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La description

Les crivains proposent souvent des descriptions de lieux trs prcises dans leurs romans. Certains lecteurs ont le sentiment que ces descriptions sont inutiles ; dautres en revanche, considrent quelles jouent un rle essentiel. En vous appuyant sur les textes du corpus, les uvres tudies en classe et vos lectures personnelles, explicitez et justifiez ces deux points de vue.

Ce corrig a t rdig par Jean-Luc.

Introduction Lauditeur ou le lecteur impatient que nous avons tous t dans nos jeunes annes avait bien du mal supporter les ralentissements du rcit quand semblait sloigner la fin tant attendue. Ces pauses dans le droulement de laction ont pour nom discours, considrations, portrait et surtout descriptions.

En effet les crivains proposent souvent des peintures de lieux trs prcises dans leurs romans. Certains lecteurs ont le sentiment

quelles sont inutiles ; dautres en revanche, considrent quelles jouent un rle essentiel. Les descriptions sont-elles seulement du remplissage, dlayent-elles le rcit ou au contraire lui donnent-elles du corps en sy intgrant de manire harmonieuse ?

Aprs avoir dfini prcisment ce quest une description, nous examinerons quelle densit elles peuvent apporter au rcit, en contribuant de manire particulire la conduite de laction dune part et au charme mme du roman dautre part. Ce quest la description

Pour rappel, la description est une pause dans la narration. La description (du latin descriptio) est la prsentation dtaille de lieux, de personnages ou dvnements dans un rcit. Le sujet qui nous est propos nous demande de nous intresser seulement aux lieux.

Une matrialisation ou incarnation du rcit Un roman ne peut tre une pure action. Il doit inscrire ses personnages dans un lieu, dans un temps identifiables. La description joue pour le roman le rle des costumes et du dcor au thtre. Cest indispensable la comprhension et la reprsentation. Un

roman exotique ncessite un cadre typ pour dpayser le lecteur. Les Cavaliers de Kessel ont besoin des hautes montagnes de lHindou Kouch, en Afghanistan, pour soutenir lpope dOuroz et de son cheval Jehol. Paul et Virginie de Bernardin de Saint-Pierre ne peut se drouler que dans la splendeur naturelle des paysages tropicaux de lle de France abritant linnocence dun paradis terrestre. Le roman historique doit actualiser des lieux disparus. Le Roman de la momie de Gautier ne peut simaginer sans les splendeurs de larchitecture pharaonique. Notre-Dame de

Paris de Victor Hugo doit faire revivre le Paris

mdival.

Un

rcit

sociologique Zola serait

comme lArgent de

incomprhensible sans lomniprsence de la Bourse Dune manire gnrale, les descriptions permettent de rendre les lieux et personnages du rcit plus consistants. Le lecteur peut sy voir , accompagner les protagonistes et voyager en imagination.

De la digse la mimesis proprement parler, le roman est dabord un rcit digtique (ou digse), une narration, une relation de faits qui se droulent dans le

temps selon un axe identifi par le schma narratif. Sur cet axe du temps peuvent prendre place des rcits mimtiques, cest-dire tout nonc qui donne une image synchronique du rel, qui mime la ralit. La description est la forme principale mais non exclusive de ce type dnonc.

Un systme particulier On reconnat la description labondance des verbes de perception, dlments visuels, de figures dimage, de repres spatiaux, de verbes dtat et de qualificatifs. De mme, les passs simples laissent la place aux

imparfaits chez les romanciers du XIXe sicle ; Cline utilise le prsent dactualisation dans une description lintrieur dun discours, et Le Clzio se sert du mme prsent pour nous montrer le dcor en train de se rvler sous nos yeux, il lui ajoute une valeur gnomique de ralit invariante. Pour lessentiel, le cours du temps se fige en un arrt sur image . La description suit gnralement un ordre, par exemple Flaubert nous conduit des faubourgs au centre de Paris. Zola part dun plan rapproch pour aller vers les lointains.

Bardamu passe de lombre la lumire, de lextrieur lintrieur des btiments ensuite.

Lalla regarde de bas en haut, puis se laisse porter vers la mer en contrebas.

Ces pauses dans le rcit semblent ralentir le droulement des vnements. Faut-il alors se prcipiter vers la fin de lhistoire ou admettre ces arrts sur image ? Nous sommes tents de sauter les descriptions parce quelles nous semblent trop longues et que nous sommes impatients de connatre la suite. Comment juger de leur utilit ?

