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Georges GUSDORF

Professeur lUniversit de Strasbourg


Professeur invit lUniversit Laval de Qubec

(1960)

Rflexions
sur la civilisation
de l'image.
Un document produit en version numrique par Jean-Marie Tremblay, bnvole,
Professeur associ, Universit du Qubec Chicoutimi
Page web. Courriel: jean-marie_tremblay@uqac.ca
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Dans le cadre de: "Les classiques des sciences sociales"


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Georges Gusdorf, Rflexions sur la civilisation de limage. (1960) 2

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Jean-Marie Tremblay, sociologue


Fondateur et Prsident-directeur gnral,
LES CLASSIQUES DES SCIENCES SOCIALES.
Georges Gusdorf, Rflexions sur la civilisation de limage. (1960) 3

Cette dition lectronique a t ralise par Jean-Marie Tremblay, so-


ciologue, bnvole, professeur associ, Universit du Qubec Chicou-
timi, partir de :

Georges Gusdorf

Rflexions sur la civilisation de limage.

Un article publi dans Civilisation de l'image, pp. 11-36. Recher-


ches et dbats du Centre catholique des intellectuels franais, nouvelle
srie, no 33. Paris : Librairie Arthme Fayard, dcembre 1960, 204
pp.

[Autorisation formelle le 2 fvrier 2013 accorde par les ayant-droit de


lauteur, par lentremise de Mme Anne-Lise Volmer-Gusdorf, la fille de lauteur,
de diffuser ce livre dans Les Classiques des sciences sociales.]

Courriels : Anne-Lise Volmer-Gusdorf : annelise.volmer@me.com


Michel Bergs : michel.berges@free.fr
Professeur, Universits Montesquieu-Bordeaux IV
et Toulouse 1 Capitole

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Pour les notes de bas de page : Times New Roman, 12 points.

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2008 pour Macintosh.

Mise en page sur papier format : LETTRE US, 8.5 x 11.

dition numrique ralise le 13 juillet 2014 Chicoutimi,


Ville de Saguenay, Qubec.
Georges Gusdorf, Rflexions sur la civilisation de limage. (1960) 4

Un grand merci la famille de Georges Gusdorf


pour sa confiance en nous et surtout pour nous accor-
der, le 2 fvrier 2013, lautorisation de diffuser en ac-
cs ouvert et gratuit tous luvre de cet minent
pistmologue franais.

Courriel :
Anne-Lise Volmer-Gusdorf : annelise.volmer@me.com

Un grand merci tout spcial mon ami, le Profes-


seur Michel Bergs, professeur, Universits Montes-
quieu-Bordeaux IV et Toulouse I Capitole, pour tou-
tes ses dmarches auprs de la famille de lauteur et
spcialement auprs de la fille de lauteur, Mme An-
ne-Lise Volmer-Gusdorf. Ses nombreuses dmarches
auprs de la famille ont gagn le cur des ayant-droit.

Courriel :
Michel Bergs : michel.berges@free.fr
Professeur, Universits Montesquieu-Bordeaux IV
et Toulouse 1 Capitole

Avec toute notre reconnaissance,


Jean-Marie Tremblay, sociologue
Fondateur des Classiques des sciences sociales
Chicoutimi, le 13 juillet 2014.
Georges Gusdorf, Rflexions sur la civilisation de limage. (1960) 5

Georges GUSDORF
Professeur lUniversit de Strasbourg
Professeur invit lUniversit Laval de Qubec

Rflexions sur la civilisation de l'image.

Un article publi dans Civilisation de l'image, pp. 11-36. Recher-


ches et dbats du Centre catholique des intellectuels franais, nouvelle
srie, no 33. Paris : Librairie Arthme Fayard, dcembre 1960, 204
pp.
Georges Gusdorf, Rflexions sur la civilisation de limage. (1960) 6

[11]

Georges GUSDORF
Professeur lUniversit de Strasbourg
Professeur invit lUniversit Laval de Qubec

Rflexions sur la civilisation de limage.

Un article publi dans Civilisation de l'image, pp. 11-36. Recher-


ches et dbats du Centre catholique des intellectuels franais, nouvelle
srie, no 33. Paris : Librairie Arthme Fayard, dcembre 1960, 204
pp.

L'humanit du XXe sicle a vu natre la civilisation de l'image. Une


srie de perfectionnements d'ordre technique se trouvent l'origine de
cette priptie dans l'histoire de la culture, dont les rpercussions pro-
ches ou lointaines remettent en question certains aspects essentiels de
la condition humaine. Mais cette rvolution pacifique, dont les dve-
loppements se poursuivaient peu peu au niveau de la vie quotidien-
ne, n'a pas retenu autant qu'elle le mritait l'attention de ceux-l mme
qui en taient les acteurs, les tmoins et les bnficiaires. Chaque in-
vention nouvelle, chaque procd indit enchantait l'opinion par les
perspectives offertes l'imagination quelque peu purile du grand pu-
blic, ravi par les tableaux de l'infatigable Pre Nol technicien. Au
bout du compte, le visage de l'homme et le visage du monde se sont
trouvs transforms sans que personne se soit souci de penser le ph-
nomne dans son ensemble . la photographie, le cinma, la tlvision,
les magazines ont t accepts d'enthousiasme, et tour tour, par une
clientle immense, qui ne pouvait mettre en doute le caractre bnfi-
que de ces passe-temps innocents. Les sous-marins, les gaz as-
phyxiants, l'aviation donnent penser, parce qu'ils font peur ; mais un
Georges Gusdorf, Rflexions sur la civilisation de limage. (1960) 7

appareil photographique, un tlviseur, un journal illustr ne font peur


personne. Ils contribuent au confort d'une existence, de plus en plus,
et lgitimement, avide de loisirs.
Le merveilleux est entr dans la vie de chaque jour. Il serait absur-
de de le dplorer. Personne ne prend au srieux l'enfant gt qui se
plaint d'avoir trop de jouets. Mais il vaut la peine de rflchir sur la
place considrable occupe dsormais par l'image dans l'existence
humaine.
*
[12]

La premire civilisation fut une civilisation de la parole, et sans


doute la parole est-elle forme premire de toute civilisation. La culture
humaine tout entire n'est pas autre chose que l'ensemble des moyens
de communication mis en oeuvre pour tablir le contact de l'homme
avec les autres hommes et avec lui-mme. L'invention de la parole est
donc plus dcisive que celle du feu ; elle consacre l'inauguration hu-
maine de l'univers, et la prise en charge par les premires communau-
ts de leurs destins solidaires. Le sourd-muet, aussi longtemps qu'il est
priv de la parole, demeure un excommuni social, et par l un arrir
mental.
L'institution de la parole est donc l'acte de naissance du premier
monde humain. Ce monde archaque est soumis l'autorit de la tradi-
tion, dfinie par le mythe parl et vcu. Les anciens dtiennent l'auto-
rit spirituelle, parce qu'ils sont les dpositaires et les conservateurs
d'une mmoire sociale fragile et toujours menace, la merci de la
mort de quelqu'un, ou de l'pidmie qui frappe ceux qui savent. Le
savoir est un secret, troitement dlimit dans l'espace et dans le
temps, et ce secret, d'ailleurs, peut survivre pendant des millnaires,
de chuchotement en chuchotement, sans perdre jamais le caractre
d'tre une vrit porte de la voix.
Une nouvelle civilisation apparat au moment mme o sont cres
les techniques de l'criture, qui augmentent considrablement la por-
te de la parole dans l'espace et dans le temps. La voix humaine, une
fois mise en conserve, dfie les vicissitudes de l'histoire et les altra-
tions, conscientes ou non. Au rgne de la tradition, l'criture substitue
Georges Gusdorf, Rflexions sur la civilisation de limage. (1960) 8

