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Revue Internationale de Philosophie

Review: LES ERREURS DE LA PALICE : SICLES ET MTHODES


Reviewed Work(s): Les vrits de La Palice. Linguistique, smantique, philosophie (coll.
Thorie) by Michel Pcheux
Review by: ANNE BECCO
Source: Revue Internationale de Philosophie, Vol. 29, No. 114 (4), LA CATGORIE DE XVIIe
SICLE : PHILOSOPHIES ET SCIENCES (1975), pp. 515-522
Published by: Revue Internationale de Philosophie
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/23943183
Accessed: 23-03-2017 11:45 UTC

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ANNALES ET COMPTE RENDUS

LES ERREURS DE LA PALICE :

SICLES ET MTHODES

par ANNE BECCO

Le livre que Michel Pcheux vient de publier (') tente de


toucher un double auditoire, celui des spcialistes de la science
linguistique, et celui des non-spcialistes qui, dans la pratique
philosophique elle-mme, rencontrent les questions du langage,
du sens, etc., intriques dans diffrentes problmatiques
spcifiquement philosophiques, et, avant tout, dans ce qu'il est
convenu d'appeler la thorie de la connaissance. Conscient du
malaise qu'il va provoquer intentionnellement, Michel Pcheux
mne un double combat contre les thories idalistes et
matrialistes, afin de dgager sous les mcanismes linguistiqu
le fond d'une rflexion philosophique laquelle ne peuvent
chapper, ne ft-ce qu'implicitement, les linguistes. Car l't
nelle reconduction du sens ses frontires qu'essaie navement
linguistique pour se dbarrasser des problmes brlants de
smantique manifeste en soi ce fondement philosophique d'u
discipline contradictoire. Mais la philosophie, pour autant, n'
pas seulement cette superstructure opratoire, qui se distanciera
la fois des pratiques idologiques ou scientifiques l'uvr

(l) Michel Pcheux, Les vrits de La Palice. Linguistique, smantique, philosophie, d. Par
Maspero, 1975 (coll. Thorie), 279 pages.

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dans le discours linguistique : elle-mme se porte sur le ch


bataille du sens. Malgr la constatation premire selon laqu
smantique constitue un point de retour de la philosop
la linguistique (p. 221), la critique de Pcheux est acre :
Jusqu' preuve du contraire, la philosophie des philosophes
reproduit et alimente sous diverses formes la philosophie spon
tane des linguistes travaillant dans le domaine de la smantique,
de sorte que la contradiction systme/ sujet-parlant dont vit la
linguistique c'est--dire par laquelle survivent et s'aggravent
les difficults qui l'affectent n'a aucune chance d'tre rel
lement aborde, dans le cadre empirico-formaliste de l'an
thropologie philosophique, que celle-ci se prsente sous sa forme
bourgeoise ou sous une quelconque forme marxiste (p. 232).
C'est dire que jusqu' preuve du contraire, la philosophie reste
thologique.
Ce que Pcheux nous remet en mmoire, c'est le primat du
signifiant sur le signe et sur le sens. Les idologies, peu importe
leur option, masquent dans la transparence du langage, ce que
nous appelerons le caractre matriel du sens (p. 144). Le sens d'un
mot, d'une expression, d'une proposition, n'existe pas en soi
mme (c'est--dire dans son rapport transparent la littralit
du signifiant). C'est au contraire la formation discursive elle
mme qui constitue la transparence du sens. La synonymie est
une question purement relative au contexte, constations-nous
partir des dpouillements informatiques oprs sur Leibniz, rejoi
gnant par l certains enseignements de M. Gochet. C'est ce qui
frappe aussi Pcheux, lorsqu'il confronte l'universalit des fonc
tionnements logiques ou discursifs les dcalages smantiques des
mots : Tout homme prudent vite les hynes, or aucun banquier
n'est imprudent, donc aucun banquier ne manque jamais d'viter
les hynes. En tudiant cet effet comique travers un syllo
gisme logiquement irrprochable, il rejoint les thses remar
quables que Mme Olbrechts vient de nous donner dans Le comique
du discours. C'est le co-auteur de Mme Olbrechts dans le Trait de
l'Argumentation que nous voquons lorsque Michel Pcheux nous
suggre de suspecter la lapaliade. De mourir quitter la
vie, des affaires aux affaires, il y a toujours un saut du sens,
sur lequel la rhtorique de M. Perelman nous met en garde.

