutiers.
172 POISONS ET SORTILEGES
Jusqu' quel point l'accusation tait-elle fonde, il
est assez malais de l'tablir, d'aprs les pices mal-
heureusement incompltes que nous possdons; mais
si nous ne connaissons pas l'issue de cette affaire, ce
qui nous en est parvenu prsente assez d'intrt pour
que nous le rapportions ici.
Le 7 octobre 1493 comparaissait, devant un tribu-
nal extraordinaire runi cet effet, Etienne Baillard,
se disant g de trente-six ans, entr au service de
l'abb de Luxeuil, vque de Toul, en qualit de bar-
bier.
Baillard avait appris son tat d'abord chez un bour-
geois de Luxeuil, puis Saint-Sauveur. Aprs quoi, il
tait all se perfectionner Besanon. De l, il avait
accompagn Mgr de Fontenoy Dijon, puis tait re-
tourn Luxeuil pour s'y marier.
A Luxeuil, il avait tenu une boutique de barbier. L
il fit la connaissance d'un juif de Montbliard, qui
l'amena avec lui Avignon, o il sjourna deux
mois.
De retour Luxeuil, notre barbier reprit son tat.
Peu de temps aprs, on le mandait Chtel-sur-
Moselle, o rsidait Antoine de Neufchteau, qui l'at-
tacha bientt son service et Temmena dans ses dif-
frents voyages.
Quatre ans plus tard, la suite de circonstances
qu'il serait trop long et d'ailleurs superflu de rappeler,
notre barbier se rencontre avec un sieur Jean Jouffroy,
prieur du Val de Liepvre, en Alsace, qui, sous le pr-
texte fallacieux de lui montrer un prtre de ses parents
dangereusement malade, lui demande des nouvelles de
l'vque de Toul, qu'on lui a dit tre en danger de
LES POISONS AU MOYEN AGE 173
mort; un mdecin de ses amis lui avait mme affirm
qu'il ne passerait pas le mois. Baillard rpond pru-
demment qu'il ne saurait prvoir ce qui adviendra
dans un mois, mais que, pour l'instant, la sant de
son matre n'est pas plus mauvaise qu' l'ordinaire.
Le prieur le prie, en tout cas, de le prvenir, si la
maladie de l'vque saggravait, et lui offre une somme
d'argent, que refuse Etienne Baillard.
Le mois coul, impatient d'avoir des nouvelles, le
prieur envoie qurir le barbier, pour faire sa barbe

,
en ralit pour l'entretenir de la sant de l'vque de
Toul.
Six semaines se passent, au bout desquelles Jouffroy
mande auprs de lui Baillard. Devant partir pour
Rome, le prieur l'a fait venir pour lui recommander
encore de le tenir au courant de la sant qui lui est si
chre.
Jean Jouffroy dmasque alors ses projets criminels.
Il dit au barbier
d'entretenir en sa maladie l'abb
de Luxeuil jusqu' son retour; ce que le mdicastre
promet, la condition, toutefois, qu'il ne sera pas
appel auprs de son client d'autres mdecins.
Les deux compres conviennent que, si la vie de
l'vque est menace, le barbier en prviendra, sans
plus tarder, soit le frre du prieur, soit l'un ou l'autre
de ses amis que celui ci dsigne, et qui aspirent la
succession et au partage de ses bnfices.
A quel procd aura recours le barbier pour

entre-
tenir les plaies de son malade? On sera peut-tre sur-
pris de l'apprendre. Etienne Baillard reconnat avoir
enseign un de ses collgues, attach comme lui au
service de l'vque de Toul, la manire d'empcher
174 POISONS ET SORTILEGES
une plaie de se cicatriser... Nous livrons sa recette
sans plus tarder.
La recette? A vrai dire^ notre empirique nous laisse
ignorer sa composition
;
il indique seulement la faon
dont le baume devait tre appliqu; aprs avoir
sond la profondeur de la plaie, on taillait un morceau
de toile^ pas tout fait aussi long que la plaie tait pro-
fonde
;
on l'enduisait de baume son extrmit, et de la
sorte la plaie se fermait la surface, mais, l'intrieur,
la suppuration persistait tant qu'il plaisait au mdecin
de la faire durer.
Notre barbier connaissait, en outre, la manire de
charmer une plaie. Il tenait, l'entendre, le secret
de matre Antoine, barbier du bailli de Dijon, qui le
lui avait enseign alors qu'il rsidait Luxeuil.
Voici le secret dans toute sa simplicit :
On fabriquait une poudre avec de la racine de tor-
mentille, morsus diaholi, et de la racine de poisse-
pierre
, en ajoutant au tout de la bouse de vache.
On faisait scher le mlange au feu, jusqu' ce qu'il
et acquis une paisseur convenable. On marmottait
une patentre et on appliquait cet empltre direc-
tement sur la plaie. Ds ce moment, celle-ci tait
charme.
Pour la dcharmer , le barbier qui avait fait l'in-
cantation, ou tout autre qu'il en avait instruit, devait,
aprs s'tre, au pralable, lav la bouche deux ou
trois reprises avec du vin, devait, disons-nous, sucer
la plaie du patient, afin d'en aspirer le venin.
Baillard avouait avoir charm, selon ces indications,
la plaie d'un homme d'armes
de Mgr de Neu-
chtel, qui avait une fracture du nez complique. Dans
i
LES POISONS AU MOYEN AGE 175
la crainte que son malade ne consultt un chirurgien,
Dijon, o il se rendait, il n'avait dcharme' la plaie
qu' son retour : Texpdient ne manquait pas d'ing-
niosit.
C'est que notre homme ne badinait pas quand on
marchait sur ses plates-bandes
;
c'est une injure qu'il
pardonnait difficilement. Il le montra bien, quand on
s'avisa d'appeler auprs de son auguste client, l'vque
de Toul et abb de Luxeuil. des mdecins d'un pays
voisin : par dpit , c'est lui-mme qui en fait l'aveu,
il charma Tune de ses plaies, afin que les confrres ne
pussent parvenir la gurir. Dcidment, le malin
barbier avait-il foi dans ses remdes ? On serait presque
tent de le croire.
Dans un second interrogatoire, Etienne Baillard re-
connaissait s'tre rencontr, six ou sept ans aupara-
vant, aux bains de Luxeuil, avec un certain Mancon,
qui s'tait plaint lui d'une femme nomme Jeanne
Voullant, dont il dsirait se dbarrasser. C'est alors
que le prvenu lui offrit ses services : il s'engagea,
moyennant finances, satisfaire son dsir.
Le pacte fut aussitt conclu. Baillard reut une
somme de treize ou quatorze gros, avec laquelle il
devait se procurer le poison. Il se rendit donc Besan-
on, et revint avec le toxique. Il le montra Mancon,
qui, dfiant, en donna manger un chien. Mais l'ani-
mal ne succomba pas et le barbier essuya de violents
reproches.
Qu' cela ne tienne; il ira jusqu'en Suisse, s'il le faut,
jusqu' Ble, o il trouvera certainement un poison
sr. Il en rapporte, quelques semaines plus tard, une
nouvelle poudre, dont il assure refficacit. Mancon,
176 POISONS ET SORTILEGES
pour l'essayer, met de cette poudre dans les souliers
de la femme dont il a projet la mort. Mais il n'en
rsulte rien de fcheux
;
le barbier lui avait dlivr une
drogue absolument inoffensive : de la mine de plomb
ou litharge d'or. Quant l'argent que lui avait donn
Mancon^ Baillard l'avait employ payer quelques
dettes contractes Besanon et Ble. Il tait une
autre circonstance attnuante au crime qui lui tait
reproch : il n^avait agi qu' l'instigation de deux
prtres qu'il accusa, sans toutefois pouvoir affirmer
qu'ils fussent au courant des projets criminels de
Mancon
.
Le 18 octobre, le barbier comparaissait nouveau
devant ses juges. II fut cette fois plus explicite. Il con-
vint qu'il lui avait t promis par Jouffroy et l'abb de
Gortz

les deux abbs qui escomptaient la succession
de l'vque

une somme de deux cents florins d'or,
la condition d'empoisonner les plaies de ce dernier.
Jouffroy s'tait, en outre, engag lui servir, sa vie
durant, une pension annuelle de quarante francs, des
aliments pour son entretien et celui de sa famille et un
bon bnfice pour lui ou pour son fils.
Le barbier promit tout ce qu'on exigeait de lui,
demandant seulement un dlai de six mois pour accom-
plir son crime. C'est dans cet intervalle qu'il avait
charm les plaies de son client, par le moyen que
nous avons plus haut mentionn.
Mais, dans un interrogatoire ultrieur, le barbier,
comprenant la gravit de sa situation, revint sur ses
prcdentes dclarations. Il nia avoir jamais empoi-
sonn les plaies de son matre. Le tribunal dcida que
la torture lui serait applique.
LES POISONS AU MOYEN AGE 177
Le procd ne manqua pas son effet. A peine li sur
le chevalet, le prvenu promit de dire toute la vrit.
Il reconnut avoir charm les plaies de l'vque
auquel il donnait ses soins, l'aide de l'empltre con-
fectionn selon la formule que nous avons indique.
Mais cet empltre ne pouvait faire aucun mal, et celui
qui l'appliquait n'avait d'ailleurs aucune intention ma-
ligne.
Confront avec Mancon, le barbier persista affirmer
que ce dernier lui avait, par deux fois^ demand des
nouvelles de la sant du prieur de Luxeuil, en termes
qui prouvaient bien que ledit Mancon tait de compli-
cit avec JoufTroy, candidat la succession de l'vque.
Nanmoins, il ne prtendait pas affirmer que Mancon
ait connu positivement ces projets d'empoisonnement.
\ s'arrte l'interrogatoire du barbier Baillard. 11
est regrettable qu'on ne possde pas la suite de la pro-
cdure. Quelle fut l'issue du procs? L'empirique fut-il
condamn? Parvint-il tablir son innocence? Autant
de points qui restent en suspens.
La sincrit de ses dclarations, obtenues librement et
presque sans contrainte, ne saurait faire doute. Il
apparat assez clairement que les substances employes
par le barbier n'taient pas bien dangereuses. Si elles
opraient, ce ne pouvait tre videmment que par
suggestion. La racine de tormentille, pas davantage
celle de morsus diaboli,

qui n'est autre que la sca-
bieuse (i
),

n'taient toxiques, mme un faible degr.


Tout en laissant croire le contraire ceux qui le
(1)
Il s'agissait, en l'espce, d'aprs le D' Martin-Lauzer, con-
sulta'' par M. Jules Finot, de la plante connue sous le nom de
xcnhiense tronque {Scabiosa iuccisa), dont les proprits mdicales
12
178 POISONS ET SORTILEGES
payaient pour accomplir sa louche besogne, il avait
lieu d'esprer que son client, valtudinaire, et d'un
ge avanc, ne tarderait pas remplir les vux de
ceux qui avaient escompt sa fin prochaine. De la
sorte^ il comptait toucher la somme promise, sans avoir
tremp dans une manuvre criminelle.
Mais, comme on l'a observ
(1),
d'aprs les prin-
cipes du droit pnal du moyen ge, qui ignorait la
thorie moderne de la possibilit du fait, ses aveux
taient plus que suffisants pour le faire condamner.
tre convaincu d'avoir appliqu sur des plaies des
drogues presque inofensives, mais en prononant en
mme temps quelques formules plus ou moins ma-
giques, il n'en fallait pas davantage alors pour faire
envoyer un accus au dernier supplice.

Le barbier parvint-il s'y soustraire, c'est ce que nous
ne saurions, faute de documents prcis, affirmer. Ce
que nous pouvons assurer, c'est que l'un de ses com-
plices au moins, l'abb de Gortz, le moins compromis,
il est vrai, russit se disculper : nous le retrouvons,
en effet, vque de Verdun quelques annes plus tard.
Quant Jouffroy, le prieur qui avait machin toute
l'affaire, l'histoire est reste muette sur son compte.
Ce qu'il importe au surplus de mettre en lumire, ce
sont les murs d'une poque, plutt que le rle, plus
ou moins obscur, de quelques comparses.
sont d'tre faiblement tonique, sudorifque, dpurative et amre.
Elle est employe dans les catarrhes chroniques, la phtisie, la
fin des pneumonies et des pleursies, les fivres malignes, les
vertiges, et surtout dans les maladies chroniques de la peau,
telles que les dartres, la teigne, la lpre. {Bulletin de la Socit
(VAgriculture, etc . de la Haute-Sane, 3
srie, n"
7).
(1)
Bull, cit,
p.
47.
i
LES POISONS AU MOYEN AGE 179
IV
LES EMPOISONNEMENTS DE CHARLES LE MAUVAIS
L'histoire fait incntion, au dbut du quatorzime
sicle, d'une magicienne clbre d<: Paris, Marguerite de
Belleville, qui connaissait et pratiquait l'art des enchan-
tements. L'arsenic sublim constituait la base princi-
pale de ses sortilges.
Ce n'est que plus tard que les grandes villes de
France eurent leurs hostelleries d'apothicaires o se
dbitait couramment l'arsenic. Mais il est prsumer
que les apothicaires n'avaient pas s'uls le privilge de
tte vente. L'arsenic tait, selon toute vraisemblance,
dlivr par le commerce, et peut-tr
'
fourni a^ix pi-
ciers et droguistes
(1),
sans que les pouvoirs publics
songeassent intervenir.
A une poque o tuer et empoisonner n'tait qu'un
eu, il n'tait nul besoin que la complicit de l'apothi-
ire ft requise, Ce n'tait
f>as
un apothicaire qui
avait tu le duc d'Orlans l'entre de la rue du
Temple, ou le duc de Bourgogne sur le pont de Mon-
tereau, ou le duc et le cardinal de Guise Blois. Ce
n'taient pas des apothicaires
(2j
qui commettaient
(i) Gilbert. La Pharmacie travers les sicles,
p.
120.
(2) M. Grave, qui dans son tude rtrospective sur l'laf de la
Pharmacie en France, prend vigoureusement la dfense de la cor-
poration laquelle il appartient, convient rx-anmoins implicite-
ment que les apolhicaires ont pu lrf; parfois souponns. C'est
ainsi qu'il rapporte ce passage du journal de Pierre de l'Estoile,
011 lo narrateur conte que lorsque le marchal de Montmorency
180 POISONS ET SORTILEGES
tous les empoisonnements que Froissart ou le Reli-
gieux de Saint Denis mettent sur le compte de Charles
le Mauvais ou des frres de Charles V.
fut arrt
(1575),
et se vit retirer tous ses serviteurs, jugeant sa
dernire heure venue il dit un de ses gardiens :
Dites la
Reine que je suis bien averti do ce qu'elle veut faire de moi : il
n'y faut point tant de faon
;
qu'elle m'envoie seulement l'apo-
thicaire de M. le Chancelier Birague, je prendrai tout ce qu'il
me baillera. C'est l, ajoute M. Grave, un fait isol, et au fond
ce n'est qu'un mot qui n'engage en rien l'ancienne pharmacie.
Birague ou Birago tait ime crature de Catherine, d'assez mau-
vaise rputation
;
et quant la reine, elle dut, en effet, un mo-
ment, faire trangler Montmorency et Goss; mais elle recula
devant le crime.
Glazer, autre apothicaire, fut bien compromis dans l'affaire de
la Brinvilliers, mais il n'est nullement dmontr qu'il ait t rel-
lement le complice de la clbre empoisonneuse, ainsi que nous
essaierons de l'tablir plus loin.
Par contre, on peut citer au moins une circonstance dans
laquelle un apothicaire refusa de dlivrer de l'arsenic au risque
de sa vie. Nous trouvons le fait consign dans une lettre de
Malherbe, date de 1615 : Un Simon, soldat de la citadelle
d'Amiens, crit le pote un de ses amis, fut pendu il
y
a douze
ou quinze jours, Amiens mme, pour avoir donn trois coups
de poignard un apothicaire qui lui avait refus de l'arsenic. Il
fit ce coup-l, de la peur qu'il ne le dcouvrit.

Un apothicaire, martyr du devoir professionnel, videmment
le cas n'est pas banal.
Ce n'est qu' la fin du treizime sicle iju'on rencontre les Apo-
thicaires, leur nom au moins, dans le Livre des Mtiers d'Etienne
Boileau
;
et comme a dit Symphorien Champier, dans son Mirouel
des Apothicaires, ils furent longtemps confondus avec les Aro-
mataires ou Epiciers (Cf. Grave, Etat de la Pharmacie en France).
La preuve que l'apothicaire n'existait pas en fait avant le quin-
zime sicle, c'est qu'on ne le trouve pas mentionn avant cette
date parmi les officiers attachs la personne du roi.
On ne connat pas encore bien l'organisation de la Pharmacie
au moyen ge, crivait Nicaise en 1890. Les prparations, que
nous appelons officinales, se vendaient aussi chez les piciers,
ainsi que le montrent un a'^ticle des statuts d'Avignon, de 1242
(Art. 130) : que les piciers ne fassent point d'association avec les
mdecins
; et un arrt du synode d'Avignon, du 15 avril 1341,
qui permet aux chrtiens de se procurer des remdes chez les
LES POISONS AU MOYEN AGE 181
Un historien, parlant du petit-fils de Louis, comte
d'Evreux, troisime fils de Philippe le Hardi, connu
sous le nom de Charles le Mauvais, dit que ce prince
tait
naturellement mchant, cruel et sa.iguinaire.
Les forfaits les plus horribles ne l'efl'iayaient point et
les
empoisonnements et les assassinats lui taient
devenus presque familiers
(1).

Le conntable Charles dEspagne fut la premire
victime de Charles le Mauvais. (Charles de Castille, dit
d'Espagne, tait petit-fils de Ferdinand, dit de la
Cerda, fils iin d'Alphonse, roi de Castille)
(2).
Charles dEspagne avait t lev ds son enfance
auprs du roi Jean, qui en fit bientt son favori et lui
tmoigna mme, au dire de certains, une tendresse
quivoijue : le Roi, dit Villani
(3),
avait pour lui
un
amour singulier

. Quoi qu'il en soit de ces allgations,
l'Espagnol avait t combl d'honneurs et de dignits,
et cela n'avait pas manqu d'exciter la jalousie des
seigneurs de la cour et surtout l'inimiti de Charles le
Mauvais. Celui-ci rsolut de se dbarrasser de son
apothicaires et les piciers de nation juive.
Au quatorzime
sicle, il existait dj cependant des apothicaires qui prparaient
deg mdicaments d'aprs les ordonnances des mdecins. (Cf.
NiCAisE, Gnij de Chauliac.
p. 74.)
(1)
Mmoires pour servir Vhistoire de Charles II, roi de Na-
varre et comte d'Evreux, surnomm le Mauvais, par feu M. Secousse,
Paris, MDCCLVIII, t. I,
p. 4
(2)
Le roi de Navarre n'avait alors que vir)gt-deux ans. La pr-
mditation de son crime a t nettement tablie (Cf. Biblioth. de
Veole des chartes, mai-aot 1900.)
Pour tre clair sur la psychologie de Charles le Mauvais, lire
la substantielle analyse critique de l'ouvrage de M. Perrens
sur
Klienne Marcel in Bibliothque de l'cole des chartes, 5
srie,
U I,
p.
272 et suiv.
(3)
Mathieu Villam, 1.
3%
ch. 95, p.
219; Second continuateur
deNangis,
p.
11:2, col. 2.
182 POISONS ET SORTILEGES
rival par le crime, et, cette rsolution prise, l'acte
allait suivre de prs : le 6 janvier 1353, le roi de
Navarre, au dire de Froissart, faisait tuer, dans une
htellerie de la ville de l'Aigle, le conntable, qui tait
dans son lit.
La qualit de gendre du roi devait mettre l'assassin
l'abri des poursuites
;
ce lui fut un encouragement
commettre de nouveaux forfaits.
La mort de la reine de Navarre, survenue le 3 avril
1373
(1),
donna lieu de nouveaux soupons. Le bruit
courut que la sur du roi Charles Y avait succomb au
poison.
D'aprs les relations du temps, il semble que la
mmoire, par ailleurs assez charge, de Ghailes le
Mauvais, doive tre amnistie de ce chef. Un de ceux
qui taient Bernay, en Normandie, quand la reine
y
mourut, et qui se fait l'cho de la rumeur publique,
rejette la fable de l'empoisonnement. On tenait
Evreux, crit-il, qu'elle tait morte, parce qu'elle avait
t mal garde dans le bain o elle trpassa; que
Mme de Foix, Mme de Sacquainville et quelques
autres femmes qui taient auprs d'elle, en peuvent
rendre tmoignage; qu'on pourrait aussi interroger
Simon le Lombart, apothicaire d'Evreux, qui fit l'ouver-
ture de son corps et l'viscra; qu'il est certain qu'aus-
sitt aprs la mort de la reine de Navarre, l'vque
d'Avranches, Mme de Foix, Mme de Sacquainville, plu-
sieurs du conseil du roi de Navarre, toutes les demoi-
selles et femmes de chambre de la reine de Navarre,
(1)
D'aprs Secousse, Froissart ne parle de la mort de la reine
de Navarre que vers les annes 1378 ou 1379.
I
I
LES POISONS AU MOYEN AGE 183
s'assemblrent au chteau d'Evreux, et d'aprs qu'on
eut fait prter serment ces femmes qu'elles diraient la
vrit, et que Margot de Germonville eut rendu compte
de tout le procez et de la manire de la mort de cette
princesse, tous ceux qui taient prsents convinrent
qu'elle tait morte de faiblesse de cur
(1).

Faiblesse du cur, nous devons lire syncope. Une
syncope survenue dans le bain, la chose est, en tout
cas, vraisemblable, et point nest besoin de recourir
une explication plus alambique.
Charles ie Mauvais n'aura pas plus de peine se dis-
culper dune autre accusation qui fut porte contre lui.
Vers la fin de cette mme anne
(1373),
le cardinal
de Boulogne meurt en Espagne. Le bruit se rpand
la cour de Rome que le roi de Navarre l'a fait empoi-
sonner. Celui-ci s'en dfend nergiquement, et le pape
Grgoire XI lui crit une lettre dans laquelle il lui
marque qu'il n'a jamais pu croire, pour sa part,
qu'un prince, qui joignait des sentiments de pit aux
vertus royales, et t capable de faire mourir un car-
dinal qui tait son ami; et que, d'ailleurs, ayant inter-
rog les personnes de la maison du cardinal de Bou-
logne sur le genre de sa mort, elles lui avaient attest
qu'il avait t emport par une maladie, et qu'il n'tait
pas mort de poison.

Le roi de Navarre aurait-il, comme d'aucuns l'en
accusent, fait empoisonner son propre fils an Charles?
Les preuves manquent pour l'tablir, et nous passe-
rons outre, faute d'informations suffisantes.
Nous sommes mieux renseigns sur les tentatives
(1)
Sbcolssk, op. cii. I, p.
154-156.
184 POISONS ET SORTILEGES
d'empoisonnement diriges par Charles le Mauvais
contre le dauphin Charles,, plus tard roi, sous le nom de
Charles V.
C'est vers 1355 qu'il faudrait, en croire Froissart^
placer la premire tentative criminelle. Cet historien,
aprs avoir parl de la maladie qui emporta Charles V,
ajoute^ dans son naf langage : Vrit fut, selon la
fme (le bruit) qui courut, que le roi de Navarre, du
temps qu'il se tenait en Normandie, le (Charles V) voulut
faire empoisonner; et reut le roi de France venin; et
fut si avant men que les cheveux de la teste lui cheu-
rent tous, et les ongles des mains et des pies et devint
aussi sec qu'un baston, et n'y trouvait-on point de
remde
(1).

Froissart; revenant un peu plus loin sur le mme
sujet, ajoute que le poison fut donn au dauphin
Charles quand il tait duc de Normandie : ce serait
donc entre l'anne 1355 et l'anne 1364 que se serait
pass l'vnement.
Huit ans plus tard, nous voyons le mme roi de
Navarre s'aboucher avec un physicien (mdecin) du
nom d'Angel
(2),
natif de Chypre et qui demeurait
VEstel dans la Navarre

.
(1)
Charles (de Navarre), dit Favyn {Histoire de Navarre,
p. 435), lch du rebut du Dauphin son beau-lrre (depuis
Charles V), rsolut de s'en dffaire par poison, qui lui lait donner
sur sa viande : le poison fut si violent que le poil et les ongles
des pieds et des mains du Dauphin en tombrent et devint aussi
sec et descharn qu'un skelette. Charles IV, empereur de Luxem-
bourg, son oncle maternel, lui envoya un mdecin allemand qui
remit le Dauphin en convalescence, pour le maintenir en laquelle
il lui fit un cautre au bras gauche, par lequel le poison s'escou-
loit, lui en chargeant de l'entretenir ouvert, el que lors qu'il ne
suinteroit plus qu'il se pourroit assurment prparer la mort.

(2:)
Dans les pices du procs qui fut intent Jacques de
LES POISONS AU MOYEN AGE 185
Charles le Mauvais, aprs l'avoir combl de richesses,
lui proposa d'empoisouner le roi de France, qui tait,
lui dit-il,
< rhomme du monde quil hassait le plus ,
lui promettant de grandes rcompenses s'il 1 en dbar-
rassait. 11 l'en pressa tellement que le mdecin lui pro-
mit dempoisonner Charles V
par boire ou par
manger .
Le Navarrais comptait que son mdecin, qui avait,
comme on dit. la langue bien pendue, et, de plus, parlait
merveille le latin, serait accueilli sans difficult la
cour du roi de France. Notre physicien partit donc
nanti des instructions du Navarrais; mais plus jamais il
ne reparut. On conta qu il s'tait noy, et que pour cette
bonne raison il navait pu mener sa mission bonne fin.
Rues, chambellan du roi de Navarre, on retrouve aussi plusieurs
fois l'intention de faire empoisonner le roi de France. Jacques
de Rue, interrog sur ces menes, dclara ce qui suit :
Environ viij ans, ledit roi de Navarre print et retint ave-
ques lui un Phisicien qui denieuroit l'Estelle en Navarre, bel
liomme et joine (jeune), et trs grand clerc et soutil, appel matre
Angel, n du pays de Chippre, et lui fist moult de biens, et lui
parla entre les autres choses de eujpoisonner le roy de France,
en disant que c'estoit l'homme du nionde (|ue il haioit le plus et
lui dist que si il le povoit faire il lui en seroil bien tenuz et le
rt-compenseroit bien ; et tant listque lu dit Phisicien lui octroya
de le faire, et devoit estre lait par boire ou par mcngier, et dcvoit
le dit Phisicien venir en France pour ce excuter et pensoit ledit
roi de Navarre que le Roy de France preist plaisir en lui, pour
ce qu'il parloit bel lalm, estoil moult argumentatil", et que pour
ce eust souvent entre devers lui, par quoy cust opportunit de
faire son fait; ledit Roy de Navarre qui avoit grand dsir ce
que la besoigne 8'avan(;ast, le pressa moult du luire
; et quand
ledit Phisicien se vit ainsi pressi si qu'il convenoit qu'il le feist
"1 se parleist de sa compoingnie
,
il s'en ala et s'en parti
; ne
iic^iues puis ne fu devers lui et a bien vij ans ou environ (ju'il
Il partit; et tcnoit l'on en Navarre, qu'il cstoit naez en la mer;
t
se s<;ait ledit Jacquet, parce que ledit Roy de Navarre meisme
le lui dit. Ghave, loc. cit.
186 POISONS ET SORTILEGES
Vers la fin de 1377. le roi de Navarre faisait une
nouvelle tentative contre son beau-frre et souverain.
Le crime tait sur le point d'tre excut quand tout
fut dcouvert.
Quelques officiers du Navarrais furent arrts et
interrogs. Ils confessrent leurs forfaits et ceux de
leur matre, et firent l'aveu de tous les complots qui se
tramaient contre le roi, tant dans l'intrieur de son
royaume que dans les pays trangers. Le poison qu'on
se proposait de mettre en usage devait tre fabriqu
en Navarre par une juive_, et administr au roi par
l'entremise d un nomm Drouet, valet de chambre et
officier de la paneterie du roi de Navarre.
Drouet, aprs s'tre abouch avec un certain de
Rue, attach depuis longtemps au service de Charles le
Mauvais^ devait aller trouver un de ses cousins^,
"
offi-
cier dans la cuisine ou dans la fruiterie du roi , et il
esprait corrompre son parent et rengager verser
son poison dans les mets qui seraient servis sur la
table royale.
L'arrestation de de Rue fit chouer le projet. Jacques
de Rue, cuyer, et un clerc, nomm Pierre du Tertre,
gouverneur du comt d'Evreux, furent traduits devant
le Parlement,, comme tratres au roi et au royaume,
et condamns avoir leurs ttes

coupes sur un
chafaud . Les quatre membres de chacun d'eux
furent pendus huit potences, qui furent dresses en
dehors des principales portes de Paris, et le reste de
de leur cadavre fut port au gibet
(1).
(1)
Secousse, op. cit., t. I.
I
LES POISONS AU MOYEN AGE 187
UN ATTENTAT CONTRE CHARLES VI.

