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Avant-propos

Avant-propos

Alors que jcris ces mots, la rgion rurale qui forme


la pointe sud-ouest dHati demeure totalement iso-
le aprs le passage de louragan Matthew qui a
emport les ponts, effac les routes et coup les com-
munications tlphoniques. Dans dautres parties
dHati, la tempte a arrach des milliers de toits et
dmoli des quartiers entiers dhabitations fragiles,
laissant sur son passage de vastes zones grises rem-
plies de dcombres. Les Hatiens, pansant les bles-
sures dune srie de dsastres qui semble sans fin,
de lesclavage la dette, au tremblement de terre et
aux ouragans meurtriers rptition, ont de leau
jusquaux genoux, tandis quaux tats-Unis, les
autorits tentent dvacuer des millions dhabitants
avant larrive de Matthew. Une semaine comme
une autre au xxiesicle, un phnomne mtorolo-
gique extrme comme un autre: rien de plus nor-
mal dsormais.

Comment rendre compte de ces temps dintensifica-


tion du chaos climatique? Le grand mot du sicle,
jusquici, est lAnthropocne. Depuis que le Prix
Nobel Paul Crutzen a propos ce terme pour nommer
notre nouvelle re gologique dans la revue Nature
en 2002, il a connu un succs fulgurant1. Il dsigne
lre o les puissances humaines ont dbord les
forces naturelles et fait sortir le systme terrestre
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Lanthropocne contre lhistoire Avant-propos