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C'est dire qu'un effet de sens ne prexiste pas la


discursive et qu'il n'y a de lapalissade qu'en heurtant
synonyme que dans certaines cases thoriques, de mm
a de tautologie qu'en niant le fonctionnement discu
La seconde constatation de Pcheux, c'est que toute
discursive dissimule, par la transparence du sens qui s'
sa dpendance l'gard du complexe dominante des
discursives, intriqu dans le complexe des format
giques. Thse pousse fort loin, puisque mme l'in
(que le sujet se tient lui-mme) est un effet de l'e
152).
Ainsi Pcheux est-il amen critiquer notamment ce qu'il ap
pelle le roman pistmologique que le no-positivisme chaf
faude (p. 117) ou encore le point aveugle de la pense de
Frege. Il nous fait remarquer que l'unicit de l'objet identifi
est la condition du fonctionnement du sens chez Frege. Mais ce
vidage de l'objet hors de la fonction ne permet gure de
dpasser certains tats purement logiques du langage, bien que
mme Frege ne puisse s'abstenir d'y mler des lois psychologi
ques.
La solution des problmes aigus de la smantique ne peut donc
se trouver dans les systmes logiques labors en dehors du
langage, ou dans les cas trs prcis d'un langage scientifique
d'autant qu'il n'existe pas, selon Pcheux, de pur discours scien
tifique. Il n'existe pas de pur discours scientifique, un des
lments linguistiques intressants que Pcheux fournit l'appui
de cette thse, concerne ce que nous appelerions volontiers un
couple scientifique, pour paraphraser l'expression de M.
Perelman. Des expressions polmiques comme Ta Sainte
Vierge ou l'air feu des alchimistes etc., renvoient, non pas
un retournement gnral du rapport de la pense du rel, mais
tout au contraire, au trac d'une dmarcation matrialiste entre
le rel et l'illusion en tant que mconnaissance du rel (p. 155).
Le processus de production des connaissances est in
dissociablement li une lutte propos de noms et d'expressions pour ce
qu'ils dsignent et propos de la formulation des questions (p. 179). En
dracinant le mythe de l'objectivit en tant qu'indiffrence aux

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formulations, Pcheux vient de donner le coup de gr


de nos plus chres illusions positivistes.
Science, roman, posie : tout discours est bon la r
des processus de constitution du sens. C'est aussi en p
que Pcheux applique ses remarques, avec l'attention
praticien de l'analyse automatique du discours, en dc
les effets grammaticaux qu'induisent la logique des poss
la chair mme du mythe de Sextus, la fin de la Thodi
niz. C'est ce travail ras du smiotique qu'il nous f
mais consentir pour sortir du cercle vicieux de la philo
la smantique, de la smantique sur la philosophie, pour
erreurs de la Palice.
Les erreurs de la Palice, l'quipe de l'cole Normale
Suprieure de Saint-Cloud les a traques, mesures, quantifies,
ordonnes en co-occurrences, charpentes en lexicogrammes,
analyses factoriellement, compares par groupe, par poques,
par coles, travers ce genre de discours trs particulier, le
tract (2). Description lexicomtrique de la parole sulfureuse
de mai 1968, tel est le pari d'objectivit que lancent et que
tiennent les linguistes et informaticiens du laboratoire de
lexicologie politique. Ce que Pcheux dmontre smantique
ment, les tudes de co-occurrences l'prouvent pratiquement :
toute forme n'est dfinie que par ses emplois. Le sens n'est pas un
message miett dans des mots, qui, pour reprendre le
vocabulaire de Frege, sont des modules toujours insaturs. C'est
pourquoi, partir de ce type de programmation, on en vient
parler de contextualisation (p. 233), d'ouverture du sens et
non de dfinition. L'interprtation, cependant, reste en
suspens, comme bante, ou brise : la lexicographie, que nous
avons pu manier comme adjuvant de l'histoire de la philosophie,
a ses limites. Vient un moment o ce que Y von Belaval appelle
le monologue de l'ordinateur retombe sur le pur ronron
nement machinal. C'est alors l'homme de reprendre la parole,
de dialoguer avec sa machine. Mais les linguistes de Saint-Cloud

(s) Demonet Michel, Geffroy Annie, Gouaze Jean, Lafon Pierre, Mouillaud Maurice,
Tournier Maurice, Des tracts en mai 68. Mesures de vocabulaire et de contenu, d. Paris, Fon
dation nationale des sciences politiques/ Armand Colin, 1975, 491 pages.