La description peut contribuer la conduite de laction En fait bien quil ne lui semble rien se passer, le lecteur est subtilement inform dlments indispensables la comprhension de

lintrigue romanesque. Au lieu dexpliquer, lauteur montre. Il prfre communiquer des impressions implicites ouvertes que des

raisons explicites fermes. Grce notamment aux descriptions, le rcit peut sapprocher davantage du dsordre et de lincertitude de la vie. La description contribue au faisceau des interprtations. Un regard particulier

Les lieux sont dabord un environnement que le hros romanesque doit affronter et tenter dapprivoiser, XIXe sicle, dont il doit connatre partir et la du le

gographie et les

usages.

lindustrialisation

dveloppement des moyens de transport ont provoqu un exode rural vers les grandes villes. Les crivains nous relatent souvent les aventures de hros partis chercher fortune dans la capitale ou du moins qui tentent de survivre dans le milieu urbain. Par

la focalisation interne, lauteur nous fait visiter les lieux par le regard de ses personnages. Cet accs la conscience des hros constitue

une ouverture sur leur psychologie et leurs sentiments. Frdric, pris passionnment de Mme

Arnoux, se rvle joyeux, optimiste, obnubil. Son regard est attir par tout ce qui peut lui rappeler son amour. Gervaise attend au petit matin son amant Auguste Lantier qui, pour la premire fois, nest pas rentr de la nuit. Elle ne veut pas croire une infidlit et se demande donc ce qui a pu arriver louvrier qui a dcouch. Elle est habite par la crainte que son compagnon ait fait une mauvaise rencontre, la peur d[e] dcouvrir le corps de Lantier, le ventre trou de coups de

couteau . Elle voit donc la mort partout. Ce sont les bouchers en tabliers sanglants , labattoir do mane une odeur fauve de btes massacres , et enfin le mur de loctroi, derrire lequel, la nuit, elle entendait parfois des cris dassassins . Sa peur colore ses perceptions et amplifie le pessimisme de ses penses. Ferdinand Bardamu, traumatis par la grande boucherie du premier conflit mondial dont il a rchapp par miracle, a t attir par le rve amricain. Dsormais, il doute de tout et se rfugie dans un nihilisme goguenard pour se protger dun dsespoir absolu. Il se voit dans un trou. Les rues

naboutissent nulle part, elles donnent sur le bout quon ne voit jamais, le bout de toutes les rues du monde . Lalla, descendante des hommes bleus du dsert saharien, ne peut que souffrir des horizons limits.Cest

pourquoi elle touffe dans Marseille, souffre de sa solitude et prouve une peur panique devant les murs pais de la cit

mditerranenne. Tout y voque la prison : les grillages , les barreaux , les volets ferms, cest--dire la privation de la libert. Tout voque la mort : le froid humide, les tnbres des intrieurs, les caves qui

rappellent les caveaux funraires, jusqu

ltrange dme rose quelle aime bien mais qui, ce jour-l, a pris des allures de tombeau . Les origines de Lalla expliquent son incapacit se fondre dans une culture trangre et son perptuel dsir de fuite. Tous ces regards ports sur la ville rvlent donc la psychologie des personnages

romanesques.

Des lieux correspondants Les lieux correspondent souvent aux hros qui frquentent certains endroits privilgis. Dans lArgent de Zola, Saccard est attir

invinciblement par la Bourse. Dabord il la

couve dun regard craintif. Puis il fait le sige du monument , lenserre dun cercle troit, pour y rentrer un jour en triomphateur . Lexploration termine, il dcide de livrer une bataille de terrible audace, qui lui mettrait Paris sous les talons . Il parat alors quotidiennement en conqurant dans cette arne o il rve de se raliser.

Certains endroits, outre leur fonction dattrait, peuvent rvler dans des les des forces en partie La

dissimules cinglante

personnages. funrailles

scne

du Pre

Goriot se droule de manire adquate au cimetire du Pre Lachaise do lon domine

le

Paris

fortun

ou

titr,

ce

Paris

tortueusement couch lov le long des mandres de la Seine, mais aussi avili dans son got effrn du luxe. De ce promontoire, Eugne de Rastignac fait le deuil de ses illusions, expurge ses principes

aristocratiques. Il renonce la voie sans issue de la paternit pathtique et grandiose selon Goriot. Ses regards sont attirs avidement. Voil que ressurgit en force lhritage du pre Vautrin : lavenir appartient aux forts sans scrupule et sans illusion. Cette conversion secrte sexprime par le fameux nous deux maintenant ! Balzac sest servi du lieu