l'autorit de la loi ; elle permet le rassemblement et le contrle de mul-


titudes immenses soumises une discipline formule une fois pour
toutes. Alors se forment les grands empires, les grandes religions, les
grandes administrations, dont l'avnement dpend de ce nouveau per-
sonnage du lettr ou du scribe, du, juriste, qui est aussi un scoliaste et
un commentateur. Avec l'criture, et grce elle, l'humanit entre
dans l'histoire, et ensemble l'homme parvient une nouvelle cons-
cience de son destin.
La civilisation de l'criture occupe la majeure partie de l'histoire
universelle telle qu'on la conoit en Occident, puisque la diffusion
[13] de l'imprimerie ne date gure que de cinq sicles. Ici encore, le
facteur technique apparat troitement solidaire de la vie spirituelle
dans son ensemble. On peut observer, par exemple, que la civilisation
de l'imprim est une civilisation de la quantit, de la masse, alors que
la civilisation de l'criture garde un caractre aristocratique, oligarchi-
que. La structure dmocratique apparat alors, dans le domaine politi-
que aussi bien que dans le domaine religieux ; il est clair que la R-
formation n'est possible que si le Livre Saint se trouve dans chaque
foyer. La Bible fournit, parmi les i cunables, le contingent le plus
massif. Mais pour lire la Bible, il faut savoir lire ; et celui qui lit la
Bible peut aussi lire autre chose, et rflchir sur ce qu'il lit. Une nou-
velle conscience se forme, une conscience critique. Le livre, la bro-
chure, la revue priodique, le journal, le tract alimentent dsormais
une sorte de sensibilit intellectuelle de plus en plus active. Au dire de
Hegel, la lecture du journal et la prire du matin de l'homme moderne.
Le journal a chass la prire, et le mot porte loin, plus loin sans doute
que ne le pensait Hegel lui-mme.
L'avnement de l'image est li l'essor technique de l'imprimerie.
La fresque murale, la peinture sur bois, la miniature sur parchemin, le
dessin sont d'abord des arts dont les exemplaires uniques se trouvent
ncessairement rservs aux privilgis de la fortune. Seule la mca-
nisation des procds de fabrication mettra l'image la porte du
grand nombre. La xylographie, la gravure sur bois a d'ailleurs prcd
l'imprimerie elle-mme, avant de s'intgrer l'artisanat, puis la nais-
sante industrie du livre. Les dbuts sont modestes, l'imperfection, la
fragilit de la technique employe rduisant l'image au rle de servan-
te du texte. Bon nombre des premires ditions d'incunables rservent
au milieu des pages imprimes la place des lettrines et des enluminu-
Georges Gusdorf, Rflexions sur la civilisation de limage. (1960) 9

res, des illustrations qu'un artiste excutera la main pour les riches
amateurs. En dpit de quelques chefs-d'uvre, la gravure sur bois ne
suffit pas manciper l'image, faire d'elle un moyen d'expression
indpendant.
Cette nouvelle dignit, l'image la devra la cration d'une techni-
que riche de possibilits qui n'existaient pas jusque-l. partir des
dernires annes du XVIe sicle, prcise un ouvrage spcialis, on
cesse [14] peu prs compltement d'avoir recours la gravure sur
bois. Et cela non seulement pour illustrer des livres, mais dans tous les
domaines. Le rgne de la taille-douce commence, qui durera plus de
deux sicles, dont le dbut marque bien autre chose qu'un changement
de technique : si cette technique triomphe, c'est qu'elle permet de re-
produire fidlement et jusque dans leurs moindres dtails, tableaux,
monuments et motifs dcoratifs, et de les faire connatre partout et
tous - de reproduire surtout l'image exacte de la ralit et d'en laisser
un souvenir durable ; l'estampe va jouer dsormais, et de plus en plus,
pour la diffusion des images, un rle analogue, celui que remplit de-
puis plus d'un sicle le livre imprim pour la diffusion des textes. Ain-
si l'adoption de la taille-douce et le dveloppement du commerce in-
ternational des estampes, la fin du XVIe sicle et au dbut du XVIIe,
largit l'horizon des hommes de ce temps 1.
Ce texte fait voir trs clairement que la civilisation de l'image date,
sous sa forme premire, de la mise en uvre de la gravure sur cuivre,
La finesse du procd, sa prcision, ainsi que la possibilit de produi-
re, partir d'une seule planche, un trs grand nombre de tirages,
confrent dsormais l'image une valeur intrinsque. Elle possde en
elle-mme sa signification ; l mme o elle illustre un livre, elle ap-
porte quelque chose que les caractres imprims ne pouvaient pas fi-
gurer. Une nouvelle dimension intellectuelle et spirituelle se trouve
ainsi ajoute l'univers de la connaissance ; cette mancipation de
l'image s'affirme par exemple avec la publication de recueils de gravu-
res, d'o l'image a limin le texte. Et l'on voit aussi se former des col-
lections ou cabinets d'estampes.
Le texte imprim s'adresse l'esprit, et s'il peut parler l'imagina-
tion, c'est toujours par le dtour de la rflexion abstraite. Le langage

1 Lucien Febvre et H.J. Martin, lApparition du Livre, Albin Michel, 1958,


pp. 147-148.
Georges Gusdorf, Rflexions sur la civilisation de limage. (1960) 10

direct de l'image fournit une prsentation concrte de la ralit - une


gravure est plus srement vocatrice qu'une longue description. Les
relations des voyageurs qui dressent, depuis le XVIe sicle, l'inventai-
re mthodique de la plante devront beaucoup au tmoignage [15] ir-
remplaable de leurs illustrations. Selon Febvre et Martin, la grande
collection des voyages de Thomas de Bry donne pour la premire
fois, au dbut du XVIIe sicle, et grce la taille-douce, une reprsen-
tation parfois errone mais toujours prcise, des pays lointains et de
leurs habitants, du Brsil la Laponie 2. L'univers de la gographie
et ses horizons chimriques commencent prendre forme dans la pen-
se des hommes. En mme temps, se constitue peu peu le premier
muse imaginaire , rassemblant, l'chelle du got esthtique do-
minant, les reproductions des grandes uvres de l'art. partir du
XVIIe sicle et grce la gravure, chacun connat les chefs-d'uvre
pars en Europe. Une foule de graveurs de tous les pays s'appliquent
reproduire les peintures, les monuments et les ruines de l'Italie 3 .
Cette rcapitulation des visages du monde s'tend d'ailleurs la
connaissance de la ralit prsente : les hommes, les vnements
contemporains, fixs par la gravure, se trouvent ainsi ports la
connaissance de ceux-l mme qui n'en ont pas t les proches specta-
teurs.
Il faut donc reporter cette poque dj lointaine la premire rvo-
lution de l'image. La gravure, dont les prestiges ont cess de nous tre
perceptibles, a t le moyen de cette prise de possession du domaine
des apparences. Mais la science elle-mme bnficie de l'image im-
prime, qui quivaut vraiment un quipement pistmologique nou-
veau. Ds le temps de la gravure sur bois, qui permet l'impression
d'ouvrages scientifiques tirs petit nombre, les planches deviennent
un lment capital pour l'expos du savoir. Au milieu du XVIe sicle,
les premiers Thtres de Botanique doivent le meilleur de leur valeur
aux admirables et trs prcises illustrations qui les accompagnent. Les
sciences descriptives ne prennent leur essor qu' partir du moment o
la figuration devient la forme privilgie de la description. En 1543, le
De Corporis Humani Fabrica de Vsale, qui fonde l'anatomie humai-
ne en Occident, est d'abord un admirable recueil de planches. De m-