UNE PROCE-
DURE CRIMINELLE AU QUATORZIME SICLE
Aprs la mort de Charles V, le roi de Navarre reste
pendant quelque temps confin dans son royaume,
sans doute, dit un annaliste, parce qul se trouvait
dans limpuissance de faire le mal. Mais bientt, le
hasard lui prsente un aventurier tout dispos
servir ses tnbreux desseins.
C'est un Anglais, Robert de Wourdreton, valet d'un
mnestrel, qui sera Tinstrument de ce nouveau crime.
Les mnestrels parcouraient alors les diffrents
pays, surtout au moment des ftes, jouant devant la
cour ou les seigneurs assembls. Un deux, du nom
de Watier, sa femme et Wourdreton avaient fait le
projet de suivre la cour des ducs de Berry et de Bour-
gogne, alors Boulogne. Ils avaient pass le dtroit,
dans l'intention de se rendre au plerinage, alors
fameux, de Saint-Jacques en Galice, et s'taient trans-
ports de Douvres Calais, puis de Calais Boulogne,
o taient runis, pour traiter de la paix, les seigneurs
de France et d'Angleterre.
Le 9 septembre
(1384),
les mnestrels obtenaient
un sauf-conduit de six mois; et. aprs avoir s,ourn
une semaine environ Boulogne, la petite troupe,
compose du matre mnestrel, sa femme et son valet,
retournait Calais, les hommes pied et la femme
cheval.
188 POISONS ET SORTILEGES
A Calais, on s'arrte quelques jours_, du moins la
femme et le valet^

le matre tant reparti pour Lon-
dres,

tant pour soigner ses chevaux que pour
porter de l'argent ses enfants
.
De Calais, les baladins se mirent en roule pour
Paris.
Ils arrivrent dans la capitale le jour de Saint-Denys
suivant; ils avaient ou dire que le roi devait s'y
trouver cette date, en compagnie de Messieurs les
Ducs, ses oncles, les cardinaux de Laon, de Luxem-
bourg et d'Ecosse, et plusieurs autres grands
seigneurs . C'tait une occasion de gagner quelque
argent qu'ils n'auraient eu garde de laisser chapper.
A Paris, ils vont habiter, rue de la Calende,
l'htel du Mouton. Pendant les deux semaines qu'ils
sjournent, ils donnent des reprsentations l'htel
Saint-Paul,

Ihtel du roi,

durant trois ou quatre
jours conscutifs, puis l'htel du Chancelier, celui de
l'Amiral, et d'autres seigneurs. On les accueille par-
tout avec une faveur marque. A entendre l'un
d'eux
(1),
ils obtiennent le plus franc succs. Le roi
leur fit dlivrer quarante francs, le duc de Bourbon
dix francs et deux houppelandes
;
le chancelier,
six francs et deux coiffes pour la femme du matre
mnestrel; celle-ci reut, en plus, dune dame de la
Cour, une patenostre (un chapelet) d'ambre blanc,
et une verge (anneau) d'or.
A la cour du roi d'Armnie (sic), on les gratifie dune
nouvelle houppelande de brunette fourre de griz
.
(1)
Wourdreton, dont nous suivons pas pas la
confession
ou dposition, extraite du Trsor des Charte$, et publie
par
Secousse, op. cit., t. II.
LES POISONS AU MOYEN AGE 189
Aprs avoir reu tous ces riches cadeaux, la troupe
quitte Paris. Elle fait une premire halte Orlans;
de l, elle se rend au chteau de Sully, Meung, o
se trouvait le duc de Berry. et arrive Bourges, le
jour mme o Ton ftait l'archevque.
Poursuivant leur route, les mnestrels font des
tapes successives Lyon, Avignon, et restent trois
jours dans cette dernire ville. Ils
y
rencontrent le
comte de Valentinois, et
Madame sa femme
,
qui
leur donna
t
cinq florins de pape , le marchal de
Sancerre et le snchal de Beaucaire, qui les gratifia
d'un florin.
A Bziers, Montpellier, Narbonne, Perpignan,
en tous les endroits o ils passent, ils recueillent quel-
que prsent.
Ils pntrent ensuite en Espagne, parcourent le
royaume d'Aragon et enfin arrivent, la veille de la
Chandeleur, Aulit, en Navarre, o se trouve le roi
Charles.
A I heure du dner, ils se prsentent la Cour et
heurtent la porte de l'htel royal. Un cuyer vient
au-devant d'eux et leur demande qui ils sont : Des
mnestrels d Angleterre , rpondent-ils. S'il en est
ainsi, rplique l'cuyer, les Anglais ne demeurent pas
dehors . Et il leur ouvre la porte de Thtel.
Un autre cuyer s'avance leur rencontre. Il leur
fait traverser une salle, puis de l les introduit dans
la chambre o se tient le roi, en compagnie de son
fils.
En apprenant que ce sont des Anglais, le roi Charles
leur dit avec son plus aimable sourire :
Soyez les
bienvenus , et accdant leur requte, il les autorise
190 POISONS ET SORTILEGES
jouer devant lui. Puis il donne Tordre qu'on leur
serve manger.
Aprs s'tre sustents^, nos artistes ambulants
retournent dans la chambre o le roi achve de dner.
Sans interrompre son repas, le prince interroge les
nouveaux venus, s'enquiert du pays d'o ils viennent^
s'informe de l'accueil qui leur a t rserv en France,
et plus particulirement la Cour. Sa curiosit satis-
faite, il les invite jouer une seconde fois.
Pendant cinq jours, les mnestrels retournent
l'htel royal, et chaque fois Charles de Navarre les
soumet un nouvel interrogatoire.
Le cinquime jour, le chef de la troupe prend le
parti de retourner Paris avec son valet;, pour en rap-
porter
les robes et joyaux
qu il
y
avait laisss,
dans l'espoir de les aller reprendre. La femme du
matre mnestrel est, du reste, dans un tat de gros-
sesse avance et il devient urgent de prcipiter le
dpart.
Le jour mme o la nouvelle du dpart des artistes
nomades s'est rpandue la cour de Navarre, deux
heures aprs le dner, tandis que le fds du roi et les
officiers du prince se sont, chacun de leur ct, retirs
dans leurs appartements, Wourdreton, le valet du
mnestrel, revient seul l'htel.
Pendant qu'il met ses chaussures devant l'tre, il voit
apparatre le roi qui lui fait signe de venir lui parler.
Wourdreton se lve aussitt, entre dans la chambre
o se tient le prince et s'agenouille devant lui. Celui-ci
lui met sa main sur la tte, le conduit jusqu' son lit,
o s'bat en Hbert un jeune lion, don du roi d'Aragon
Charles le Mauvais.
i
t
LES POISONS AU MOYEN AGE 191
Le mnestrel tombe de nouveau aux genoux du roi,
qui lui adresse la parole en ces propres termes (nous
transcrivons ici le dialogue, dans son texte original) :
t
Ores, tu vas Paris, tu me porras faire grant ser-
vice se tu veux.

Seigneur, rplique VVourdreton, en tout le ser-


vice que je vous porroie, je vous serviroie volon-
tiers.

Tu me jureras et prometras par ta foy et sere-


ment, que tu tenras secret ce que je te diray, sans le
rvler quelque personne que ce soit.
Le valet l'ayant promis et jur, le roi lui rpond
u'il est bien assur qui! tiendra sa parole, puisqu'il
est Anglais (sic).
Et il poursuit : J'ay en France peu damis etbeau-
up d'ennemis qui aussi sont les vostres. . . Si tu veulx
faire ce que je te diray, je le ferai tout aise et moult
de bien. Et sur l'acquiescement du mnestrel, le roi
harles lui donne ses instructions :
Tu feras ainsi : il est une chose qui se appelle
arsenic sublimt : si un homme en mangeoit aussi
poz que un poiz, jamais ne vivroit. Tu en trouveras
Parapelune, Bordeaux, Bayonne, et par toutes les
bonnes villes o tu passeras, es ostelz des apothicai-
res; pren de cela et en fay de la poudre, et quant tu
fieras la Maison du roy, du conte de Valoiz son
rre, des ducs de Berry et de Bourgogne, de Bourbon
et des autres grans seigneurs o tu porras avoir entre,
y-toi (tiens-toi) prs de la cuisine, du dreouer, de
boutillerie ou de quelzques autres lieux ou mieulx
jtu verras ton point, et de cette poudre met es potages,
iandes,
ou vins desdiz seigneurs, ou cas que tu verras
192 POISONS ET SORTILEGES
que tu le porras faire ta seurt, et autrement ne le
fay point.

Sire, rpond le mnestrel, attendez-vous en


moy tout hardiment
.
Le roi recommande ensuite son missaire que s'il
ne peut russir dans sa mission^ il s'informe du moins
de la situation de son fils, Pierre de Navarre; quil lui
demande s'il ne veut pas crire son pre; et qu'il
vienne lui rapporter ce qui lui aura t dit.
Le jour vient o les mnestrels quittent le palais du
roi de Navarre. Le matre de la troupe reoit vingt
livres de la part du roi, qui rappelle au valet les
grandes promesses qu'il lui a faites, s'il russit ex-
cuter le projet dont il lui a parl.
La femme du matre est confie au mnestrel du roi
de Navarre, et Wourdreton et Watier prennent seuls
la route de Paris.
Sur le parcours, de Pampelune Bayonne, ils don-
nent des reprsentations et rcoltent de-ci de-l
quelques florins.
A Bayonne ils s'arrtent deux jours. Wourdreton se
rend, aussitt arriv,, l'htel d'un apothicaire picier
dont la boutique est situe prs de la grande glise
.
Il demande au marchand de lui dlivrer de l'arsenic.
A la question s'il le veut blanc ou rouge, le mnestrel
rpond que c'est pour gurir les plaies d'un cheval
et qu'il le voulait sublimt
. L'apothicaire lui remet,
moyennant deux blancs le quart d'une once d'ar-
senic sublim, envelopp dans un peu de papier.
Craignant que le poison ne se rpande sur les autres
pices qu'il a dans sa bourse, le mnestrel l'enferme et
le coud dans la poche de derrire de son pourpoint.
I
LES POISONS AU MOYEN AGE 193
De Bayonne, nos voyageurs se rendent Bordeaux
;
puis, aprs avoir traverse' la Vende et la Touraine, ils
s'arrtent Paris.
Ils vont s'y loger dans un htel, prs du Ghtelet,
l'enseigne de l'Epe . Aprs dner, Watier envoie
son valet s'informer si le conntable est Paris,
afin d'aller jouer devant lui. A l'htel de ce sei-
gneur, on rpond que le conntable est au Conseil.
L'insuccs de cette dmarche dcourage les deux
mnestrels, qui pressentent que la recette ne sera
gure fructueuse. La cour est, d'ailleurs, en deuil de
M. d'Anjou, le roi de Naples, dcd depuis quelques
mois, et elle n'a pas le cur se rjouir. Les mnes-
trels recommandent l'htelier de tenir leurs che-
vaux prts pour le lendemain, ayant hte de retour-
ner en Navarre.
Au moment o ils se disposaient partir, huit
heures du matin, se prsentent l'htellerie un sergent
d'armes et un cuyer de l'amiral.
La conversation s'engage avec les nouveaux venus,
dont les mnestrels ne souponnent pas tout d'abord
la qualit. On demande ces derniers d'o ils viennent
et o ils se rendent; au matre Watier, o se trouve
en ce moment sa femme. A quoi le mnestrel rpond
sans dfiance : qu'ils arrivent de Saint-Jacques en Ga-
lice
;
que sa femme est reste Bordeaux, ne pouvant
aller plus loin
;
et qu'eux se disposent partir pour
Calais.
Ordre est donn par l'amiral de s'opposer leur d-
part; un peu plus tard, ils sont tous deux arrts et
conduits la prison du Chtelet.
L on fouille les deux dtenus, et l'on trouve Tar-
is
194 POISONS ET SORTILEGES
senic dans le
gippon

(1)
de Wourdreton, qui fait
des aveux complets ;
il reconnat qu'il a reu des ins-
tructions du roi de Navarre et qu'il a achet le poison
Bayonne, sans rien dire de l'usage qu'il comptait en
faire son matre, qui est dans l'ignorance absolue de
ses projets.
Le 2 mars 1384,
par-devant le prvt de Paris, et en
prsence de quatre notaires^, du lieutenant du prvt^,
des examinateurs et avocats au Ghtelet, de cinq chi-
rurgiens jurs et autant d'apothicaires^ comparat le
prvenu.
Aprs avoir prt serment sur les vangiles, les chi-
rurgiens et apothicaires dclarent que la substance
qu'on a saisie sur le mnestrel est bien de l'arsenic,
mais non de l'arsenic sublim
(2)_,
le sublim tant blanc,
tandis que le fragment trouv dans la poche du m-
nestrel est de l'arsenic rouge.
Les apothicaires insistent sur la puissance d'action
(1)
Le gippon tait une sorte de pourpoint ou de plastron
ajust sur le buste et fait d'toffes replies ou rembourres. (Cf.
Gay, Glossaire archologique du moyen ge et de la Renaissance,
t. I, Paris, 1887.)
(2)
D'aprs ce rcit, l'arsenic blanc ou sublimai (ainsi nomm
parce qu'on le prparait par sublimation) tait, nous apprend
M. Dorveaux, un article de vente courante chez les apothicaires-
piciers au seizime sicle.
Il portait encore cette poque lo nom d^arsenic
fin,
ainsi qu'on
peut le voir dans le Mnagier de Paris.
En 1439, il figure sous le nom d'arsenic blanc dans l'Inventaire
de Guillaume Lefort apothicaire Dijon.
Au seizime sicle, Martin Mattus, Antoine de Pinet, Jean de
Moulins, Jacques Grvin, Franois de FoiigeroUes etc., l'ont
appel : arsenic cristallin et blanc, arsenic chrijstallin, arsenic
sublim, arsenic vulgaire et arsenic tout court. De nos jours, on
le nomme : arsenic, arsenic blanc, dans le langage valgaire,
Vanhijdride arsnieux, acide arsnieux, oxyde blanc d'arsenic dan?,
les traits de chimie. (Lespleignez, Promptuaire, dit. Dorveaux
)
LES POISONS AU MOYEN AGE 195
de cette substance, dont un morceau de la grosseur
d'un pois pouvait causer la mort, sans qu'aucun re-
mde, pas mme la thriaque
(!),
pt l'empcher. Sa
causticit est telle, disaient-ils, qu'elle produit refet
du fer rouge sur la chair nu. On en pouvait faire,
ajoutaient-ils, une eau si corrosive qu'elle tait capable
d'user et de consumer la pointe d'une pe qu'on
y
plongerait.
Aprs lecture de ce rapport, Wourdreton fut con-
damn subir le dernier supplice : son corps, selon le
rcit du moine de Saint-Denis
(1),
fut mis en quartiers,
qu'on porta aux quatre coins de la ville, et sa tte au
bout d'une lance, afin dinspirer tous Ihorreur de
*son crime. Selon d'autres rcits, il fut soumis la
question, dcapit, et ses membres cartels.
L'interrogatoire du coupable, et surtout le rapport des
experts, que nous avons analyss, sont particulirement
instructifs : outre qu'ils nous dcouvrent un coin de la
socit du temps, ils nous rvlent quelles taient les
connaissances des hommes de science sur les poisons,
et plus spcialement sur l'arsenic. Son action sur les
tissus de l'organisme nous est prsente avec une exac-
titude, une prcision qu'on est surpris de trouver
aussi grandes pour l'poque.
Un fait digne de remarque, c'est qu'on commence
douter de l'infailUble panace, de la souveraine th-
riaque, cet antidote, qui, au dire des anciens, devait
russir dans tous les cas. On pri re s'efl'orcer de hter
l'vacuation du poison par des boissons dlayantes et
adoucissantes, afin de calmer, du mme coup, lin-
',i) Sbcou8E, op. cit.,
*
partie,
p.
237.
196 POISONS ET SORTILEGES
flammation produite par une substance acre et corro-
sive
;
car les experts n'avaient pas manqu de noter
cette particularit, qui n'avait pas chapp leur
observation : que Tarsenic corrodait les tissus sur les-
quels on l'appliquait, amenant ainsi, la suite des
souffrances que l'on devine, leur destruction progres-
sive.
Au point de vue de la chimie pure, nous devons
noter qu'on savait dj distinguer Varsenic sublim, ou
arsenic blanc, du ralgar ou sulfure rouge d'arsenic.
Par contre, nos anctres semblaient croire que Tarsenic
blanc tait un corps compos, o entraient, dans des
proportions indtermines, de la chaux vive, du soufre,
c'est--dire des pyrites naturelles, selon l'explication
des alchimistes, voire mme du vert-de-gris. Sans
doute pensaient-ils que cette adjonction de vert-de-gris
tait utile, pour augmenter la puissance toxique de la
substance dont on faisait un usage criminel.
Nous comprenons tout aussi malaisment qu'une eau
arsenicale ft capable de dissoudre une lame d'acier,
une pe par exemple. Mais nous n'avons pas trop
lieu de nous en surprendre, surtout quand il nous
sera possible de mettre en regard de la pice date du
quatorzime sicle, que nous venons d'analyser, tels
rapports du seizime et du dix-septime sicles, qu'on
nous prsente cependant comme des modles d'exper-
tises de ces temps-l.
I
LES ENVOULTEURS
(1)
La sorcellerie fut le pire flau, la lpre morale qui
dvasta le moyen ge. Nous n'avons pas ici en
rechercher Ttiologie, mais il convient d'tablir le
rapport intime qui unit la sorcellerie et le poison
;
de
tout temps, en effet, sorciers et empoisonneurs ont t
confondus par l'opinion publique dans la mme rpro-
bation, et, jusqu' la Rvolution, les juges leur appli-
qurent les mmes peines, dictes par les ordon-
nances royales qui ne faisaient aucune diffrence entre
ces deux genres de crimes.
Il faut d'abord distinguer, de la sorcellerie propre-
ment dite, un art qui fut fort en honneur pendant les
sicles passs : l'astrologie. Certes, on ne peut pas
dire que celle-ci reposait sur des bases scientifiques
;
nanmoins, l'astrologie,

bien que combattue tout
d'abord par l'glise, qui n'admettait pas cette incur-
sion de l'esprit humain dans le domaine de l'au-del,

l'astrologie avait ses rgles dtermines, ses prin-


cipes fondamentaux
;
des savants trs consciencieux
lui consacraient leur vie entire, et les cours ita-
liennes, notamment, favorisaient ouvertement des as-
trologues. Nous aurons l'occasion, en tudiant l'poque
(1)
A. DE Rochas, L'ExtriorUalion de la sensibilit
;
D' Papus,
Peut-on envoter? Stanislas hr Guaita, Le Temple de Satan;
MicHEi.ET, la Sorcire.
498 POISONS ET SORTILEGES
de la Renaissance, de reparler de l'astrologie, mais il
faut, ds maintenant, reconnatre que si les pratiques
de sorcellerie sont condamnables et mprisables, parce
que bases sur la plus stupide superstition, la vogue
de l'astrologie tmoignait dj de la tendance gnrale
des esprits faire de l'occultisme une science exacte
;
ses adeptes, du reste, ne voulaient arracher la nature
de prcieux secrets que pour venir en aide leurs sem-
blables, et ne mettaient pas leur science au service du
mal.
C'est prcisment la cause du mal que servaient les
sorciers; leurs pratiques avaient toujours pour but de
favoriser leurs clients aux dpens d'autrui, et le plus
souvent elles ne tendaient rien moins qu' provoquer
la mort de ceux dont on venait se plaindre : procd
doublement condamnable, car si le crime tait relle-
ment consomm, le sorcier devenait assassin; sinon,
il spculait sur la superstitieuse crdulit de son client,
et lui escroquait purement et simplement son argent.
Nous ne nous occuperons, au cours de ce chapitre,
que des sorciers pratiquant la magie noire, c'est--dire
les enchantements mortels. La magie blanche fut de
tout temps fort inoffensive et n'a qu'un rapport trs
loign avec l'histoire du poison. L'autre, au contraire,
est troitement lie avec l'art des empoisonnements :
le poison est fort souvent employ dans les drogues
de sorcellerie, et si l'enchantement russit,' c'est grce
la prsence du toxique qui assure cette drogue ses
vertus radicales. Nous verrons plus loin, plus particu-
Urement dans l'tude du dix-septime sicle, l'usage
continu que les sorciers faisaient des divers poisons
la mode.
I
LES ENVOULTEURS 199
Cependant il est une pratique de magie noire qui fut
fort en honneur chez les criminels du moyen ge, et
qui parat avoir russi en dehors de toute complicit
de la part du poison : nous voulons parler de l'envo-
tement.
Si le mot envotement est d'origine relativement r-
cente, la chose est aussi vieille que l'humanit. Le
colonel de liochas, qui en a crit un minutieux histo-
rique, rapporte que cette coutume tait dj connue
des Assyriens et des gyptiens, dont les anciens rituels
mentionnent cette pratique.
Mais, ainsi que l'crit Eliphas Lvi
(1),

la mthode
des envotements crmoniels varie suivant le temps
et suivant les personnes. Il aurait pu ajouter : et
suivant les pays. Nanmoins, tous procdent du mme
principe : il s'agit de provoquer la mort de quelqu'un
par des enchantements particuliers. Les sorciers
y
arrivent, en substituant l'individu qu'ils vont envo-
ter (et qu'ils assassineraient, s'il tait en leur pr-
sence), son image dment identifie.
D'une faon gnrale, voici comment procde Ten-
voteur.
Il modle, la ressemblance de sa victime, une
petite figurine de cire : puis il Ihabille avec des vte-
ments ayant t ports par elle
;
il la coifi'e de cheveux
lui ayant appartenu
;
bref, il adjoint cette poupe
tous les objets qu'il peut recueillir, familiers l'indi-
vidu qu'il envote. Cette poupe qui, dans le langage
du moyen ge, porte le nom de voult ou de volt, est
baptise solennellement des noms de son modle. Ce
(1)
LIPHA8 Lvi, Hittoire de la magie.
200 POISONS ET SORTILEGES
baptme tait trs important et absolument ncessaire,
du moins dans l'esprit du sorcier. Nous verrons plus
loin quil n'avait qu'une importance secondaire. On lit
dans le dossier de Robert d'Artois, propos d'une
figurine qui devait servir malficier la reine :
Je
vouldroye avoir une autre (image de cire) que je voul-
droye qu'il fut baptiz, quar il est tout fait, il n'y faut
que le baptesme; je ai tout prt les parrains et mar-
raines, et quant que il
y
a mestier fors le baptise-
ment,... il n'y faut faire fors aussi comme un
enfant baptizer et dire les noms qui
y
appar-
tiennent
(1).

Ainsi identifie, la figurine tait prte
;
cependant,
outre l'huile baptismale, dont on oignait son front, on
employait souvent de la cendre d'hosties consacres,
celles-ci ayant toujours jou un rle capital en matire
de sorcellerie et de possession. Puis on torturait la
poupe, soit en lui perant la poitrine au moyen
d'une longue aiguille, soit en la faisant fondre lente-
ment devant le feu. Les malfices se pratiquaient par-
fois au cours d'une messe noire, pendant l'lvation.
La personne envote devait dans le premier cas
mourir brusquement, dans le second se desscher,
s'amenuiser et mourir de langueur. Htons-nous
d'ajouter qu'heureusement l'enchantement fut le plus
souvent infidle, et que l'envot ne se portait pas
plus mal aprs le malfice.
Tel fut le thme gnral de Tenvotement. Il com-
porta de nombreuses variantes : parfois la figurine fut
remplace par un animal que l'on baptisait, habillait
(1)
Glossaire de Du Gange, art. Baptizare.
LES ENVOULTEURS 201
comme la poupe, puis que l'on sacrifiait l'aide d'un
couteau magique
;
on pouvait, pour donner plus de
force lenchantement, arracher le cur de cet animal,
Tenvelopper dans des effets appartenant la victime,
et
y
enfoncer des pingles.
Enfin, certains sorciers se contentaient d'enterrer
l'animal (le plus souvent un crapaud)
;
aprs lui avoir
fait avaler une hostie, ils le plaaient au seuil de la
maison qu'habitait l'envot; d'autres variantes, dues
l'ingniosit des oprateurs, venaient complter le
procd. Mais le principe restait le mme, il fallait fa-
briquer un volt
;
c'tait l la condition essentielle de la
russite.
Ceci pos, voyons quels furent les envotements du
moyen ge, et cherchons si les nombreux procs de
sorcellerie qui se jugrent cette poque, pourront
jeter un peu de lumire sur cet obscur problme.
I
k
LES PROCES D'ENVOUTEMENT
Sous Philippe III^ la cour de France avait t' mue
d'un scandale o poison et sortilges jouaient leur
rle. L'vque de Bayeux^ Pierre de Bnais, et son
cousin^ le conseiller et le propre favori du roi, Pierre
de la Broce, avaient t compromis dans cette louche
affaire.
Une information fut commence contre l'vque, qui
trouva un asile sr dans les domaines du Saint-Sige,
o il s^tait rfugi
(1278);
quant au favori, il fut pendu
haut et court
(1).
C'est surtout dans les dernires annes de Phi-
lippe IV et pendant le rgne de Louis X que se drou-
lrent les grands procs d'envotement et de magie
dont l'histoire a conserv le souvenir : les procs de
Saisset, de Boniface et des Templiers
;
ceux d'Arnauld
de Villeneuve, accus d'hrsie
(2)
(1299);
de Margue-
rite Porete
(3),
brle en Grve, le 31 mai 1310, comme
hrtique; de Pierre de Latilly, chancelier, vque de
(1)
Voir l'enqute publie par J. de Gavlle?, dajis, le Bulletin de la
Socit de VHistoire de France, 1844, d'aprs le dossier conserv
aux Archives nationales (J,
429), ainsi que le Cartulaire normand
no
927, de M. Lopold Delisle.
(2)
V. Hist. littraire, XXVIIl, 35.
(3)
V. Hauiiau, Hist. littraire, XXVII. 70-74; ch. V. Langlois
Revue historique, 4894, mars-avril, et surtout Archives natio-
nales, J. 428.
LES PROCS D'ENVOUTEMENT 203
Chlons, accus en 1315, d'avoir procur la mort de
Philippe le Bel et de Louis le llutin
(1);
de Guichard,
de Noys, d'Enguerrand de Marigny, du cardinal
Caetan, de Mahaut, comtesse dArtois et de Bour-
gogne
(2),
etc.
Nous ne parlerons, avec quelques dtails, que des
principaux.
I
LE PROCS DE GUICHARD DE TROYES (1308-1313)
Le procs de Guichard de Troyes ne fut pas, comme
l'a bien tabli M. Abel Rigault
(3),
un simple procs de
sorcellerie : peut-tre ce moment de lutte vidente
contre le pape, couvrait-il une action politique; il fut,
au reste, le dnouement tragique dune longue et sourde
intrigue de cour. Mais, pour la foule qui vit surtout
l'appareil des dbats et n'en put entendre que le bruit,
ce fut une tnbreuse affaire : sorcelleries, meurtres,
sodomie, poison, mls d'autres crimes, et dont les
imaginations restrent longtemps frappes.
C'est au milieu du mois d'aot 1308,
tandis que
rvque Guichard se trouvait Saint-Hilaire, prs de
Pont-sur-Seine, qu'il fut saisi par ordre de l'archevque
de Sens et emmen dans la prison archipiscopale, puis
transfr Paris et mis la tour du Louvre. En mme
1
H)
Continuateur d*; .Narigis, Hlor. de France, XX, 609-615.
(2)
Mm. de la Socit des Antiquaires de France, XXVIII, 181.
(3j
Le procs de Guichard, voque de Troyes (1308-1313), par
Abel Rigault.
204 POISONS ET SORTILGES
temps queGuichard, on arrtait une sorcire, une accou-
cheuse et son fils, le chambellan de l'vque et le clerc
servant d'un ermite
;
ils taient tous enferme's Troyes,
puis conduits Sens, dans la prison royale.
Vers le mois de fvrier de cette mme anne, tait
venu Sens un ermite, nomm Regnaud de Langres
;
cet ermite avait, sous le secret de la confession, avou
un prtre qu'il avait, quelque temps auparavant,
Tpoque de la mort de la reine, vu l'vque de Troyes,
dguis en paysan, occup la nuit avec une sorcire
du pays, des pratiques de magie. Par la suite, l'vque
avait voulu obliger l'ermite donner du poison au
comte d'Anjou, au jeune roi de Navarre et aux autres
enfants du sang
;
il s'tait enfui, pour ne pas prter
la main d'aussi criminels projets.
Ces graves rvlations taient venues aux oreilles du
bailli de Sens; celui-ci, en sa quaht d'officier royal_,
ouvrit une enqute, et ne se dcida se rendre la
Cour que lorsqu'il eut acquis la certitude que les faits
taient exacts.
C'est au moment o l'on tait fort occup du gros
procs des Templiers que surgissait cette affaire o se
trouvait impliqu un prlat d'un rang considrable,
ayant joui jadis d une grande influence auprs de deux
reines dont il avait t le conseiller cout.
Aprs en avoir dlibr, le roi, considrant que les
crimes de l'vque constituaient une atteinte la
majest divine, la majest royale, ainsi qu' la foi
catholique , demandait au pape de prendre l'initia-
tive des poursuites contre son vque, et voil com-
ment celui-ci avait t arrt par les soins de son
mtropolitain, l'archevque de Sens, et ses complices
LES PROCES D'ENVOUTEMENT 205
par les gens du bailli, agissant, le premier au nom du
pontife, les autres, par ordre du roi.
Une des charges principales releves contre le pr-
venu tait l'envotement de la reine Jeanne. L'vque
_8acrilge avait fait faire une image de cire, l'avait bap-
5e en lui donnant le nom de Jeanne, avec parrains
"et marraines, puis l'avait fait piquer avec une aiguille.
Tt aprs, la reine envote tait tombe malade,
ins qu'aucun mdecin et pu souponner la cause de
son mal, ni lui trouver un remde. Pendant la maladie,
Fvque avait, maintes reprises, fait renouveler les
piqres; et comme la reine tardait rendre l'me, il
avait, tenu la figurine de cire prs du feu, et tout en
lui brisant les membres, avait prononc ces paroles :
t
Que diable! elle vivra donc toujours, cette femme!

n l'avait ensuite foule aux pieds, puis jete dans la
flamme, qui lavait consume et la reine tait morte
au mme instant
(1).
Voulant se dbarrasser des fils issus du mnage
royal, ainsi que de
monseigneur Charles , frre
du roi, il tait revenu l'ermitage, accompagn des
mmes complices et, avec des scorpions, des crapauds
et des araignes venimeuses, il avait compos une mix-
ture qul avait renferme dans une bote.
Quelque temps aprs, le prince Charles tait venu en
Champagne; lvque avait mand l'ermite llegnaud
de venir avec la boite.
Auparavant, Guichard, pour s'assurer de l'efficacit
de la mixture, en avait frott des prunelles au miel
,
(1) Pour les dtails de l'envontement, v. le livre prcit de
M. Higault,
p. 77 et suiv.
206 POISONS ET SORTILEGES
qui avaient t laisses intentionnellement la porte
d'un chevalier de la reine de Navarre; peine celui-ci
eut-il touch aux fruits qu'il tomba malade, et quatre
jours aprs, il succombait. L'vque avait galement
prouv le poison sur un chien, qui tait mort presque
aussitt aprs l'avoir absorb.
L'ermite, malgr les pressantes instances, et en dpit
de maintes promesses de l'vque, refusa de prter son
concours une aussi odieuse machination, et, craignant
le ressentiment de son suprieur, il avait pris la rso-
lution d'aller demander au bailli aide et protection. Il
lui conta la scne de l'envotement, dans l'ermitage,
selon le rite habituel de ces sortes de crmonies,
l'vque prononant les paroles d'incantation, tandis
que la devineresse pratiquait les piqres et l'empoison-
nement du chevalier, venu pour chasser dans les bois
voisins, et qui avait spcialement demand l'ermite
une messe pour attirer sur lui la protection divine
;
aprs la messe, le chevalier ayant manifest le dsir de
prendre quelque nourriture, on lui avait prsent les
fruits intoxiqus, dont il mourut peu aprs. C'est alors
seulement que l'ermite avait song la fuite, sentant
bien qu'il ne pourrait demeurer plus longtemps en
scurit l'ermitage. Mais l'vque l'avait contraint
revenir, et ce n'est que sur son engagement de ne
plus se sauver, qu'il lui avait restitu les biens que par
son ordre on avait dj confisqus.
Le jeudi aprs la Circoncision (le 4 janvier
1308),
l'ermite tait mand auprs de l'vque. Quand ils
furent seuls en prsence : Il sera bientt temps que
tu te remues , lui dit Guichard. Puis, lui montrant un
tui de mtal o on aurait pu mettre le doigt, il lui dit
.
LES PROCS D'ENVOUTEMENT 207
qiiil allait
y
enfermer le poison, mais qu'il serait plus
sr de cacher l'tui dans une de ses chaussures; en
consquence, il l'engagea se dchausser, et, avec une
aiguille et du fil, fit comme une bourse dans la chaus-
sure et la rendit l'ermite ainsi prpare, lui enjoi-
gnant de revenir le 28 du mme mois, prendre le
poison.
Le rcit de l'ermite tait si navement cont, les
dtails en taient si frappants et si singuliers, qu'on
ne pouvait douter que l'vque ft coupable de mal-
fices et de tentative d'empoisonnement, suivie d'ex-
cution. Il semblait que les apparences tout au moins
taient contre Guichard, d'autant que la dposition de
l'ermite avait t en partie confirme par d'autres
tmoignages, la vrit beaucoup moins prcis.
Quand on pntre plus avant les dessous de l'affaire,
on constate que, avec leur air d'impartialit, les juges
n'taient au fond que les instruments dociles des
ennemis personnels de l'vque qui, pour le perdre,
entendaient bien ne ngliger aucun moyen. 11 ne leur
fut pas difficile de trouver de nouveaux projets qui
vinrent s'ajouter aux graves articulations dj non-
ces.
L'me des poursuites tait un Florentin, du nom de
Noffo Dei, aid du chevalier Nogaret. Dans le nouveau
rquisitoire l'vque Guichard tait accus, outre de
crimes particuliers, tels que l'empoisonnement de la
reine Blanche, le meurtre du cur de Laubressel,
d'emprisonnements arbitraires, de vols au prjudice
du roi et de gens de Provins
;
on le traitait en outre,
d'usurier, de bougre
et de mcrant, de faussaire,
suborneur de faux tmoins, parjure, etc. Ces charges
208 POISONS ET SORTILEGES
lui furent soumises dans la sance du tribunal eccl-
siastique sant labbaye de Sainte-Genevive, le
13 fvrier 1309.
L'accusation dempoisonnement de la reine Blanche
doit tre surtout retenue par nous. L'vque aurait eu
recours, en l'espce^ un apothicaire italien, trs
entendu dans la fabrication des poisons. A vrai dire,
notre apothicaire avait cess son commerce^ pour
s'tablir comme crivain Paris^ dans la rue aux
Bourdenais .
Vers la fin d'avril 1302, quelqu'un le vit, la tombe
de la nuit, fabriquer le poison destin la reine. Il
tait assis dans une chambre, prs dune fentre, une
chandelle de suif brlant devant lui
;
il avait dans une
main deux petites pierres,, des diamants et une mesure
de sang; de l'autre il tenait un marteau de fer.
11 mit sur une pierre large les diamants et le sang coa-
gul, et il crasa au marteau les petites pierres sur le
sang, les pilant jusqu' ce qu'elles fussent devenues
comme une cendre; puis il mlangea le tout avec une
poussire couleur de safran, et mit le mlange dans
une petite bote qu'il ferma.
Gomme des gens qui le regardaient travailler lui
demandaient quoi il s'occupait :
Je vais donner
cela, rpondit-il;, de la part de l'vque de Troyes, un
Anglais, cuyer de la reine de Navarre, qui la sert
table : s'il fait bien ce que je lui dirai de la part de
l'vque, il sera riche toujours.
Le lendemain, l'Italien se rendait la maison de Na-
varre, et remettait l'cuyer anglais la poudre toxique,
disant ceux qui l'piaient qu'il venait d'apporter un
remde pour gurir des poux le faucon de l'cuyer.
LES PROCS D'ENVOUTEMENT
209
Sur ces entrefaites, la reine tombait malade; le
mdecin appel, dclarait

que la nature commenait
totalement dfaillir en elle, et qu'elle ne pouvait se
rtablir : que cette maladie venait de ce qu'elle tait trop
remplie, de ce qu'elle tait grasse et avait la chair molle,
et quelle tait trop pleine de sant
;
mais, au chapelain
qui lui demandait des nouvelles de la reine, il disait en
confidence qu'elle avait t empoisonne et qu'elle n'en
rchapperait pas. La reine avait, ajoutait-il, mang dune
pure o le poison avait t insinu. Deux jours aprs,
la reine de France mourait, et on ne douta pas dans son
ntourage qu'elle et succomb au poison, et que
lvque de Troyes et t l'instigateur du crime
(1).
Le jour mme de la mort de la reine, Guichard avait
laiss clater sa joie. Cela me fait une ennemie de
moins, se serait-il cri... Je savais bien que je ne tar-
derais pas tre veng d'elle , et ses familiers, il
aurait dit : Bonne fte, la reine de Navarre est morte...
Meurent ainsi tous autres !