emblmatique pour faire natre un jeune homme lambition raliste et cyniquement lucide. Les lieux arrivent quelquefois sidentifier lautre face des personnages, la face cache que le vernis civilisateur recouvre mal au point que lon peut parler de lieux habits ou hants. La Chute de la Maison Usher de Poe retrace lhistoire dun homme, Roderick Usher, dont la sur est sur le point de mourir; ce qui va le priver de sa dernire et seule parente sur la terre . La Chute de la Maison Usher est la reprsentation de la dgradation morale dun homme dont le cur seffrite comme la

pierre des murs. Il tait domin par certaines impressions superstitieuses relatives au

manoir quil habitait . La maison finit mme par manipuler son esprit. Tout baigne dans un brouillard pestilentiel, dans un climat

dexaltation sensorielle, dhypersensibilit, et de morbidit dltre. Poe y analyse les mystrieuses affinits qui existent entre une maison et son propritaire. Charles Baudelaire aurait parl de Correspondances , cest--dire de ce rseau de liens mystrieux qui existe entre le monde rel et concret et celui du surnaturel, le premier ntant que le reflet du second. Si bien qu la lecture de la nouvelle,

on ne sait plus trs bien qui conforme lautre son image : la maison lzarde ou le trop sensible sir Roderick ? Finalement les deux destines sont parallles et la chute de la maison doit tre entendue au propre et au figur. La maison aurait donc une me. Tout le travail du pote est de nous y rendre sensible. Peut-tre pouvons-nous aussi lire dans cette nouvelle une parabole sur la fin dun monde, celui de la posie et de la croyance lau-del, englouti dfinitivement sous la pression dun univers matrialiste et scientiste. Cest aussi laffleurement effrayant des profondeurs tourmentes dun esprit

hant par lide de la mort, particulirement celle dtre enterr vivant comme Madeline. La nouvelle peut tre alors aborde comme une tentative dexorciser ces peurs morbides et maladives, quasiment psychotiques.

Dans la Chute de la Maison Usher, la lzarde imperceptible qui parcourt le mur lpreux au dbut de la nouvelle est la mtaphore de cette flure par De laquelle mme suinte ltang lobsession aux eaux

maladive.

dormantes et mortifres, dans lesquelles vont sabmer tres et btiments, peut tre

interprt comme limage de notre inconscient qui recle peurs et fantasmes.

Une interaction Si les lieux sont souvent en accord avec les hros au point de nous parler deux, ils peuvent aussi ragir sur eux, les interpeler, les provoquer. Le romancier utilise la

focalisation interne ou omnisciente pour nous livrer, au travers de regards typs par les sentiments, une vision du monde en accord avec ses propres choix esthtiques. Le personnage devient alors un des masques possibles de son concepteur. Par exemple Bardamu refuse de sextasier devant le quartier prcieux , celui des banques quil

dnigre comme le temple de lor et du dieuDollar pourvu dune majuscule. Il dnonce lexploitation des employs tristes et mal pays , les premires victimes du capitalisme triomphant, ainsi que celle des clients qui viennent honteusement dposer leur argent comme le fardeau de leurs pchs. La triste dsillusion, la colre de Cline trouve dans Bardamu un exutoire dcapant. Lalla ne peut supporter les hauts murs gris de Marseille, aussi senfuit-elle vers lhorizon libre de la mer. Cest loccasion pour Le Clzio de dnoncer le dsert humain des grandes villes europennes o lindividu souffre de solitude.

Nest-il

pas significatif de noter

quune

femme, au lieu de sintresser ladolescente perdue, vienne lui demander ce quelle fait l et loblige sen aller ?

Un lieu peut mme devenir un lment essentiel de lintrigue romanesque. Le roman policier use abondamment du dcor qui abrite le ou les indices du crime. Conan Doyle utilise les descriptions minutieuses des intrieurs pour que son dtective, Sherlock Holmes, puisse exercer son regard scientifique et perspicace. Lendroit peut mme devenir intrigue lui-mme quand il se mue en lieu clos et inaccessible. Le Mystre de la chambre

jaune de Leroux ou la Chambre ardente de Dickson Carr sont de brillants exemples de ces lieux nigmatiques qui dfient la raison. Enfin la description peut galement tre utilise dans les rcits dangoisse ou suspense pour retarder laction et augmenter la tension dramatique. Notons que les rcits fantastiques descriptions lirruption paratraient ont besoin de pour minutieuses cautionner qui