2 Op. cit., p. 178.


3 P. 149.
Georges Gusdorf, Rflexions sur la civilisation de limage. (1960) 11

me, le dveloppement d'une gographie positive n'est possible que


lorsque le savoir, consign sur des cartes de plus en plus prcises, [16]
peut tre mis la disposition de tous ceux qui s'intressent ces re-
cherches. D'o l'importance dcisive des clbres Atlas de Mercator,
ds la fin du XVIe sicle.
La gravure sur cuivre enrichira encore ces possibilits, en multi-
pliant en mme temps la masse des reproductions possibles de chaque
clich. La reconnaissance de l'image comme lment intgrant du sa-
voir, dont il ne saurait plus tre question de se passer, s'affirme d'une
manire trs significative dans les premiers projets d'encyclopdie, qui
trouveront leur aboutissement dans la grande entreprise de d'Alembert
et Diderot. la fin du XVIIe sicle, Locke, philosophe empiriste, af-
firme, contre Descartes, que la connaissance est d'abord une prise de
possession du rel par la perception humaine. Les donnes sensibles
sont la source et la ressource de toute vrit. Et Locke rve d'un vaste
dictionnaire dans lequel se trouveraient recenss tous les objets du
monde. Le recours l'image est donc indispensable : Les mots qui
figurent les choses qu'on connat et qu'on distingue par leurs figures
extrieures, devraient tre accompagns de petites tailles-douces qui
reprsenteraient ces choses 4. Le grand Leibniz, commentateur et
critique de Locke, reprend l'ide son compte, et cite des prcdents :
Le R. P. Grimaldi, prsident du tribunal des mathmatiques Pkin,
m'a dit que les Chinois ont des dictionnaires accompagns de figures.
Il y a un petit nomenclateur, imprim Nuremberg, o il y a de telles
figures chaque mot, qui sont assez bonnes. Un tel dictionnaire uni-
versel figur serait souhaiter et ne serait pas fort difficile faire... 5
L'entreprise, on le sait, ne sera ralise en fait qu'au milieu du
XVIIIe sicle. On sait aussi que l'une des originalits matresses de
l'Encyclopdie sera la collection de planches admirables qui compl-
tent le texte mme du dictionnaire : les arts et les techniques, les pro-
cds de fabrication de l'industrie humaine se trouvent ainsi exposs
avec une prcision accessible tous. Quelque chose d'essentiel se
trouve [17] ainsi rvl par l'image ; aucun texte, si minutieux soit-il,

4 Locke, Essai philosophique concernant l'entendement humain (1690), livre


Ill, Ch. XI, p. 25.
5 Leibniz, Nouveaux essais concernant l'entendement humain (composs en
1703), III, ch. XI, p. 25.
Georges Gusdorf, Rflexions sur la civilisation de limage. (1960) 12

ne pourrait fournir une information quivalente. Ce qu'on sait moins,


c'est que les volumes de planches de l'Encyclopdie avaient t prc-
ds par une initiative de l'Acadmie des Sciences qui, ds la fin du
XVIIe sicle, avait amass des documents graphiques en vue d'une
description des techniques et des mtiers. La ralisation tranant en
longueur, Diderot reprend son compte l'ide ; il dtourne mme des
planches graves en vue de la publication acadmique... 6 Il n'en reste
pas moins que l'Encyclopdie consacre la participation de l'image la
constitution du savoir. Autre signe des temps, l'Histoire naturelle de
Buffon associe troitement la magie vocatrice du style la prsenta-
tion concrte, par la gravure, des diverses espces animales. Ici enco-
re, l'image n'est pas un ornement et un supplment ; elle est partie in-
tgrante de l'oeuvre.
Nous nous sommes tendu quelque peu sur les rpercussions de
cette premire rvolution technique de l'image, sous la forme de la
gravure en taille-douce, parce qu'elle est sans doute la plus dcisive.
Les techniques de l'image pourront faire d'normes progrs, et se re-
nouveler entirement ; l'image prendra une part croissante dans la
culture, mais les merveillements venir ne feront que recommencer
le ravissement initial de l'esprit pour lequel le inonde jusque-l repr-
sent par un texte crit s'incarne dans l'image et devient un monde
prsent par l'illustration. Ce transfert de l'intelligible au sensible va
dsormais multiplier ses voies et moyens, grce la mise en uvre de
procds indits. Nous nous contenterons de signaler quelques tapes
qui jalonnent ce dveloppement ininterrompu.
La suprmatie de la gravure sur cuivre est mise en question par
l'invention de la lithographie, due au Bavarois Senefelder (1796) et
qui, ds le dbut du XIXe sicle, connatra une expansion considra-
ble. Le support calcaire du clich auquel on a substitu par la suite
divers supports mtalliques plus maniables, donne l'image une liber-
t d'allure beaucoup plus grande. La gravure en taille-douce exigeait
la [18] minutieuse patience d'un technicien spcialis ; la lithographie
s'offre sans longue adaptation pralable la fantaisie cratrice des
dessinateurs et des peintres de talent ; elle permet aussi la cration
d'une imagerie populaire, correspondant une production massive et

6 Cf. Jacques Proust, La documentation technique de Diderot dans l'Encyclop-


die, Revue d'histoire littraire de la France, juillet-septembre 1957.
Georges Gusdorf, Rflexions sur la civilisation de limage. (1960) 13

bon march. La lgende napolonienne, par exemple, doit beaucoup


la propagande par l'image, rendue possible par la lithographie utilise
par Raffet, par Charlet et bien d'autres artistes d'un moindre talent.
Ds 1838, d'ailleurs, apparatront des procds de lithographie en cou-
leur qui ouvrent l'imagerie une dimension supplmentaire ; la cou-
leur, jusqu'alors applique la main et rserve des ouvrages de
qualit, entre son tour dans le cycle de la production industrielle.
Mais l'vnement majeur dans le domaine des images est l'appari-
tion de la photographie, avec les travaux de Niepce, partir de 1822,
et ceux de Daguerre vers 1829. Le gouvernement franais, s'tant as-
sur la proprit de la nouvelle technique, la fait entrer, en 1839, dans
le domaine publie, mettant ainsi la daguerrotypie la disposition de
tous ceux qui veulent s'en servir. La diffusion sera d'ailleurs lente : la
photographie est d'abord un art qui concurrence la peinture, dont les
jours, au dire de M. Ingres, seraient dsormais compts. Mais avant
mme de devenir un fait de civilisation, la photographie constitue,
dans le domaine de l'image, une rvolution vritable. Comme l'indique
le nom mme du procd, l'image est obtenue par inscription directe
des lumires et des ombres sur une plaque sensible. L'objectif enregis-
tre l'empreinte des hommes, des choses et des paysages tels qu'ils sont
en eux-mmes. Grce la captation ainsi ralise, on obtient une ima-
ge sans imagier, totalement fidle, et mene bien dans un temps trs
bref. L'oprateur qui se contente de dclencher le processus physique,
n'est pas tenu la longue patience du graveur, non plus qu' ses essais,
ses erreurs et ses checs.
La photographie correspond, dans l'histoire de l'image, une vri-
table mutation. Mais un demi-sicle encore s'coulera avant que cette
mutation passe du domaine artisanal la grande industrie. La conjonc-
tion devra s'oprer, au pralable, entre la photographie et l'imprimerie,
seule capable de reproduire les nouvelles images des millions
d'exemplaires. Les premiers procds industriels de reproduction ty-
pographique [19] sont mis au point vers 1884 ; l'hliogravure apparat
en 1898. Ds lors, l'image photographique envahit la production im-
prime ; elle prend pied dans le livre, elle va rgner sur le journal et le
magazine. Elle devient le pain quotidien des masses, s'enrichissant
d'ailleurs elle aussi de toutes les virtualits de la couleur.
En mme temps, s'ouvre l'imagerie une autre carrire, appele,
elle aussi, un prodigieux avenir. Ds 1895, les frres Lumire,
Georges Gusdorf, Rflexions sur la civilisation de limage. (1960) 14