Quand mourut la fille de la reine Blanche, on avait
souponn de nouveau l'vque de Troyes de l'avoir
fait empoisonner ou envoter. La reine tait peine
morte, que l'vque aurait dit son entourage :
Mes-
sires, voulez-vous savoir du nouveau? La reine est
morte, ou elle mourra d'ici vpres ; et comme cer-
tains lui avaient object : Comment pouvez-vous le
savoir, puisqu elle est Paris et que vous tes ici?
Guichard tait rest tout interdit et on lui aurait entendu
dire un peu plus tard :

Je savais bien que je serais
veng avant de mourir.

(1)
Abel RiOAULT, op. cit., 184-6.
14
210 POTSONS ET SORTILEGES
Malgr des charges aussi accablantes^ le procs tra-
nait en longueur; il n'tait point encore clos en 1313,
et durait depuis cinq ans, quand surgit un dnouement
imprvu. Noffo Dei, un des principaux accusateurs de
l'vque^ tait condamn au gibet et pendu Paris,
aprs avoir confess son heure dernire que Guichard
tait innocent. Guichard ne fut pas dlivr la suite
de ces rvlations; il tait toujours prisonnier; du
moins, on l'empchait de quitter Avignon, o il tait
retenu par dcision du pape, mais le pontife donnait
bientt l'ordre de le relcher et de rvoquer tout
procs fait l'vque. Il ne fut pas cependant rin-
tgr dans son sige piscopal; on le relgua presque
aux confins de la chrtient, en Bosnie, dans un pays
demi barbare. Il mourut peu de temps aprs (22
jan-
vier
1317).
Les contemporains de Guichard considrrent l'v-
que de Troyes comme une victime, et s'attendrirent en
gnral sur son infortune immrite : des griefs politi-
ques, au dire des critiques plus modernes, se seraient
greffs sur une intrigue de cour, et auraient aggrav
l'accusation; ce serait une rdition du procs intent
aux Templiers : l'vque tait surtout prsent comme
un hrtique, un suppt de Satan, l'homme du diable

.
Comme les Templiers, Guichard tait trait de simo-
niaque, de faux monnayeur, travaill du vice d'incon-
tinence et de sodomie.
Cependant on doit observer que, dans le procs
intent l'vque de Troyes, les formes du droit
furent peu prs respectes, et qu'on laissa l'accus
toute latitude de se dfendre. Sans doute, on pourrait
y
relever quelques vices de procdure; il
y
eut bien,
J
LES PROCES D'ENVOUTEMENT 2H
certain moment, une information assez louche ; l'enqute
ecclsiastique, notamment, ne paraft pas avoir toujours
t absolument rgulire, mais (uichard ne put se
plaindre qu'on ne lui et point donn toute facult de
reconnatre et de rcuser les tmoignages ports contre
lui.
Tous les griefs articuls contre l'vque taient-ils
purement imaginaires? Aprs avoir lu tous les dtails
du procs, nous ne le pensons pas et nous gardons,
quant nous, la conviction que les accusations d'en-
votement et de tentatives d'empoisonnement taient,
celles-l tout au moins, en grande partie justifies.
Ce n'est qu'une impression qui se dgage de nos
lectures; mais avons-nous le droit, n'ayant pas assist
aux dbats, et pour cause, d'apporter ici autre chose
qu'une impression ?
II
LE PROCS d'eNGUERRAND DE MARIGNy(I)
Les procs de sorcellerie peuvent se diviser en deux
classes .ceux qui sont privs, et ceux qui se rattachent
directement ou non la politique. Parmi ceux-ci, nous
allons d'abord passer en revue ceux qui eurent pour
thtre la cour de France.
Un des plus anciens est celui qui fut instruit contre
le grand ministre Enguerrand de Marigny. La Chro-
nique de Saint-Denis rapporte le fait succinctement :
(4)
P. Clment, Trois drames historiqttes. Chroniques de Saint-
Denis.
242 POISONS ET SORTILGES
Marigny, ministre de Philippe le Bel,, tait accus de
malversations la mort du roi faux monnayeur.
Louis X, son nouveau matre, cdant aux instiga-
tions pressantes des ennemis du feu roi, institua une
commission charge de vrifier les comptes de Marigny.
Celle-ci, compose en majorit des adversaires de
l'ancien favori, fut nanmoins oblige de lui donner
son blanc-seing. Elle reconnut que les griefs articuls
contre lui n'taient pas fonds et ne reposaient sur
rien de srieux. Cependant,

justice singulire et
expditive,

malgr cet acquittement, le roi Louis X
fit arrter Marigny, qu'on enferma au Temple, puis au
Louvre, puis Vincennes. On runit nouveau un
tribunal. L'accusateur fut Jean d'Asnires; l'avocat,
Jean de Marigny, frre de l'accus. Le roi hsitait
prononcer la sentence, tiraill de deux cts, d'une
part par les ennemis du ministre, de l'autre par les
partisans rests fidles la politique de Philippe le Bel.
Deux vnements survinrent, qui prcipitrent le
cours des choses. La reine, qui expiait, enferme
Chteau-Gaillard, un scandaleux et public adultre,
mourut sur les entrefaites. Avant d'expirer, elle crivit
au roi une longue lettre, o elle formulait, disait-on,
des accusations trs graves contre l'ancien favori. Quels
furent exactement les termes de la lettre ? Quels griefs
nouveaux articulait-elle contre Marigny? Autant
d'nigmes, qu'il est aujourd'hui impossible de rsoudre.
La mort imprvue de cette malheureuse souveraine
est d'ailleurs un de ces vnements historiques dont il
faut renoncer pntrer le mystre. Qui saura jamais
les sombres drames des prisons de l'ancien rgime, des
forteresses et des couvents, o d'augustes prisonniers
LES PROCES D'ENVOUTEMENT 213
furent plus souvent victimes du poignard et du poison
que du rgime cellulaire auquel ils taient astreints?
Quoi quil en soit, ds la mort de la reine, Louis X
manifeste ouvertement ses sentiments hostiles Mari-
gny. Presque au mme moment, un bruit trange se
propage rapidement, et parvient jusqu'aux oreilles
royales : Enguerrand de Marigny avait envot le roil
On lui donne comme complices, dans cette odieuse
machination, la dame de Marigny, sa femme, et la
sur de celle-ci, la dame de Ghanteloup. Tous trois
auraient eu recours une vieille sorcire boiteuse,
un magicien, Jacques Paviot, et son valet, pour faire
les enchantements rituels.
Louis X est dabord incrdule, mais bientt on lui
apporte des preuves indniables : on lui met sous les
yeux les poupes de cire, coiffes de la couronne,
vtues d'hermine, et perces au cur de plusieurs
coups de couteau; on affirme que ces figurines ont t
saisies au logis de la dame de Marigny. C'tait l l'en-
votement classique, tel qu'il se pratiquait si souvent
dans tous les milieux sociaux.
Le chtiment devait suivre de prs la dcouverte
du crime. Le roi, convaincu dsormais, ne diffra plus
la sentence : Je oste de lui ma main, s'cria-t-il, et
ds ore en avant ne m'en entremets; mais selon ce
que vous verrez bien expdient et avenant luy faites.

C'tait la condamnation du ministre. Le 30 avril
i3i5, il fut pendu au gibet des larrons, aux exclama-
tions violentes d'une foule pour qui le suppUce d'un
favori dchu est toujours un rgal,

seul moyen
pour la plbe du moyen ge de manifester ses senti-
ments rvolutionnaires, et de satisfaire ainsi sa ven-
214 POISONS ET SORTILEGES
geance contre ceux qu' tort ou raison, elle rend res-
ponsables de ses malheurs et de ses misres.
Rien n'est moins prouv que ce prtendu crime d'en-
votement et de sortilge l'actif d'Enguerrand de
Marigny. Un seul argument suffit, du reste, faire
tomber cette accusation. Ce n'tait pas le roi que
Marigny et envot, s'il avait rellement recouru
la magie noire pour s'assurer la vie sauve^ mais bien
ses propres ennemis, qui le desservaient auprs de
Louis X. Ce dernier, l'poque o remontent ces pr-
tendus envotements, tait bien dispos pour Tancien
favori de Philippe le Bel; celui-ci n'et eu aucune raison
de supprimer son nouveau matre, qui le dfendait
loyalement contre des adversaires peu scrupuleux.
La vritable machination a donc t ourdie par ces
adversaires, qui, craignant de voir s'chapper leur vic-
time, ont invent cette histoire de sorcellerie, en ont
fabriqu les pices conviction, sachant bien qu'on ne
se relevait jamais d'une pareille accusation; c'tait le
moyen infaillible d'agir sur l'esprit superstitieux du
jeune monarque, qui devait si bien mriter son surnom
de Hutin.
A quelque temps de l, on rhabilita solennellement
Enguerrand de Marigny; on dcrocha son squelette de
Montfaucon, on l'ensevelit pieusement, on exalta sa
mmoire
;
n'est-ce pas la meilleure preuve de l'imposture
de ses ennemis, lui imputant un crime imaginaire pour
l'envoyer la mort? Et le mme peuple qui applaudis-
sait au supplice infamant, s'agenouilla quelques annes
plus tard sur le passage du cortge funbre...
Sic transit gloria mundi.
I
.A.
I
LES PROCS D'ENVOUTEMENT
215
III
l'affaire du cardinal cajetan
A la mme poque^ peu de temps aprs le supplice
de Marigny, un cardinal de la famille de Cajetan se
livrait des pratiques d'envotement contre le roi de
France, le comte de Poitiers et ses irrductibles ennemis,
les Colonne.
Le fait, du moins, est certifi dans un document
que nous allons analyser rapidement, et qui prsente
tous les caractres d'authenticit qu'on est en droit
d'exiger en pareille matire
(1).
Un clerc, dit la dposition manuscrite que nous rap-
portons, dsirait entrer en relations avec le cardinal
Franois Cajetan pour implorer sa protection par l'in-
termdiaire du secrtaire de ce prlat. Ce dernier con-
sentit une audience, et fit grand honneur au clerc en
lui servant force vins de grande espce. 11 avait ses
raisons pour le si bien traiter.
Au cours de l'entrevue, en effet, le cardinal expose
son convive les difficults qu'il rencontre auprs du
roi de France et du comte de Poitiers, et souhaite de
pouvoir djouer leurs projets : mais il faudrait pour
cela recourir un sorcier qui pt parler au diable.
Ce n'tait pas l'affaire du clerc; mais il connaissait
(1)
Recherches historiques sur l'origine, l'cleclion el le couron-
nement du pape Jean XXII. par Beuthandy, l'aris, Treultel et
Wurtz, 1854. Cette brochure reproduit in extenso le rapport que
Qoas analysons ici.
216 POISONS ET SORTILEGES
un certain Jehan du Pr, au service du comte de Bar
(qui lui faisait des commandes de fausse monnaie)^
lequel tait trs vers dans les choses de la sorcellerie.
Le cardinal remet donc Evrard une lettre scelle et
une grosse bourse, en le priant d'aller qurir le sor-
cier.
Mais notre clerc, malin, garda la bourse, et s'ouvrit
un ami des projets du cardinal. Il convint avec lui
de la comdie suivante : l'ami passerait pour le sorcier,
et de cette sorte, personne n'aurait rien craindre des
envotements du cardinal.
Ce dernier demanda d'abord au faux Jehan du Pr
de lui procurer l'amour du roi de France et du comte
de Poitiers, ce qui, en somme, n'tait pas trs rpr-
hensible. Mais l'gard de ses ennemis damns, les
Colonne, il fut procd une tentative classique d'en-
votement.
Par poisonz, vous nen vendriez jamais
chief, dit-il, quar il sont trop guardez. Il fallait
ds lors donc les envoter par un charme magique.
Le cardinal et son complice se mirent donc l'uvre.
Bien que l'ami du clerc ne ft qu'un sorcier d'occa-
sion, il savait parfaitement prparer un voult : Le
vouz que Ton faict pour atraire en amour, dit-il, si
ont les mains joines et esleves; et les vouz que l'on
fait mort si ont les mains plates et gsantes sur les
cuisses. Ils prennent donc chez une picire une
demi-livre de cire vierge, la font ramollir au feu, puis
se mettent la modeler et en faire deux figurines,
l'image des deux Colonne. Au cours de l'opration
diabolique, ils font semblant de placer au milieu du
corps de la poupe un morceau de papier sur lequel
tait crit le dsir de l'envoteur. Puis on procde au
LES PROCS D'ENVOUTEMENT 217
baptme selon le rituel liturgique, dans un bassin de
barbier rempli d'eau bnite, au-dessus duquel les
parrain et marraine tiennent les poupes.
Le cardinal fut si content qu'incontinent il commanda
aux deux compres deux autres envoiUements : contre
le roi, cette fois, et contre le comte de Poitiers. Mais ils
taient beaucoup plus difficiles raliser : Pour que
ces voults soient de vertu, dit le suppos Jehan du
Pr. il faut que je aie une langue de pendu de trois
jours
: puis il lui fallait la baiser. Sous couleur d'aller
chercher ce singulier accessoire, nos deux compres
s'en vont tout dnoncer aux inquisiteurs de Lyon; une
embilche est tendue par leurs soins, et, derrire une
cloison, ils recueillent les dclarations les plus compro-
mettantes pour le cardinal Cajetan.
Lenvotement ne russit donc pas, puisqu'il n'tait
que simul
;
il manquait des conditions ncessaires
son succs. Nanmoins, il convenait de rappeler cet inci-
dent peu connu des.relations de France avec la Papaut,
outre qu'il donne des dtails trs curieux sur la singu-
lire faon de procder des sorciers du moyen ge.
IV
LK PROCS DE ROBERT d'aRTOIS
(1)
On sait la suite de quels diffrends fut instruit le
fameux procs de Robert d'Artois, dont l'pilogue tra-
(1)
Zeller, Philippe VI et Robert d'Arloi: A. de Rochas, loc.
eit.. Grande Chronique de Saint-Denit.
218 POISONS ET SORTILEGES
gique devait tre la guerre de Cent ans. Ce n'est pas
ic le lieu de rappeler les prtentions de Robert la
succession du comt d'Artois, ni les moyens qu'il mit
en uvre pour la russite de ses projets. Ce procs,
dont les volumineux dossiers sont conservs aux
Archives nationales, fut fcond en incidents divers.
Rien n'y manqua, depuis les fausses lettres, fausse-
ment scelles du sceau royal, tendant justifier les
revendications de Robert, jusqu' l'accusation d'en-
votement, et mme d'empoisonnement.
La dposition, devant l'officialit de Paris, d'un moine
de la Sainte-Trinit, frre Henri de Sagebran, cur de
l'glise de Busi, dans le diocse de Lige, claire trs
nettement ce dernier point.
Robert d'Artois employa le procd classique de
Tenvotement la figure de cire. Il s'tait fait envoyer
une figurine reprsentant Jean de France; celle-ci,
enveloppe en un couvre-chef cresp , tait la
ressemblance d'une figure de jeune homme, et toit
bien de la longueur d'un pied et demi, et si le vit bien
clairement par le couvre-chef, qui tait moult dli, et
avait alentour le chef, semblance de cheveux aussi
comme un jeune homme qui porte chef . Cette pou-
pe tait prte pour l'enchantement, c'est dire quelle
avait t baptise et individualise.
Mais Robert voulait galement faire un voult contre
la Reine, une vritable
Dyablesse , disait-il, et pour
le baptme de cette seconde figurine, il avait pens
recourir au ministre de frre Henri. Celui-ci refusa
net, et, plus tard, l'instruction du procs, il tmoi-
gna de ces aveux, bien que reus en confession; il
n'hsita pas violer le secret prolessionnel pour
LES PROCES
D'ENVOUTEMENT 219
clairer les juges sur les agissements criminels de son
pe'nitent. 11 est vrai de dire que ce dernier concevait
trangement le rle du confesseur, puisqu'il lui avait
demand d'tre son complice actif dans la perptration
du complot.
Peu aprs, les soupons se prcisrent : on apprit
que la femme de Robert, sur du roi, et ses fils,
avaient galement fabriqu des volts contre la personne
du monarque. Aussi fut-elle enferme, sans autre
forme de procs, au castel de Ghinon, en Poitou, et
ses enfants Nemours, en Gtinais.
Quant Robert,- effray des consquences de ses
actes, et de la tournure tragique que prenaient les
vnements, il s'enfuit, et alla offrir ses services au
pire ennemi de la France, au roi Edouard III, avec
lequel il prpara la terrible invasion de la guerre de
Cent ans.
Cependant, il ne s'tait pas content de tramer
contre le roi de France un empoisonnement distance,
c'est--dire, un envotement magique. Gomme la plu-
part des sorciers, il ne mconnaissait pas la vertu des
poisons, et peut-tre mme leur accordait-il plus de
confiance qu'aux pratiques de magie noire. Aussi
semble-t-il les avoir prfrs aux manuvres de sor-
cellerie, lorsqu'il pouvait approcher des lvres de la
victime le breuvage fatal. Successivement, on vit
mourir les deux comtesses d'Artois, mre et bru, de
faon si soudaine (jue l'on prit soupon contre Robert
de les avoir empoisonnes.
La Chronique de Flandre rapporte le fait dans toute
sa simplicit : une des deux comtesses succomba brus-
quement, en pleine apparence de sant; l'autre,
220 POISONS ET SORTILEGES
quelque temps de l, tait en voyage dans le Verman-
dois; arrive un petit pays appel Noys, une nuit
qu'elle se trouvait dans son dduit, en compagnie de
ses dames, il lui prit fantaisie de boire du clar
. Le
bouteiller, Huppin, qui avait t dj au service de la
comtesse sa mre, apporta un pot rempli de la boisson
demande, puis un trempoir pour la bouche de- la
reine . Celle-ci but son aise et s'alla coucher.
A peine dans son lit, elle est prise de douleurs terri-
bles, de la maladie de la mort , et subitement elle
rend l'me. Et luy coula venin par les yeux, par
la bouche, par le nez, par les oreilles, et devint tout
son corps tout tach de blanc et noir, et fut d'elle
moult fcheuse chose veoir
(1)

.
La rumeur publique dsigna nettement Robert
comme l'auteur de ce nouveau crime. Fart probable-
ment, l'chanson Huppin, qui ne fut pas inquit,
tait aux ordres du comte d'Artois, et c'est l'ins-
tigation de ce dernier qu'il versa le poison. L'affaire
et peut-tre t claircie, mais la fuite du principal
coupable arrta l'instruction du procs.
Quoi qu'il en soit de ces deux empoisonnements,
Robert n'en resta pas moins convaincu d'avoir attent
par des malfices la vie du roi, et si ceux-ci furent
inefficaces, c'est peut-tre parce qu'ils ne reurent pas
une complte excution. Et puis, en cas d'chec, le
comte avait toujours le poison, et il aurait bien trouv
un tratre la cour pour le verser dans le trempoir
royal. Qui sait alors ce qui serait advenu du royaume
de France, et la tournure qu'auraient prise les vne-
(1)
Chronique de Flandre. (Edit. de Kerwyn de Lettenhove).
LES PROCS D'ENVOUTEMENT 221
ments? Souvent, les causes en apparence les plus
futiles produisent les effets les plus graves.
LES ENVOUTEMENTS A LA COUR DES VALOIS
(1)
Il faut arriver jusqu'aux derniers Valois pour
retrouver l'envotement la cour de France. Aussi
bien, l'innombrable arme d'astrologues, alchimistes,
sorciers, envoteurs. empoisonneurs et spadassins,
que Catherine de Me'dicis avait amene sa suite,
provoqua dans notre pays ce redoublement insoUte
de la superstition. Nous aurons occasion, en tudiant
le seizime sicle, et plus spcialement la passion de
Catherine pour l'occultisme, de revenir sur ces faits
de sorcellerie. Signalons cependant, ds maintenant,
le prtendu complot machin par La Mole et Coconnas
contre le roi Charles IX, l'instigation de Cosme Rug-
gieri, et les enchantements qui furent faits et dfaits,
sans que ce souverain, quasi hallucin, en ait paru
souffrir le moindre dommage.
Son frre et successeur, Henri III, qu'on aurait pu
surnommer le Sorcier , aurait t l'objet de multi-
ples envoiltements. P. de l'Estoile raconte que le jeudi
26 janvier 1589, on fabriqua Paris de nombreuses
images de cire, que les Parisiens portrent l'glise,
sur l'autel. Pendant quarante heures, ils firent clbrer
quarante messes, et chacune, on piquait la figurine;
(i) P. DE l'Estoile, Journal de Henri III.
222
POISONS ET SORTILEGES
on enfona, lors de la dernire messe, l'pingle l'en-
droit du cur, en prononant des paroles magiques
pour faire mourir le roi. Le petit couteau de frre Cl-
ment, qu'il plongea, non dans une poupe, mais dans
le ventre d'Henri III, devait quelques jours aprs satis-
faire les vux des Parisiens.
Il n'est pas jusqu' la duchesse de Montpensier qui
ne chercht, par sortilges et malfices, dbarrasser
la France de ce monarque indcis, incapable de
prendre parti ni pour les catholiques ni pour les pro-
testants, trait de tide par les uns, de sectaire par les
autres,

et l'ennemi de tous.
Lui-mme, d'ailleurs, s'il n'envotait pas, se livrait
des pratiques condamnables. Palma Cayet fait une
description trs minutieuse des objets qui furent pills,
lors de la prise du couvent des Minimes Vincennes,
par les Parisiens. C'est dans ce couvent qu'Henri III
aimait se retirer. On trouva dans la chapelle des
chandeliers d'argent en forme de satyre , consacrs
au culte du diable. Ses mignons, Mgrin, d'pernon,
et autres, lui faisaient venir des magiciens et sorciers
des diverses parties du monde; ceux-ci avaient apport
au couvent des miroirs, onguents, drogues, verges
blanches de coudrier, toutes choses destines aux obla-
tions que le roi faisait Satan dans le bois de Vin-
cennes.
Si donc les Parisiens tentrent de l'envoter, ils ne
firent que suivre l'exemple de leur roi, assez fou pour
s'adonner en toute confiance la plus grossire supers-
tition.
Enfin Henri IV, le roi sage, qui faisait fi de ces pra-
tiques, fut galement envot. Le mme Cosme Rug-
I
LES PROCS D'ENVOUTEMENT 223
gieri qu'on avait souponn de malficier Charles IX
fut emprisonn, sous l'accusation d'avoir fait une
figure de cire ressemblant au roi. qu'il peroit tous
les jours en prononant de certaines paroles barbares
pour le faire mourir de langueur (i)
.
Tels sont les principaux cas d'envotement la cour
de France. Aucun d'eux n'est d'ailleurs probant
(2);
aucun de ces sortilges ne fut suivi de russite. Et
cependant nombreux furent ceux qui recoururent la
magie noire, pour commettre impunment un rgicide.
(i) J. A. DE Thoo, Mmoires.
(2)
L'envotement est encore pratiqu dans les campagnes
recules ; c'est ainsi que Guillaume de Nangis, dans sa Chronique,
rapporte plusieurs tentatives d'envotement. L'une, vers l'anne
1319, tait dirige par une femme. Marguerite de Belleville, magi-
cienne rpute, et une demoiselle Mline la Henrionne, contre un
certain "Thvenin de la Lettire
;
les deux commres firent un
volt, un prtre le baptisa et le bnit
;
mais on ne put savoir si
cet enchantement tait rellement dirig contre Thvenin; en
effet, le volt reut le nom de Jeanne, et,

concidence au moins
bizarre,

quelque temps de l, la femme de Philippe le Long


Jeanne de Boui^ogne tomba gravement malade. Les deux sor-
cires furent enfermes au CliAtelet.
Le mme auteur fait part d'une tentative d'envotement qu'un
certain Robert Langlois avait trame contre le roi et la reine.
Mais il avait encore plus confiance dans son poignard que dans
les sortilges diaboliques, car on l'arrta comme il faisait le des-
sein d'amener les souverains dans le jardin de la comtesse de
Valois, pour les assassiner tout son aise (Guillaume de Nangis,
Chronique).
224 POISONS ET SORTILEGES
VI
l'envotement dans les temps modernes
Il ne faudrait pas croire que, malgr la diffusion de
l'instruction dans les campagnes, les pratiques sorti-
lges que nous venons d'exposer aient compltement
disparu l'heure actuelle. L'esprit de superstition est
vivace au village, et la croyance au sorcier et son
pouvoir occulte est encore trs rpandue; il n'est pas
besoin d'aller bien loin de Paris pour rencontrer encore
des meneurs de loups, pour trouver des populations
entires affoles par des prtendus fantmes qui vien-
nent hanter des maisons maudites, des carrefours sinis-
tres... La magie noire^ certainement moins pratique
qu'auparavant, rencontre encore des adeptes fervents,
et il est bien des gens qui ne veulent reconnatre
d'autres causes aux malheurs qui les perscutent que
le mauvais sort jet sur eux par un habile sorcier,
tant est inn ce besoin pour Ihomme de faire inter-
venir le surnaturel dans toutes les circonstances
graves de sa vie.
Un de nous a t tmoin^ dans une trs grande ville
du Midi, d'un cas de ce genre : il s'agissait d'un
paysan dont le btail tait dcim par la maladie
; un
sorcier interrog dclara qu'il fallait s'en prendre un
voisin qui avait jet un mauvais sort sur le btail; le
paysan, dj
g,
fit appeler son fils, alors au rgi-
ment, pour obtenir du voisin, de gr ou de force, qu'il
L'ENVOUTEMENT DANS LES TEMPS MODERNES 225
enlevt le sort et qu'il ft recouvrer la sant aux
malheureuses vaches... C'est la force qu'employa le
fils, et l'affaire eut son dnouement devant les tribu-
naux.
L'envotement proprement dit se pratique encore
dans bon nombre d'endroits. Tmoin les faits que nous
rapportons fidlement :
M. Camille de Mensignac crivait, en 1888, dans La
naissance et le mariage de P. Cuzacq, les lignes sui-
vantes :
Quand on dsire faire mourir son ennemi petit
feu, il faut, une heure de l'aprs-midi, prendre deux
feuilles de laurier, les mettre en croix et les maintenir
dans cette position au moyen de deux pingles, l'une
en long et l'autre en large, en disant : Je te pique
au cur pour tout le mal que tu me fais. Lorsque la
croix sera garnie dpingles, on ira la jeter dans un
cours d'eau. Alors la personne contre qui est fait le
malfice ressentira au cur des piqres atroces et
mourra...
t
Prenez un cur de veau, piquez-le d'pingles en
croix, et suspendez-le ainsi prpar dans l'intrieur de
la chemine, en profrant les paroles suivantes : Je
t
demande Dieu que le corps de telle ou telle personne

se dessche peu peu, comme va le faire ce cur de


t
veau, et qu'il meure. Vous rciterez ensuite plu-
sieurs Pater et Ave.