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n'ont pas voulu aller au-del, tablir des charnire


mentatrices sur le morcellement des faits indicateurs d'histoire ou
de signification. Ils prtendaient, au contraire, courageusement,
nous offrir ce document de prs de 500 pages, qui n'interprte ni
ne juge mais se juge , qui ne produit pas la vrit sur Mai.
Il ne s'agit pas d'un commentaire nouveau ajouter aux
multiples tudes que l'on a dj publies sur Mai, mais de con
stater ce que nous livre la statistique applique aux cris de Mai.
Reste savoir si ce qui ne se veut pas la vrit sur Mai, n'est pas
cependant une vrit du tract de Mai, qui, la limite, en serait
la vrit. Mais depuis La Palice, nous suspectons trop la
vrit des historiens, pour oser avouer que nous dtextons la
vrit du texte.
Ce type d'tude, qui renoue l'analyse de contenu l'analyse de
la langue passe outre ce que Pcheux comme Saint-Cloud appelle
la coupure saussurienne : l'opposition entre systme de la
langue et parole du sujet-parlant est la contradiction dont vit la
linguistique mais non la lexicomtrie ! depuis Saussure, et
nous ajouterons que cette opposition est la reprise dplace des
oppositions prsaussuriennes entre logique de la raison et
rhtorique des passions, d'une part, entre existence de la langue
et usage de la langue, d'autre part, constate Pcheux (p. 223).
Pcheux voit, comme Chomsky, l'origine du problme dans la
Logique de Port-Royal et dans la Grammaire Gnrale, o se constitue
la position classique du rapport philosophico-logique entre dter
mination et explication (p. 35-36). C'est dire qu'il existe une ac
tualit brlante du cartsianisme, c'est dire, aussi, que l'ge
classique se porte toujours au cur de nos problmes.
Mais qu'est-ce que l'ge classique ? Comme, qu'est-ce que la
Renaissance, ou le sicle des Lumires ? Voici, au fond, la
question principale qui est pose, avec le maximum d'lments de
rponses, par le second tome de l'Histoire de la Philosophie, dirig
par Yvon Belaval (3). Y a-t-il une histoire de la philosophie ? De

(3) Histoire de la Philosophie II. De la Renaissance la Rvolution kantienne, volume publi sous
la direction d'Yvon Belaval, d. Paris, Gallimard, 1973, (Coll. Encyclopdie de La Pliade),
1142 pages.

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quel droit fixons-nous les bornes, les frontires gogra


temporelles de ce qui, avant d'tre une histoire, ft un
vies ? Le temps de la culture n'est pas universel, et su
l'tait pas. Il chappe toute rgularit, toute pr
L'vnement est sa mesure. Alors, par quelle mesu
drions-nous le mesurer ? se demande Yvon Belaval, dans une
Prface qui nous rappelle deux choses essentielles, d'une part, que
le temps de l'histoire relle, vari, local, vcu, n'a pas plus de
rapport avec le temps artificiel de l'histoire des calendriers que la
langue dmotique n'en soutient avec la langue acadmique,
d'autre part, que la philosophie se transforme, que nous con
sidrions que ce soit Dieu ou Hegel qui soit mort, et que sous
cette transformation, nous sommes toujours la recherche d'un
sens. Mais ce sens, quel est-il ? Est-il celui de la philosophia perennis,
dont seulement les phases d'expression sont en mutation, pour
couvrir une question idale et identique, ou plutt, est-il celui
d'un signe mobile, dont le sens suit toujours la mobilit ? Lors
qu'on dcouvre que des Dom Deschamps changent la face d'un
sicle des lumires, ne doit-on pas remettre en question l'essence
de la philosophie ? Et si la philosophie n'avait pas d'essence, c'est
la qute d'un nouveau sens que nous partirions.
Comme tout serait simplifi, s'exclame Maurice de Gandillac
(p. 4), si l'esprit de la Renaissance n'tait que le refus des gloses
scolastiques ! C'est une Renaissance plus hritire que rel
lement novatrice qu'il nous prsente, en bouleversant notre
traditionnelle vision des choses. L'Encyclopdie l'ignorait, et pour
tant : nous dcouvrons une philosophie de la lumire chez un
Patrizi (p. 317). Suivons le chemin de la lux divine la lumen
naturalis, aux lumires de la raison, de Rousseau, qualifies de
demi-lumires par Dom Deschamps : et notre histoire de la
philosophie s'claire de manire inattendue.
Si le langage a une histoire, il a aussi une philosophie. Mer
senne rejette le symbolisme lorsqu'il confronte avec Descartes le
projet d'une langue universelle : le signe devient conventionnel,
Arnauld et Nicole (p. 389) ouvrent la porte de la linguistique,
Chomsky nous parlera encore du langage cartsien. Cependant,
Genevive Rodis-Lewis, dans son chapitre sur les Cartsiens et anti
cartsiens franais, vite soigneusement d'craser les diffrences au