continuant des recherches antrieures, celles de Marey en particulier,


mettent au point le premier cinmatographe. ct de l'image impri-
me, il existe dsormais une image projete ; ct de l'image fixe,
une image en mouvement ; le cinma conjugue, dans l'ordre de l'ima-
ge, l'espace et le temps. Un art nouveau, et une grande industrie,
consacreront bientt l'avnement social du cinma. Et, grce aux pro-
grs de l'lectronique, le son viendra s'accorder aux rythmes de la lu-
mire, restituant une image plnire du rel, dont certains procds
rcents, multipliant les objectifs, les diffuseurs et les crans, s'effor-
cent de parachever encore l'emprise totalitaire. La tlvision enfin,
dernire ne des formes d'images, consacre l'avnement d'un cinma
distance : cinma chez soi, cinma permanent. Dans chaque loyer, le
petit cran du tlviseur est un il ouvert sur l'univers entier.
L'envahissement de la vie quotidienne par l'image sous ses diverses
formes fait de l'homme contemporain un consommateur tourment par
une faim obsdante. Mais il est devenu aussi, de gr ou de force, un
producteur, et ce dernier phnomne nest pas le moins singulier dans
l'volution que nous nous efforons de retracer grands traits. L'appa-
reil photographique et la camra sont aujourd'hui dans toutes les
mains ; l'homme du XXe sicle est chasseur d'images pour son propre
compte. Il est dsormais le metteur en scne de sa propre vie et il pas-
se une part non ngligeable de son temps tenter de voir le Monde,
les autres hommes et lui-mme selon les normes et convenances de
l'objectif photographique, accessoire privilgi de la panoplie de tout
citoyen conscient et organis. La boucle est ainsi boucle ; l'image a
vaincu son vainqueur.
*
[20]

Ainsi la dmultiplication de l'image grce aux conqutes de la


technique a pour effet la pntration croissante de l'image sous toutes
ses formes dans la vie quotidienne. Elle est devenue, que nous le vou-
lions ou non, un grand fait de civilisation. Je me souviens des colis de
vivres que les prisonniers de guerre en Allemagne recevaient de la
munificence amricaine ; les conserves de toute espce, les paquets de
fruits secs apparaissaient nos yeux blouis dans l'clat de leurs ti-
Georges Gusdorf, Rflexions sur la civilisation de limage. (1960) 15

quettes barioles, vocatrices de festivits gastronomiques. Un jour,


l'administration amricaine s'avisa sans doute que ce festival publici-
taire cotait cher, la clientle nayant pas le choix, et d'ailleurs tant
servie gratuitement. Nous remes ds lors les mmes colis, mais les
divers lments s'offraient dans des emballages neutres et nus ; une
simple inscription annonait le contenu. Et nous dcouvrmes avec
mlancolie que ce n'taient plus les mmes colis. Le Pre Nol amri-
cain avait revtu l'uniforme gristre de la guerre. Nos estomacs n'y
perdaient rien, mais nos yeux privs d'images ressentaient durement
cette nouvelle frustration.
Le fait est l. L'image a pris possession de notre sensibilit, de no-
tre intelligence ; elle nous a impos des attitudes, des ractions et des
conduites ; elle est devenue un lment essentiel de notre mode d'exis-
tence, par le simple dveloppement d'un certain nombre de techniques
de production. Et l'importance du phnomne est d'autant plus diffici-
le apprcier que nous sommes nous-mmes mis en question, et
comme atteints du dedans, sans avoir jamais eu l'occasion de ressaisir
dans son ensemble une situation dans laquelle nous nous trouvons to-
talement impliqus. Une protestation passionnelle contre cette forme
nouvelle d'alination technique ne rime pas grand-chose. Il ne suffit
pas de dnoncer le cancer de la cellule photo-lectrique, la prolifra-
tion incontrle du virus cinmatographique, ou la toxicomanie des
bandes dessines. La civilisation de l'image, c'est l'avnement d'un
homme nouveau dans un monde nouveau. Il faut essayer de la com-
prendre dans son ensemble, ou du moins d'en dmler les caractres
essentiels.
Le fait technique de la multiplication de l'image a une porte an-
thropologique et cosmologique tout ensemble, et sans doute convient-
il [21] d'essayer tout d'abord de le comprendre dans le dveloppement
mme de l'espce humaine. L'uvre de Pradines, rsumant de nom-
breuses recherches de psychophysiologie, a introduit en France la th-
se selon laquelle les divers sens humains doivent tre situs dans la
perspective de l'volution. Les rceptions sensorielles, l'oue, l'odorat
comme le tact ou la vue, nont pas toujours t ce qu'elles sont ; leur
structure actuelle reprsente l'aboutissement prsent d'un effort mill-
naire d'accommodation du vivant son milieu. Chaque sens s'est trs
lentement affin pour contribuer d'une manire plus efficace la prise
de possession de l'environnement humain. L'tat prsent des disposi-
Georges Gusdorf, Rflexions sur la civilisation de limage. (1960) 16

tifs sensori-moteurs est le rsultat de cette ducation et rien ne permet


de penser que l'quilibre aujourd'hui ralis soit dfinitif. Les syst-
mes de rception, d'alerte et de dfense qui consacrent et consolident
l'tablissement de J'espce humaine dans son espace vital sont appels
eux-mmes se modifier si la ralit qu'ils affrontent cesse d'tre ce
qu'elle tait jusqu' prsent.
Or notre civilisation est caractrise par la prpondrance du fac-
teur technique. La rvolution industrielle, depuis la fin du XVIIIe si-
cle, a modifi de plus en plus profondment l'univers humain, substi-
tuant au milieu naturel ce qu'on a appel le nouveau milieu techni-
que. Le phnomne est d'une telle ampleur qu'on a pu considrer la
progression de la civilisation mcanicienne comme une reprise hu-
maine, et comme une sorte de relance artificielle, de l'volution.. Les
apparences, les rythmes, les chelles de notre monde se sont rapide-
ment transforms dans l'espace d'un sicle. Sous peine de se trouver
dsaccord par rapport l'ambiance qu'il a cre, il est clair que
l'homme doit procder une sorte de rvision de ses structures neuro-
biologiques pour faire face au renouvellement des vidences. Il suffit
ici de songer l'entranement des pilotes d'engins ultra-rapides, des
pilotes d'avions raction ou des futurs conducteurs des navires spa-
tiaux. Leurs yeux, leurs oreilles, leurs sens externes et internes, leur
organisme dans son ensemble doivent affronter des situations indites.
L'apprentissage de nouveaux modes de comportement ne peut aller
sans une remise en question des quilibres traditionnels. L'avenir de
l'espce se trouve ici engag ds le prsent, sans que nous puissions
[22] deviner jusqu'o ira cette modification structurale de la ralit
humaine. Le navigateur cosmique reprsente le cas limite de l'humani-
t d'aujourd'hui ; il sera peut-tre l'homme moyen de demain. Mais,
renonant l'anticipation, on peut fort bien parler d'un nouveau mon-
de sensible, qui est celui de l'homme de la rue. Par exemple, les
moyens de transport de toute espce, en ouvrant l'activit de chacun
les possibilits de la vitesse, ont augment le rayon d'action de notre
prsence au monde. Les horizons ne sont plus ce qu'ils taient ; la no-
tion de distance a chang de sens. De mme, l'ensemble de ce qu'on
appelle les moyens audio-visuels est venu largir dmesurment la
porte des organes des sens. Nous voyons, nous entendons des mil-
liers de kilomtres, et l'accroissement quantitatif se double d'une d-
multiplication qualitative. Car nous pouvons emmagasiner les sons et
Georges Gusdorf, Rflexions sur la civilisation de limage. (1960) 17