Pour que leurs ennemis meurent petit feu, les


gens haineux et mchants font dire la messe de saint
Sicaire ou Scaire (en gascon Secayre). La personne,
l'intention de qui on la dira, mourra petit feu, sans
qu'on sache pourquoi ni comment.

is
226 POISONS ET SORTILEGES
Cette messe de saint Sicaire, est en somme, assez
semblable la messe noire des sorciers du moyen
ge. L'abb Guibourg, que nous retrouverons au dix-
septime sicle, avait l'habitude de la clbrer. On sait
aussi que certains saints avaient le triste privilge de
favoriser les malfices; sous Louis XTV, ce saint s'ap-
pelait saint Nicolas; en Gascogne,, encore aujourd'hui,
c'est saint Sicaire.
Dans le Limousin, on pratique l'envotement au re-
lief
. En voici le rituel, d'aprs un exemple authentique.
Une femme sorcire avait, parat-il, russi tarir
le lait d'une bte l'aide d'un malfice quelconque. La
propritaire de cette bte va trouver un sorcier et lui
demande conseil. Celui-ci, la cause entendue, fait
asseoir sa cliente devant un seau d'eau claire, et lui
place dans la main un large couteau ouvert.
Puis d'une voix sourde :
Regarde dans le clapotement, ne vois- tu rien?

Elle regarde, ses yeux s'agrandissent, pleins de
lueurs.

Je vois, dit-elle, des choses qui tournent; on


dirait des yeux mchants qui passent, noys dans l'eau.

Regarde encore, dit le sorcier, et son doigt pointe


vers l'eau qui remue...

Rien encore...

Subitement, elle pousse un cri, elle voit :

La voil, c'est bien elle, la mauvaise! Ah!...

Frappe donc! clame la voix.


La lame plonge comme l'clair dans Timage, qui
s'vanouit
(1).
(1)
Le Tour du monde (article de M. Gaston Vuillter).
I
L'ENVOUTEMENT DANS LES TEMPS MODERNES 227
Et. d'aprs les dires du sorcier, la personne dont
limace est apparue dans le seau magique reoit par
re'flexe la mme blessure : son il doit tre mortelle-
ment atteint; elle devient borgne. De l, parat^il, la
mfiance qu'inspirent les borgnes en Limousin; c'est
le cas de dire d'eux qu'ils ont le mauvais il.
D'autres fois, dans ce mme pays, on fait l'envote-
ment au cur de buf. En voici un cas racont par un
prtre limousin, trs vers dans l'occultisme :
Un jeune homme aimait une jeune fille, mais sa
famille s'opposait, non seulement au mariage, mais
mme toute entrevue entre les deux amoureux. La
jeune fille tombe ce point malade que sa mre n'a
plus d'autre recours que de s'adresser au sorcier.
Celui-ci conseilla d'envoter le jeune homme; sa mort
gurirait la jeune fille du mal d'amour. Le sorcier
homopathique sacrifie un buf, en prend le cur
tout pantelant, le malficie et le donne la mre pour
qu'elle le pique tous les jours; ce qu'elle fait avec per-
svrance. Quelque temps aprs, le jeune homme
s'alitait, tranait un peu et mourait bientt, cependant
que la jeune fille revenait la sant.
Ces sortes d'envotements ne sont pas ce que nous
pourrions appeler des envotements classiques; la
science ne peut en donner dexplication plausible
comme pour l'envotement la figure de cire; aussi
sommes-nous forcs d'admettre que

supposer
qu'ils aient t rellement suivis de russite

les
sorciers doivent pratiquer un empoisonnement myst-
rieux,
l'aide de philtres vgtaux, qu'ils font absorber
sous couleur de drogues de sorcellerie; peut-tre aussi,
dous d'un pouvoir de suggestion intense, peuvent-ils
228 POISONS ET SORTILGES
transmettre leur pense, leurs ordres leurs incons-
cientes victimes. Ces cas se rapprochent alors de ceux
relats par les occultistes^ relatifs au transfert des
maladies. 11 ne semble pas, en effet, que par la seule
extriorisation de la sensibilit, on puisse expliquer ces
phnomnes d'envotement au seau magique ou au
cur de buf; au contraire, les thories personnelles
M. de Rochas sur la sensibilisation de certains objets,
situs dans le voisinage immdiat des sujets en tat
d'hypnose, peuvent, sinon expliquer les envotements
la poupe de cire, du moins les dgager du domaine
du merveilleux o l'ignorance de nos pres les avait
placs
(1).
VII
UNE PROCDURE d'eNVO UTE M ENT
Nous avons pass en revue les quelques envote-
ments clbres qu'on pourrait appeler historiques,
tant cause des personnages en jeu que pour les v-
nements politiques trs importants qui en furent la
consquence.
Cependant, ct de ces causes retentissantes, com-
bien d'autres, plus obscures et plus nombreuses, dont
les acteurs appartiennent tous,les rangs de la socit !
Pas un coin de France que l'pidmie ait pargn : les
annales judiciaires fourmillent de procs de sorcellerie
et d'envotement. Les socits historiques de province
(1)
De Rochas, op. cit.
I
L'ENVOUTEMENT DANS LES TEMPS MODERNES 229
en ont exhum dj beaucoup et chacun prsente le
mme caractre; c'est en vertu de rgles bien tablies
que procdent les envoteurs, et on n'observe que peu
de variantes dans les diffrentes rgions o ils oprent.
Il semble que la science du mal se soit transmise et
propage comme une parole daptre, dont on respecte
mme la lettre.
11 nous a paru intressant de reproduire un procs
d'envotement, avec tout le crmonial en usage
l'poque (Ij.
Une de ces matrones tait accuse densorcelle-
ments ou poisons , nouvelle preuve que la justice du
temps ne faisait aucune diffrence entre ces deux
crimes. Presse de questions, Margot ne voulut jamais
dire le secret de l'envotement, prtextant quelle
savait bien dnouer un charme, mais ignorait comment
on le plaait. Cette divine qui ne recourait la
magie que pour le bien de ses semblables, plaait au
fond d un chapeau de vieilles herbes, o dominait la
crucifre qu'on nomme aumnire; ainsi fait, ce sorti-
lge avait la vertu de dvoter.
Agnesot, m'amie. je ne vous donnoy point de
chappeau vos noces, et, pour ce. je vous donnoy ce
chappel-cy que je tiens en ma main; et vous prometz
que il a grant temps que vous ne portastes meil-
leur chappel pour vostre sant recouvrer
et est un
chappel pour vous dvoter, ou autre personne quel-
(1)
Les dossiers les plus complets flgurent an Ref/istre cri-
minel du Chlelet de Paris; on
y
trouve notaimiient l'analyse
trs dtaille du prors de Margot de la Barre
(30 juillet 1390) et
de darne Macete (11 aot 1391) qui, tous deux, sont des proto-
types du genre.
230 POISONS ET SORTILEGES
conque qui seroit envote. Et en ce disant, print iceluy
chappel, lequel elle mist dassis sur la coefe et envelope
de la teste d'icelle Agnesot, et, en la mettant sur icelle
teste, dist trois fois la pastenostre et trois lois l'Ave
Maria, et seignoit iceluy chappel de sa main_, en faisant
roix par dessus, au nom du Pre, du Fils et du Saint-
*^sprit.
Puis elle prit les herbes, les plaa sous la protection
livine aprs les avoir lies en un petit drapelet blanc, et
les signa comme le chappel.
11 fallait mettre ces herbes dans une bourse, les
garder pendant dix jours, et on se trouvait guri, non
seulement de l'envotement, des sortilges, mais encore
des fivres, procd qui peut-tre aurait t efficace
(du moins pour les fivres), si Margot avait employ
une plante moins banale que l'aumnire tradition-
nelle.
Tels furent les aveux de faccuse; elle ne voulut
point reconnatre d'autre crime que celui d'avoir fait
le bien. Ce ne fut pas l'avis des conseillers, qui jug-
rent fort sagement que telle personne ne peut savoir
dvouter qu'il ne soit ncessit qu'il sache la manire
comment on envoulte. Et la pauvre Margot passa
la question, et connut la torture du petit et du grand
trteau avant le supplice final.
Dame Macette, qui passa en justice quelques jours
aprs, pensa apitoyer le tribunal en tant plus loquace.
Elle raconta donc sa recette pour faire un voult.
Celle-ci ne diffre pas de celle que nous avons rap-
porte plus haut. La poupe tait faite de cire blanche
vierge et de poix blanche mles, pour lui donner
la vertu magique, il convenait d'appeler par trois fois
L'ENVOUTEMENT DANS LES TEMPS MODERNES 231
Lucifer, et de dire trois fois l'vangile de Saint-Jean,
la patentre et l'Ave Maria.
Puis, dame Macette porta le voult son mari; car,
en 1 espce, c'tait lui, le vieux mari, dont elle voulait
se dfaire. Au bon moment, aprs une dernire invo-
cation des puissances infernales, elle plaait le voult
sur une pelle de fer ou d'airain contenant un peu d'eau,
et elle la prsentait au feu, tant et si bien et si lon-
guement que l'eau frioit moult fort.

Plus elle laissait cuire le voult, plus son mari devait
tre malade. Chaque fois quelle voulait aggraver son
tat, elle remettait la poupe sur la pelle, la piquant
trois fois en croix de la pointe d'un couteau; et enfin,
manuvre ultime, le tournait et le tourmentait avec
une cuiller d'airain ou de laiton. Elle ajouta que sa
victime devait avoir autant de peines et de tourments
que le voult en subissait sur sa pelle.
Ce n'tait pas l le seul secret de dame Macette.
Quoique celui-ci lui ft fidle, elle recourut d autres
procds, tant tait grand son dsir de voir disparatre
le malheureux de Ruilly,

l'poux de cette mgre.
Pour augmenter la puissance de l'enchantement, elle
prit deux crapauds, qu'elle plaa, chacun dans un pot
de terre neuf, aprs avoir appel sur eux la protec-
tion de Lucifer; puis elle les nourrit de pain blanc et
de lait de femme, que lui fournissait une nourrice du
voisinage. Aprs un certain temps d'emprisonnement,
les crapauds taient retirs, puis piqus,
bien et
fort
, l'aide de longues aiguilles; l'envot devait
subir par contre-coup les mmes tortures que les cra-
pauds. Cependant dame Macette ajouta qu'il n'y avait
aucun pril de mort, mais
langueur seulement
.
232 POISONS ET SORTILEGES
Le sire de Iluilly, ainsi envot, tomba dangereuse-
ment malade. Il semblait, du reste, trs bien entran
ce genre de sortilge, car, avant de subir l'envote-
ment de haine, il avait eu l'heureuse chance d'tre
envot damour, et ce, par la mme Macette. Mais
hlas! souvent femme varie , et M. de Ruilly devait,
ses dpens, en faire la triste exprience.
L'envotement d'amour avait trs bien russi : la
poupe traditionnelle avait t place au chevet du lit,
dans un drapelet blanc. Puis, pendant le sommeil de
M. de Ruilly, sa fiance inconnue avait fait sur le voult
les imprcations ordinaires, et oint l'intress entre
les deux paules, pour le contraindre au mariage. On
ne dit pas si, au cours de cette friction intempestive,
l'envot se rveilla, mais toujours est-il, qu' quelque
temps de l, il pousait la sorcire.
Elle et mieux fait de rester fdle, car, aprs une
courte lune de miel, son mari la bat comme pltre, lui
rendant avec usure la lgre friction qui avait dcid
des fianailles... Aussi veut-elle le mettre en un tat
tel, que nul jour du monde, il ne puisse la battre
ou la vilener , et c'est l'excuse qu'elle donne aux juges
de ses pratiques de magie noire.
L'envotement de haine eut le mme succs que
l'envotement d'amour. Le sire de Ruilly prit le lit
chaque fois que sa femme mettait sur le feu la pelle
charge de la poupe, et son mari ressentait par tout
le corps de grandes douleurs et pointures . Tant
et si bien, que le pauvre homme se vit un jour en fort
mauvaise posture, et sur le point de rendre l'me.
Effraye des consquences de son enchantement,
dame Macette, prise de remords, va trouver une voi-
L'ENVOUTEMENT DANS LES TEMPS MODERNES 233
sine qui passait pour une forte magicienne, et la con-
sulte sur le point de savoir comment elle doit se dfaire
de son voult. sans causer la mort de son mari. Elle
voulait bien qu'il ft malade et incapable de la battre,
mais non qu'il mourt; c'tait une honnte sorcire.
La voisine commena par se faire verser 18 sous
parisis en or, puis dclara solennellement... qu'il n'y
avait qu' jeter le voult et les crapauds aux champs :
ce qui fut fait incontinent, au grand bonheur du patient,
qui recouvra la sant.
Tant de candeur ne devait pas sauver dame Macette.
Elle entrana mme dans sa chute sa voisine, la
divine
,
qui avait prserv son mari d'une mort cer-
taine.
Les juges, estimant qu'il n'y avait pas mort d'homme^
mais prenant en considration la longue maladie du
sire de Ruilly, les condamnrent toutes deux tre
mitres, avec l'criteau infamant :
Je suis ensorcele-
resse

. Puis on les mena
es halles de Paris
;
on les
tourna au pilori, et aprs la proclamation du jugement,
elles montrent sur le bcher, o tant de milliers de
sorciers et de sorcires expiaient l'innombrable srie
de leurs abominables forfaits.
Que d'autres encore, victimes de leur stupide aber-
ration, voulant peut- tre rompre en visire avec
l'glise, et cherchant dans la magie la consolation
souveraine de leurs malheurs, s'adonnrent des actes
dicts par la pure dmence I
Au moyen Age, le peuple avait peine comprendre
la parole divine : Les premiers seront les derniers, et
les derniers seront les premiers. Accabls par des
maux de toutes sortes, les pauvres d'esprit se jetrent
234 POISONS ET SORTILEGES
corps perdu dans la sorcellerie, o, hlas! ils ne
devaient trouver que des dboires plus grands encore
que leurs misres d'antan
(1).
VIII
LE PAPE JEAN XXII ET SES PRATIQUES OCCULTES.
LACRMOiXIE DE l'eSSAI A LA COUR DE FRAxNCE
Les gens dglise, tout comme les grands seigneurs
et les bourgeois, n'chappaient pas' cette singulire
mode du temps qui prtendait trouver dans l'occul-
tisme la raison universelle de toute chose, et raliser
dans cette recherche, pourtant bien vaine, une vri-
table unit scientifique. L'alchimie et la magie, surs
(1)
Aussi n'est-ce pas sans raison que le pote du Roman de
la Rose pouvait dire :
Et les cinq sens aussi doivent
Par les fdntosnies qu'ils reoivent,
Dont maintes gens par leurs folies
Quident la nuit estre estries,
Errans avec dame Habonde.
Et dient que par tout le monde,
Le tiers enflant de nascion
Sont de cette condition.
Qu'ils vont trois fois en la semaine.
Si con destine les maisne.
Et par tous ces ostiex ne boutent,
JNe clos, ne barres ne redoutent.
Ainsi s'en entrent par les fendaces.
Par charnires et par crevaces.
Et se partent des cors les mes,
Et vont avec les bonnes dames
Par liex forains et par maison...
D'autre part que le tiers du inonde.
Aille ainsi avec dame Habonde,
Si com foies vieilles le preuvent.
Par les visions qui s'y treuvent....
L'ENVOUTEMfciNT DANS LES TEMPS MODERNES 235
jumelles de la superstition, occupaient ce point les
esprits, que les personnages les plus graves, ceux-l
mmes revtus de l'autorit sacerdotale, les seuls ayant
une culture intellectuelle de'veloppe, suivaient le
mouvement gnral, et sacrifiaient cette passion
nfaste.
Jean XXII, le clbre pape franais que Cahois
s'enorgueillit davoir vu natre,, tait un fervent de
cette science mystrieuse, et cependant il faillit, plu-
sieurs reprises, tre la victime des malfices trams
contre lui.
Ce pape avait tudi sous la direction d'Arnaud de
Villeneuve
(1 1,
aussi fameux en son temps pour ses
connaissances mdicales que pour son talent d'astro-
logue. Aussi attribue-t-on Jean XXII un petit trait
d'alchimie, o sont incrites les recettes compliques en
usage chez les faux monnayeurs. Le but de tous les
alchimistes, la dcouverte de la pierre philosophale,
ne tendait, en effet, rien moins qu' transmuter les
mtaux en or : nous appelons aujourd'hui ces manu-
(1)
Od accuse Arnaud de Villeneuve d'avoir fourni les philtres
et les poudres qui avaient caus la mort de Benoit XI. Arnaud
tait mort en 1309 dans un naufrage, au moment mme o il se
rendait de Sicile Avignon, appel par Clment V, dont il tait
le mdecin officiel. Cette nomination mnje, comme l'observe
justement M. L. Esquieu, aurait d rduire nant Taccusation
d'em|)oisonDement de Benoit XI, car il n'est gure probable que
Clment V et mis sa vie entre les mains du l'assassin de son
prdcesseur.
Cela n'empcha point l'inquisition d'entreprendre, en 1314, la
revision des uvres d'Arnaud
; cet examen fut repris trois ans
plus tard, et cette fois les thories du savant chimiste furent
absolument rprouves, et ses crits condamns au feu, comme
entache d'hrsie et de sorcellerie. {Jean
'
XII el les sciences
occultes, par L. squibu.)
236 POISONS ET SORTILEGES
vres du faux-monnayage. Le pape usa-t-il de ces pro-
cds quelque peu purils? c'est probable; il avait
mme des secrets
(1)
pour fabriquer de fins rubis avec
du plomb, du cristal, du salptre, du sang-dragon et
du corail rouge.
Mais il ne se contentait pas d'ajouter foi aux ensei-
gnements des alchimistes. Jean XXII, dans sa crdu-
lit, attribuait des vertus merveilleuses certains
objets que la sorcellerie avait bien et dment con-
sacrs. C'est ainsi que les pierres prcieuses jouis-
saient du privilge d'carter les malfices et enchante-
ments; on retrouve, d'ailleurs, trace de cette croyance
dans les superstitions populaires modernes : Tme-
raude, le rubis, le saphir ne sont-ils pas des porte-
bonheur, et l'opale, en dpit de ses tons iriss et
laiteux, n'est-elle pas ddaigne, parce que de mauvais
prsage ?
Personne ne trouvait redire aux goiHs bizarres et
peu orthodoxes de ce pape alchimiste : preuve vidente
que cette passion avait pntr la chrtient entire.
Le roi de France, Philippe V, lui envoya un jour deux
grandes meraudes, deux beaux rubis et deux magni-
fiques saphirs monts en bagues, un miroir en or, et
enfin six langues de serpent, enchsss au milieu dune
profusion de perles et de pierres prcieuses; cette
(1)
Ce serait Jean XXII qu'il faudrait faire honneur de la
dcouverte de... l'actone! On trouve, en ellet, dans Art trans-
mutatoire qui lui est attribu, la recette suivante, que seuible
avoir copie, en 1754, Courtenvaulx, qui on en rapporte le
mrite : Prens de trs fort vinaigre quatre livres, de ciiaulx
blanche deux livres, et les mesls ensemble et les laisss par
quatre jours, et quint jour mts ces choses en alambic de
verre et distils et gards bien l'eau . On prpare encore de
nos jours l'actone par ce procd.
i
L'ENVOUTEMENT DANS LES TEMPS MODERNES 237
envoi, il joignit un autre bijou, plus ancien, en argent,
orn de onze grandes langues de serpent
(1).
Ces langues de serpent passaient pour possder des
vertusextraordinaires. Qu'tait-ce, au juste, que ce pro-
duit trange qu'on enchssait dans un bijou? D'aucuns
disent que c'tait une pierre de diverses couleurs
(2),
d'autres l'assimilent la corne de la Licorne, cet tre
fantastique qu'on pourrait croire engendr par l'ima-
gination d'un Hoffmann, et sur lequel cependant
Ambroise Par
(3)
a si longuement discouru en un
(1)
Jean XXII lui adressa une lettre de remerciements dont
nous extrayons les renseignements suivants : Nous disions
donc que nous avons reu deux languiers savoir, l'un magni-
que, en or, six langues serpentines, artistement incrust d'une
quantit de rubis, meraudes et perles
;
l'autre, ancien, onze
grandes langues serpentines.

Et, la fin de sa lettre, Jean prcisait l'emploi de ces prsents :
Ils dcellont les embches des poisons.

(2)
Dans le Lapidaire de Jehan de Mandeville, rdig au qua-
torzime sicle, il esl question de la langue de serpent :
Langw de serpent.

Langue de serpent est une pierre de
diverses couleurs. Aucunes sont blanches ou de couleur de
plomb noir, roux ou cendre, elle rsiste au venin, car sy on la
porte devant soy, elle mue sa couleur. Elle vaut vices de lan-
gues et faict bien parler gracieusement et honnestement.

Un autre manuscrit du mme ouvrage porte :

Langue de serpent est pierre de diverses couleurs, aulcunes


fois sur le blanc ou de couleur do plonc ou roux ou noir ou de
cendre et aulcunes fois est tachetez. Et si en treuve l'on de
vainnus; la vertu de lui est de rsister venin, car sy on la
porte devant venin, la pierre sue et mue sa couleur. Elle vault
moult au.\ vilces de la langue et donne bien parler, car les pa-
roles du parlant fait recliepvoir gracieusement.

(3)
Voici les curieuses lignes que le bon Ambroise Par a crites
sur la corne d<; licorne :

Je veux bien encore advertir le lecteur quelle opinion avoit


de ceste corne de lic^orne feu M. Chappelain, premier mdecin du
roy Charles IX (1560-1574), lequel en son vivant estoit grande-
ment csiim entre les gens doctes. Unjour luy parlant du grand
abus qui se comraettoit en usant de la corne de licorne, le pryait
238 POISONS ET SORTILEGES
style savant et soutenu. Peut-tre aussi tait-ce une
vertbre de ce fameux livre marin, dont Pline dit que
le poison tait terrible : d'aprs le naturaliste latin,
seule la femelle est toxique, mais au point qu'une
femme enceinte ne peut la regarder sans avorter imm-
diatement. Par contre, le mle est l'antidote le plus
puissant; aussi fait-on durcir son squelette dans le sel,
pour en porter une parcelle dans un bracelet.
Il est fort probable que ces langues de serpent taient
de vulgaires dents
(4)
fossiles d'animaux disparus^ et
(veu l'authorit qu'il avoit l'endroit de la personne du roy,
nostre rnaistre, pour son grand savoir et exprience) d'en vou-
loir oster l'usage, et principalement d'abolir ceste coutume qu'on
avoit de laisser tremper un morceau de licorne dedans la coupe
o le Roy beuvoit, craignant la poison. Il me fit rponse que,
quant luy, vritablement il ne cognoissoit aucune vertu en la
corne de licorne, mais qu'il voyoit l'opinion qu'on avoit d'icelle
estre tant invtre et enracine au cerveau des princes et du
peuple, qu'ures qu'il l'eust volontiers oste, il croyoit bien que
par raison n'en pourroit estre maistre.

(1)
Le naturaliste Pierre Belon, dans De aquatilibus libri duo
(Paris,
1553), dclare que les langues de serpent ne sont autre
chose que les dents d'un poisson :
Nos orfvres emploient ces dents de plusieurs faons : ils
les appellent faussement langues de serpent. Ceux qui capturent
des lamies s'empressent de rechercher leurs dents et leurs
mchoires, ils disent qu'elles ont quelque vertu contre les poi-
sons : aussi les gens les font-ils sertir en or et en argent dans
ce but.
Lmery, un des plus clbres apothicaires du dix-septime
sicle, est d'avis {Trait des drogues) que la prtendue licorne
n'tait autre chose qu'une dent de narval.
Cuvier dclare qu'il n'existe dans la nature d'autre unicorne
que le rhinocros : La seule production naturelle, crit-il, que
l'on ait donne jusqu' prsent pour une corne de licorne, c'est
la dent du narval. Quoique ce ctac n'en ait ordinairement
qu'une, elle est implante dans l'os inter-raaxillaire d'un ct, et
il
y
a toujours au moins le germe d'une seconde dans l'autre os
intermaxillaire. Les Orientaux attribuent encore aujourd'hui
la corne de rhinocros toutes les proprits que le moyen ge
I
L'ENVOUTEMENT DANS LES TEMPS MODERNES 239
que l'esprit inventif des magiciens du moyen ge
transformait en btes de l'Apocalypse.
Les bagues serpentines offertes par Philippe V
Jean XXI avaient sans doute grande valeur
(1)
;
mais
bien autrement prcieux dut lui paratre le couteau
magique qui fut offert au Pape par Marguerite de Foix.
En i317, la comtesse de Foix-Barn envoyait
Jean XXIl
(2)
un couteau dont le manche tait une
corne de serpent. Le trsor de la famille de Foix-Barn
possdait ce talisman, qu'elle avait un moment prt
au pape Clment V. et que Ihritier de ce dernier, Ber-
trand de Got, vicomte de Lomagne, dut restituer,
Bazas, au reprsentant de la comtesse,, au mois de
dcembre 43i6
(3).
attribuait la corne de licorne. (G. Cuvier, Notes sur le VIP livre
de Pline, dit. Panckoucke, t. VI,
p. 428.)
(1)
Il n'en tait pas toujours de mme. Le compte de Vhtel de
la comtesse d'Artois en 1512, porte pour une langue de serpent
que Madame achepta sur chemise m sols , ce qui tait pour rien.
Une langue de serpent non garnie tait plus apprcie que si
elle tait monte sur argent. Ainsi, tandis que, non garnie, une
seule langue tait prise dix sous tournois, cinq petites langues,
dont quatre garnies d'argent et la cin(juinie d'argent et de
corail, n'taient estimes que quinze sous tournois. Une grande
langue garnie d'argent dor, en une hourso de cuir, tait prise
six livres, et une autre, garnie d'argent et de petite pierrerie, ne
valait que vingt-deux sous tournois.
(2)
Sur Jean XXII, rf, A. Coulon, Un prsent de Philippe V, roi
de France, au Pape Jean XXII, dans les Mlanges d'archologie
et d'histoire de l'cole franaise de Rome, dcembre 1894, p. 613;
hulletin de la Socit des tciences, lettres et arts de Pau, t. XIV;
Histoire du Languedoc, t. X,
p. 559; Archives des Basses- Pyrnes,
E. 10, 403; Ch. ROUS.SEL, Le Pape Jean XXII, tir part de la
Nouvelle Revue; Bektranoy, Recherches historiques sur Vorigine
et l'lection du Pape Jean XXIl. otc.
(3)
Les documents relatifs au prt sont perdus, mais il nous
reste ceux qui concernent la restitution.
Le 9 dcembre 1316, Marguerite, comtesse de Foix et vicom-
I
240 POISONS ET SORTILEGES
Au premier bruit des attentats (i) dirigs contre
Jean XXII, la comtesse, cdant une inspiration gn-
reuse
(2),
envoyait, en prt, ce pontife l'objet qui
devait le prserver de tout malfice.
tesse de Barn, mre de Gaston I", mort en 1215, et Gaston II
(X) fils de Gaston I% et par consquent peLit-fils de Marguerite,
firent venir Orthez trois procureurs :
Pour rclamer ot reprendre en nostre nom, des hritiers ou
successeurs de feu le Pape Clm(>nt V, d'heureuse mmoire, un
canif ou couteau qne jadis notre homme, feu Messire Gaston,
comte de Foix, fils de nous. Marguerite et pre de nous, Gaston,
prta au dit Trs Saint Pre le Pape Clment V... et recevoir en
notre nom ce dit couteau, et remettre la quittance que nous leur
avons confie, scle de nos sceaux.

En mme temps, Marguerite et Gaston leur remirent un reu
du couteau, prpar d'avance, mais non dat.
Nous reconnaissons avoir reu et tenir notre tour, de vous
noble et puissant Seigneur Bertrand, par la grce de Dieu
vicomte de Lomagne et Auvillars, le couteau ou canif que notre
Seigneur le Pape Clment V, rcemment dcd, avait reu en
prt du magnifique Seigneur Gaston, comte de Foix, d'illustre
mmoire.

Ce fut le 21 dcembre 1316 que le procureur Bertrand de
Got, vicomte de Lomagne et d' Auvillars, neveu et hritier de Cl-
ment V, remit aux procureurs de Marguerite et de Gaston le
fameux couteau. Cette remise eut lieu Bazas en Guyenne, et
un notaire en dressa un acie public, o furent insrs les deux
documents ci-dessus. Cet acte lut expdi en plusieurs copies.
Dans son Histoire d'un petit couteau, publie dans le Bulletin
de la Socit des sciences, lettres et arts de Pau, Flourac explique
l'envoi de cet objet : comme gage d'une alliance entre Cl-
ment V et la maison de Foix , c'est--dire comme un cadeau
complet. Mais alors la restitution de ce gage signifiait donc
qu'il
y
avait rupture entre cette maison et la famille de Got?
L'examen des documents n'autorise nullement cette hypothse.
(EsQuiEU, Le couteau magique de Jean XXII).
(1)
V. Archives historiques de la Gascogne. Documents pontifi-
caux, par l'abb Louis Gurard.
(2)
De la lettre de reconnaissance du Souverain Pontife, date
du 8 mars 1317, discute M L. Esquieu, peut-on dduire que
celui-ci avait sollicit cet envoi? Ou bien faut-il ne voir l qu'une
dlicate attention de la comtesse? Mais la lettre fait allusion
L'ENVOUTEMENT DANS LES TEMPS MODERNES 241
La, corne de serpent fut conserve par Jean XXII pen-
dant prs de quinze ans; ce n'est qu'au bout de ce
temps qu'elle fut remise entre les mains du petit-fds de
la comtesse, Gaston II de Foix-Barn.
des conditions poses et acceptes, qu'un second document
nous montre assez rigoureuses...
Nous laissons nos lecteurs le soin de conclure :
Remerciements a Marguerite, comtesse de Foix
POUR l'envoi du couteau.
A notre chre fille en Jsus-Christ, noble dame Marguerite
comtesse de Foix.
Il nous a t bien agrable et doux, chre fille, de voir avec
quel souci maternel de notre sauvegarde et de la conserva-
tion de notre vie, vous vous tes si aimablement empresse de
nous envoyer cette corne de serpent, faonne en forme de man-
che de couteau, qui possde, dit-on, la vertu de prvenir le pril
d'empoisonnemeiit. Nous l'avons reue, titre de prt, sous
certaines conditions et obligations, par l'intermdiaire de nos
chtTs fils Raymond de Barn, archidiacre de Larval en l'glise
de Laseure, et Manaud de Gastrotino, chanoine d'Oloron, vos
envoys, qui nous ont remis ladite corne, de votre part, accom-
plissant pleinement vos instructions. Nous vous envoyons par
les mmes messagers une autre lettre patente, portant reu et
engagement touchant cette rception, et la promesse de restitu-
tion de cet objet : nous accueillons votre sollicitude avec nos
meilleures actions de grce, et nous vous offrons notre bienveil-
lant appui en toutes circonstances dans lesquelles vous pourrez
avoir recours nous, avec une confiance filiale, tant que l'affaire
le comportera et que Dieu le permettra.