de ses ornires, le plaant sur un terrain glissant o plus contingent, le rcit dune espce entire lan-
il sbranle de faon imprvisible et toujours plus thropos en tant que tel accdant la suprmatie
violente. Le changement climatique est loin dtre le biosphrique serait difficile faire tenir: la go-
seul symptme de cette nouvelle re, mais il a une logie du genre humain doit avoir ses racines dans
capacit toute particulire de destruction gnrali- les proprits de cet tre. Sans quoi elle ne serait
se. Ds le dpart, le rcit de lAnthropocne sest quune gologie dune entit plus rduite, peut-tre
construit autour de lui, et ce juste titre. Mais ce un sous-ensemble de lHomo sapiens sapiens. Mme
rcit pose plusieurs autres problmes. voquons chez les auteurs qui ne font remonter lAnthropo-
brivement deux dentre eux2. cne qu lpoque de Watt (et non celle de lessor
des civilisations agricoles, comme dans lhypothse
Selon la premire version du rcit de lAnthropocne de lAnthropocne prcoce), le dtonateur est
classique, la rvolution industrielle marque le com- souvent situ dans la nuit des temps, amorc avec
mencement dune perturbation humaine grande lvolution primordiale de lespce humaine4.
chelle du systme terrestre, dont la manifestation Ainsi, un lment fondamental de la narration de
la plus visible est lvolution du climat. Dans son lAnthropocne est la manipulation du feu: la voie
article de 2002, Crutzen suggrait, plus prcis- de lconomie fossile a t trace le jour o nos
ment, que linvention de la machine vapeur par anctres hominids ont appris contrler le feu.
James Watt avait inaugur la nouvelle re, et c'est Voil le dclencheur dvolution essentiel de lAn-
cette chronologie qui sest impose: dans la floris- thropocne, selon les termes de deux minents
sante littrature sur lAnthropocne, la machine climatologues: la combustion dnergie fossile est
vapeur est souvent dsigne comme lartefact qui a la consquence du fait que bien avant lre indus-
libr les potentiels de lnergie fossile et donc cata- trielle, une espce de primate particulire a appris
pult lespce humaine dans une position de domi- comment exploiter les rserves dnergies stockes
nation gnrale3. Cest une analyse bien fonde dans dans le carbone dtritique5. Dans ce rcit, lcono-
la mesure o la vapeur a en effet dtermin un saut mie fossile est bien la cration du genre humain, ou
qualitatif dans lconomie fossile, quon peut dfinir du singe-feu, Homo pyrophilis, selon la vulgari-
trs simplement comme une conomie de croissance sation de la pense de lAnthropocne propose par
autonome base sur la combustion dnergie fossile Mark Lynas dans son bien nomm The God Species
et gnrant donc une croissance soutenue des mis- (Lespce Dieu)6.
sions de CO2. Mais toutes les donnes empiriques dont nous dis-
Les thoriciens de lAnthropocne ont en fait peu posons sur le passage aux combustibles fossiles dans
de choses dire des causes relles de lessor de la Grande-Bretagne du xixesicle le pays o tout a
la vapeur, mais ils proposent bien un cadre gn- commenc auraient tendance nous indiquer une
ral pour comprendre le passage aux combustibles autre direction. Il se trouve que les machines vapeur
fossiles pendant la rvolution industrielle, qui, pour nont pas t adoptes par des dlgus naturels de
des raisons de ncessit logique, est dduit de la lespce humaine: en ralit, par la nature mme
nature humaine. Si la dynamique avait un caractre de lordre social, elles ne pouvaient tre installes
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que par les propritaires des moyens de production. la nature de lespce humaine semblent condam-
Constituant une infime minorit mme en Grande- nes cette sorte dinanit. Pour le dire autrement,
Bretagne, cette classe reprsentait une fraction infi- on ne peut invoquer des forces transhistoriques et
nitsimale de la population dHomo sapiens sapiens qui concerneraient toute lespce pour expliquer
au dbut du xixesicle. De fait, cest une petite cote- lapparition dun ordre nouveau dans lhistoire tel
rie dhommes blancs britanniques qui a littrale- que la production mcanise, grce la vapeur, de
ment point la vapeur comme une arme sur mer et marchandises destines lexportation sur le mar-
sur terre, sur les bateaux et sur les rails contre la ch mondial.
quasi-totalit de lhumanit, du delta du Niger celui Quen est-il des phases ultrieures de lconomie
du Yangzi Jiang, du Levant lAmrique latine. Le fossile? La srie de technologies nergtiques qui ont
deuxime chapitre revient brivement sur certains succd la vapeur llectricit, le moteur com-
pisodes de cette histoire mondiale de la vapeur. Les bustion interne, le complexe ptrolier: automobiles,
capitalistes dun petit bout de territoire du monde tankers, avions ont toutes t introduites suite
occidental ont investi dans cette technologie, posant des dcisions dinvestisseurs, parfois avec lapport
la premire pierre de lconomie fossile: et aucun essentiel de certains gouvernements, mais rarement
moment lespce na vot pour cela, avec ses pieds suite des dlibrations dmocratiques. Le privilge
ou dans les urnes, ni dfil lunisson, ni exerc de mettre en uvre de nouvelles technologies semble
aucune sorte dautorit commune sur son destin et tre rest propre la classe dominant la production
celui du systme terrestre. de marchandises. Tmoignage un autre niveau
La capacit de manipuler le feu est bien entendu dune concentration au sein de lespce, en 2008,
une condition ncessaire au commencement de la les pays capitalistes avancs du Nord consti-
combustion dnergie fossile en Grande-Bretagne. tuaient 18,8 pour cent de la population mondiale,