les images, et nous pouvons aussi les dfigurer en modifiant leurs


structures et leurs cadences. Nous chappons aux normes immmoria-
les de la perception humaine, puisque nous pouvons notre gr ralen-
tir et acclrer .les rythmes familiers. La lecture naturelle du rel n'est
plus qu'une possibilit parmi beaucoup d'autres dans une sorte d'uni-
vers de la relativit gnralise.
On peut donc parler d'un nouveau monde sensible. Et ce monde
sensible est ensemble un inonde intelligible ; ce ne sont pas seulement
les donnes extrieures qui changent, le mode mme d'apprhension
de ces donnes doit suivre le mouvement, ou plutt l'accompagner. La
vue, l'oue, chez l'homme sont diffrentes de ce qu'elles sont chez
l'animal, non seulement parce que les appareils rcepteurs ne sont pas
les mmes, mais encore et surtout parce que la vision et l'audition sont
des oprations d'une intelligence qui prend possession de l'univers.
L'intelligence ne vient pas aprs la perception ; elle est immanente la
perception elle-mme ; c'est dans la perception mme qu'elle vient au
monde. La connaissance n'est pas une procdure extrieure aux
moyens de connaissance, et distincte d'eux ; elle est l'affirmation d'une
prsence au monde, l'occupation par l'homme de son milieu naturel.
Toute modification de l'un des aspects de la prsence au monde doit
donc retentir de proche en proche, entrainant un rajustement global
du processus de l'incarnation.
[23]
On peut donc penser que le progrs technique, dans la mesure o il
transforme la situation de l'homme dans le monde, s'accompagne de
variations corrlatives de la sensibilit et de l'affectivit. Un ordre de
recherches s'ouvre ici, qui mnerait sans doute la constitution d'une
anthropologie historique, si les historiens, les sociologues et les philo-
sophes voulaient bien se donner la peine de l'entreprendre, en renon-
ant d'abord au postulat implicite d'une humanit identique elle-
mme travers les sicles. Quelques indications peuvent nanmoins
tre glanes ici et l. Par exemple, le sociologue et philosophe alle-
mand Simmel, dans sa Sociologie, parue en 1908, observe que me-
sure que la civilisation s'affirme, l'acuit de la perception des sens
s'mousse, tandis que leur capacit de jouir et de souffrir s'accen-
Georges Gusdorf, Rflexions sur la civilisation de limage. (1960) 18

tue 7. L'homme moderne a des yeux moins perants, des oreilles


moins fines, un odorat moins subtil que ses anctres ; en mme temps,
toutes sortes d'excitations, d'impressions communment supportes il
y a quelques sicles, paraissent aujourd'hui intolrables : (c en gnral
crit encore Simmel, une culture avance mousse l'acuit des sens
distance. Non seulement nous devenons myopes, mais le champ de la
sensibilit en gnral se rtrcit. Par contre, en se bornant des dis-
tances plus rapproches, notre sensibilit s'intensifie 8.
En France, Lucien Febvre a, lui aussi, parfois soulign au passage
l'importance de cette sensibilit diffrentielle, l'oeuvre dans l'histoi-
re. Il note, par exemple, que les Romains disaient d'un homme subtil :
il a le nez fin ; au XVIe sicle, un jugement analogue se rfre plu-
tt au sens auditif. On dira : Il a l'oreille fine ; il entend l'herbe pous-
ser ... Le XVIe sicle, crit Febvre, un sicle d'auditifs (...) Des
hommes qui flairent, qui hument, qui aspirent les odeurs, des hommes
qui touchent et palpent et ttent - mais surtout, des hommes qui cap-
tent les sons, retiennent les sons, vivent avec dlices dans le monde
des sons. Des passionns de musique, tous les tmoignages l'attes-
tent 9. [24] Or, d'aprs Lucien Febvre, la diffusion de l'imprimerie
aurait eu pour consquence la transformation des auditifs en visuels.
Jusque-l, en effet, les textes sont rares, et la lecture, dans le cadre
scolaire, est un exercice collgial ; elle se fait voix haute. La diffu-
sion du livre enferme le lecteur dans sa solitude, et l'oblige lire pour
lui seul, non plus avec la bouche, mais avec les yeux, pour ne pas em-
piter sur l'espace mental du voisin qui poursuit de son ct une aven-
ture intellectuelle solitaire.
Nous nous trouvons ici en prsence d'une des premires rpercus-
sions du facteur technique sur le monde sensible. Il est clair que l'es-
sor de l'image accentuera encore la prpondrance de la dimension
visuelle dans la connaissance humaine. Et cette prpondrance se
trouvera encore favorise par la mise au point, depuis un sicle, des
nouvelles techniques qui fournissent une perception du proche et du

7 Simmel, la Sociologie des Sens, dans : Mlanges de Philosophie relativiste,


trad. Guillain, Alcan, 1912, p. 34.
8 Ibid, p. 35.
9 Lucien Febvre, dans le recueil collectif : Lonard de Vinci et l'exprience
scientifique au XVIe sicle, P.U.F., p. 6.
Georges Gusdorf, Rflexions sur la civilisation de limage. (1960) 19

lointain sans commune mesure avec les possibilits des yeux les plus
exercs. Nous vivons aujourd'hui par la vue beaucoup plus que nos
devanciers ; et la place d'honneur accorde aux rceptions visuelles
dans l'existence doit avoir pour contrepartie un quilibre diffrent, ou
un dsquilibre) de la vie personnelle. Les psycho-pdagogues amri-
cains ont pu dcrire la varit nouvelle des T. V. children , les en-
fants de la tlvision caractriss par l'aplatissement de la partie inf-
rieure du menton, car le sujet passe la meilleure partie de son temps
allong sur le tapis, les yeux fixs sur l'cran magique du tlviseur.
Fatigu par de trop longues veilles, l'enfant somnole en classe et vit
dans un tat de torpeur hbte, dont il ne sort que pour consommer sa
ration d'images...
*
Cette vocation quelque peu malveillante ne suffit certes pas ca-
ractriser la nouvelle civilisation de l'image. Une rflexion plus sagace
doit d'abord constater que l'image, dans la varit de ses formes, im-
prime ou photographie, filme ou tlvise, modifiant notre prsen-
ce au monde, modifie dans une certaine mesure le monde lui-mme.
Au lieu d'occuper un emplacement dfini une fois pour toutes, au cen-
tre [25] de l'espace peru, l'homme d'aujourd'hui jouit d'une sorte
d'ubiquit ; il se situe la fois partout et nulle part ; il est pass, en
quelques dizaines d'annes, de l'univers -d'avant Copernic une sorte
d'univers einsteinien, o rgne la relativit gnralise. La distance
n'existe plus ; les actualits du cinma et de la tlvision nous font,
sans effort et sans tonnement, contemporains de la plante. Le temps
lui-mme est vaincu par l'image ; les morts laissent des traces qui
s'animent devant nous au rythme de la vie, nous sourient et nous par-
lent.
Cette conqute de l'espace-temps ne se rduit pas une simple ex-
tension de nos possibilits naturelles. L mme o nous sommes pr-
sents, l'image donne voir autrement, et mieux. Fabrice, Waterloo,
ne connat qu'un aspect fragmentaire de la bataille. Aucun des com-
battants de Waterloo ne peut voir la bataille de Waterloo ; et chacun
sait que la belle ordonnance des tableaux peints aprs coup par les
peintres de batailles laisse chapper l'essentiel. Un seul regard ne peut
saisir la pluralit des perspectives contemporaines, rconcilier l'en-
semble et le dtail. L'objectif photographique ou cinmatographique,
Georges Gusdorf, Rflexions sur la civilisation de limage. (1960) 20