La confirmation de la remi.se et de la rception du couteau
porte la mme date du 8 mars 1317; ce document indique quelles
taient les conditions poses par la comtesse et l'importance
norme qu'elle attribuait son couteau, importance reconnue
par le Pape, qui n'hsitait pas prendre de graves engagements
en cas de perte ou de destruction, comme aussi il dictait les
peines les plus svres en cas de dtournement.
A LA MME touchant LE CONSTAT DE RCEPTION DUDIT MARCH
Et l'engagement a son sujet
Nous reconnaissons, chre fille, avoir reu titre de prt,
des mains de... cette corne de serpent, faonne en manche de
couteau, qui est, dit-on, souveraine contre les dangers du poison.
Et nous promettons, conformment la demande que vous nous
16
242 POISONS ET SORTILEGES
Un document du temps
(4)
nous donne la descrip-
tion trs minutieuse du prcieux talisman. C'tait un
manche de couteau ou poignard, de couleur brune ou
fonce, muni sa partie suprieure d'une garniture
d'argent, l'extrmit de laquelle il
y
avait un embo-
tage cass et bossel, paraissant avoir autrefois con-
tenu une pierre prcieuse. Le manche de couteau tait
aussi d'argent sa partie infrieure, et la pointe tait
du mme mtal.
Il tait enferm dans un tui noir, en cuir bouilli,
ouvrag, auquel tait fix un cordon de soie de cou-
leur verte.
On a dissert amplement
(2)
sur la nature de cette
en avez faite, de le rendre vous mme ou votre mandataire
authentique, sans difficult ni dlai; nous engageant de ce fait,
nous et tous nos biens mobiliers et immobiliers, quels qu'ils
soient et o qu'ils se trouvent; et dater d'aujourd'hui jusqu'
l'poque de la restitution, nous lanons sentence d'excommuni-
cation contre quiconque retiendra ladite corne contre votre gr,
aprs avoir t requis par vous en votre mandataire authentique
d'oprer cette restitution. (L. Esquieu, Le couteau magique de
Jean XXII).
(1)
M. L. Esquieu l'a publi in extenso dans son attachante
brochure : Le couteau magique de Jean XXII.
(2)
Un rudit autrichien, M Pogatscher, a consacr aux
Langues et cornes de serpent ime trs curieuse monograpbie.
Les Grecs attribuaient des proprits merveilleuses la corne
de
licorne; or, il est peu prs certain que cette fabuleuse
licorne n'tait autre que le rhinocros (V. plus haut,
p. 238,
note 1).
Jaubert cite, dans sa Gographie d'Edrisi un rcit du vizir
persan El Djihani ou Al Gaihand (de la Cour des Sassanides, fin
du neuvime et commencement du dixime sicle): El Djihani
rapporte aussi dans son livre qu'avec celte corne (de rhino-
cros) on fabrique pour les rois de l'Inde des manches de cou-
teaux de table qui se couvrent d'humidit lorqu'on apporte
devant ces rois quelques mets dans lesquels il entre du poison
;
en sorte qu'on connat aussitt que l'aliment est empoisonn.

Reynaud, dans sa Relation des voyages faits par les Arabes et
L'ENVOUTEMKNT DANS LES TEMPS MODERNES 243
fameuse corne de serpent; on lui a attribu les proprits
les plus tranges.
Quoi qu'il en soit, on s'est servi, sur la table des
princes et des rois, ds les temps les plus reculs, de
ces manches de couteaux
(1),
qui avaient la proprit,
croyait-on, de se couvrir d'humidit, quand ils tou-
chaient un mets empoisonn.
La crainte du poison a longtemps maintenu dans les
cours la crmonie dite de l'essai
(2)
ou de l'preuve.
les Persans dans VInde et la Chine au neuvime sicle (Paris, 1845,
t. I,
p.
28 : t. IL
p. 65), raconte le mme fait.
Thonjas de Cantimpr, qui composa vers 1228 son Liber de
natura renim secundum diverses phitosophos, crit :
Du serpent cornu.

Il
y
a, d'aprs Pline et Solin, un ser-
pont cornu qui a sur la tte huit cornes semblables celles d'un
blier... Par l'humidit de cette corne, on reconnat Je poison
apport sur la table des grands. On fabrique avec ces cornes des
manches de coutaux, et l'on pose ces couteaux sur la table des
rois avant d'y apporter les mets, afin qu'en se couvrant d'hu-
midit, ils rvlent si l'oa a servi quelques plats empoisonns.
Dans le trait De animalibus (vers 1250) d'Albert le Grand
on lit :
Le serpent cornu a sur la tte huit cornes recourbes comme
celles du blier. Certains prtendent que la corne de serpent se
couvre d'humidit en prsence d'un poison; on en met sur la
table des grands et on en fabrique des manches de couteaux;
ces cornes places sur la table des grands d( leraient la pr-
sence du poison, mais cela n'est pas bien prouv.
Vincent de B<'auvais (Spculum nalurale,
1250), Jacob van
Maerlans {Nalurgm Bloeme, 1266) et Conrad vom Magenberg
{Bu^h der \alur, 1349) rapportent l'opinion de Cantempr. (Cf.
EsouiEU, op. cit.)
(1)
Le manche de couteau de Marguerite de Foix tait fait
d'une corne We rhinocros ou d'une corne de narval. Mais d'aprs
la description de cet objet bruni seu obscuri coloris , on peut
affirmer que c'tait une corne de rhinocros.
(2)
Cette coutume est trs ancienne : on la retrouve chez les
Perses et chez les Mdes.
Csalpin, mdecin de Rome (De venenit, Francfort,
1605), nous
apprend que les empoisonnements l aient si frquents de son temps
que, non seulement les grands seigneurs faisaient goter les
2i4 POISONS ET SORTILEGES
Vpreuve tait, dans sa forme la plus riche^ une
pice d'orfvrerie, monte sur pied et souvent ter-
mine par une branche de corail. Des tiges de mtal
donnaient naissance un feuillage cisel ou maill,
agrment de pices de joaillerie, et d'o pendaient
des chanes les pices rputes pour combattre le
venin : les jaspes (jaune et hliotrope), Ihmatite, les
agates, les crapaudines, les langues de serpent, et par-
dessus tout, la corne de licorne, c'est--dire des frag-
ments de dfense de narval (i).
Cet ensemble, constituait, proprement parler, le
languier. Mais on accrochait, en outre, Tanse ou au
couvercle des pots, des chanettes au bout desquelles
tait suspendue la pierre d'preuve, destine tremper
dans le liquide essayer.
Pour les aliments solides, on se servait d'autres
pierres, suspendues de la mme faon que les prc-
dentes, et avec lesquelles on touchait simplement les
viandes
(2).
mets et les boissons leurs mdecins ou leurs ministres, mais
encore ils ne les faisaient servira table que dans des vases d'elec-
trura, mtal trs poli analogue notre vermeil, et qui ne devait
se ternir que dans le seul cas o le mets contenait quelque poison.
D'autres, ajoute-t-il, mettent quel<|ues pierres prcieuses au
fond de chaque plat et qu'on retire table pour s'assurer qu'elles
conservent encore leur lucidit naturelle. De l peut-tre l'ori-
gine de cette singulire coutume de nos cuisinires de placer une
cuillre d'argent dans le vase o cuisent les champignons.
(1)
La crapaudine, pierre que l'on suppose tre extraite du
crapaud, avait des vertus analogues celles de la corne de
licorne. Pomet nie cette proprit. Il ajoute : Je ne voudrais
pas nanmoins contester qu'il ne s'en trouve dans la tte des
vieux crapauds ;
il est certain que celles que nous vendons ne
provient pas de ces animaux.
(2)
Victor Gay, Glossaire archologique du moyen ge et de la
Renaissance, art. Epreuve.
I
L'ENVOUTEMENT DANS LES TEMPS MODERNES 245
C'tait accorder toute confiance son hte que de
renoncer pour soi la crmonie de l'essai. Quand
Louis XII (i) reut l'archiduc d'Autriche, on remarqua
qu'ils burent table et mangrent de compagnie^ sans
qu'on et, au pralable, fait l'preuve des mets et des
boissons
(2).
Le plus gnralement, on observait un crmonial
qui variait selon les endroits. Au repas de noces du roi
d'Ecosse
(1449),
pendant qu'on essayait les plats, cha-
cun de ceux qui les avaient apports devait mettre genou
en terre jusqu' ce que l'essai ft termin.
A la cour pontificale, voici comment les choses se
passaient : lorsque, au moment du dner et du souper_,
les cuisiniers apportaient les mets aux cuyers d'hon-
neur, le matre d'htel devait tre prsent et voir de
quelle faon on faisait lessai.
Il remettait ensuite ces mmes cuyers les plats et
les coupes qui contenaient ces mets, aprs les avoir
examins avec soin.
C'tait le vaisselier qui tait charg de porter l'essai
la cuisine, aux heures auxquelles le matre d'htel et
les cuyers s'y rendaient pour prendre les mets.
Quand le matre d htel ne faisait pas lui-mme
(1)
Au sacre de Louis XII, on essaya jusqu' l'hostie qui
tait destine au roi.
Dfvant que venir la conscration, M. de Boulogne, aumos-
nier du roy... s'en alla au grand htel, o il prit un bassin d'ar-
gent dor, avec un grand talletas cramoisy dedans pli, dans
lequel il
y
avoit des hosties, tant pour le clhrant que pour
faire la communion, lesquelles il porta au roy, et lui en lit la
crance et l'essay, aprs lequel, le roy choisit une hostie pour lui
et une pour le clbrant.
(Sacre de Louis XII, Crmonial fran-
ais, t. I,
p.
4.=)2
)
(2)
Chroniquet de Jean d'Anton, II, part. 3, cliap. 31.
246 POISONS ET SORTILEGES
l'essai, il se faisait remplacer par le chevalier que l'on
voulait honorer le plus parmi les assistants.
Aprs le repas, pendant que le prince se lavait les
mains, l'cuyer tranchant qui tait devant lui devait
prendre l'essai sur la table et le remettre au vaisselier,
qui, ds ce moment, en avait la garde.
Le matre dhtel du duc de Bourgogne nous a con-
serv le crmonial observ la cour de son matre
;
il ne diffre pas sensiblement de celui qui tait pratiqu
l'htel du roi (Philippe V).
Aussitt le repas commenc, les officiers chargs du
service de la table se plaaient selon leurs attribu-
tions.
Aprs le panetier, venait le sommelier de la pane-
terie, portant la nef d'argent dans laquelle se trou-
vaient les tranchoirs d'argent, la petite salire et une
autre petite nef; et, jointe ces objets, la corne de
licorne destine faire l'preuve de la viande. Le
prince assis, l'cuyer tranchant disposait devant lui
le pain et les couteaux, prenait la serviette qui enve-
loppait le pain, la dpliait et la mettait au cou de son
matre. Puis il prenait le pain, et le divisait en deux
morceaux; il en donnait un au valet servant pour faire
son essai. Il retirait ensuite la corne de licorne de la
petite nef, touchait le pain avec, et, l'preuve faite,
le tranchait devant le prince. Quand il avait servi le
pain, il le remettait sur la table entre lui et le panetier,
prenait le petit couteau, et en baisait le manche comme
il avait bais la serviette.
Il dcouvrait ainsi successivement et mettait l'un
aprs l'autre devant le prince tous les mets et toute la
viande qui taient sur la table. Puis, cela fait, il les
J
L'ENVOUTEMENT DANS LES TEMPS MODERNES 247
touchait avec la licorne, comme il avait fait du pain,
avant que le prince ne les portt sa bouche.
Venait ensuite l'chanson et aprs l'chanson, le
sommelier de l'chansonnerie, qui portait dans sa
main droite deux pots d'argent, contenant l'un le vin,
et l'autre l'eau, destins au prince. Ces pots se distin-
guaient de ceux des autres convives par une pice de
licorne suspendue une chane.
Sous Henri IV, on observait encore ce crmonial,
quelques modifications prs
(1).
Sous Louis XIV et Louis XV, tous les objets placs
sur la table taient soumis l'essai : mme la serviette
mouille que l'on prsentait au roi. C'est ce qui s'appe-
lait faire le prt. Le gentilhomme servant essayait
d'abord les ustensiles renferms dans la nef; il tou-
chait les assiettes, les serviettes, la cuillre, la four-
chette, le couteau, les cure-dents, avec un petit mor-
ceau de pain, que le chef du gobelet devait s'empresser
de manger.
Pendant le service, les plats poss successivement
sur la table du prt taient essays de la mme
manire. On touchait chacun d'eux avec deux mor-
ceaux de pain, dont l'un tait aval par l'cuyer de
bouche, et l'autre par le matre d'htel.
(1)
Le maistre cuisinier, qu'on appelle plus civilement Tes-
cuyer de cuisine, ayant dress en sa cuisine, sur une table, tous
les plats qu'on doit prsenter devant le prince ou autres, avec
un morceau de pain pass par tous les plats, le trempant dans
les potages, sauces, et sur les viandes, puis le mange afin d'oster
tout soupon de poison.

De rechef, icelles viandes estant
prsentes sur la table du prince et devant luy, celuy qui pose
les platz en fait autant que l'esouyer de cuisine en a fait. Alors
les princes, ce leur semble, en mangent plus assurment. >
(Lots Gdton, Diverse$ Leons,
p. 67.)
248 POISONS ET SORTILGES
Quand le roi demandait boire, le chef du gobelet
recevait dans une tasse de vermeil un peu de l'eau et
du vin contenus dans les carafes, et buvait le tout. On
servait ensuite le roi.
Napolon avait conserv l'habitude du lavage des
mains avant le repas. Le grand chambellan tait charg
de mouiller avec une serviette les doigts du souverain.
Mais si celui-ci voulait bien passer pour avoir parfois
les mains sales, il n'entendait pas qu'on pt le croire
capable de craindre le poison. Aussi refusa-t-il de rta-
blir l'usage de Vessai.
Nanmoins, ses plats taient toujours apports cou-
verts, et aussitt la nappe mise, un matre d'htel ne
quittait plus la table, jusqu'au moment o Sa Majest
y
prenait place
(1).
Les divers exemples que nous avons rapports
prouvent que la crmonie de l'essai tait en usage,
non pas seulement en France, mais dans toutes les cours
de l'Europe. 11 serait donc injuste de prtendre que
Jean XXIl, en s'y soumettant et en ajoutant foi cer-
tains talismans, faisait preuve d'un esprit particu-
lirement superstitieux; il tait seulement de son
poque, et ne faisait, au reste, que suivre une tradi-
tion qui lui avait t lgue par son prdcesseur Cl-
ment V.
Il est certain, nanmoins, d'autre part, qu'il versa
dans les pratiques de l'occultisme, qu'il en inspira le
got son entourage, ce point quil faillit en tre la
premire victime.
Par une ironie du sort, le pontife devint lui-mme
(1)
Les Repas, par Franklin. Pion, diteur.
L'ENVOUTEMENT DANS LES TEMPS MODERNES 249
l'objet de conspirations et de conjurations bases sur
la magie noire.
Le premier complot, celui de Bernard d'Artois,
choua. Un complice le dnona et le fit jeter en pri-
son, avant que son projet et reu un commencement
d'excution.
Le Saint-Pre fut, ds ce moment, en butte aux em-
bches de ses ennemis, de jour en jour plus nom-
breux, plus haineux, plus audacieux
;
ils essayrent
du poison, ils tentrent de corrompre les officiers de
bouche.
Fort mu de cette haine, qui ne dsarmait pas, le
Pape, dans un bref adress aux cardinaux, tmoigna de
la douleur quil en avait ressentie : Ils ont prpar
des breuvages pour nous empoisonner... n'ayant pas eu
l'occasion de nous les faire prendre, ils ont fabriqu
des images de cire sous notre nom pour attenter
notre vie, en piquant les images avec incantations ma-
i.nques et invocations de dmons; mais Dieu nous a
prserv et fait tomber entre nos mains trois de ces
images...

L'enqute avait, en effet, rvl tout un plan de
conspiration ourdi par des empoisonneurs fort adonns
aux pratiques de la magie. Le principal coupable, Jean
d'Amanto, tait un mdecin-barbier, qui avait la
cour ses grandes et ses petites entres
;
pour complices,
on lui donnait plusieurs clercs, tous souills par le
commerce des dmons , vous la ncromancie et la
gomancie
;
ils taient hants par les succubes, et se
vantaient hautement de pouvoir causer la perte d'un
homme, per venena et verba, c'est--dire que, par sur-
crot, ils se faisaient empoisonneurs.
250 POISONS ET SORTILGES
Ils excellaient dans l'art de pratiquer l'envotement
la figurine de cire, envotement qu'ils perptrrent
contre le pape et contre nombre d'autres personnages;
puis, selon le procd classique, ils peraient la poupe.
Pour connatre le pass, et aussi l'avenir, ils enfer-
maient les dmons dans des anneaux ou des cercles,
les faisaient apparatre dans des miroirs, et enfin ils
allaient au sabbat interroger Diane, la desse noire.
Cette Diane, le dmon malin de la campagne, est
devenue si familire aux gens de l'poque, que Tvque
Auger ne peut s'empcher de s'crier : Nulle femme
qui n'ait t chevaucher la nuit avec Diane, la desse
des paens. Diane chasseresse, en effet, d'aprs la
thologie du moyen ge, est une des formes prises par
le dmon pour tromper les gentils. Avouons au moins
qu'il avait bon got et que le diable, sous les traits
charmants de Phb, sur d'Apollon, est plus sdui-
sant qu'avec son long corps poilu et sa grande queue
fourchue.
Ce mme dmon n'a pas perdu l'habitude d'emprun-
ter le corps de la femme, et il vient ainsi tenter les hu-
mains : incubes et succubes sont sous sa domination.
Les magiciens empoisonneurs_, comme notre mdecin
Jean d'Amanto, entretenaient un commerce quotidien
avec tous ces tres sataniques. C'est d'eux qu'ils tirent
leurs pouvoirs, notamment celui d'envoyer aux
hommes des maladies mortelles. Ainsi, lors de la peste
pernicieuse de Forojulien, lvque, sur le conseil des
lecteurs de l'ghse et des chtelains pontificaux, fit-il
mettre la question tous ceux qui s'taient salis par ce
honteux commerce, comme auteurs responsables du
flau public.
L'ENVOUTEMENT DANS LES TEMPS MODERNES 251
Un grand procs commena donc, o les rvlations
les plus tranges se firent jour
;
il n'est pas jusqu' la
mmoire du prdcesseur de Jean XXII, le pape Cl-
ment V, qui ne fut clabousse par le scandale.
Jean d'Amanto. le mdecin ncromancien, avait t
un jour consult par le pape Clment V. Ce pontife
s'adressa lui dans une circonstance exceptionnelle :
il lui demanda le sort rserv dans l'autre monde un
sien neveu qu'il chrissait et qu'il avait eu la douleur
de perdre. Jean d'Amanto prit pour mdium le chape-
lain mme du pape, Hugues Geraldi
;
ce fut ce dernier,
probablement suggestionn par le ncromancien, qui
rpondit que le neveu tait couch sur un lit de
flammes, et subissait le chtiment des simoniaques.
Charitablement, l'illumin annona aussi au pape, son
matre, qu'un mme supplice l'attendait pour le mme
crime.
Mais lorsque Clment V mourut, son successeur
Jean XXII n'eut pas les mmes raisons de mnager et
le mdium et le matre sorcier. Il prta l'oreille aux
bruits qui circulaient, aux soupons qui prenaient corps,
et les deux compres furent condamns pour vol, si-
monie, dbauches, commerce avec les succubes, sor-
cellerie, envotement contre le nouveau Pape. Hugues
Graud ou Graldi, qui avait fini par avouer son crime,
fut condamn la dgradation publique et la dten-
tion perptuelle.
Sur ces entrefaites, le neveu de Jean XXII, Jacques
de Via, tant dcd subitement, on attribua sa mort
l'efetdes conjurations magiques de Graud, qui, pour
cette nouvelle imputation, fut dfr la justice scu-
lire et envoy au supplice le plus horrible : on le trana
252 POISONS ET SORTILEGES
la queue d'un cheval sur la place de Grve o il fut
corch et brl vif.
Les excutions se succdrent rapidement : c'est
Bernard de Montpellier
(1317),
moine franciscain, ac-
cus d'avoir ensorcel et empoisonn Benot XI, dont
il avait prdit la mort bien longtemps avant l'vne-
ment
;
c'est le pote Cecco d'Ascoli;, convaincu de com-
merce avec les dmons et brl Florence
(1327);
c'est
Ricordi, l'adorateur du Diable, qui envota d'amour
les femmes de Garcassonne, et qu'on enferma aux
Garmes de Toulouse.
Les plus hauts personnages de la cour pontificale
n'chappaient pas aux soupons. On dcouvrit un jour
un complot magique dirig contre le roi de France
;
ses prtendus auteurs furent arrts et conduits sous
bonne garde au Ghtelet de Paris; presss de ques-
tions, ils avourent n'avoir agi qu' Tinstigation du
neveu mme de Jean XXII, Arnaud de Via, seigneur de
Villemur et conseiller du roi. Gelui-ci fut impliqu
dans un interminable procs
;
cependant il put se dis-
culper, et fut acquitt de l'accusation d'envotement.
Il est superflu d'ajouter des noms celte liste dj
longue. Aussi bien, tant au palais pontifical d'Avignon
qu' la Cour de France, sorciers et empoisonneurs pul-
lulaient, mais on peut conclure que leurs maladroits
malfices n'ont t le plus souvent qu' l'encontre de
leurs projets
;
car, trahis par leurs complices, ces n-
cromans expirent presque toujours sur le bcher leurs
criminels forfaits.
Pourquoi faut-il, hlas 1 que cette accusation dsho-
norante ait sali la mmoire de grands hommes inca-
pables de tels crimes, comme Arnaud de Villeneuve ?
Il
L'ENVOUTEMENT DANS LES TEiMPS MODERNES 253
Pourquoi, afin de perdre leurs ennemis, le pouvoir
pontifical et le pouvoir royal ont-ils recouru ce m-
chant prtexte, et ont-ils brl tant d'innocents, facile-
ment convaincus de sorcellerie ? Le Dante
(1)
lui-
mme devait subir cet outrageant soupon; il faillit
payer de sa vie
(2)
les carts de son gnie,
tout im-
prgn de la gnose johannite .
La gloire de ces nobles esprits est aujourd'hui pure
de cette tache infamante
;
c'est dj trop qu'on les ait
suspects.
(1)
Dante avait, la mort de Clment V, intrigu auprs des
membres du conclave, pour l'lection d'un Italien.
Le grand Florentin, qui et peut-lre dsarm, si le Pape f
revenu Rome, mit son gnie amer au service des mcontents.
On connat ses ardentes invectives :
Sous les vtements des
pasteurs, on voit des loups rapaces dans tous les pturages,
protection de Dieu, pourquoi dors-tu? De notre sang, les Gaor-
sins et les Gascons s'apprtent boire. {Paradis, XXVII.)
(2)
Eliphas Levi, Histoire de la Magie,
p.
358.
LE POISON A LA COUR PONTIFICALE
LES CRIMES DES BORGIA
Jamais, depuis la chute de l'empire romain, s'crou-
lant lourdement sur les ruines du paganisme, jamais la
ville ternelle n'avait t plus trouble ni plus ensan-
glante qu' l'avnement du pape Alexandre VI. On
sait quels dsordres inous donna lieu son lection
;
une fois install sur le trne de saint Pierre, il ne
chercha pas dlivrer l'Italie de cette foUe sanguinaire
dont elle tait agite
;
bien au contraire, il favorisa ces
dsordres, la faveur desquels il gagnait sa fortune et
accroissait son autorit tyrannique.
A Rome, les crimes succdaient aux crimes : non pas
seulement des vengeances traditionnelles, vendettas
corses, Capulets contre Montaigus^, famille contre fa-
mille^ mais le plus souvent des meurtres dicts par la
plus lche cupidit, par l'ambition jamais assouvie.
C'est le fils qui tue son pre pour en hriter sans
retard; c'est le pape qui supprime les cardinaux de
RomC;, parce qu'il esl leur seul hritier et qu'il est
tourment d'pres besoins d'argent. Cest le cardinal
Ferdinand, qui, n'ayant pu empcher le mariage de
LE POISON A LA COUR PONTIFICALE 255
son frre, Franois de Mdicis, avec l'aventurire
Bianca Capello, les empoisonne tous deux au cours
d'un dner de chasse, Poggio, crime clbre qui
dnoua tragiquement cette extraordinaire intrigue
amoureuse : Bianca^, patricienne florentine, sduite par
le commis Buonaventuri, puis, force de ruses et de
coquetteries, gagnant l'amour du duc Franois, affi-
chant, malgr la duchesse lgitime Jeanne d'Autriche,
la scandaleuse liaison
;
proclame matresse rgnante
;
simulant une grossesse
;
achetant un enfant, le faisant
passer pour son propre fils
;
assassinant ensuite tous
les complices de la substitution
;
enfin, aprs la mort
de Jeanne d'Autriche, pousant son amant
;
couronne
grande-duchesse de Toscane, et en pleine apothose,
succombant, quelques heures aprs son mari, au mys-
trieux poison du cardinal Ferdinand, le beau frre
frustr : aventures banales et communes en cette
trange Renaissance, faite de grandeur et de bassesse.
Sous le rgne du pape Borgia, les assassinats se
multipliaient impunment. Burchard rapporte qu'un
pcheur avait vu, pendant une nuit, jeter au Tibre
plus de cent cadavres sans que personne s'en mt
(1).
Les plus illustres princes n'chappaient point au car-
nage : Csar Borgia ne couronnt il pas ses innom-
brables forfaits par le fratricide ? Nest-ce pas lui qui
fit gorger son an, le duc de Gandie, dans l'unique
but de troquer sa robe de cardinal, qui le condamnait
1 inaction, contre 1 armure du gonfalonier qui lui
valait le commandement suprme des armes ?
Csar Remployait gure le poison. Matre absolu de
(1)
BuRCHABD, II, cit par Gebhart.
256 POISONS ET SORTILEGES
tous, il tuait ouvertement, cyniquement, sansvecourir
ce subterfuge hypocrite; il alla mmejusqu a frapper
le cardinal Perrotto, son ami et protecteur, et le poi-
gnarder dans les bras du Saint-Pre.
Un autre jour, il tenta de faire assassiner son beau-
frre, le duc Alphonse d Este, mari de sa sur Lucrce.
Celui-ci, attaqu la porte de Saint-Pierre, fut bless
de plusieurs coups de poignard, mais n'en mourut
point
;
sa femme et sa sur le soignrent avec dvoue-
ment, prparant elles-mmes ses aliments, de peur que
le poison n'y ft gliss par Csar. Mais un matin, ce
dernier,, voulant dcidment en finir, entre dans la
chambre du malade
;
d'un geste, il en chasse les
femmes, puis appelle don Micheletto, qui parait,
jette le duc sur son lit et l'trangle en prsence
de Csar (i).
La politique du pape l'entranait aux pires for-
faits : pour tendre sa domination sur toute la Pnin-
sule, et pour emplir les caisses toujours vides de son
trsor, il ne reculait devant aucun expdient Le pape
tant l'hritier naturel des cardinaux, les Borgia,

tels des cannibales qui laissent s'engraisser leurs pri-
sonniers avant de les manger,

laissaient les cardi-
naux voler, piller et trafiquer des indulgences, des
faveurs et des places, jusqu'au jour o,
suffisamment
riches, le poison ouvrait prmaturment leur succes-
sion et permettait au pape de payer ses orgies et de
thsauriser pour son fils.
D'autres fois, il empoisonne par machiavlisme po-
litique, sans qu'on sache au juste pourquoi, pour se
(1)
Gebhart, loc. cit.
LE POISON A LA COUR PONTIFICALE 257
dbarrasser d'un otage dangereux : ce fut le cas de
Djem, le frre du sultan.
Djeni;, fils de Mahomet II et ancien gouverneur de
Karamanie, avait t captur par les chevaliers de
Rhodes, qui le donnrent au Saint-Pre. Celui-ci garda
l'otage, en garantie de la neutralit du Sultan. Djem_,
moiti libre, moiti prisonnier, menait Rome une vie
agrable ;
il tait de toutes les ftes. Un jour mme, il
chevaucha, coifi du turban et vtu la turque, en tte
dune procession solennelle qui se rendait Saint-Jean
de Latran ;
bizarre cortge, dont le sultan Djem et le
gonfalonier Csar ouvraient la marche, cte cte
prcdant la croix et les emblmes sacrs, et que sui-
vait pieusement toute la cour vaticane,
y
compris
Alexandre VI, cheval. Arriv l'glise, Djem mit
pied terre et pntra dans le temple avec la pro-
cession. Le peuple de Rome, pourtant accoutum de
folles extravagances, s'indigna hautement d'une telle
profanation, mais se tut bien vite, dans la crainte
des sbires csariens.
Cependant, le malheureux Djem,

tel un objet pr-
cieux qu'on change,

fut, quelque temps de l,
donn par le pape Charles VllI, qui, par cet otage,
esprait peser sur la Turquie. Mais, peine remis aux
Franais, Djem mourait Naples, pour avoir absorb
un aUment qui ne lui convenait pas. La phrase de Bur-
chard est d'une concision significative :
ex esu, sive
polu, natur su non convenienti et consueto vita defunctus
est
(1).
.
Djem fut-il empoisonn, et par qui ?
(1)
BURCHARD, II, 242,
258 POISONS ET SORTILEGES
L'opinion gnrale, ainsi que le rapporte M. Thuasne,
se pronona pour le crime. Commines appuie cette
version : et disoit-on qu'il
fut
empoisonn (i). On
trouve dans les Chroniques vnitiennes de Priuli
(2)
la
mme affirmation : ilquale avvelenaio. Hammer par-
tage cette opinion ;
enfin Sanudo
(3)
est aussi affir-
matif
(4).
Djem fut vraisemblablement empoisonn par le pape,
avant d'tre remis aux mains de Charles VIII. Mais
pourquoi ce crime ?
C'est ici que se manifeste le machiavlisme politique
qui fleurissait aussi bien la cour du Vatican qu' la
Sublime-Porte.
Charles VIII, poursuivant travers Tltalie sa marche
triomphale, devenait un ennemi dangereux pour les
nations mditerranennes ; une fois en possession de
Djem^ pourquoi ne tenterait-il pas de l'installer sur le
trne de Turquie, la faveur d'une rvolution de
palais ?
Le pape fait part de ses apprhensions au Sultan, lui
demandant l'appui de son arme et lui signalant le
danger. Bajazet consent secourir le pape^ et, pour
ter Charles VIII l'ide de se servir de Djem, il con-
seille Alexandre de supprimer son prisonnier : Pour
le repos et l'honneur du Saint-Pre et sa propre tran-
quillit, il tait bon de faire mourir Djem, qui est
d^ailleurs mortel et prisonnier de Sa Saintet, et cela
le plus tt possible et de la meilleure faon qui plaira
(1)
Philippe de Commines, Mmoires, VII, chap. xvii.
(2)
Rerum Ital. Script. Ghron. Yen. (Priuli).
(3)
Hammer, Histoire de l'empire Ottoman, XIX.
(4)
Sanudo, La Spedizione di Carlo VIII.
LE POISON A LA COUR PONTIFICALE 259
Sa Saintet ; Djem sortirait ainsi des angoisses de
cette vie et son me passerait de ce monde dans un
monde plus heureux.

