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Histoire de la lecture dans le monde occidental.

la revue de l'AFL

Les Actes de Lecture

note de lecture Histoire de la lecture dans le monde occidental. Ss la dir. de Guglielmo CAVALLO, Roger CHARTIER Editeur : Seuil. 1997 - 525 p. 185F Je lis un livre... voil bien une expression dont le sens, sans autre prcision, apparat vident qui lmet et pour qui lentend. Et pourtant, imagine-t-on de quelles volutions rsultent lactivit voque et lobjet sur lequel elle porte ? Pareillement, comment se reprsenter, lecteur de cette fin du 20me sicle, la bibliothque dAlexandrie ? Depuis que des auteurs crivent des textes, ceux ci " deviennent des objets crits manuscrits, gravs, imprims, et aujourdhui informatiss manis diversement par des lecteurs de chair et dos dont les faons de lire varient selon les temps, les lieux et les milieux. " Cest lhistoire, aux histoires plus exactement, des mutations des objets crits et des usages quon en a eus que cet ouvrage important et rudit mais dont la lecture reste en permanence facile et intressante, est consacr. Sous la direction de G.Cavallo et de R.Chartier, en 13 chapitres, en 13 squences chronologiques allant de linvention de la lecture silencieuse dans la Grce antique aux pratiques nouvelles de lpoque moderne, des spcialistes franais et trangers prsentent la lente volution et la diversification des pratiques de lecture et les changements progressifs ponctus de vritables rvolutions, des textes et de leurs supports. Cest dire quest runie dans cet ouvrage, offerte ltudiant, au spcialiste comme au simple curieux, une somme dinformations sur la manire de lire (seul, en groupe, voix haute ou silencieusement), sur les mutations de lcrit et les fonctions quelles ont induites, sur le rle des bibliothques, lidentit des lecteurs, lvolution des supports, etc. dans la Grce archaque, le monde romain, le Moyen Age, la Renaissance et lge classique, le sicle des Lumires, le 19me sicle, la priode contemporaine. Informations, bien souvent surprenantes et allant lencontre dides reues. Des exemples : plusieurs textes datant du 5me sicle avant J.C. attestent que la lecture silencieuse tait pratique en Grce, bien avant donc lpoque de Saint Augustin quon cite toujours, et ce malgr labsence despace entre les mots. Le Haut Moyen Age ntait pas hostile la lecture solitaire et silencieuse comme on a lhabitude de le dire, et au 6me sicle, elle est mme prconise par Benot ou Isidore de Sville parce que plus favorable, pensaient-ils, la comprhension ! Le commerce avec lcrit, certes rserve une infime minorit de clercs, tait infiniment plus "sophistique" quon ne limagine aux premiers sicles de notre re considrs gnralement comme " obscurs ". Quon en juge par cet extrait par lequel dbute le chapitre consacr aux pratiques monastiques du Haut Moyen Age : " Le Haut Moyen Age avait hrit de lAntiquit une tradition de lecture qui recouvrait les 4 fonctions des tudes grammaticales : la lectio, lemendatio, lenarratio et le judicium. La lectio tait le processus par lequel le lecteur dchiffrait le texte (discretio) en identifiant ses lments (lettres, syllabes, mots et phrases) avant de les lire voix haute (pronuntiatio) en y mettant laccentuation requise par le sens. Lemendatio, pratique requise par les conditions de transmission des manuscrits demandait au lecteur (ou son professeur) de corriger le texte de son exemplaire et lui donnait parfois la tentation de "lamliorer". Lenarratio tait lidentification (ou le commentaire) des caractristiques du vocabulaire, des figures rhtoriques et des recherches littraires et surtout linterprtation du contenu du texte. Enfin, le judicium consistait

juger les qualits littraires ou la valeur philosophique et morale du texte. " Sil est bien une ide qui merge de lensemble des contributions, des prcisions rudites concernant telle ou telle poque de lhistoire du monde occidental ( quoi se limite le livre), cest bien la place importante quoccupent (cause ou consquence, cause et consquence) la culture de lcrit et la littrature considre dans son acception la plus large, dans les transformations sociales, conomiques et politiques et ce malgr lvident constat que la lecture a toujours t lapanage dune minorit plus ou moins restreinte mais quelquefois moindre quon ne limagine. Les carts quon constate entre les pays, par exemple, dans les changements des pratiques de lcrit dpendent davantage des volutions diffrentes des conjonctures religieuses, des transformations conomiques et des structures politiques que de la rvolution technique dans la production du livre. Les chapitres sur la priode de la Rforme et de la Contre-Rforme sont dmonstratifs cet gard mais plus encore celui sur la rvolution de la lecture la fin du 18me sicle en Europe o " le processus dembourgeoisement de la socit (...) mettait en place de nouvelles structures antifodales de communication et dchanges, dabord sur le plan littraire, puis politique ". Le livre et la lecture accompagnent et provoquent, en cette priode des Lumires, une individualisation, une dcouverte de la subjectivit, un besoin de communication permanente quils taient seuls en mesure dassurer. " Lidentit individuelle remplace dsormais le statut octroy par la naissance " et le livre et la lecture " prirent ainsi une nouvelle place dans la conscience publique. " Et l encore, lopposition entre une lecture oralise, " intensive " dun corpus limit lu et relu, obissante et respectueuse de lautorit et du sacr et une lecture silencieuse, rapide et donc "extensive", diversifie et critique, cette opposition apparat primordiale bien que discute par certains. Mais on nen finirait pas de citer tout ce qui, dune manire gnrale ou anecdotique fait lintrt de ce livre. Pour ces deux raisons : mieux connatre la lecture et lcrit travers leurs histoires communes et respectives, dcouvrir leurs rles historiques comme agents de lmancipation intellectuelle et politique et de transformation du monde, auxquelles sajoute lagrable de sa lecture, on ne peut que convier chacun dcouvrir cet ouvrage. ? Michel Violet sept 1997 n59 - page 12 retour au sommaire page d'accueil