en multipliant les prises de vues simultanes, remdie cette dficien-


ce congnitale de la vision humaine. Un match sportif, une grande c-
rmonie tlvise s'offrent ainsi aux millions de spectateurs lointains
dans une visibilit totale, et avec un relief dont les tmoins immdiats
ne bnficient pas. Ainsi s'est dveloppe une nouvelle possibilit de
vision dans l'espace, qui est ensemble une vision de l'espace.
L'un des aspects les plus singuliers de cette perception spatiale,
c'est la possibilit pour l'homme de se voir lui-mme. Jusqu' une
poque somme toute assez rcente il tait impossible au sujet de re-
tourner contre soi son propre regard. L'il, disaient les philosophes,
ne peut se voir lui-mme. La civilisation de l'image a tourn la diffi-
cult. La premire, et la plus simple, des techniques de l'image de soi
est le miroir. Cet accessoire banal de la vie quotidienne a cess de
nous mouvoir, et pourtant la rvlation du miroir produit l'origine
un effet de choc, dont tmoigne le mythe de Narcisse. Pendant le
grand voyage de Magellan autour du monde, l'expdition fait escale
en Patagonie au cours de l'hiver 1519-1520. Un indigne de grande
taille est conduit bord du vaisseau amiral : Le capitaine fit bailler
manger et boire [26] ce gant, puis il lui montra quelques objets,
entre autres un miroir d'acier. Quand ce gant y vit sa semblance, il
s'pouvanta grandement, sautant en arrire, et il fit tomber trois ou
quatre de nos gens par terre 10.
Les miroirs de Venise, au dbut de la Renaissance, de beaucoup
suprieurs aux anciens miroirs mtalliques, mneront l'homme mo-
derne, par la contemplation de son image, vers la connaissance de soi.
La photographie, le cinma, en fixant cette image, en lui donnant un
pouvoir vocateur extraordinaire, ont certainement contribu modi-
fier profondment la conscience de l'homme d'aujourd'hui. Franois
Mauriac notait un jour ce malaise du tmoin de sa propre vie, qui se
voit distance tel que les autres le voient. Il assiste la projection
d'un film documentaire qui lui est consacr : Quand je me suis vu
pour la premire fois, j'tais atterr. On croit se voir dans une glace,
mais on ne se voit pas. Quand j'ai vu entrer ce vieil homme dans mon
salon, j'ai cru que c'tait un an. J'ai t constern. On ne connat pas
plus son aspect physique que le son de sa voix. C'est aussi drou-

10 Pigafetta, Relation du Voyage de Magellan, p. p. L. Peillard, Club des Librai-


res de France, 1956, p. 161.
Georges Gusdorf, Rflexions sur la civilisation de limage. (1960) 21

tant 11. Constern ou ravi, l'homme moderne est devenu le tmoin de


son propre personnage, grce une sorte de ddoublement spculaire
de la personnalit.
Il apparat ici clairement que la modification de la prsence au
monde ne se limite pas au domaine de la perception. Ce n'est pas seu-
lement la manire de voir qui est atteinte, c'est aussi la manire d'tre
et de sentir. Le rgne des images n'est pas indpendant du rgne des
valeurs. Et, par exemple, la nouvelle sensibilit caractristique de la
civilisation de l'image exerce de proche en proche son influence jus-
qu'aux activits esthtiques. L'imagination cratrice de l'artiste est lie
au rgne des images. Le miroir renaissant est l'origine de la grande
famille des portraits du peintre par lui-mme . Et le nouvel espace
visuel de la photographie et du cinma permet de comprendre certains
aspects insolites de l'art contemporain. C'est en 1911-1912 que Marcel
Duchamp, n en 1887, peint -,on clbre Nu descendant un escalier,
qui transcrit [27] sur la toile, pour la premire fois sans doute, un
montage photographique ou cinmatographique, le mme sujet en
mouvement figurant plusieurs fois dans la composition. Les audaces
du cubisme, du surralisme et de l'art abstrait, avec leurs dmultiplica-
tions de perspectives, leurs tlescopages d'images simultanes et leurs
efforts pour exprimer graphiquement des dynamismes, donnent carri-
re cette nouvelle imagination libre par les moyens techniques d'en-
richissement du inonde visuel.
Ces brves remarques ne visent d'ailleurs qu' indiquer la possibili-
t d'une recherche qui pourrait tre entreprise pour l'exploration du
nouveau monde visuel. Elles attestent en tout cas l'importance dcisi-
ve de cette prise de possession de l'univers et de soi-mme, dont les
diverses techniques de l'image sont la fois la cause et l'expression.
De mme que l'on a parl d'un muse imaginaire, rassemblant les u-
vres de toutes les cultures et de tous les temps, on pourrait dire que le
monde actuel est, pour chacun d'entre nous un monde imaginaire,
lui-mme habit par un homme imaginaire. Ces formules auraient
l'avantage de mettre en relief la dmultiplication des aspects simulta-
ns constituant chaque instant la ralit humaine, qui se dfinirait
dsormais comme une unit toujours conteste, comme le foyer ima-
ginaire, vers lequel s'efforce la pense, par-del la concurrence et la

11 Figaro littraire, 18 dcembre 1954.


Georges Gusdorf, Rflexions sur la civilisation de limage. (1960) 22

contradiction des apparences. Le monde actuel est pour chacun de


nous la limite vers laquelle tend la totalit indfinie, et sans cesse
croissante, des images procures par l'ensemble des perceptions sup-
pltives qui multiplient les possibilits de nos sens.
*
Mais les images ne sont pas seulement des objets de contempla-
tion, le mode de prsentation du monde la pense. Toute apprhen-
sion et dfinition d'un aspect du monde par l'image fixe un terme au
sein d'un ensemble de reprsentations. Ce terme peut tre transmis
d'autres : un dessin, une caricature, une photographie, une bande fil-
me passent de la main la main et de l'oeil l'il. Chaque ordre
d'images constitue un moyen de communication. Et dans la mesure o
l'image est transmissible, [28] elle ne consacre plus seulement l'veil
d'une conscience elle-mme ; elle intervient aussi comme un appel
d'une conscience aux autres consciences ; elle est un moyen de culture
et aussi un moyen d'action.
Et tout d'abord, il faut observer que ce langage est le plus universel
de tous. L'espace-temps de l'image est plus vaste que celui de la parole
ou de l'criture : les paroles s'envolent, les crits restent, mais devien-
nent indchiffrables. Les inscriptions hittites ou minoennes rsistent
encore aux investigations des spcialistes, alors que les fresques de
Lascaux ou d'Altamira exercent toujours directement une singulire
fascination sur les visiteurs les moins avertis. Les images des films
traversent toutes les frontires linguistiques, sans qu'on ait besoin de
doubler autre chose que le texte. Une production japonaise, russe ou
amricaine, garde une valeur signifiante pour l'humanit entire. Au-
trement dit, le malentendu millnaire de Babel semble ici pouvoir tre
vit, ainsi d'ailleurs que l'atteste le rassemblement des uvres de l'art
universel dans le Muse imaginaire. L'image ralise sans peine la
communion de ceux que la parole spare.
Nanmoins, une distance subsiste ici et un malentendu, qui se dis-
simule derrire les faciles prestiges de l'exotisme. Si fascinantes qu'el-
les soient, les peintures de Lascaux ont une signification qui demeure
inconnue ; les justifications profondes d'un film venu du Japon ou de
l'Inde nous chappent. Sensibles, souvent, une indniable beaut
plastique, nous nous heurtons une barrire subtile, au niveau des va-
leurs et des sentiments, des attitudes fondamentales devant la vie, ca-
Georges Gusdorf, Rflexions sur la civilisation de limage. (1960) 23