Le sultan offrait 200,000 ducats

d'autres disent
300.000,

au pape pour l'assassinat de Djem.
A cette combinaison le pape trouvait double bne'-
flce : d'abord, il s'assurait l'appui trs utile de Bajazet,
et, de plus, le crime lui tait pay un bon prix. Le
corps du pauvre Zizim fut envoy son frre, qui vou-
lait lui-mme constater la mort, avant de verser la
somme convenue son complice. C'est ainsi que
Charles VIII vit chapper la proie tant convoite : la
fourberie des Borgia n'avait rien envier celle du
Grand-Turc.
C'est par ce lche assassinat qu'Alexandre VI com-
mena la srie de ses clbres forfaits. Il avait bien,
auparavant, commis quelques empoisonnements, mais
de peu d'importance en comparaison de ceux dont il
allait se rendre coupable.
Instrument docile et cruel entre les mains de son
flls Csar, devant lequel il abdique toute volont, il
s'attaquera aux plus anciennes familles de Rome :
arbitre suprme des vieilles rivalits entre les Orsini
et les Colonna, il les mettra d'accord, en les frappant
alternativement. L'empoisonnement du cardinal Ciam-
battista Orsini est peut-tre le crime le plus odieux de
ce pape en dmence.
Le cardinal Orsini avait conspir avec d'autres sei-
gneurs pour dbarrasser l'Italie, non pas du Saint-Pre,
mais de son fils, plus terrible encore, dont les troupes
saccageaient tout sur leur passage, et laissaient der-
rire elles une immense trane de sang. Le pape, pour
260 POISONS ET SORTILGES
djouer le complot^, chercha se venger. Un jour, il
donne l'ordre d'arrter le cardinal Orsini, et, sans
autre explication, le fait jeter en prison. Le malheureux,
prvoyant sa destine, attend patiemment la mort,
mais Alexandre ne l'ordonne pas immdiatement.
L'occasion tait bonne pour rempUr son trsor, et
prlat tait riche. Le pape fait donc saisir au palais
Orsini toutes les richesses qu il contient; on en chasse
sa famille, sa mre, ses domestiques, en ne leur laissant
que les vtements indispensables. Ce ntait pas encore
assez pour ce pape insatiable; il fait dire la mre du
cardinal que, moyennant deux mille cus et une trs
grosse perle fine, qu'il savait appartenir aux Orsini,
elle aurait la permission de veiller elle-mme aux ali-
ments de son fils. La pauvre mre, dit 13urchard, trouva
les deux mille cus, qu'elle versa au pape; quant la
perle, le prisonnier lavait donne jadis sa matresse;
celle-ci, pour sauver son amant, n'hsita pas : vtue
d'un costume masculin, elle fut introduite prs du
Saint-Pre, et lui remit l'objet prcieux.
Alexandre, fidle sa parole, leur donnal'autorisation
convenue, prius cibum et potum ministrare cardinali, et
cependant le prisonnier mourut quelques jours aprs,
le 22 fvrier 1503.
Pendant les ngociations, le pape avait fait donner
au cardinal son fameux poison lent, venenum attermina.
turrij, attemperatum, qui tuait srement au jour prvu-
Biherat calicem, crit Burchard
(1)
: il avait bu le calice,
le breuvage fatal qui ne pardonnait pas
(2).
(1)
Arch. Fiorent., Littere di Balia, cite par Thuasne
;
Bur-
chard, II, 210, notes.
(2)
Gebhart, loc. cit.
LE POISON A LA COUR PONTIFICALE 261
La fourberie d'Alexandre Borgia trouva encore moyen
de se manifester aprs Tassassinat de son prisonnier.
Non content de l'avoir tu aprs lavoir compltement
dpouill, il dissimula son forfait : il convoqua, dit
Guistinian, les mdecins qui avaient assist l'vne-
ment, et leur fit examiner le cadavre (i), avec ordre de
conclure une mort naturelle.
Perjustificare la morte :
del ditto esser stata natural e non per alcuna violenza di
reneno ne altro
(2)
.

Les mdecins ne firent aucune difficult de recon-
natre dans la mort du cardinal l'effet d'une longue et
pnible maladie; du reste, sous la Renaissance, les
mdecins avaient de l'exercice de leur art une con-
ception toute particulire; moyennant de bons hono-
raires, ils ne se Taisaient aucun scrupule de dpcher
leurs malades dans l'autre monde, avec le mme zle
qu'ils mettaient les sauver, si tel tait le dsir des
familles. On cite le cas de ce mdecin de Ihpital du
Latran qui, embusqu au coin d'une rue, abattait
coups de flches les dvots matineux, puis les soula-
geait de leurs escarcelles, ou bien empoisonnait ses
clients, aprs leur avoir dict
un bon testament
(3)
.
De tels mdecins n'taient donc pas en peine pour
affirmer toute naturelle la mort violente du cardinal
Orsini.
Sous couleur de rprimer la conjuration qui s'tait
forme contre les Borgia, le pape dpouilla lllustre
famille Orsini de tous ses biens : les hommes furent
tus, les femmes et les enfants empoisonns ou chasss;
(i) BuRCHARD, III. 236-238.
(2)
GiusTi.MA.N, Dpche 21)6, in Gebhart.
(3)
Gebuart, loc. cil.
262 POISONS ET SORTILEGES
la plus riche famille de toute Tltalie fut ainsi vole'e et
disperse, sans que nul pt leur venir en aide.
Mais ces vols incessants ne parvenaient pas tan-
cher cette soif inextinguible de l'or qui tourmentait
Borgia; il empoisonna tour tour les plus riches
princes de l'glise : le cardinal de Modne, dont il n'at-
tendit mme pas la mort pour faire Finventaire de la
succession. Cette fois, le pape trouva un complice dans
le secrtaire^ l'homme de confiance de la victime. Puis,
c'est le tour du cardinal Mchiel, empoisonn par son
cuisinier, et dont l'hritage, qui revient au pape, se
monte plus de 100,000 ducats; c'est le propre neveu
d'Alexandre VI, le cardinal de Monreale, qui a t
expdi par le chemin qu'ont pris les autres, aprs
qu'ils ont t particulirement engraisss.

C'est le cardinal d'Aragon, qui on verse le venenum
attemperatum au cours d'une visite qu'il faisait au For-
talitam de Salerne; il
y
fut averti, du reste, qu'il mour-
rait sous peu, et effectivement, de retour Rome, il
succombait moins d'un mois aprs
(1).
La terreur rgne Rome et dans tous les tats
d'Italie; s'empressant de suivre un tel exemple, les
citoyens des villes, les paysans dans les campagnes, ne
vivent que de crimes et de vols. Il semble que brus-
quement la socit vient de faire un retour en arrire
vers les sicles de barbarie, que la conscience humaine,
aveugle par le
ne sais quelle folie, sombre dfinitive-
ment dans la boue et dans le sang.
Le poison tait devenu Tarme la plus commune; que
de victimes, et non des moindres, ne fit-il pas! C'est
(1)
MuRATORi, Infessura, p.
1196.
LE POISON A LA COUR PONTIFICALE 263
un Malatesta qui empoisonne sa femme, fille de Nicolas
d'Est, duc de Ferrare. dont Brantme vanta la sagesse
et la chastet (i); le commentateur a soin d'ajouter, du
reste, que sa chastet n'tait pas tellement l'preuve
qu'elle ne ft convaincue d'adultre par son mari, qui
la fit mourir. Elle chassait de race, car sa mre, Laura
Malatesta, dite Parasma, avait prouv le mme sort
et pour la mme cause.
Une autre fois, c'est un paysan, nomm Marini

anarchiste avant l'heure,

qui apporte de Gonstanti-
nople une ampoule de poison pour la jeter dans la
fontaine de la Porte Viridaris, prs du Vatican : c'est l
que les serviteurs venaient puiser l'eau pour le service
du pape, de la cour et de tout le personnel du palais
pontifical. Comme on redoutait toujours que cette eau
ne ft contamine, on avait entour la fontaine de
murs levs; une petite fentre de bois, cadenasse
tait la seule ouverture de cette clture. Le poison du
paysan pouvait tuer en cinq jours, mais pas avant.
Par quelle circonstance le complot fut-il dcouvert?
Les chroniques sont muettes ce sujet, mais elles
rapportent le supplice qu'on infligea au malheureux :
il fut promen dans la ville, nu sur un char, et charg
de chanes; de temps en temps, on le frappait de fers,
de tenailles, de forceps rougis. On le conduisit ainsi au
Capilole, o, devant la croix, on l'assomma d'un coup de
massue, puis on l'acheva avec le poignard; on divisa le
cadavre en quatre morceaux, que l'on pendit aux portes
Saint-Paul, Saint-Jean, du Chteau et del Popolo
(2)
(1)
Brantme, II, 20o.
(2)
Mlratori, Infetsura, an. 1490.
264 POISONS ET SORTILEGES
Ce ne fut pas le seul attentat dirig contre le pape
Alexandre VI : des conjurations multiples se fomen-
taient contre la tyrannie insupportable des Borgia

complots toujours djous par la police de Csar, ou la
trahison d'un conjur; une fois, entre autres, on
arrta un musicien venu de Forli pour remettre au
pape des lettres empoisonnes et enfermes dans un
roseau; le poison qu'elles contenaient tait si violent,
dit Burchard, qu'aucun remde ne pouvait le combattre.
Le Pape apprit

par quelle voie?

le complot qui
sourdissait contre lui : le musicien jet en prison_,
ainsi que son complice, domestique de Sa Saintet,
avoua qu'il ne se faisait aucune illusion sur le sort qui
l'attendait; il prit courageusement dans les derniers
supplices
(1).
Cependant la terreur tait son comble Rome et
dans toute l'Italie; les derniers assassinats, celui dOr-
sini, en particulier, avaient pouvant le Sacr Collge,
dont chaque cardinal se sentait menac par la crimi-
nelle cupidit des Borgia, quand brusquement le tyran
mourut. L'Italie tait enfin dlivre de cet atroce cau-
chemar; la dynastie des Borgia, en pleine apothose,
allait disparatre.
C'est le propre des familles pontificales, rencontre
des dynasties royales qui, la plupart du temps, s'tei-
gnent faute de descendance, de rentrer dans le
silence et l'ombre, aprs avoir brill dun clat singu-
lier, mais phmre. C'est ainsi que le dernier Borgia
serait, parat-il, mort Londres, il
y
a peine
quelques annes, o il exerait, le croirait-on, le paci-
(1)
Burchard, II, 578.
LE POISON A LA COUR PONTIFICALE 265
fique mtier de photographe f A ce propos, notre ami
Paul Ginisty nous fait part des rflexions suivantes,
qui ne manquent ni de justesse ni de piquant :
c
Oui. le dernier descendant de cette famille, Ihomme
qui portait encore ce nom redoutable, demeur le
symbole de la tyrannie, du sacrilge, du meurtre, avec
des raffinements dmoniaques, tait un pauvre hre,
ayant chou Londres, o il vivotait pniblement de
son mtier de photographe. Est-on assez loin de la
lgende de son efi'rayant anctre, le pape athe
Alexandre VI, succombant lui-mme au poison qull
avait si souvent vers ? Est-on assez loin de ces gran-
dioses horreurs, de ces dchanements furieux d"ambi-
tion, de ces passions farouches qui ne connaissent
nul frein, nulle entrave?
t
Le dernier des Borgia faisait le portrait des servan-
tes sentimentales voulant envoyer leur image leur
bon ami, et le seul commandement de cet hritier dchu
d'une lgion de tyrans tait : Ne bougeons plus
.
Enfin, lui dont les aeux avaient mani sans scrupule
des philtres abominables, il tait vulgairement empoi-
sonn, l'infortun bohme, par les mets frelats et
sophistiqus,que rservent les restaurants des grandes
villes leurs clients modestes. Ce poison des louches
mixtures des restaurants bon march est peut-tre
plus lent dans ses elfets, mais il n'est pas moins sr
que le clbre poison de la famille des Borgia.

Et cependant, ajoutons-nous' notre tour, qui pour-
rait affirmer que. malgr sa misre, ce pauvre photo-
graphe, de pi incire ligne, ne fut pas le plus heureux
et le mieux partag de toute la famille? 11 ne connut
pas Tambition dvorante qui consume et afi'ole, mais
266 POISONS ET SORTILEGES
il vcut en bon philosophe^, l'abri des temptes et des
tourmentes qui avaient emport ses aeux.
C'tait un sage I
II
LE POISON DES BORGIA
Aucune histoire n'a provoqu plus de polmiques
que celle de la Papaut au seizime sicle, et surtout
au temps des Borgia. Les pamphlets les plus violents,
les condamnations les plus svres, les apologies les
plus flatteuses, les pangyriques les plus invraisem-
blables, ont tour tour mu l'opinion et l'ont profon-
dment gare. C'est que jusqu ces derniers temps,
les historiens qui ont trait cette poque enveloppe
d'une singulire obscurit nont su conserver une impar-
tialit souveraine, 1 esprit de parti ayant le plus souvent
dict leur jugement et aveugl leur conscience. Aujour-
d'hui cependant, quelques crivains, comprenant mieux
le rle qu'ils assumaient, ont pu, en se rfrant aux
textes prcis des contemporains, aux sources authen-
tiques, apporter quelque clart dans cette tude
(1).
(1)
Voir en particulier :
Pastor, Geschichte der Papste. (Les deux volumes traduits en
franais s'arrt< nt l'epoquH qui nous occupe).
Gebhart, Moines et papes (Haclietto, 189(i).
Gebhart, Origines de la Renaissance en Italie.
Zeli.er, Italie et Renaissance.
Pour la biographie des Borgia, consulter :
Gordon, Histoire d'Alexandre VI Rorgia. Londres, 4729.
Clment. Histoire du pape Alexandre VI, de Csar et de Lucrce
Borgia. Paris, 1882. (Apologie excessive de la famille Borgia).
I
LE POISON A LA COUR PONTIFICALE 267
Les Borgia sont le plus souvent pre'sents comme des
monstres de cruaut et de perfidie : les innombrables
crimes d'Alexandre VI ne l'ont-ils pas fait passer pour
un vritable Antchrist? Nul genre de supplice dont ils
n'aient abus; mais parmi tous les moyens dont ils
disposaient pour frapper leurs ennemis, le poison fut,
dit-on, le plus commun et le plus usuel. A ce titre, ils
mritent de retenir notre attention et nous avons
vu que cette rputation n'est pas usurpe.
Que n'a-t-on pas dit sur le poison ds Borgia !
Que de lgendes, que de romans, que de drames, n'a-
t-on pas crits sur'ces fameux empoisonneurs, qui, l'oc-
casion, ne ddaignaient pas les autres genres de mort,
plus cruels et plus audacieux !
Cependant, avant de pntrer plus avant dans le vif
du su, et, convient-il d'tudier le caractre et la poli-
tique du pape Alexandre VI et de ses enfants, surtout
de son fils Csar.
Le premier point tablir, c'est que ce Souverain
Pontife et sa famille, que certains crits ont vous
l'excration, n'taient pas une exception dans la socit
italienne du quinzime sicle. Ni meilleurs ni pires que
les autres princes de l'glise ou que les tyrans des
principauts voisines, ils n'avaient pas le monopole
Gregorovics, Luerezia Borgia, trad. franc, de Paul Regnaud.
Paris. 1876.
Et parmi les documents du temps :
BiRCHAHDi (Joh.) Diarium, publi par Thuasne, Paris, 1883-85;
MuRATOHi, Berum italicarum Sci'iptores ; Milan, 1723-1751
; les
Mmoires et Chroniques de Commises, d'Auton, du Loyal servi-
teur, et enfin :
Dixpacei di Antonio Giu$tiniani, ambasciatore veneto in Borna,
1502-1505.
268 POISONS ET SORTILEGES
de la perfidie, de la cruaut ou de la violence. Il suffit
de lire les chroniques du temps, les annales de Mura-
tori notamment, pour constater qu' Milan, Florence,
Sienne, Parme, Gnes, Mantoue, Venise,
Ferrare, la mme barbarie engendrait les mmes crimes :
la Rome pontificale, perptuellement ensanglante,
n'avait rien envier aux autres villes italiennes.
Machiavel a rsum dans le Prince les vritables
principes qui guidaient la poUtique de son temps, et
son hros, prototype de la fourberie, n'est pas seule-
ment, comme on Ta dit, le portrait de Csar Borgia;
il incarne en lui l'me et le caractre des princes de
la Renaissance : chacun, en effet, semblait vouloir
dpasser l'autre en sclratesse, et l'immoraht de
Csar Borgia, le matre condottiere, provoquait chez
eux moins d'excration que d'admiration et d envie.
Quel trange contraste! Cette poque, qui semble
continuer directement et sans transition le temps du
Bas-Empire romain, voit clore, comme une fleur
immacule sur un monceau de boue, l'admirable
Renaissance; l'art et la posie brillent d'un singulier
clat, encourags par ces princes cruels et dbauchs,
mais rests sensibles la beaut. L'antiquit paenne,
condamne cause de son aimable philosophie par
l'austre christianisme, revient la mode
;
Plaute est
fauteur favori du Vatican et les potes s'inspirent des
purs chefs-d'uvres de la meilleure latinit. Les
artistes, peintres, sculpteurs, architectes enrichissent
l'Italie de leurs plus gniales conceptions : cest fheure
o Michel-Ange arrive Rome, appel par Alexandre VI.
On objectera, il est vrai, que si les seigneurs laques
trouvaient dans finconscience morale o ils taient
LE POISON A LA COUR PONTIFICALE 269
plongs quelque excuse leurs crimes, les princes de
l'glise, chargs de prcher la charit et 1 humilit,
taient impardonnables de tomber dans les mmes vices
qu'ils auraient d combattre. Les crivains qui portent
ce jugement sur la papaut du quinzime et du seizime
sicles se font une ide trangement fausse de son
rle dans l'histoire. C'est seulement dans les temps
modernes ([ue le pape, s'levant au-dessus des puis-
sances temporelles, a acquis cette autorit spirituelle
qui fait de lui l'arbitre suprme de la chrtient.
Au moyen ge, et sous la Renaissance, le pape est
un souverain, souvent plus occup dfendre ses biens
matriels, incessamment menacs par ses voisins tur-
bulents, qu' intervenir comme reprsentant de Dieu
auprs des rois et des empereurs; aussi bien ceux-ci
le ddaignent-ils quelque peu, et ne craignent-ils plus
les foudres sacres que le successeur de saint Pierre
appelle sur leurs ttes. Dans le gouvernement intrieur
de ses tats, le pape rencontrait galement des diffi-
cults inoues. La prsence Rome de tous les cardi-
naux du Sacr Collge, intriguant, conspirant contre
leur lu, tait pour le Saint-Pre l'occasion d'hostilits
continuelles : l'anarchie rgnait souvent en matresse
dans les tats de l'glise, et c'est cette anarchie
qu'Alexandre VI voulait combattre, en faisant l'unit
italienne au profit de la papaut, suivant les uns, au
profit de son fils Csar, suivant d'autres. Aucun scru-
pule ne retint les Borgia : Rome et dans la pninsule,
ils firent rgner la terreur, entassant crimes sur
crimes, cruauts sur cruauts. La mort vint enlever
Alexandre avant la ralisation de son projet; s'ill'avait
achev, peut-tre serait-il devenu une grande figure
270 POISONS ET SORTILEGES
de l'histoire; il est rest le pape odieux et excrable
qui a souill de ses hontes le trne de saint Pierre.
Cependant quelques rares esprits, conscients de lin-
dignito sombrait la papaut, jetaient le cri d'alarme :
Nicolas Clemengis, Savonarole^ Pic de la Mirandole,
protestrent hautement contre les abus et les excs du
pouvoir pontifical : les dbauches innombrables des
princes de l'glise (la plus clbre est le banquet des
cinquante courtisanes nues), les exactions simoniaques
du pape et de ses cardinaux faisant argent de tout,
vendant les indulgences et les absolutions^ autorisant
moyennant finances les bougreries les plus infmes,
les licences les plus hontes; les crimes^ meurtres,
empoisonnements continuels, toutes ces turpitudes
sont dcrites dans le fameux pamphlet, la Lettre
Savelli
(1),
dans la Taxe des parties casuelles du pape,
dans les crits de Savonarole et de la Mirandole; elles
trouvent un fidle cho dans Burchard, qui les relate
avec une parfaite inconscience de leur immoralit,
dans l'Artin qui dpeint la vie des couvents sous des
couleurs plus joyeuses que monacales.
Quel fut au juste, au temps des Borgia, le rle du
poison? Il semble bien autant qu'un jugement prcis
peut tre port sur un tel sujet

que la lgende n'a
rien exagr et qu'effectivement le poison fut une des
armes favorites des criminels de la Renaissance. Aussi
bien en matire politique que dans la vie prive, les
(1)
Magnifico Domino Sylvio de Sabellis apud Serenissimum
Romanum regem. (Pic de la Mirandole, Op. omma, Ble.)
Nicolas Clemengis, De corrupto Ecclesi statu, i^aris, 1562.
DuRANDUs, Tractutus demodo generalis celebrandi concilii, 1671.
Taxes des parties casuelles de la boutique du pape. (Lyon,
1564).
LE POISON A LA COUR PONTIFICALE 271
empoisonnements furent nombreux; la raison en est
qu'c aucune poque on ne sut jamais aussi bien manier
cette arme dangereuse, ni la dissimuler aussi parfaite-
ment. Les Borgia avaient bipn leur poison : de l'ar-
senic combine' aux alcalodes de la pulre'faction.
Daprs Garelli, mdecin de l'empereur Charles Vf,
la prparation tait des plus simples : on sacrifiait un
porc, on saupoudrait d'acide arsnieux les organes
abdominaux, et on attendait que la putrfaction

ralentie d ailleurs par larsenic

ft complte. Il n'y
avait plus qu' faire scher la masse putrfie ou en
recueillir les liquides; on obtenait de la sorte un excel-
lent poison, bien autrement violent que l'acide ars-
nieux primitivement employ. Nous verrons plus loin,
en tudiant les poisons du dix-septime sicle, que les
alchimistes et matrones renouvelrent ce procd : le
poison de la Brinvilliers ne diffra gure, semble-t-il,
de celui des Borgia.
Suivant Flandin, un toxicologue dont nous avons
souvent invoqu l'autorit, le poison lent des Borgia
tait de lacide arsnieux peu soluble.
Le poison le plus violent tait une de ces prpara-
tions solubles d'arsenic, dont les effets sont si rapides
[u'on pourrait presque dire, en raison des doses, qu'ils
-ont instantans.
Ce qui apparat de plus certain, c'est que le poison
des
Borffia tait une mixture complexe, dont on ignore
encore aujourd'hui l'exacte composition.
Le musicographe Blaze de Bury a cont quelque part
qu'il s'en tait fallu de peu qu'il apprt la terrible
recette, et il regrettait fort d'avoir perdu cette occasion
d'claircir un problme historique.
272 POISONS ET SORTILEGES
Il se trouvait une fois au Thtre-Italien, o on don-
nait Lucrce Borgia, de Donizetti. Son voisin tait un
petit vieillard la fie^ure hoffmanesque, qui, tout en
somnolant dans son fauteuil d'orchestre, suivait ce
qu'il semblait, berc par la musique, un rve qui le
faisait sourire d'une faon un peu singulire, et comme
inquitante. 11 se trouva qu'il s'abandonna un peu trop
sur l'paule de son voisin, et ce mouvement brusque
le rveilla. Avec une politesse raffine, il se confondit
en excuses; il les renouvela, l'entr'acte, Blaze de
Bury.
Ah I lui dit-il, je songeais une si curieuse chose I . .
.
Je songeais que le poison des Borgia, je suis le seul
aujourd'hui en avoir le secret... Et il eut un petit
rire silencieux, un petit rire de vieux sorcier.
Une conversation qui commenait ainsi devait exciter
la curiosit d'un crivain qui s'tait vou aux tudes
historiques. Blaze de Bury ne la laissa pas tomber.
Oui, poursuivit le vieillard, je possde par hritage
la proprit de cette recette; dans ma famille, on se la
lgue de pre en fils. Ah! ah! cela n'est pas banal,
n'est-ce pas, une pareille connaissance?

Blaze de Bury le pressa de questions. L'autre sou-
riait toujours d'un sourire nigmatique.
Le rideau se releva et le troisime acte se joua. A
l'entr'acte suivant, Blaze de Bury, trs intrigu, remit
la causerie sur le mme thme. On venait de nommer
devant lui son interlocuteur; c'tait le duc de Riario
Sforza, un descendant, lui aussi, de famille historique
mle, en eff'et, celle des Borgia.
Le duc promit Blaze de Bury, puisqu'il tudiait
prcisment la figure de Lucrce

il l'a mme un
I
LE POISON A LA COUR PONTIFICALE 273
peu rhabilite,

de lui communiquer la mystrieuse
recette. Sans qu'on et la moindre tentation de s'en
servir pratiquement, c tait une curiosit historique
qui valait la peine (ju'on y
attacht quelque prix.
Rendez-vous fut pris pour cette communication. Blaze
de Hury eut le tort de manquer ce rendez-vous, et ce
fut tant pis, car le duc quitta Paris, et l'occasion ne se
retrouva plus.
D'autre<i. parat-il, ont connu ce secret mystrieux,
mais ils ont nglig de le transmettre la postrit.
Le roi d Espagne Philippe 11 le poss<lait, dit on; d'o
le langage tenu par Sixte-Quiui l'ambassadeur dEs-
pagne : Sachez, monsieur l ambassadeur, que je ne
crains rien de votre ma tre, exi^ept ses Requiescat
in pace.

Le poison des Borgia poitait le nom de cantarella
ou cant/ire'li. (] tait, .lU dii'e de Paolo Jovio, une
espce de poudre blanchtre, qui ressemble en quelque
manire du sucre, et doit on avait fait preuve sur
un grand nombre de pauvres innocents qui en taient
morts dans un misrable tat.

L'origine de ce nom e>t as>ez nigmatique. Le mot
cantarella e-t une exprs^ on populaire : en italien,
elle sig lifie chanterelle.
()'.
c'tait pour avoir leurs
biens que bs iioruia fiisai-'Mt tant de victimes. Ils bat-
taient monnaie au moyci du .oi^on. L expression faire
chmiV'r ne serait-elle
p'-i
u le expression nouvelle de
la lari'iue populdre? On

rappelle les paroles de
Mazarin : Le peu de diaulp. ff n- il ayera.
C e-^t une
'
.intaiell i ^ (pii parait avoir t surtout
usite la co ir d'Alex/uidn* VI. Nanmoins, il est dif-
cile au,<urd'hui de dire i ce l'ut bien l le clbre
18
274 POISONS ET SORTILEGES
venenum attemperatum^ le poison lent de la Renais-
sance, qui retardait volont le dnouement fatal et
permettait de tuer plus ou moins longue chance.
Ces secrets taient si terribles que leurs dtenteurs se
gardaient bien de les transcrire; si les ennemis des
Borgia les accusent tout moment du crime d empoi-
sonnement, ils ne donnent aucun dtail sur la faon dont
fut commis l'attentat. Un point reste tabli nanmoins :
l'arsenic est consacr le roi des poisons, et c'est lui qui
constitue la base de toutes les prparations toxiques,
parfois extrmement compliques.
Tandis que le moyen ge est le temps des poisons
vgtaux, celui des solanes, de la belladone, de la
jusquiame, dont les sorcires connaissaient merveille
les proprits thrapeutiques et toxiques, la Renais-
sance est l'poque des poisons minraux, dont la sup-
riorit s'affirme sur leurs rivaux. La science du crime
n'a pas voulu rester en arrire de l'art et de la posie,
elle a progress galement, tant est vraie cette loi natu-
relle que les progrs de l'esprit servent galement la
cause du bien et du mal, et que la moralisation de
l'espce humaine semble peu gagner l'affranchisse-
ment de la pense; son essor vers l'idal correspond
une marche parallle vers les abmes du crime.
L'ingniosit des empoisonneurs (A) se manifesta
surtout dans le choix du vhicule o ils pouvaient
aisment dissimuler le toxique; chacun possdait son
arme mortelle; celle-ci tait comme un joyau de famille
qui se lguait de pre en fils.
Savelli, celui-l mme qui est adresse la lettre si
violente dont nous parlons plus haut, et qui semble,
d'aprs cette diatribe, si vertueux et si pur, Savelli
LE POISON A LA COUR PONTIFICALE 275
empoisonnait au moyen de clefs prpares cet effet.
Il faisait cadeau la victime d'un coffret ouvrag, puis
lui remettait la clef pour l'ouvrir; or, celle-ci prsen-
tait quelques asprits et jouait mal dans la serrure;
il fallait forcer pour l'introduire; au cours de cette
manuvre, l'imprudent se blessait la main, bles-
sure insignifiante en apparence, mais qui senvenimait
bientt : une goutte de poison contenue dans un invi-
sible chaton ayant souill la plaie, la mort tait fatale,
invitable.
Dautres se servaient de bagues de mort fabriques
de la mme faon. Le professeur Brouardel, dans un
de ses rcents ouvrages, a dcrit un de ces bijoux dont
on a retrouv dernirement un modle
(1).
11 suftisait
de serrer la main de quelqu un, de lui faire avec le
chaton une petite corchure, et le poison ne tardait
pas faire son uvre : tantt la mort tait immdiate,
le plus souvent lente, aprs une cruelle maladie : les
cheveux et les dents tombaient, la peau se couvrait
d'ulcres et de plaies gangreneuses.
Quelques-uns, pour mieux dissimuler encore le
toxique, empoisonnaient d'un seul ct la lame dun
couteau d'or : si on coupait un fruit avec ce couteau,
un morceau tait empoisonn, l'autre intact
(2).
Par
quels mystrieux procds se faisait cette singulire
(1)
Brouardel, Des empoisonnements.
(2)
Parysatis, la sur de Xerxs, empoisonna Statira, l'pouse
de son (ils Artaxerxs en lui servantla nioiti(! d'un oiseau qu'elle
avait coup avec un couteau enduit de poison d'un seul ct.
Elle put, sans crainte, manger elle-mme l'autre moiti non
infecte.
Elle inventa cet artifice, d'aprs Ctsias, parce que Statira,
objet de sa haine, tait toujours en dfiance contre le poison.
(Flandin, op. cit
).
276 POISONS ET SORTILEGES
prparation? Le secret ne nous en est point parvenu,
et cependant il e'tait encore connu au dix-septime
sicle. Beaucoup de poisons, crit Stendhal, con-
nus Rome vers 1750 sont perdus; on ne trouve-
rait plus mme Naples certains poisons encore en
usage dans les guerres civilisantes de la Rvolution
franaise
(1).