Tout comme le sont lutilisation doutils, le langage, mais taient responsables de 72,7pour cent des
le travail collaboratif et un grand nombre dautres missions de CO2 depuis 1850, sans tenir compte des
facults humaines mais ce sont des conditions ingalits lintrieur de chaque nation. Au dbut
ncessaires insignifiantes, sans rapport avec le du xxiesicle, les 45 pour cent les plus pauvres de la
rsultat qui nous intresse. Cest une erreur sou- population humaine reprsentaient 7 pour cent des
vent mentionne dans les manuels dhistoriogra- missions, quand les 7 pour cent les plus riches en
phie. Invoquer des causes extrmement lointaines produisaient 50pour cent; un tats-Unien moyen
de ce genre revient expliquer le succs des l encore sans tenir compte des diffrences de classe
pilotes de chasse japonais par le fait que les pre- nationales mettait autant de CO2 que plus de 500
miers hommes ont dvelopp une vision binoculaire habitants de lthiopie, du Tchad, de lAfghanistan,
et des pouces opposables. On sattend ce que les du Mali, du Cambodge ou du Burundi, et plus que
causes invoques soient plus directement lies aux 100 Hatiens8. Ces donnes lmentaires sont-elles
consquences, sans quoi on les considre comme compatibles avec une conception du genre humain
ngligeables, comme le souligne John Lewis Gaddis7. comme nouvel agent gologique?
Les tentatives dimputer le changement climatique
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Le meilleur contrechamp du rcit de lAnthropocne bien que, comme lcrit Vaclav Smil, la consom-
semble tre laccroissement dmographique; si lon mation dnergie moderne dun Canadien moyen est
peut montrer que la combustion dnergie fossile est sans doute plus de mille fois suprieure celle dun
largement attise par la multiplication de la popu- pasteur du Sahel13. Selon le lieu o nat un sp-
lation humaine, lespce peut en effet en tre tenue cimen dHomo sapiens, son empreinte sur latmos-
pour responsable. Les thoriciens de lAnthropo- phre peut varier dans un rapport de 1 plus de
cne aiment donc le mettre en avant comme lun des 100014. Compte tenu de ces variations gigantesques
facteurs, voire le principal facteur, de la perturba- dans lespace comme dans le temps: le prsent et
tion de la biosphre9. Il est vrai quil y a une corr- le pass lhumanit semble une abstraction bien
lation entre la population humaine et les missions trop faible pour porter le fardeau de la causalit.
de CO2, mais celles-ci ont t multiplies par 654,8
entre 1820 et 2010, tandis que celle-l na t mul- Alors, les adeptes de la pense de lAnthropocne
tiplie que par 6,6, ce qui indique quune autre pourraient objecter que ce qui compte vraiment, du
force, bien plus puissante, a d alimenter ce feu10. point de vue de tous les autres tres vivants, et de fait
Pour ces dernires dcennies, la corrlation sest de celui de la biosphre dans son ensemble, cest que
mme avre ngative. David Satterthwaite a com- le bouleversement climatique ait son origine au sein
par les taux daccroissement dmographique et les de lespce humaine, mme si toute lespce humaine
taux daccroissement des missions dans le quart de nen est pas responsable, ce qui justifie quun terme
sicle entre 1980 et 2005 et il a dcouvert que la fond sur lespce soit employ pour cette nouvelle
population avait tendance crotre le plus vite l o poque gologique. Pasteur touareg ou banquier de
les missions croissaient le plus lentement, et inver- Toronto, lutilisateur de combustibles fossiles est, en
sement11. Laccroissement dmographique et lac- tout tat de cause, un tre humain. Cela semble en
croissement des missions taient des phnomnes effet un argument irrfutable, fournissant au concept
dissocis, lun se produisant surtout l o lautre ne dAnthropocne une base plutt solide. Il tmoigne
se produisait pas et si une corrlation est ngative, des origines de ce terme, issu du champ des sciences
il est hors de question dtablir une causalit. naturelles, puisque ce sont des gologues, des mto-
Une portion significative de lhumanit ne prend rologues, des biologistes et dautres scientifiques qui
absolument pas part lconomie fossile: des cen- ont dcouvert lexistence dune influence humaine
taines de millions de personnes utilisent le charbon, dterminante sur les cosystmes, dsormais clas-
le bois ou des dchets organiques comme les excr- se au ct de la slection naturelle, du rayonnement
ments pour tous leurs besoins domestiques. Sat- solaire et de lactivit volcanique et mme au-dessus
terthwaite a conclu quun sixime de la population delles, car plus considrable encore. LAnthropo-
humaine ne devrait pas tre inclus dans les calculs cne enregistre ce moment dpiphanie: le pouvoir
dattribution de la responsabilit des missions de de dterminer le climat de la plante est pass de la
GES12. Sa contribution est en effet proche de zro. nature au domaine des humains.
En outre, deux milliards de personnes, soit prs dun Mais ds que lon reconnat ceci, le paradoxe fon-
tiers de lhumanit, nont pas accs llectricit, si damental de ce rcit, si ce nest du concept lui-mme,
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devient apparent: le changement climatique nest de Dipesh Chakrabarty, qui, dans son essai Le climat
dnaturalis transfr de la sphre des causes de lhistoire: quatre thses, rflchit certains des
naturelles celle des activits humaines que pour piges de cette pense fonde sur lespce, mais finit
tre renaturalis linstant daprs, ds lors quon le par y adhrer comme un projet ncessaire16. Lhu-
rapporte un trait humain inn, comme la capa- manit est rellement constitue comme un agent-