ractristiques de chaque culture particulire. Il ne s'agit plus ici du


simple malentendu linguistique, si souvent ridicule et arbitraire.
L'homme s'oppose l'homme, et doit tirer de cette confrontation la
leon de la diversit intrinsque de l'espce humaine.
Il arrive que nous nous mprenions sur le sens d'une expression de
visage, sur une attitude humaine propre une culture trangre.
L'image ne nous dit rien, ou bien elle nous dit autre chose que ce
qu'elle veut dire en ralit. Cela montre bien que l'image renvoie tou-
jours un monde qui est le monde humain. Ou plutt, l'image ne ren-
voie pas un monde qui serait en dehors d'elle, et dont elle fournirait
une copie. [29] Le monde est dans l'image, comme le sens et la justifi-
cation de cette image. Ainsi en est-il d'ailleurs de chaque langage, qui
est aussi un monde. Il n'y a pas l'univers dans sa matrialit, et le lan-
gage qui, venant aprs coup, le dcrirait en le redoublant. Le monde
n'est pas derrire les mots ; la parole est donatrice du monde ; en allant
au monde, elle constitue le monde pour en faire le sjour des hommes.
Au mme titre que le langage parl, et avec une intensit propre,
l'image est donatrice du monde. Elle constitue l'existence en la dvoi-
lant. Elle ne doit pas tre comprise comme la projection sur le papier
ou sur la pellicule photographique, sur l'cran du cinma, d'une ralit
qui subsisterait en dehors du plan de projection. Le sens de l'image ne
se cache pas derrire l'image ; il faudrait dire plutt, et tout ensemble,
que l'image donne le sens, et que le sens donne l'image. Et cette valeur
signifiante de l'image est d'autant plus grande que la manifestation du
sens est la fois concrte et immdiate. Le mode de production du
langage parl en fait ncessairement un instrument analytique et dis-
cursif, tandis que le langage des images est simultan et totalitaire.
Les mots viennent l'un aprs l'autre, et la situation qu'ils voquent ap-
parat comme le produit de leur alignement en esprit, le rsultat final
dpendant d'une totalisation rflexive. Quelle que soit la puissance
d'incantation du verbe, elle agit avec un certain retard, qui laisse
l'esprit sa chance, un dlai qui peut lui servir pour se mettre en tat de
dfense.
L'image, au contraire, agit globalement, elle envahit l'espace men-
tal par la porte grande ouverte de la vision, sans que puissent tre mis
en oeuvre les filtres de l'esprit critique. L'imagination, la sensibilit
sont atteintes par un effet de choc. Le spectateur, pris hors de sa garde,
peut encore se dfendre, mais la rsistance est beaucoup plus difficile.
Georges Gusdorf, Rflexions sur la civilisation de limage. (1960) 24

C'est pourquoi l'image est un moyen de propagande privilgi : certai-


nes caricatures, au sicle dernier, ont fait plus, contre tel ou tel rgime
politique, que le trait le plus savant ou le plus spirituel pamphlet. F-
nelon disait d'une certaine loquence dmagogique : C'est le corps
qui parle au corps. Le mot s'applique, bien plus forte raison, l'ac-
tion des images, qui ouvre l'efficacit de l'homme sur l'homme la
possibilit d'une expression totale. Que notre volont claire y consente
[30] ou non, certaines images mobilisent notre affectivit ou notre
passion, notre colre, notre sensualit. Le meilleur exemple de ces
prestiges pourrait tre tir de certaines expriences amricaines selon
lesquelles des images intercales dans un film, et projetes pendant un
temps trop bref pour qu'elles donnent lieu une perception visuelle
consciente, ont nanmoins un rendement publicitaire d'autant plus ap-
prciable que le sujet obit une suggestion dont il ne s'est aucune-
ment rendu compte. Rien ne peut mettre en meilleure lumire cette
exposition totale de l'tre humain la vertu des images, et les menaces
d'une fascination inconsciente que dj s'efforce d'exercer sur nous la
force persuasive des images publicitaires. Au surplus, la pire propa-
gande est celle qui ne prtend mme pas en tre une ; l'immense
consommation des bandes dessines, des romans photographiques,
des illustrs de toutes sortes et des films populaires correspond certai-
nement une puissance prodigieuse d'incantation, un faonnement
de la sensibilit et de l'imagination par de mdiocres matres d'oeuvre
qui ignorent sans doute eux-mmes leur puissance. Ils ne songent qu'
gagner de l'argent, et se trouvent ainsi promus la redoutable dignit
de directeurs inconscients de la conscience universelle.
Sans doute faudrait-il, pour comprendre ces phnomnes encore
mal connus, mettre en uvre les ressources des diverses psychologies
des profondeurs. Certaines techniques exprimentales font appel, pour
dceler les lignes de ' force d'une personnalit, des tests projectifs :
le sujet est appel ragir une srie d'images slectionnes de ma-
nire dvoiler ses modes de raction, ses sensibilits secrtes. Or il
est clair que chaque image est le moyen ou l'occasion d'une sorte de
test projectif ; elle met en cause les intentions latentes, la libido et ses
complexes, selon le vocabulaire de Freud, ou les archtypes constitu-
tifs de l'inconscient collectif, dans le style de Jung. La civilisation de
l'image soumet ainsi chacun d'entre nous une immense exprimenta-
tion de psychologie ractionnelle, d'autant plus dangereuse que c'est
Georges Gusdorf, Rflexions sur la civilisation de limage. (1960) 25

une psychologie sans psychologue ni psychiatre, et que personne ne se


soucie vraiment de la contrler.
Assaillis constamment, et de tous les cts la fois, par des sollici-
tations incohrentes, nous sommes la proie d'une captatio benevolen-
tiae [31] ininterrompue. Or les structures psycho-biologiques constitu-
tives de ce qu'on appelle notre inconscient ne doivent pas tre
conues comme des normes prexistantes, et dont la teneur prcise
serait dfinie avant toute exprience. Une pareille prdestination enl-
verait tout son sens l'histoire personnelle et son dveloppement
ambigu. Nous abordons le monde en portant en nous des tendances,
des impulsions, qui se trouvent l'origine de nos dmarches, mais su-
biront le choc en retour des expriences faites. L'exprience n'est pas
dvoilement d'une conscience qui serait dj l, en attente, mais cons-
titution d'une personnalit qui, selon la rencontre, se trouvera dans la
reconnaissance de telle ou telle des valeurs dont elle porte en el-
le-mme le germe et la promesse. Mais l'affirmation de la valeur peut
se faire dans le sens ascendant ou descendant ; elle peut raliser soit
une promotion soit une dgradation, partir de la pulsion instinctive
originaire. L'instinct sexuel, omniprsent dans la nature humaine,
donne lieu aux pires dpravations comme aux sublimations les plus
fcondes. Et l'aiguillage, ou le changement d'orientation, peuvent d-
pendre d'une sollicitation occasionnelle. La personnalit indcise se
laissera faonner par des suggestions rptes issues de l'environne-
ment ; ou bien elle fixera sa figure sous l'effet d'une pression dcisive
exerce au moment opportun.
Dans la perspective de cette confrontation de l'tre humain avec
son milieu, le rle des images est particulirement important. L'image
impose une perception prfabrique doue d'un effet de choc excep-
tionnel. Ainsi pris au pige, l'enfant, l'adolescent, mais aussi l'adulte,
dont l'quilibre est toujours prcaire, risquent de modeler leurs rac-
tions affectives et leurs conduites pratiques sur les prcdents du
monde imaginaire. C'est pourquoi, dans la situation actuelle, l'duca-
tion par le cinma, par les journaux illustrs, par l'affiche ou par les
bandes dessines, est une ducation sans ducateur, d'autant plus per-
nicieuse qu'elle ne rpond aucune proccupation autre que celle de
l'efficacit commerciale. Nul ne saurait contester l'affligeante mdio-
crit du sens commun au niveau de l'image.
Georges Gusdorf, Rflexions sur la civilisation de limage. (1960) 26