L'usage du poison ne tarda pas se gnraliser dans
le peuple; les armes en campagne elles-mmes ne
ngligeaient pas ce lche moyen d'exterminer leurs
ennemis. Brantme, en racontant la vie du Grand-
Matre de Chaumont, cite ce beau trait : pour emp-
cher les Suisses de faire un retour offensif sur Milan,
il les fit tous vanouir et retirer sans perte de ses
gens, car il leur fit couper les vivres et abattre tous
les moulins, et fit empoisonner tous les vins Galle-
reas o ils estoient (2).
11 en mourut environ deux
cents. trange faon, en vrit, de faire la guerre; il
est vrai que le droit des gens tait alors totalement
inconnu, et le v victis le seul principe qui guidait les
condottires du seizime sicle.
Ce trait du Grand-Matre de Chaumont ne souleva
ni colre ni indignation : les soldats commettaient bien
d'autres frocits. Une fois, entre autres, les soldats
gascons avaient aval avant la bataille tout l'or quils
portaient, pour le soustraire leurs ennemis. Ceux-ci
les firent prisonniers, et apprenant la chose, les ven-
trrent tous pour s'emparer du butin cach
(3)
. Quant
aux cruauts commises par Csar Borgia et ses troupes,
(1)
Stendhal, Promenade dans Rome.
(2)
Brantme, III, 4.
(3)
SisMONDi, VIII, 65.
LE PQISON A LA COUR PONTIFICALE 277
elles dpassent tout ce qu'on peut imaginer. Le sac de
Faenza reste tristement clbre dans les annales de
l'Italie. L'empoisonnement des sources, des puits, des
fontaines, des aliments passait donc pour un procd
lgitime, Farme la meilleure tant celle qui tuait le
plus srement.
Le poison servait galement dans les duels : Bran-
tme rapporte que deux seigneurs avaient dcid de
terminer leur querelle de l'trange faon que voici :
ils avaient fait prparer une coupe pleine de poison,
et propos

que les deux parties adverses en beussent
chacun la moiti . Duel videmment original, surtout
si l'usage du contre-poison n'tait pas interdit. Cepen-
dant il en tait de plus inous encore, comme, par
exemple, ce combat singulier, o les deux adversaires
devaient marcher pieds nus dans une chambre pave
de rasoirs (d)!
Les prparations de poison s'accompagnaient la plu-
part du temps de sortilges et de magie noire. On sait
que ces deux arts sont insparables et que tout bon
poison doit tre plac sous l'invocation de Satan et de
ses dmons. Les Italiens, dont on connat lesprit
superstitieux, mlaient aux exercices de pit, aux
pnitences les plus pnibles, la plus grossire sorcel-
lerie. Les exemples sont nombreux de la superstition
populaire cette poque. Muratori raconte que de
nombreuses calamits clatrent la suite d un sinistre
prsage : la fontaine du pape Jean versa de l'eau rouge
comme du sang, en juin 1487
(2).
(1)
Bran-tome, VI, 417.
(2)
McRATORi, Infessura, p. 1216.
278 POISONS ET SORTILEGES
D'autres fois^ les calamits sont si terribles que le
peuple et les seigneurs s'astreignent des jenes pro-
longs; les courtisanes ne reoivent plus personne;
une d'elles, qui, au cours d'une priode d'abstinence^
avait, par cupidit, reu un jeune homme^ fut empoi-
gne par ses camarades et mutile atrocement
(1).
Comme ces pnitences ne calmaient pas le courroux
du ciel, on vit dans ces affreux malheurs le chtiment
des vices, des crimes et des dbauches du sicle;
chacun fit son examen de conscience, et

de mme que
dans les animaux malades de la peste ^ c'est l'ne
innocent qui paie pour les grands coupables,

ce fut
parmi les gens du peuple qu'on chercha des victimes
expiatoires. On arrta deux jeunes barbiers convaincus
de sodomie, pch pourtant banal en ces temps de
perversion. On les attacha, les mains lies au dos, et
on les fouetta sur la place publique : spectacle trs
digne et trs moral, ajoute le chroniqueur; bien plus,
quelques femmes, voulant venger l'affront fait leur
sexe, s'crirent tout d'une voix :
t
Genitalia membra
talibus prcidi deberent
(2)
.

Quant aux assassins, empoisonneurs, voleurs de
haute ligne, personne ne les inquitait, la justice
n'tait pas faite pour eux, ils jouissaient de l'impunit
la plus absolue et il en fut ainsi jusque dans le courant
du dix-neuvime sicle. C'est ainsi que vers 1810,
un
Espagnol ayant t empoisonn Rome par un Italien,
l'ambassadeur, son compatriote, voulant punir le
crime, protesta nergiquement auprs des autorits
(1)
MURATORI, 887.
(2)
MuRTORi, 890.
J
LE POISON A LA COUR PONTIFICALE 279
romaines ;
il rencontra chez celles-ci une rsistance
opinitre : c'tait vraiment beaucoup de bruit pour peu
de chose, et Tempoisonnement d'un citoyen valait-il
quon mt la justice en mouvement? L'ambassadeur tint
bon et, aprs de longues et pnibles ngociations,
obtint l'arrestation et le chtiment du coupable. Le
peuple de Rome fut stupfait de cette svrit inaccou-
tume, tant il tait habitu voir les crimes im-
punis
(1).
Il fallait, pour mouvoir la police, que ces crimes
ritrs devinssent en quelque sorte une vritable ca-
lamit publique ;
lorsqu'on connut les assassinats mul-
tiples dont la Toffana
(2)
s'tait rendue coupable, on
(1)
Stendhal, loe. cit.
(2)
D'aprs Garelli, Tacqua toflana tait une dissolution
d'acide arsnieux dans de l'eau distille de cymbalaire, addi-
tionne d'une sorte d'alcoolat de cantharides. Le nom de la Tof-
fana et de l'acqua ToIJana est signal par les historiens du dix-
septime sicle. Les historiens rapportent que, sous le rgne du
vice-roi Ferdinand Afan de Ribra, duc d'Alcala (1632-1635), une
mauvaise femme, du nom de Tofania. fut excute, pour avoir
prpar et
vi
ndu une eau toxique qui avait fait un grand nombre
de victimes Palerme et aux environs.
L'histoire fait mention d'une autre Toffana, venue Rome vers
1640 et qui
y
mourut en 1651, sans avoir t inquite par la
justice.
Enfin, une troisime Toiana doit avoir vcu Rome en 1780;
elle fut excute dans cette ville, mais on ne possde sur ce
personnage que de vagues renseignements.
Celte femme tait trs ge lorsqu'elle fut saisie par la jus-
tice. File s'tait retire dans un couvent. La torture lui arracha
l'aveu de ses forfaits.
C'tait sous le couvert de la religion que la Toffana dissimulait
ses crimes. L'eau trop fameuRe qu'elle distribuait, moyennant
aumnes, aux femmes qui voulaient se dbarrasser de leurs
maris ou aux personnes qui espraient un hritage, s'appelait
manne de Saint IS'icolas de Bar ou petite eau de Naples, manna di
Santo Nicolas di Bari, acqua ncquetta diNapoli. On ne la tonnait
gure aujourd'hui que sous le nom d'acqua Toffana.
280 POISONS ET SORTILEGES
l'arrta et on la jugea ; il est vrai de dire que cette
sinistre mgre avait^ par son eau tristement clbre,
fait d'innombrables victimes,, et quil fallait enrayer
tout prix cette pidmie qui ravageait Naples et
l'Italie; mais lorque 1 empoisonnement tait un crime
accidentel , les autorits ne s'en proccupaient pas.
C'est grce cette circonstance particulire que
l'Italie, terre classique des empoisonnements (i), eut
Malheureusement, la Toffana laissait a|)rs elle des lves
dignes de son nom. En 1(>59, sous le pontificat d'Alexandre VII,
on dcouvrit une association de femmes dont le but tait de
faire mourir tous les maris dtests et qui avaient pass l'ge de
la jeunesse. Cette association avait pour chef une vieille, nomme
la Sparra, hritire des secrets de la Tod'ana. On saisit jusqu'
quarante complices de cette trange affiliation, et on leur ft subir
la torture. La Sparra et plusieurs autres furent condanmes
la corde et pendues publiquement. (Flandin et Danger, op cit.)
(1)
Ce n'est pas seulement p.n Italie qu'on retrouve jusqu'au
seizime sicle le poison prs des trnes et dans la mam des
princes.
En 1505, deux ans aprs la mort d'Alexandre VI, Yvan IV
rgne sur toutes les Russies. Digne successeur de tant d'autres
despotes, celui-l est peut-tre le plus grand matre en fait
d'empoisonnement. Il s'est fait, disent les historiens (l'expression
est singulire) une horloge de poisons, c'est--dire qu'il compte
les heures de ses journes par des empoisonnements.
Ce monstre a pous sept femmes et les a toutes empoison-
nes. A Rome, Calpurnius en avait fait autant
;
mais Calpurnius,
du moins, fut puni.
En Espagne, vers la mme poque, Philippe II, d'odieuse
mmoire, empoisonnait son frre Don Juan et son ministre Esco-
vedo.
Il faudrait, en Allemagne, remonter la maison de Souabe,
pour rappeler la mort de Henri IV dit le Cruel, de Frdric II
son fils, de Conrad IV son petit-fils, le premier empoisonn par
sa femme Constance, les deux autres par Maintroi, qui. dans son
ambition de rgner, se servait indil'remment du fer ou du
poison.
Il faudrait, en Angleterre, interroger la famille des Plantagenets,
des Tudors et des Stuarts, et, en particulier, les rgnes de
Henri II, de Henri VlU, et de Jacques I*"^, o l'on retrouverait
I
LE POISON A LA COUR PONTIFICALE 281
si longtemps souffrir de ce flau social : ce fut le
pays qui s'adapta le plus tardivement aux conditions
de la vie moderne, qui se moralisa le plus lentement,
dont la conscience fut la plus longue se dgager et
s'orienter vers la justice.
C'est cette inconscience de l'immoralit qui fut cause
que tous les vices et tous les crimes

et en particulier
les multiples empoisonnements

purent fleurir et
germer sur cette terre de la posie et de l'art, telles
des plantes vnneuses poussant aux pieds des arbres
sculaires. Htons-nous dajouter cependant que cette
dissolution des murs peut peine porter une ombre
lgre au merveilleux dcor de la Renaissance ita-
lienne : les hommes passent, leurs uvres restent, im-
mortellement belles lorsqu'elles sont l'expression d'un
pur idal, de cet idal qui rachte bien des fautes et
bien des crimes, quand il a pour objet l'amour de la
Beaut.
APPENDICE
(A)
DES MODES SINGULIERS d'EM PO I S N N E H E N TS
Beaucoup de ces poisons, ou plutt leur mode d'emploi sont
heureusement tombs en dsutude. A titre de curiosit seule-
ment, nous en rappellerons quelques-uns.
Trois sicles avant Jsus-Christ, Agathocle, tyran de Syracuse,
les crimes commis sur la belle Rosamond ClifFord, sur le car-
dinal Wolsey, sur Tinfortun sir Thomas Overbury, etc., etc.
282 POISONS ET SORTILEGES
fut empoisonn par son flls au moyen d'un cure-dents. L'effet fut
pour ainsi dire immdiat. (Boerhaave, Prax. Med.,
p. iiS,
London, n38).
Los anciens Perses et. les Turcs savaient empoisonner l'trier,
la selle, la bride d'un cheval, les bottes d'un cavalier. Les ngres
de nos colonies possdent encore, dit-on, de pareils secrets.
Don Juan fut empoisonn par Philippe II, son frre, au moyen
de semblables artifices.
Jean Galas, dont il a t parl plus haut, fut empoisonn par
le contact de ses vlements.
Le cardinal Pierre de BruUe, fondateur de l'ordre des Carm-
lites et de la congrgation de l'Oratoire, fut enjpoisonn par
une hostie en disant la messe. C'est un crime dont on a charg,
tort, la mmoire de Richelieu (V. ce sujet, la n. 1 de la
p. 505
de l'ouvrage de l'abb Houssaye, le cardinal de Brulle et Riche-
lieu).
Henri VII aurait t galement empoisonn dans la commu-
nion par une hostie, et le cardinal de Comeyn, chancelier
d'Ecosse, en buvant du vin consacr.
On n'u pas oubli l'empoisonnement du pape Clment VII,
par une torche qu'on portait devant lui pour lui faire honneur;
le poison dans ce cas tait peut-tre l'arsenic.
On sait de quel procd se servait Calpurnius, pour empoi-
sonner celles dont il avait assez : digito uxores interficiebal.
Les ennemis d'Ab-xandre lui envoyrent, dit-on, une jeune
fille remarquable par sa beaut, qu'ils avaient de longue date
nourrie et abiTuve de poison. A l'aspect de ses yeux iince-
lants comme ceux des serpents , selon l'expression historique,
un Macdonien devina la perfidie de l'ennemi : Dfiez-vous
d'elle, dit-il au Roi, c'est la mort qu'elle vous apporte : cave ab
hac, exilium tibi paratur. Et l'on ajoute que ceux qui eurent
commerce avec cette jeune fille prirent empoisonns.
Un fait analogue reparat dans les temps modernes. Ladislas,
roi de Naples, assigeait Florence. Il fit dire aux habitants de la
ville que, s'ils lui livraient la plus belle des Florentines, il lve-
rait le sige. Les Florentins lui envoyrent une jeune vierge de
la plus grande beaut, fille d'un mdecin grec, qui, avant de se
sparer d'elle, lui attacha au cou un mouchoir de prix qu'il noua
si fortement que nul n'aurait pu le dtacher. Transport de
joie sa vue, dit un historien, le roi lui fit franchir tout crmo-
nial. Mais peine au comble de ses vux, il tait mort, le mou-
choir tait empoisonn. L'effet du poison avait i d'autant plus
sr que l'ardeur de l'amour, en ouvrant les pores du prince,
avait ouvert mille portes la mort. La jeune fille eut le mme
sort.

Le pape Urbain VIII faillit tre empoisonn par Thomas Orso-
11
LE POISON A LA COUR PONTIFICALE 283
lini et Dominique Branza, moine augustin, au moyen d'une
poudre verse sur une plaie. Avant d'tre consomm, le crime
fut heureusement dcouvert.
Langius croit qu'un chirurgien fit prir la femme de Bercthod
de Flersheim par des ventouses scarifies dont on ne put arrter
le sang. Il se deman-ie si ce chirurgien connut le procd du.
baigneur, lequel fit mourir un duc de Bavire en rpandant sur
des scarifications de ventouses une poudre propre h empcher
la coagulation du sang.
Porta, dans sa Ma;/i- nafurell', parle d'un moyen propre
occasionner la mort, en renfermant, pondant plusieurs jours,
dans une bote, des plantes narcotiques, comme la belladone, la
cigu, la jusquiame. et l'opium, pralablement contuses
;
si on
les laisse fermenter, il e^i vident que l'action des gaz qui en
rsultent est excessivement dltre. Il parle aussi de l'adminis-
tration des poisons pendant le sommeil, en exposant cette bote
ouverte sous les narines du dormeur.
Selon M. Emde Gilbert, il serait possible de s'expliquer la
mort de Jeanne d'Albret de cette faon On dut lui prsenter,
dit notre confrre, sous prtexte de lui faire choisir des gants,
une bote double fond, perce de trous, renfermant des sub-
stances vnneuses eti fermentation, dont l'odeur aurait pu tre
neutralise par un parfum quelconque. Le temps plus ou moins
long qu'elle mit humer ces exhalaisons suiit sans doute pour
occasionner des troubles dans le cerveau, un vanouissement
de plus ou moins de dure, qui devint ncessairement mortel,
l'absorption de ces gaz dltres se faisant d'une manire di-
recte . Mais', par une contradiction assez singulire, le mme
auteur dit, un peu plus loin, qu'il est plus prsumable que
Jeanne d'Albret succomba pour avoir mang des confitures
d'Italie, dans lenquelles l'arsenic aurait t introduit, et des
doses telles, que l'action toxique ne se fit sentir qu'au bout de
quelques jours. Nous reviendrons plus tard sur ce prtendu
empoisonnement.
D'autres ont prtendu que l'empereur Henri VI et un prince de
Savoie furent empoisonns par des gants parfums.
Un njouciioir, prpar selon la lormule employe pour les
gants, aurait fait prir le clbre Lancelot ou Ladislas, dit le Vic-
torieux, roi de Naples.
Henri IV se serait plaint un jour Sully de Goncini et de sa
Lonore, qui avaient t jusqu' jeter dans l'esprit de Marie de
Mdicis, que le roi voulait se dfaire d'elle, et qui taient par-
venus lui persuader de ne manger rien de ce qu'il lui envoyait,
et de faire cuire souvent sa viande dans leur chambre. (Mmoires
de Sully, d. Petilot, t. VIII.)
Plus tard, on mdita d'empoisonner, son tour, Henri IV, au
284 POISONS ET SORTILEGES
moyen d'une fourchette creuse, dans laquelle il
y
aurait du
poison qui coulerait dans le morceau qu'on luy servirait. (Alf.
Franklin, Les Repas
)
A relater aussi, comme mode peu banal d'empoisnnnement,
celui dont se servit une jeune et noble Vnitienne d'une cla-
tante beaut, nomme Bianca Capella.
Cette femme avait un jour fait apprter des olives empoison-
nes, pour se dfaire d'un prince, son parent.
Comme on les apportait chez elle, son mari rencontra le porteur,
en prit deux, les mangea, et se trouva incontinent fort mal-
Bianca, au dsespoir de voir son mari empoisonnt\ prit des
mmes olives, et les ayant manges, se jeta sur le lit du malade,
et mourut avec lui, on l'an 1587.
Il
y
a quelques annies peine, une dame Czerwinska fut
arrte pour tentative d'empoi^onnement : cette dtraque

il
fut reconnu qu'elle n'tait pas consciente de ses actes

avait
envoy des fonctionnaires de l'ambassade de Cbine Paris
une enveloppe contenant, au lieu d'une lettre, deux ou trois
fleurs; de ces fleurs, il se dgagea aussitt un parfum dltre,
et ceux qui avaient dcachet l'enveloppe lurent pris de nauses.
Heureusement, la vie de personne ne fut en vritable danger II
fut mme reconnu que la quantit de poison dont les fleurs
taient imprgnes ne pouvait amener chez ceux qui les respi-
raient de dsordres graves.
La dame Czerwinska ne se doutait pas. probablement, qu'avant
elle une reine clbre eut aussi recours des fleurs pour pro-
duire l'empoisonnement. Il est vrai que cette aimable personne
a depuis longtemps disparu de la scne du monde. C'tait Clo-
ptre, reine d'Egypte. D'un geste coquet, elle elleuillait des roses
dans la coupe de celui de ses convives qui la gnait. Pralable-
ment, les roses avaient t trempes dans du poison. Quand le
convive portait la coupe ses lvres, il buvait la mort.
On voit par l'expos, du reste fort incomplet, que nous venons
de faire, de quelles ressources multiples disposaient les criminels.
Ils russissaient d'autant mieux dans leurs tnbreuses machina-
tions qu'ils pouvaient se procurer des poisons avec une facilit
inconcevable, et qu'une fois leur crime commis, ce n'est pas la
science des experts du temps qui pouvait leur faire apprhender
de voir leur crime dcouvert.
I
LE POISON A LA COUR PONTIFICALE 285
m
LA MORT DALEXANDRE VI
Le vendredi 18 aot 1503, Alexandre VI rendait le
dernier soupir.
Cette mort inattendue survenait d'une faon inop-
portune, arrtant dans son essor l'uvre laquelle le
pape s'tait consacr, surprenant Csar Borgia impuis-
sant faire lire par le Conclave le candidat de son
choix.
Le bruit se rpandit quWlexandre VI tait mort em-
poisonn, victime de sa propre machination. L'his-
torien anglais Gordon s'est fait lcho fidle de cette
version populaire, qu'avaient accrdite dj Paolo
Jovio, Guiccardini. Plalina, Bembo, d'autres encore.
Le pape, d'aprs Gordon, avait pri souper, ce
soir-l, neuf cardinaux ; la table tait dresse la vigne
d'un des convive^, le cardinal de Cometo. Un chan-
son fidle avait reu l'ordre de verser au cours du re-
pas le poison tous les invits du pape, qui les sup-
primait ainsi d'un seul coup pour s emparer de leurs
richesses
;
bien entendu Csar tait du complot et du
dner; son pre et lui devaient tre les seuls survi-
vants de l'orgie pontillcale. Arrivs la vigne avant
l'heure, Alexandre et son fils, extnus de cbaleur (on
tait en pleine canicule), demandent boire ; un do-
mestique, non prvenu, leur verse le vin destin aux
convives, dans lequel la cantnrdla tait dissoute.
L'effet ne se fit pas attendre. Quelques instants aprs,
286 POISONS ET SORTILEGES
le pape roulait subitement terre^ en proie d'atroces
convulsions; on le releva sans connaissance; il tait
comme mort
;
on le transporta au palais, on lui
donna un vomitif, on le saigna : peine perdue,
Alexandre succombait dans la soire.
Son fils, qui avait bu galement le breuvage fatal,
se sent malade son tour; souponnant la terrible
mprise, il use des contrepoisons les plus nergiques
que l'on connt : il fait ouvrir le ventre d'une mule
vivante et s'y plonge comme dans une baignoire
;
ce
singulier antidote lui sauva la vie, mais il resta long-
temps souffrant et sa maladie l'empcha de prendre
une part active aux dsordres dont Rome s'ensan-
glantait chaque lection pontificale.
Tel est, en substance, le rcit dramatique et roma-
nesque de Gordon
;
les historiens du temps, tous plus
ou moins hostiles aux Borgia, ajoutent foi cette ver-
sion. D'ailleurs, cette mort dAlexandre, pris son
propre pige, victime de ce poison qu'il prparait pour
dautres, n'est-elle pas d'une grande moralit et n'ap-
parat-elle pas comme le chtiment mrit de ses
monstrueux crimes?
Neque est lex justior iilla
Quam necis artificis arte perire sua.
Voltaire fut le premier qui exprima des doutes s-
rieux sur lauthenticit de cette version
;
le drame lui
paraissait trop romanesque pour tre rellement vrai, et
il s'est plu en montrer les contradictions et le peu de
vraisemblance. Aprs avoir rappel qu'Alexandre tait
trop habile politique pour supprimer d un coup neuf
cardinaux, alors qu'il pouvait espacer ses crimes et
II
LE POISON A LA COUR PONTIFICALE 287
ouvrir lune aprs l'autre ces successions prmatures,
il se demande comment fit Csar pour piller le lende-
main le palais de son pre, puisqu il tait gravement
malade ;
l'histoire rapporte qu'effectivement, Csar fit
tout enlever lui-mme dans le palais pontifical, de peur
que la succession ne lui chappt. Etait-il enferm
dans sa mule, dit Voltaire, quand il enleva son trsor?

Cet antidote extraordinaire produisait-il un effet ra-
pide? Il semble avoir t souvent employ sous la Re-
naissance : Ladislas, roi de Rome, lui devait la vie,
disait-on. Son but tait de rchauffer le malheureux
empoisonn, victime d'un poison froid
;
la chaleur ani-
male se transmettait d'un corps l'autre et combattait
efficacement les efiets du toxique. Quoi qu'il en soit, il est
peu probable que lagurison tait immdiate, et si Csar
avait bu comme son pre la cantarella mortelle, il n'au-
rait pu le lendemain dmnager avec une extrme rapi-
dit les trsors contenus dans le palais,

sans compter
les cent mille ducats d'or que renfermaient les coffres.
Lorsqu on connut enfin leDiariumde Burchard, tous
les doutes tombrent. Le matre des crmonies
d'Alexandre VI, qui a tenu un journal trs exact et
trs conplet des vnements contemporains, ne fait
nulle part mention de poison. On sait quelle autorit
on doit accorder cet vque allemand, qui rapporte,
sans commentaire aucun, ne louant ni ne blmant per-
sonne, les drames les plus atroces dont il a t le t-
moin. Les rcits de Burchard, a dit Michelet, ont ce
caractre de grandeur, de simplicit vridique qui
rassure tout fait. J'ai lu et vu bien des menteurs. On
ne ment pas ainsi. Il
y
a donc heu de tenir pour vrai
le rcit de Burchard.
288 POISONS ET SORTILEGES
En voici la traduction littrale : Le samedi 12 aot
au matin, le pape se sentit malade
;
la vingt et unime
ou vingt-deuxime heure, la fivre vint et resta conti-
nue. Le 15 aot, on lui tira treize onces de sang envi-
ron, et la fivre tierce survint. Le jeudi 17, midi, il
prit mdecine.
Le vendredi 18,
vers midi ou une heure de l'aprs-
midi, il se confessa Pierre, vque de Calmense, qui
dit ensuite la messe, et aprs avoir lui-mme commu-
ni, porta au Pape, assis dans son lit, le sacrement de
l'Eucharistie. Gela fait, il termina sa messe, laquelle
assistrent aussi cinq cardinaux, savoir... le pape leur
dit qu'il se sentait trs mal. A l'heure des vpres,
aprs qu'il eut reu de l'vque de Calmense l'extrme-
onction, il expira en prsence du dataire, de l'vque
susdit, etc.

Voil qui est net et prcis. S'il est difficile, d'aprs
cette observation succincte, d'tablir l'origine et la
nature de la fivre maligne qui emporta Alexandre VI,
du moins peut-on affirmer qu'il mourut de mort natu-
relle. C'est ce que confirme, d'ailleurs, une lettre de
l'ambassadeur de Ferrare au mari de Lucrce, le duc
Hercule. C'est l'opinion
'
laquelle se raUient les histo-
riens modernes, notamment MM. Pagitot, Zeller et
Charles Yriarte.
Ce qui a pu accrditer la version de l'empoisonne-
ment, c'est cette circonstance particuUre qui a frapp
l'esprit inquiet des contemporains : immdiatement
aprs sa mort, le pape
tait devenu si noir, si dif-
forme, si prodigieusement enfl quil n'tait presque
pas reconnaissable
;
il coulait de son nez une matire
toute putrfie
;
sa bouche tait ouverte d'une manire
I
LE POISON A LA COUR PONTIFICALE 28?
si effroyable, qu'on ne pouvait le regarder sans hor-
reur, ni en souffrir la puanteur sous peine d'tre in-
fect.
Ph. de Commines confirme le fait en disant que
le corps tait
tout ennoircy et ftide
.
Faut-il de cette putrfaction prcoce conclure au poi-
son ? L'opinion populaire veut, en effet, que le corps
des empoisonns se dcompose avec une vive rapi-
dit
;
ce qui. d'ailleurs, n'est nullement confirm par les
observations mdicales. Tout au contraire, les cadavres
de ceux qui ont succomb une intoxication arseni-
cale se dcomposent trs lentement. L'arsenic ralentit
la marche de la putrfaction : n'est-ce pas l'aide de
l'arsenic que les spcialistes conservent le corps des
animaux qu'ils veulent naturaliser ? Donc cette rapide
dcomposition n'est pas un argument en faveur de la
thse de l'empoisonnement.
Le cadavre d'Alexandre VI offrait un aspect vrita-
blement hideux. Le marquis de Mantoue crivait sa
femme Isabelle, en parlant du pape dfunt : Son corps
est entr en putrfaction, sa bouche s'est mise r-
pandre de l'cume, comme une marmite qui est sur le
feu, et cela a dur tant qu'il n'a pas t enterr. Il a
aussi monstrueusement enfi, de telle sorte qu'il n'avait
plus forme humaine et qu'il n'y avait plus de diffrence
entre la longueur et la largeur de son corps... Un
portefaix Ta tran, au moyen d'une corde quil lui
avait attache au pied, du lit mortuaire au lieu de la
spulture, car personne ne pouvait le toucher.

Il convient d'ajouter qu'Alexandre mourut le 18 aot,
que la premire messe funbre fut dite le 4 septembre;
que, dans cet intervalle, le conclave tait beaucoup
plus occup l'lection du futur pontife qu' clbrer
19
290 POISONS ET SORTILEGES
les obsques du dfunt. On tait en plein t, la cha-
leur tait extrme. Gomment s'tonner que le cadavre
expos longtemps l'air se soit si vite dcompos ?
Rien ne peut donc prouver l'authenticit de la ver-
sion de Gordon; tout, au contraire^ en dmontre lin-
vraisemblance. Dautre part, le journal de Burchard
donne, des derniers moments du pape, un rcit trs d-
taill,, qui permet d'carter l'hypothse de l'empoison-
nement.
Il faut donc rejeter dans le domaine de la lgende
une version bonne tout au plus pour des romanciers
et des dramaturges, qui peuvent confondre la fiction
et la vrit et choisir la thse qui leur convient le
mieux. L'historien^ oblig de garder l'impartialit et
.de rtablir les faits dans leur scrupuleuse exactitude,
ne saurait autrement conclure qu' la mort naturelle
du Pape monstre , dt la clbre thorie de la jus-
tice immanente en recevoir quelque atteinte.
PIGES ANNEXES
LA LYCAXTHROPIE MODERNE.
(V. pages 4 et suivantes.)
Dans quelques campagnes recules, on prte encore aux
sorciers la facult de se mtamorphoser en divers animaux.
Cette crovance, admise presque universellement au moyen
ge, trouverait encore de nos jours, au dire de M. Gaston
VuiLLiER, de nombreux adeptes. Cet auteur en a rapport
quelques exemples typiques :
Une vieille femme qui faisait sa lessive entendit tout
coup un grand bruit dans la chemine, d'o tombrent
presque aussitt une demi-douzaine de chats de toutes les
couleurs.
c
Chauffez-vous, minets , leur dit-elle avec douceur.
Les chats ne se firent pas prier; ils s'installrent prs
du feu, au bord des cendres, et se mirent ronronner de
satisfaction. Une voisine, qui venait d'entrer, conut cer-
tains doutes sur la qualit vritable des minets, et, pour
prouver si c'taient de vrais chais ou des sorciers, elle
leur jeta de l'eau bouillante sur le dos. Les minets se sau-
vrent en hurlant. Mais ce n'est pas l le plus extraordi-
naire. On apprit le lendemain qu'il
y
avait cinq ou six
mchants gars du village qui n'osaient se montrer en public
parce qu'ils avaient des brlures sur tout le corps. On connut
ainsi que c'taient eux qui, la veille, s'taient changs en
chats.
Encore aujourd'hui on attribue au sorcier le pouvoir de
se mtamorphoser en loup. C'est ainsi qu'on explique dans
les campagnes la singulire amiti qui le lie ces ani-
maux; entre eux et lui a t conclu un pacte qui met
294 PIECES ANNEXES
l'abri de toute attaque les troupeaux qu'il garde. On appelle
meneurs de loups les sorciers de cette sorte, bergers pour la
plupart (mais dans tout berger il
y
a l'toffe d'un sorcier).
Pour loigner les loups ou les rendre inoffensifs, ils n'ont
qu' tendre le bras et qu' prononcer certaines formules
magiques : c'est ce qu'on nomme dans la Corrze enclac-
lement. Le loup enclavel, dit M. Gaston Vuillier, n'a pas
plus tt aperu le meneur qu'il s'enfuit, la gueule bante,
dans l'impossibilit de mordre; sa cruaut reste ainsi para-
lyse jusqu'au moment o il a travers un cours d'eau.