cit contrler le feu. Non la nature, mais la nature espce universel qui merge tout coup au sein
humaine tel est le dplacement opr par lAn- du danger quest le changement climatique, jamais
thropocne. Il nous dtourne de labysse vertigineux plus nettement quau cours des catastrophes embl-
de ce qui constitue sans doute la dcouverte scien- matiques de la nouvelle poque: la diffrence de
tifique la plus importante de notre temps, qui nous ce qui se passe lors des crises du capitalisme, il ny
dit que les tres humains ont provoqu le rchauffe- a pas ici de canots de sauvetage pour les riches et
ment climatique au cours de leur histoire. Ce genre les privilgis (comme on peut le constater propos
dhistoire napparat dans la biographie daucune de la scheresse en Australie, ou des rcents incen-
autre espce: les castors et les bonobos continuent dies dans les quartiers aiss de Californie)17. Mais
construire leurs propres micro-environnements largument ne tient pas. Il nglige ouvertement les
comme ils lont toujours fait, gnration aprs gn- ralits dune vulnrabilit diffrencie toutes les
ration, tandis quune communaut humaine parti- chelles de la socit humaine: voyez Katrina dans
culire peut brler du bois pendant dix millnaires les quartiers noirs et blancs de La Nouvelle-Orlans,
et du charbon le sicle daprs. Comprendre que le ou la monte du niveau de la mer au Bangladesh et
changement climatique est anthropogne, cest aux Pays-Bas, ou, au moment mme o jcris ces
en ralit prendre conscience quil est sociogne. lignes, louragan Matthews Hati et en Floride, de
Il est survenu comme la consquence de rapports mme que pratiquement tout autre effet, direct ou
sociaux temporellement fluides qui se sont matria- indirect, du changement climatique. Dans un avenir
liss dans le reste de la nature, et ds lors quon prvisible du moins, tant quil y aura des socits
adopte rellement cette perspective ontologique humaines sur Terre il y aura des canots de sauve-
implicite dans la science du changement climatique tage pour les riches et les privilgis. Si le change-
on ne peut plus traiter le genre humain simple- ment climatique reprsente une forme dapocalypse,
ment comme une entit-espce dtermine par son celle-ci nest pas universelle mais ingale et combi-
volution biologique. Pas plus quon ne peut faire ne: lespce est une abstraction en bout de chane
une croix sur les divisions entre les tres humains tout autant qu la source18.
comme sil sagissait dun lment ngligeable dans Quant la question des moteurs du changement
le tableau gnral, car il se pourrait bien que ces climatique, la naturalisation a une forme aisment
divisions aient t demble indissociables de la reconnaissable. Des rapports sociaux de produc-
combustion dnergie fossile15. tion entre personnes se prsentent comme des rap-
ports entre des choses et des personnes, ou encore des
Lune des interventions les plus cites et les plus relations sociales dtermines apparaissent comme
influentes dans le dbat sur lAnthropocne est celle des proprits naturelles sociales de choses, pour
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le dire avec Karl Marx: la production est enclose la lumire de ce que nous savons dsormais de leurs
dans des lois naturelles ternelles, indpendantes consquences. Le quatrime suit ces fractures dans
de lhistoire, [ce qui permet] de glisser en sous- notre prsent: quels sont les effets des dsastres cli-
main cette ide que les rapports bourgeois sont matiques actuels sur les luttes pour la libert et la
des lois naturelles immuables de la socit conue justice? Des gens comme les petits paysans et les
in abstracto ou de lespce humaine conue in travailleurs de lconomie informelle du sud-ouest
abstracto19. Cela a pour effet dinterdire toute pers- dHati peuvent-ils tre protgs des effets du chan-
pective de changement. Si le rchauffement mon- gement climatique? Y a-t-il une manire de rduire
dial est le rsultat de la matrise du feu, ou de toute drastiquement les risques auxquels ils font face
autre proprit de lespce humaine acquise lors actuellement? Quelle que soit la rponse ces ques-
dune phase lointaine de son volution, comment tions, une chose semble certaine: les antagonismes
mme imaginer un dmantlement de lconomie entre humains ne vont pas disparatre. Le rchauf-
fossile? Ou: lAnthropocne est peut-tre un fement climatique en est un rsultat, et il ne fera
concept et un rcit utile pour les ours polaires, les que les attiser davantage.
amphibiens et les oiseaux qui veulent savoir quelle
espce dvaste ce point leurs habitats, mais il leur Andreas Malm
manque hlas la capacit danalyser les actions Malm, octobre 2016
humaines et dy rsister. Au sein du rgne humain
en revanche, la pense du changement climatique
fonde sur lespce conduit la mystification et la
paralysie politique. Elle ne peut pas servir de base
la contestation des intrts particuliers du business-
as-usual indissociable de lconomie fossile. La lutte
pour viter une succession de chaos et commencer
uvrer la stabilisation du climat ncessiterait sans
doute un quipement analytique dun autre type.

Ce livre propose une critique du rcit de lAnthro-


pocne partir de points de vue varis et esquisse
dautres manires de voir et de comprendre ce
monde qui se rchauffe rapidement: comme un
monde de fractures profondes entre les humains.
Les deux premiers chapitres analysent les racines
de la situation actuelle, en sintressant lessor de
la vapeur dans lEmpire britannique au xixesicle.
Le troisime chapitre est une lecture de plusieurs
ouvrages de fiction sur les combustibles fossiles,
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