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profit d'une philosophie de l'histoire qui, sous la dominance d'un


concept la Hegel (ou la Foucault), perdrait l'histoire de la
philosophie. Le xvne sicle, trop souvent compris en antinomie
par rapport aux lumires, est celui des premires en
cyclopdies, comme celles de Bacon, qu'tudie Harry Burrows
Acton (Bacon, Hobbes, les platoniciens de Cambridge), des diction
naires, comme celui de Bayle, ou comme le Lexicon philosophicon
scolastique et comparatif que publie en 1613 Glocenius (p. 421,
La philosophie allemande au XVIIe sicle, par H. Scheppers). Si
Spinoza, qu'tudie S. Zac, est tax d'athe ou de cabbaliste par ses
contemporains, le spinozisme, analys par J. P. Deschepper a une
histoire au sicle des lumires : tout comme, c'est vident,
Malebranche, trait par Andr Robinet. En suivant ces chapitres
monographiques, la liaison se fait selon le heurt des mots. Con
frontons les occasionalistes de G. Rodis-Lewis Malebranche, et
voici l'ordre ou l'efficace qui change de rfrent : composition de
couples philosophiques, dirait M. Perelman. De Malebranche,
passons Leibniz, que Michel Serres a fort prcisment tudi
selon les diffrentes isomorphics d'un systme complexe, d'une
langue universelle, la mathmatique universelle, la mtaphy
sique de l'individuel.
Face cette luminosit du xvne sicle, comment caractriser la
philosophie et la problmatique des lumires ? Les lumires sont
un pluriel, comme le remarque Jean Deprun. Mais Diderot, ou
Rousseau, qu'examine Jean Starobinski, etc., ne doivent pas nous
faire oublier que nous trouvons encore notre compte chez les an
tilumires (p. 717). Un autre panorama, celui de la philosophie
allemande de Leibniz Kant, labor par G. Torelli prpar
l'tape magistrale de la revolution kantienne. Y. Belaval, en insistant
sur une ide qui lui est chre, celle qui rappelle que Kant est un
Aufklrer, le resitue dans son sicle, avec les acquis d'une tradition
et les bouleversements d'une rvolution. (.(Aufklrern, c'est ef
fectivement la critique que Hegel portera Kant. M. Rgnier fait
de la philosophie hglienne un intressant expos, en nous mon
trant notamment les rseaux polmiques de la constitution
de la dialectique (comment change de sens, encore une fois, le
mot sujet, comment s'abolit la substance fissure que Spinoza
maintenait encore dans son intgrit) (p. 863). Fichte et Schelling

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sont analyss par A. Philonenko et par X. Tilliette, d


synchroniques de l'histoire de la philosophie en Occident, de
noms, des titres, une table analytique trs dtaills, aident
trouver, comme le directeur l'espre, non sans ironie,
l'information qui lui permette d'orienter l'histoire de la
philosophie dans le sens de son glise, de son parti, et mme de
son libre choix.

Bruxelles F.N.R.S.

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