LES EMPOISONNEURS DE PUITS ET DE FONTAINES.
(V. pages 153 et suivantes.)
Dans ses Origines du Parlement de Paris, M. Ducoudray
crit :
Par suite de l'ignorance des plus simples lois de
l'hygine, et de l'incurie habituelle aux socits primitives,
les tueries des bouchers et beaucoup de mtiers insalubres
accumuls dans les rues troites des villes, les fumiers
pars dans les cours des fermes (usage qu'on n'a pas pu
encore dtruire dans nos campagnes), souillaient les ruis-
seaux; les eaux des pluies, des sources produisaient des
accidents mortels et des pidmies trop inexplicables aux
hommes de ce temps pour qu'on ne les attribut pas des
crimes.

M. Lehugeur, dans son Histoire de Philippe le Long,
ajoute : 11 est probable qu'il
y
eut en Aquitaine, au prin-
temps de l'anne 1321, des morts dues des eaux de pluie
contamines, fivres typhodes et autres. Nous savons
qu'en 1832 une certaine partie du peuple attribua le cho-
lra des empoisonnements, et que plusieurs malheureux,
souponns au hasard, furent mis en pices ou jets
la
PIECES ANNEXES 295
Seine. Il n'est pas tonnant que la foule dtraque de d321
n'ait pas montr plus d'intelligence et de sang-froid que
celle de 1832,
qu'elle n'ait t avertie de son erreur par
personne, et qu'elle ait commis des atrocits.

Nombreux sont les gens qu'on souponne d'avoir empoi-
sonn les puits. M. Ducoudray relve, entre autres accusa-
tions, celle porte contre Jean de Lentillac, sergent du
roi Puj-Laurens, souponn d'avoir empoisonn le puits
de la maison de noble dame Sibille de Vesins, veuve de
Jourdain de Rabastens, pouse actuelle de Pons d'Omelas
;
contre un chirurgien nomm David, qui avait ourdi un com-
plot de ce genre pour se dbarrasser d'un prtre auquel il
devait deux cents livres; contre les lpreux, enfin, qu'on
croyait, ainsi que nous l'avons montr dans le cours de cet
ouvrage, tre les instigateurs de ces crimes abominables.
Aussi devinrent-ils l'objet de l'excration publique
;
on les
massacra en masse. Puis le roi rendit contre eux des
ordonnances. (Cf. Ducoudray, ouvrage cit.) Ces supplices
amenrent la destruction presque totale des lpreux . Tou-
louse et Carcassonne, en Artois, en Poitou
(1321).
Au
cours de cette priode trouble, ils prirent, sur le bcher, la
place des juifs et des sorciers. Ce n'est que quelques annes
plus tard que cessa la perscution.
ESSAI DE POISON SUR UX CHIExX, FAIT PAR l'ORDRE DE LOUIS XI
(1).
(V. page 175.)
Le samedi 19 fvrier 1480, deux heures aprs midi, se
runissait par ordre de Louis XI, dans l'Htel de Ville de
Tours, une assemble choisie
; on
y
comptait le maire et
quatre chevins de la ville, Jean Gurin et Louis de la
(1)
Bibliothque de l'cole des Chartes (Tables).
^96 PICES ANNEXES
Mzire, matres d'htel du roi; Simon Moreau, apothi-
caire
(4);
deux des gens de Jean Daillon. gouverneur de
la Touraine et les clercs de la ville. Le mandat qui les con-
voquait ne spcifiait pas l'objet de la runion; il disait
seulement que c'tait pour estre prsens et assister
aucunes choses qui se dvoient faire de par le roj . Or,
dans cette runion, on fit l'essai de certains poisons sur un
chien; le poison, mlang dans une fressure de mouton
frite et dans une omelette, fut administr forte dose, et
le chien mourut.
Procs-verbal de l'exprience fut dress, dans lequel on
dcrit avec beaucoup de dtails comment ledict chien
estoit mort .
Cependant, sur l'ordre des matres d'htel du roi, le
cadavre est conserv dans une des chambres de l'Htel de
Ville jusqu'au lendemain, jour o l'on devait ouvrir le chien
et constater les dsordres causs par le poison dans tous
ses organes.
Le dimanche, en effet, sept barbiers et chirurgiens sont
mands pour procder l'autopsie; seulement, et par
mesure de prcaution, on alluma un grand feu dans la
chambre o tait le chien, afin d'en renouveler l'air infect
par la dsorganisation du corps et par les miasmes empoi-
sonns qui pouvaient s'en exhaler; on fit un modeste
djeuner de harengs et de noix sches; puis l'opration fut
mene bonne fin.
(1)
Dans son Histoire de la ville de Tours, le D-^ Giraudet signale
(t. I,
p. 295) un Jehan Moreau, apothicaire, cuyer et valet de
chambre de Louis XI, comme ayant possd un livre d'heures,
que le grand artiste tourangeau Jehan Foucquet avait enlumin
pour lui. Ce Jehan Moreau est-il le mme que Simon Moreau,
dont il est ici question? ou Giraudet, comme le pense l'rudit
M. Boutineau, de qui nous tenons le renseignement qui prcde,
aurait-il mal lu, sur les pices d'archives qu'il a consultes, le
prnom de Moreau? L'hypothse est plausible. Il convient cepen-
dant de rappeler ce propos qu'il
y
eut un Simon Moreau,
mdecin de Louis XIII, qui pouvait bien tre un descendant de
l'apothicaire de Louis XI.
PIECES ANNEXES 297
Un second procs-verbal fut probablement dress, et
enfin l'assemble se spara. Quant au cadavre, il fut port
dans une hotte, le mme jour, sur les grves de la Loire, et
j
fut enterr.
Que conclure de cette anecdote toxicologique? L'expri-
mentation semble tirer un intrt tout particulier de ce
qu'elle fut laite par l'ordre de Louis XI, roi souponneux
et sur le compte duquel on se croit permis de mettre bien
des crimes et des cruauts. Cependant, pour le cas dont il
s'agit, les conjonctures se runissent plutt en sa faveur
que contre lui
D'abord, l'histoire ne nous fait connatre l'empoisonne-
ment d'aucun personnage important pendant l'anne 4480,
ni dans celles qui prcdent ou suivent la date de l'essai.
La Chronique scandaleuse, aussi bien que les Mmoires de
Philippe de Commines sont compltement muets ce sujet.
Ensuite, si Louis XI avait eu quelque dessein sinistre, il
n'et point entour l'exprience de la publicit dploye
cette occasion.
Quant nous, cause mme de la solennit de l'exp-
rience, nous n'y pouvons voir qu'une cause simple et inno-
cente, telle que l'claircissement d'un doute mdical. Peut-
tre
j
trouverait-on encore la preuve d'une tentative d'em-
poisonnement sur Louis XI, mais il nous semble qu'elle et
laiss quelque trace dans l'histoire, et nous prfrons nous
en tenir notre premire conjecture.
Nous transcrivons ici, d'aprs le registre des comptes de
l'Htel de Ville de Tours, conserv aux archives munici-
pales de cetle ville, les pices qui nous ont fait connatre
cette anecdote du rgne de Louis XI :
Item oudict moys (de fvrier) et le sabmedi XlX^^jour, par
M. du Lude (i) fut mand audict maire faire assembler
quatre eschevins deux heures aprs mjdi en l'ostel de
ladicte ville pour illec estre prsens et assister aucunes
(1)
Jean Daillon du Lude tait le favori et chambellan de
Louis XI (BOUTINEAU).
298 PICES ANNEXES
choses qui se dvoient faire de par le roj
;
ce que fut fait.
Et audict lieu et heure se trouvrent Jehan Gurin et sire
Lojs de la Mzires, maistres d'ostelz du roj nostre sire :
aussi se trouvrent illec Simon Moreau appoticaire, deux
des gens dudict sieur du Lude, et aussi furent les clercs de
la ville. Et illec fut fait essaj de certains pojsons qui
furent faiz mangez au chien de Mac Blanchet en une fres-
sure de mouton frite et en une amelette d'ufs; lequel
chien mourut; dont fut par lesdicts maire et eschevins
baill certificacion signe de leurs mains pour monstrer au
roy comment ledict chien estoit mort. Et pour ce que les-
dicts pojsons avoient est montrez en troys escuelles et
ung plat d'estain, pour doubte d'inconvnient, fut la dite
vaisselle mise au feu et fondue, puis fui refaicte et rendue, et
pour faon et dchiet en eut, le pintier de la Croissille, la
somme de xvii s. vi d.
Item pour faire l'essay desdicts pojsons fut achapt
soubdainement une somme de bojs, xx d.
Item et aprs que ledict chien fut mort fut dit par les-
dicts maistres d'ostel que le chien demourroit en la cham-
bre de dessus le portai de la ville jusques au landemain,
jour de dimanche qu'ilz devojent retourner, ce qu'ilz
firent. Et illec furent appelez Jehan Dumolin, Jehan Maria-
vala, Pierre Goupil, Gillet Bouzon, Guillaume Hardy, Guil-
laume Gunard, et Estienne Remy, barbiers et cirurgiens,
pour ouvrir ledict chien. Et avant que
y
procder, fut fait
grantfeu en la chambre o estoit ledict chien, et appoinct
que chacun desjuneroit pour doubte d'inconvniant, et puis
ledict chien seroit ouvert. Et pour ce, chees Pierre Durant
furent faiz cuire deux platz de harens; pour ce, pour pain,
vin et noez vielles, xi s. (l).
(1)
Ce djeuner offert par Louis XI semble un peu sommaire
pour la gnrosit royale, mais il avait lieu en carmo et le roi
et ses sujets taient trs pieux. Jusqu'au dix-huitime sicle les
boucheries taient fermes pendant le Carme, et le corps de
ville en faisait installer une, qu'il faisait administrer; elle portait
le nom de boucherie de carme; on ne dlivrait de viande
PIECES ANNEXES 299
Item ledict jour ung portefays, qui porta en une hte
ledict chien es grves, et l'enterra, xii d.
Item la chamberire Mac Blanchet, qui nectoja la cham-
bre et salle o fut ouvert ledict chien, luj fut donn xi d.
UNE AFFAIRE d'eMPOISONNEMENT EN 4384
(1).
(Extrait de Secousse : Mmoires sur Charles II le Mauvais, t. II,
p.
502-503.)
4384. Mardi de releve xx*" jour de mars, mil c.c.c.
quatre vins et quatre, pardevant le Prvost de Paris estant
en son sige, sur les quarreaux du Chastellet de Paris, en
la [prsence de notaires du pape et de l'empereur, du lieu-
tenant, de l'auditeur, des examinateurs et avocats du Chte-
let, des chirurgiens jurs et apothicaires] fu ataint (amen)
Robert de Wordreton Angloiz, prisonnier audit Chastellet,
lequel fist serment au sains ICvangiles de Dieu, qu'il diroit
pure vrit de ce qu'il sauroit et qui lui seroit demand,
auquel fu montre une pice de Arsenic, si comme l'en
disoit, qui estoit enveloupe en une petite pice de papier,
et lui fu demand par ledit Prvost, se c'estoit la pice
ti'Arsenic qui avoit est trouve sur lui cousue en son
Gipon, quant il fu amenez n'agures prisonnier oudit Chas-
tellet, lequel Robert respondi qu'il crojoit et tenoit que ce
feust ladicte pice, et lors ledit Prvost lui dist qu'il regar-
dast et avisast trs bien ledit arsenic, savoir se c'estoit
la pice dont il avoit est trouvez garniz quant il fu mis
oudit Chastellet ou non
;
et aprs ce que ledit Uoberl ot veu,
regard, tenu et retourn ycellui Arsenic, il dist, recognut
qu'aux malades. 11 faut dire aussi que barbiers et chirurgiens
de l'poque taient considrs coriinrie des artisans (BorTi.NEAu).
(4)
V. p.
494 et 8uiv. du prsent volume.
300 PIECES ANNEXES
et afferma que c'estoit la pice d'Arsenic qui avoit est
trouve sur lui quant il l'ut audit Ghastellet emprisonn; et
ce fait, les dessuz nommez Cirurgiens et Apoticaires, et
chascun d'eulz singulirement, au commandement dudit
Prvost, jurrent et firent serment aus sains Evangiles de
Dieu, qu'ilz diroient vrit leurs povoirs de ce qui leur
seroit demand, et qu'ilz sauroient, ausquelz ledit prvost
dist qu'ilz veissent et avisassent ladicte pice, et lui, dies-
sent en leurs loyaultez, que c'estoit et que l'en en faisoit
ou povoit faire, et la vertu et la proprit d'icellui Arsenic,
au mieulz qu'ilz porroient, lesquelz cirurgiens et apoti-
caires, aprs ce qu'ilz orent veu, tenu et regard, et chas-
cun d'eulz, ladicte pice qui estoit de la grosseur d'une
grosse Avelaine, et un pou plus, disrentet affermrent tous
d'un accort, que ladicte pice estoit Arsenic rouge, et n'es-
toit pas sublim : car s'il feust sublim, il feust tout blanc,
plus corrosif et plus fort que n'est le rouge, et povoit bien
avoir en ycelle pice le poiz de dix dragmes, parmi aucunes
trs menues pices qui estoient cheutes de la grand pice;
et dirent lesdiz apoticaires qu'ilz n'en oseroient point
bailler quelque personne que ce feust, sanz congi etauc-
torit de justice : dirent oultre lesdiz cirurgiens et apoti-
caires et chascun d'eulz, interrogez singulirement sur ce
par ledit Prvost, prsent tout ce ledit Robert, que l'en
fait ledit Arsenic par science d'Arcumie (alchimie), et par
Arcumiens par composicion de plusieurs et diverses choses
corrosives, comme de vers de griz, de chau vive, de soufre
et de pluseurs autres choses : dirent oultre par leurs sere-
mens, que ce aucun avoit pris et mis en son corps de
ladicte pice d'icellui Arsenic, une dragme, de la grosseur
d'un poiz ou moins, il convendroit qu'il en morust sans
remde de Triade ou autre, suppos que par hastivement
boire en grant habondance vin ou eaue, il miest hors ledit
Arsenic : car ycellui Arsenic de sa nature est si corrosif,
que en la partie o il se adherdroit (s'attacherait) ou asser-
roit dedans le corps d'une personne, il feroit tantt une
cautre ou bleceure, tout aussi que l'en feroit d'un fer bien
PIECES ANNEXES 301
chaud que l'en feroit toucher un pou la char nue, d'au-
cune personne, laquel cautre ou bleceure, qui ainsi se
feroit hastivement dudit Arsenic par dedans le corps, ne
porroit jamaiz estre fane ne gairie, maiz toujours conli-
nuelinent devenroit grande et profonde, jusques tant que
la partie o elle seroit feust percie tout oultre, et conven-
droit parce que la personne ainsi blecie morust tantost, et
n'est aucun qui peust mettre remde
;
et oultre dient que
ledit Arsenic est bon et ncessaire pour aucunes choses, si
comme pour oster la chair morte et pourrie des chevaux
qui sont blciez ou malades, et aussi en met Ten acuncs
foiz avec aucunes autres mixtions doulces et amiables, en
l'art de cirurgie, pour oster et dgater morte char et pour-
riture qui sont aucunes foiz sur les personnes, en aucuns
lieux ou l'en ne les porroit autrement attaindre ne curer la
maladie, comme entre deux joinctures, ou ailleurs en
divers lieux, o les cirurgiens n'oseroient bonnement faire
incision, pour doubte de mutilacion de grever les ners, ou
de aucuns autres inconvniens : dient aussi lesdiz apoti-
caires, que de ladicte pice d'Arsenic, ilz pourroient faire
certaine eaue moult vertueuse et corrosive : car qui met-
Iroiten icelle eaue la pointe d'une espe d'acier, elle useroit
et consumeroit ycelle pointe, et aussi toute lespe, se elle
y
estoit longuement, ja si dure ne seroit.
Sign : J. de Cessires.
LA MORT DE CHARLES DE GUYENNE, FRRE DE LOUIS XI
(1).
Jusqu'au sicle dernier, les historiens admettaient que la
mort du duc de Guyenne, frre de Louis XI, avait t le
(1)
Extrait de la Gazette hebdomadaire de mdecine et de chi-
rurgie, 1882, p.
199. (Article du professeur Bris.saud.)
302 PIECES ANNEXES
rsultat d'un crime, et que l'auteur de ce crime tait le roi
lui-mme. Duclos, le premier, dans son Histoire de Louis XI,
ragit contre cette opinion universellement accrdite, et
tenta de rhabiliter le roi. Ce problme historique est com-
pliqu d'un petit problme mdical, qui n'est peut-tre pas
sans intrt, et dont les lments nous ont t fournis par
M. J. Quicherat, directeur de l'cole des Chartes.
Aprs la ruine de Lancastre, en d471, tous les factieux
qui conspiraient contre Louis XI redoublrent d'efforts et
excitrent le duc de Guyenne trahir le roi, son frre. En
dpit des promesses de Louis XI, qui lui offrait d'agrandir
ses domaines en lui donnant l'Angoumois, le llouergue, le
Limousin, M.
de Gujenne n'hsita pas entrer dans la
ligue des princes et fit prter serment ses vassaux de le
servir envers et contre tous, mme contre le roi . (Voyez
Henri Martin, Histoire de France, t. VII,
p. 65.)
Le 24 mai 4472, Charles de Guyenne, atteint depuis plu-
sieurs mois d'une maladie de langueur, mourait Bordeaux.
Cette mort arrivait si propos pour le roi que tous ses
ennemis la lui imputrent sur-le-champ
;
quelques circons-
tances trs suspectes paraissaient appuyer cette terrible
accusation
;
l'abb de Saint-Jean-d'Angly, aumnier du duc,
avait t gagn par le roi et correspondait secrtement avec
lui
;
ce religieux passait dj pour avoir empoisonn Mme de
Thouars, ancienne matresse du duc, fort hostile aux intrts
de Louis XI.
A peine Charles de France avait-il rendu le dernier
soupir que l'abb de Saint-Jean et le chef de cuisine du
prince furent arrts par ordre du sire de Lescun, qui
dclara hautement que son matre tait mort
t
par le fait
des hommes du roi . {Ibid.,
p. 67.) Si cet vnement est
rest si longtemps entour d'obscurit, cela tient sans doute
la partialit des historiographes de la maison de Bour-
gogne, incessamment proccups de charger le roi de France,
d'ailleurs sujet caution. Mais il est possible aussi que la
nature mystrieuse de la maladie de langueur dont le duc de
Guyenne tait atteint ait contribu rendre cette mort
PIECES ANNEXES 303
inexplicable aux yeux de ceux qui ne crevaient pas un
empoisonnement.
Les documents relatifs ce mal singulier font totalement
dfaut; cependant on trouve, dans une relation de l'en-
trevue de Charles, duc de Bourgogne, avec l'empereur Fr-
dric III, Trves, en ii73, un renseignement de valeur,
mentionn par Amolo de Lalaing, prvt de Notre-Dame de
Bruges. {Mmoires de Philippe de Commines, en 4 vol. in-4,
t. III, p. 258.)
Ipse frater (Ludovici XI) proximis annis
miseranda peste consumptus mortem obiit. /Egrotabat gra-
viter et morbi ignoto gnre; decidere ungues, cnpilliqne deftiere
ut suspicionem praebere hausti veneni, et aulorem necis eum
videri voluerunt cui fuerat, dum vixit invisus, et ad quem
morlis prmia redibant. Ainsi la maladie du duc de
Guyenne tait d'n genre iiiconnu, au moins en 1472, et les
seuls symptmes qui eussent frapp l'entourage du prince
taient la chute des cheveux et des ongles. Nous ne voyons
pas d'abord quelle substance toxique aurait pu donner lieu
de pareils accidents.
D'autre part, un rapport d'es[>ion transmis au roi et con-
tenu dans la collection de Bthune donne quelques indices
sur l'tat de Mme de Thouars, en 1471, celle-l mme que
l'abb de Saint-Jean-d'Angly tait cens avoir empoisonne.
Ce rapport, destin renseigner Louis XI sur ce qui se pas-
sait dans la maison du duc de Guyenne au commencement
d'octobre 1471, porte une note de la main du chancelier de
France ainsi conue : Mmoire de ce que le roy m'a envoy
des nouvelles de l'oslel de Monseigneur de Guyenne et de
ce que dit M. de Menou. Reu le 5 octobre 1471. Voici ce
qui nous intresse parmi les faits que renferme le rapport
de l'espion : L'un des serviteurs de Monseigneur (le duc
de Guyenne) dit que tous les huit jours, il convient de sai-
gner la dame de Thouars du dedans de banlyevres, et que
son sang est le plus mauvais du monde.

La maladie de la dame de Thouars n'avait-elle pas quelque
rapport avec celle de Charles de Guyenne? Nous ne savons
rien de ce qui ncessitait chez elle une saigne aux basses
304
PIECES ANNEXES
lvres, mais il n'est peut-tre pas tmraire de supposer
que ce mal tait le point de dpart de la maladie d'un genre
inconnu dont le frre du roi tait atteint. La calvitie pr-
coce, l'onjxis, la langueur, ne sont-ils point aussi de nature
veiller les soupons sur la possibilit d'une affection
syphilitique? Enfin, ne savons-nous pas que les sjphilis
royales sont loin d'tre rares?
L'objection qu'on pourrait faire cette hypothse est
que la vrole n'a svi parmi nous qu' partir des guerres
d'Italie, c'est--dire plus de vingt ans aprs la mort du duc
de Guyenne
;
mais comme ce flau exera ds lors ses ravages
la fois sur la France, l'Allemagne, l'Espagne et l'Italie, il
est fort probable qu'un certain nombre de cas isols avaient
prcd, d'un demi-sicle au moins, la gnralisation de la
peste nouvelle .
Particulirement grave cette poque, la syphilis faisait
de nombreuses victimes. Sans avoir la prtention de rsoudre
le problme, ne peut-on pas supposer, pour l'honneur de
Louis XI, que son frre soit mort de la vrole
(1)?
L ENVOUTEMENT CHEZ LES CHINOIS.
(V, pages 224 et suivantes.)
A s'en rapporter un trs curieux travail de M. Jules
Regnault (Magie et Occultisme en Extrme-Orient), paru dans
(1)
Ajoutons nanmoins que la crance en l'empoisonnement
fut gnrale l'poque; Commines, qui retrace un tableau fidle
des vnements dont il a t tmoin, revient plusieurs reprises
sur cette mort mystrieuse. Il accuse notamment un cuycr de
cuisine, Henri de la Roche, d'tre l'empoisonneur qui avait agi
l'instigation des ennemis du duc. (Lenglet du Fresnoy, Preuves
de Commines, t. III,
p. 261.)
PIEGES ANNEXES 305
la Revue scientifiqHe du 2 mai 4903, l'envolement serait
encore pratiqu en Chine, tout comme dans certaines cam-
pagnes du Midi de la France.
Comme nos anctres du moyen ge, les Chinois connais-
sent les envotements par la figurine : Tantt ils emploient
de petites figurines de terre, qu'ils dposent sur des tombes
ou prs des maisons de leurs ennemis; tantt ils emploient
des papiers jaunes consacrs par les bonzes ou les sorciers
et reprsentant une tte de buffle ou une tte de chien. Pom*
traiter les malades qui se croient envots, on produit chez
eux une sorte de fascination, en promenant un miroir au-
dessus de leur tte; pendant ce temps, on produit un
contre-envotement en brlant des images ou des figurines
analogues celles qu'on suppose avoir t employes pour
causer le sortilge. Ces pratiques sont presque identiques
celles que, nous avons rencontres en France il
y
a peu de
temps, en faisant une tude sur les sorciers europens
modernes. L'hvpnotisme semble assez souvent employ par
les sorciers annamites, car chaque fois que nous avons
hypnotis ou tent d'hypnotiser un indigne, il nous a tou-
jours demand qui nous avait donn le regard et la science
du sorcier (thy phep).
Les envotements d'amour sont galement pratiqus :
une femme d'Extrme-Orient croit qu'il lui suffit de faire
absorber dans un mets quelques gouttes de son sang mens-
truel son amant pour se l'attacher compltement. Cette
croyance est galement fort rpandue dans le Midi de la
France.
Dans d'autres cas, les femmes ont recours certains phil-
tres, qu'elles mlangent soit aux aliments, soit au tabac.
L'un de ces philtres (Ihuoc ho yo des Annamites) rendrait
l'amant ou le mari fort amoureux et trs gnreux, mais
ne tarderait pas le rendre anmique et le faire mourir.
Il servirait accomplir un envotement de haine ou d'in-
trt plutt qu'un envotement d'amour.
20
306 PIGES ANNEXES
LES PROCES D ENVOUTEMENT DEVANT LE PAULEMENT.
(V. pages 228 et suivantes.)
Les sortilges, dit M. Ducoudray (op. cit.), celte folie
singulire qui persista mme dans des sicles plus clairs,
taient rputs des crimes dignes de chtiments cruels,
marques au fer rouge, ou supplice du feu. Le moiudre
danger de ces accusations tait d'tre la plupart du temps
fort vagues : on accusait Ajgline, veuve de Jacques le Ton-
nelier, de Gahors, d'avoir voulu faire prir Pierre le Ton-
nelier, son beau-frre, et Ramonde sa femme, en mettant
dans leur lit des choses vnneuses et mortelles ; cause
d ces sortilges ladite Ramonde aurait mis au monde un
enfant mort et aurait t longtemps malade. De mme,
on accusa un certain Perrot de sortilges contre Jean Gher-
chemond, chanoine de Sainte-Radegonde, Poitiers.
Cependant, la croyance l'envotement est toujours aussi
inbranlable dans l'esprit des juges du Parlement. Ils instrui-
sent le procs de l'cujer Hugues de Boisjardin, qui a fait
mourir Hrard de Saint-Vrain parle procd classique de la
figurine de cire baptise et torture; celui d'Isabelle Johan-
nart, qui a fait des voults contre le sire de Grancj, de telle
sorte que ce dernier ne pouvait cohabiter avec sa femme sans
la permission d'Isabelle
;
celui des veuves Boursaud, Basin,
Dardaude, qui ont envot et empoisonn leurs maris.
Gombien d'autres dont on pourrait retrouver les noms,
dont les jugements occuprent soit le Parlement de Paris,
soit la justice provinciale. Les socits archologiques des
dpartements exhument de temps autre un de ces procs;
tous d'ailleurs semblent calqus sur le mme modle, de
telle sorte que l'imbcillit des accuss n'a d'gale que la
crdulit des juges.
FIN
TABLE DES MATIRES
Pages.
Prface i
Les poisons dans la mythologie 1
Pices justificatives : (A) Les philtres de l'antiquit :
le npenths 17
Les poisons aux temps primitifs.

Les flches empoison-
nes DES TRIBUS sauvages.

Le POISON d'PREUVE 19
Les CONNAISSANCES TOXECOLOGIQUES DES ANCIENS 36
Les poisons en Orient 47
Les poisons en Grce 55
Les poisons a Rome : 59
l.

L'tat de la science toxicologique chez les Ro-
mains 59
II.

Les empoisonnements sous la Rpublique 66
La Rome impriale
70
I.

Livie et la mort des Csars Caius et Lucius 70
II.

Livie a-t-elle empoisonn Auguste?
85
III.

La mort de Germanicus 99
IV.

La mort de Tibre
108
V.

La nvropathie de Caligula 111
VI.
Les archiatres romains sous la Rpublique et
l'Empire
115
VII.
L'empoisonnement de Claude 426
VIII.
L'empoisonnement de Britannicus 132
Du bas-empire au moyen AGE
137
Les poisons au moyen ge
141
I.
L'tat de la science toxicologique 141
II.
Les enipoisonncurs de puits et de fontaines 153
308 TABLE DES MATIRES
Pages.
III.

L'empoisonnement des plaies au quinzime sicle. 170
IV.

Les empoisonnements de Charles le Mauvais. . .
.
179
V.

Un attentat contre Charles VI.

Une proc-
dure criminelle au quatorzime sicle 187
Les ENVorLTEURS 197
Les procs d'envoctement 203
I.

Le procs de Guichard de Troycs (1308-1313)..
.
203
II.

Le procs d'Enguerrand do Marigny 211
III.

L'affaire du cardinal Cajetan 215
IV.

Le procs de Robert d'Artois 217
V.

Les envotements A la cour des Valois 221
VI.

L'envotement dans les temps modernes 224
VIL

Une procdure d'envotement 228
VIII.

Le pape Jean XXII et ses pratiques occultes. La
crmonie de l'essai la cour de France. . .
.
234
Le poison a la cocr pontificale 254
I.

Les crimes des Borgia 2o4
II.

Le poison des Borgia 266
Appendice A. Des modes singuliers d'empoison-
nement 281
III.

La mort d'Ale.xandre VI 285
Piges annexes 291
A.

La lycanthropie moderne
293
B.

Les empoisonneurs de puits et fontaines 294
C.

Essai de poison sur un chien, fait par l'ordre de
Louis XI
295
D.

Une affaire d'empoisonnement en 1384 299
E.

La mort de Charles de Guyenne, frre de Louis XI. 301
F.

L'envotement chez les Chinois 304
G.

Les procs d'envotement devant le Parlement. .
.
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par le Marquis de la Mazelirb-Dcux forts volumes in-16 avec carte
et gravures hors texte
8 fr.
Le Marquis de La Fayette et la rvolution d'Amrique, par
Gharlemagne Tower, ambassadeur des Etats-Unis d^Amrique en
Russie. Traduit de l'anglais par Mme Gaston Paris.
Deux vol. in-S avec portraits. Prix de chaque vol 8 fr.
Madame de Ntal et IVapolon, par Paul Gautier, Un vol. in-8
avec un portrait en hliogravure
8 fr.
Histoire contemporaine.
La Chute de l'Empire.

Le Gouver-
nement de la Dfense nationale.

L'Assemble nationale, par Samuel
Denis. Quatre volumes in-S. Prix de chaque volume 8 fr.
L'Europe et la Kvolution franaise, par Albert Sorel, de l'Aca-
dmie franaise.
Tome I8^ Les Murs politiques et les traditions.

Tome II. La chute
de la royaut.
Tome III. La Guerre aux rois.

Tome IV. Les Limites
naturelles.
Tome V. Bonaparte et le Directoire (1795-1799). Prix de
chaque volume in-8"
8 fr.
{Couronn deux fois par l'Acadmie franaise, grand prix Gobert.)
La Disfjrce du duc et de la duchesse de Choiseul. La Vie
Chantelonp, le retour Paris, la mort, par Gaston Maugras.
3
dition.
Un vol. in-8 avec des gravures liors texte et un portrait. . 7 fr. 50
Journal intime le Cuvi]l(er-8<'Ieury.
Tome I^"". La Famille
d'Orlans au Palais-Royal
{1828-183^). Introduction par Ernest
Bertin. Un vol. iu-S" avec deux portraits 7 fr. 50
Tome II. La Famille d'Orlans aux Tuileries et en exil (1832-1851). Un
vol. in-S" avec un portrait
, 7 fr. 50
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