ralistes dvnements totalement

irrationnels

invraisemblables

autrement. Dans le Horla, Maupassant utilise des dtails trs concrets dans la chambre de son narrateur pour manifester la prsence de

lautre :

objets

utiliss,

dplacs

Ainsi, les descriptions peuvent participer plus ou moins directement au droulement du rcit selon les catgories du schma actanciel : surtout lobjet, ou la qute, les adjuvants et les opposants. La description participe souvent la cration dun climat particulier Parfois moins lies la progression de lintrigue, les descriptions peuvent aussi

contribuer de manire plus didactique, ou plus gratuite, plus potique la cration dun univers romanesque typ.

Andr Maurois parlait de climats , titre quil

avait donn son premier roman pour faire sentir dans droulait quel contexte particulier se Les descriptions

lhistoire.

contribuent beaucoup marquer le caractre des romans de genre : oppressant ou

agrable Le chteau des Carpathes de Jules Verne est inquitant souhait au pays des vampires ; le roman gothique a souvent abus des cimetires, des cryptes, des ruines, des chteaux sinistres, des paysages dsertiques, des eaux dormantes et des abmes sans fond pour produire cet univers de cauchemar peupls de revenants. Les Hauts de

Hurlevent dEmily Bront, perdus sur la lande

dserte, laissent battre dsesprment leurs volets au souffle des temptes mauvaises. loppos La nouvelle Hlose de Rousseau

prfre la rusticit paisible et lair pur des sommets llvation La peinture des qui favorisent des lieux physiquement sentiments. participe ces

impressions subtiles et parfois indfinissables des grands romans. Flaubert, dans Madame Bovary, se sert des clairs de lune pour produire toute une son palette rcit : la deffets vision

inattendus dans

fantastique des attelages en folie le soir des noces dEmma, ou la douceur anesthsiante

et le sentimentalisme sirupeux de la jeune femme au bras de Rodolphe.

Lenseignement du lecteur Le roman raliste, puis naturaliste a voulu se montrer pdagogique. Il devait pouvoir

transmettre ce que lauteur avait lui-mme appris. Ces romans ont souvent t prcds de la constitution dun dossier la manire des techniques du journalisme. Les

descriptions nchappent pas cette rigueur. Zola sest beaucoup document sur lindustrie minire avant dcrireGerminal. Il utilise le regard de personnages comptents pour

justifier les descriptions, intgrer des tranches informatives la narration. Dans lArgent, nous dcouvrons le pristyle, puis lintrieur de la Bourse, lenceinte de la corbeille , nous apprenons le fonctionnement du march des valeurs en visitant ldifice selon les proccupations dAristide. Flaubert amplifie ironiquement lenthousiasme juvnile sans nuance de Frdric pour nous partager les embarras de Paris : ainsi, la boue gicle sur les passants, la Seine, jauntre , diffuse une fracheur sans doute suspecte que le hros aspir[e] de toutes ses forces . Il savour[e] ce bon air de Paris qui semble

contenir

des

effluves

amoureux

et

des

manations intellectuelles , alors que tous les auteurs du temps (dont Zola dans le texte B) ont soulign ses relents nausabonds. Le romancier raliste recourt lhypotypose : Flaubert accumule les attelages htroclites : tombereaux , cabriolets , omnibus , fiacre . Il note de petits dtails pittoresques comme des dcrotteurs avec leurs botes . Le Clzio relve les chiens au poil hriss qui grognent.

Le symbolisme

La description des lieux peut aussi chapper ses aspects par trop ralistes ou utilitaires pour accder une valeur symbolique. Chez Hugo, la Tourgue, cette tour Gauvain menaante, hideuse de Quatrevingt-treize est le lieu du combat final haletant entre le marquis de Lantenac et son neveu. Son architecture militaire qui multiplie les piges rend lissue de la bataille incertaine. Elle devient peu peu le symbole de lancien rgime la force brutale, la justice expditive et la cruaut gratuite qui va scrouler sous les assauts des soldats de la Rpublique.

Comme souvent chez Zola, un objet ou une construction prend un relief inhabituel. Cette transformation en symbole est produite par lanimation de linanim au moyen dune srie de mtaphores. Le puits de mine du Voreux dans Germinal devient une image moderne du Minotaure qui prlve cruellement son tribut de chair humaine. Dans lArgent, la Bourse, la fois btiment et institution, relve dun tel traitement jusqu devenir une prsence

obsessionnelle ds le premier chapitre. Elle prend tour tour les formes du thtre o chacun tient un rle prcis. Cest surtout le lieu des tragdies. Linstitution caractrise

par les vocifrations de la corbeille est souvent compare la mer. Elle est aussi assimile par la vie agite de ses sessions une norme chaudire, symbole des temps modernes industriels : La trpidation, le grondement de machine sous vapeur,

grandissait, agitait la Bourse entire, dans un vacillement de flamme. Elle est aussi la noire fourmilire du jeu par son intense activit, ses aspects mcaniques et drisoires, un lieu cach o tout un peuple se sacrifie, perd son individualit. Les joueurs donnent limpression de servir inlassablement une reine. Dans la Bourse lhomme devient un

insecte insignifiant qui sagite en vain et se prcipite vers sa fin. Mais la mtaphore la plus constante est celle du temple. Le premier chapitre nous dcrit en quelque sorte le tmnos, lenceinte sacre quAristide

parcourt avant de linvestir, le pristyle qui abrite le commerce. La corbeille plus tard peut tre vue comme le lieu du sacrifice sanglant un dieu dvorateur.

La posie des lieux Certains romanciers-potes reconstruisent les lieux pour les faire accder une surralit nouvelle. Balzac, dans le Pre Goriot, ouvre

son roman par la description de la pension Vauquer, microcosme dune petite socit confine et rabougrie. Il dcrit longuement le mobilier et lamnagement des lieux. Si ces meubles nous parlent de la propritaire, de sa ladrerie, de son manque de got comme de soin, ils plantent aussi peu peu le dcor dun monde vou disparatre. Tout sue la misre, la dcrpitude des pensionnaires. Les lieux sont imprgns de la mort prochaine par asphyxie et extinction. Lauteur, par prtrition, prend dailleurs soin de noter qu il faudrait en faire une description qui retarderait trop lintrt de cette histoire, et que les gens

presss ne pardonneraient pas. Cest le signe que la peinture du local est aussi importante que celle de ses habitants.

Victor Hugo va encore plus loin dans les Travailleurs de la mer en transformant un lieu en personnage, vritable protagoniste de laction. Le pote Hugo fait appel au registre pique des hyperboles, des personnifications et des allgories pour dcrire ce monde du chaos, de leau associ au vent qui recle en ses abmes la pieuvre gigantesque et horrible. Les masses liquides agites en tous sens par les vents deviennent la bave dun monstre pileptique, elles engendrent sans cesse les

figures

hideuses

et

angoissantes

de

limagination nocturne. La mer est le domaine du mal, une force brutale, obscure, sournoise, qui lutte mort contre lintelligence humaine et le progrs symboliss par la machine vapeur de la Durande.

Conclusion Les descriptions de lieux ont donc une fonction dancrage du rcit dans la ralit. Elles sont utiles pour insrer le lecteur dans lintrigue. Elles sont loccasion de faire mieux connaissance avec les personnages au

travers de leurs impressions, sentiments et

ractions en face de milieux nouveaux quils doivent affronter ou apprivoiser. De plus elles constituent caractristiques romanesque particuliers souvent de crer les marques

lenvironnement des de genres manire

jusqu typs.

Traites

potique, elles peuvent mme faire surgir des univers chargs de sens secret ou dune puissance vocatrice obsessionnelle. Ces descriptions doivent-elles tre courtes ou longues ? Il est difficile de rpondre, mais il est sr quelles doivent sintgrer narration, que tout est affaire la dunit,

dconomie des moyens dans la poursuite de

leffet

produire

sur

le

lecteur.

En effet la puissance du rcit mimtique a pu conduire certains crivains explorer toutes ses possibilits en le rendant principal ou autonome. Ainsi en 1953, dans les Gommes, Alain Robbe-Grillet transforme le schma du roman policier en gommant au fur et mesure intrigue et personnage au profit maladive dune des

description

minutieusement

objets. Dans son essai,Pour un nouveau roman, publi dix ans plus tard, il thorise cet effacement du personnage traditionnel, hrit du roman du XIXe sicle, par la description systmatique et prcise des objets. Il

reconnat cependant que cette recherche se rvle dceptive lgard des attentes du lecteur. Nous avons l une confirmation exprimentale que, dans le roman, la

description doit rester au service de laction.

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