La rvolution technique a, sur ce point, modifi les conditions


d'existence de l'humanit, en transfrant la production des images de
l'art ou de l'artisanat la grande industrie.. La production trs limite
[32] de jadis avait ncessairement un caractre qualitatif, l'artiste ap-
pliquant tous ses soins l'exemplaire unique dont il avait la charge. Il
travaillait pour une aristocratie de la naissance ou de l'argent, qui tait
ensemble une aristocratie de la culture. La fonction pdagogique des
images tant la mme, les masses populaires taient confrontes avec
un petit nombre de sculptures ou de peintures, qui, sans tre toujours
des chefs-d'uvre, prsentaient nanmoins une valeur ducative cer-
taine. La grande industrie de l'image a d au contraire se lancer la
conqute de l'immense march ncessaire l'coulement de sa pro-
duction. Elle a dcouvert la ncessit de flatter les gots des consom-
mateurs, et il est apparu assez vite qu'on ne risquait jamais de sous-
estimer ses prfrences. Le rsultat en est cette dmagogie qui fait des
industries de l'image une des procdures d'avilissement les plus effi-
caces parmi celles qui sont l'uvre dans le monde moderne.
*
De ces considrations peu encourageantes pourrait tre tire une
philosophie de l'histoire des images fortement teinte de pessimisme.
Aux origines de la conscience occidentale, la pense grecque a ralis
ce que les historiens ont appel le passage du muthos au logos. En
Grce comme ailleurs, les premires communauts humaines ont vcu
sous le rgne de la tradition, ou de la lgende. Les rythmes essentiels
de la vie sociale obissaient des prcdents mythiques, c'est--dire
des impratifs fixs par des rcits dcrivant la conduite des dieux qui
ont organis le monde l'origine. La conscience archaque se trouve
ainsi soumise aux disciplines d'une pense concrte, le mythe pouvant
tre dfini comme une image ou un ensemble d'images, s'exprimant
selon l'ordre de la parole.
Les matres penser de la Grce, dont l'effort se poursuit jusqu'
Socrate, ont peu peu desserr l'treinte des mythes qui stylisaient
troitement la vie sociale selon les exigences de leurs liturgies. Ddie
de ces obdiences extrieures, la pense grecque a t renvoye elle-
mme ; elle a dcouvert, dans l'approfondissement de son exigence
[33] propre, une nouvelle autorit, susceptible de procurer chacun
l'accord de soi soi et de soi aux autres. C'est ainsi que l'univers ima-
Georges Gusdorf, Rflexions sur la civilisation de limage. (1960) 27

g des mythes a fait place au monde intelligible de l'univers du dis-


cours. Le logos, la raison abstraite, qui refuse de cder l'vidence
sensible ou traditionnelle, et qui analyse pour comprendre, qui disso-
cie et qui recompose, a impos son autorit, en droit sinon en fait,
tous ceux qui sont capables de rflexion. La culture occidentale,
d'abord sous la forme parle de la scolastique, puis sous la forme im-
prime de la civilisation du livre, tait fonde jusqu' hier sur le pri-
mat du logos.
Or tout se passe comme si la civilisation de l'image correspondait
une rgression du logos au muthos. L'immense dveloppement des
techniques audio-visuelles, et l'importance croissante qu'elles prennent
dans la vie de chaque homme en particulier, ont pour consquence la
floraison des mythes et la constitution d'un nouveau sens commun.
L'image toute faite captive la personnalit ; elle s'adresse l'imagina-
tion, la sensibilit, la sensualit sans passer par le dtour de la r-
flexion. La civilisation de masse, surgie du nouveau milieu technique,
a vu le dveloppement sans frein de toutes les propagandes et l'apo-
those des mythologies les plus effroyablement inhumaines. De telle
sorte qu'au bout du compte, le rgne de l'image semble bien entraner
une diminution capitale de l'intelligence. L'humanit, chaque jour da-
vantage, retombe en enfance,
Il y a certes du vrai dans ce procs de l'image. L'homme que susci-
te en nous l'imagerie de masse est un homme lmentaire et rudimen-
taire ; ce n'est pas d'ordinaire la personnalit sous sa forme d'affirma-
tion la plus haute, niais l'individualit au sens rgressif du terme. Dans
ses varits courantes, l'image sollicite l'homme par le bas ; elle l'arra-
che lui-mme et le met en tat de dpendance ; par la mise en oeuvre
de besoins nouveaux, elle cre des tats de carence correspondant
une vritable intoxication. L'individualit, sans cesse provoque, se
trouve excentre et dcentre, jusqu'au moment o, captive d'influen-
ces incontrlables, elle risque de se trouver peu prs compltement
aline. La nouvelle civilisation du mythe parat, cet gard, beau-
coup plus inhumaine que la civilisation primitive ; celle-ci rpondait
en effet une sagesse traditionnelle, immanente, aux impratifs dont
la [34] convergence permettait de sauvegarder l'quilibre du genre de
vie. Au contraire, la masse des images qui nous assaillent est tout
fait incohrente ; ce n'est pas un ensemble ordonn, mais une totalisa-
tion d'excitants contradictoires, dont l'effet le plus clair semble se li-
Georges Gusdorf, Rflexions sur la civilisation de limage. (1960) 28

miter une dsorientation et dsarticulation spirituelle de chacun des


sujets en exprience - c'est--dire nous tous.
Le cinma, la tlvision, le journal illustr apparaissent ainsi com-
me autant de formes modernes de l'opium du peuple. Chacun peut,
selon son temprament, donner ces constatations une coloration plus
ou moins sombre, mais le fait est l. Reste savoir dans quel sens
pourrait s'exercer une action correctrice. La premire solution, et la
plus radicale, consisterait dans une attitude radicalement iconoclaste,
qui proscrirait les images sous toutes leurs formes. Cette rsolution
extrme aurait en tout cas l'avantage de mettre en lumire l'norme
place des images dans la vie actuelle : priv d'images, ou simplement
rationn, l'homme d'aujourd'hui dcouvrirait une nouvelle forme de
famine. Mais l'interdiction des images n'est pas pensable, ne ft-ce
que parce qu'elle rduirait au chmage un certain nombre de grandes
industries, et dsquilibrerait les rentres fiscales ainsi que la balance
du commerce extrieur. Or chacun sait que les crises conomiques et
sociales proccupent les gouvernants beaucoup plus que les crises spi-
rituelles.
Une deuxime solution consisterait dans une censure systmatique
de l'image sous toutes ses formes . feuille de vigne de rigueur, comits
de moralit publique, contrle ecclsiastique et politique, dnoncia-
tions et perscutions, et finalement un conformisme puril et honnte
dont l'tat libre d'Irlande, le Canada franais ou l'Espagne fournis-
sent l'heure actuelle des exemples varis. Seulement, il faut recon-
natre que l'Inquisition d'glise ou d'tat soulve aujourd'hui certaines
rsistances de la part des couches claires de la population. Et sur-
tout, il est assez vain, et peut-tre contradictoire, de prtendre travail-
ler la moralit des gens malgr eux. Les cordons sanitaires les plus
hermtiques, l'antisepsie et l'asepsie rigoureuses finissent par confrer
au moindre germe qui a franchi les barrages une nocivit qu'il n'aurait
pas l'gard d'individus capables de ragir l'agression par leurs pro-
pres moyens.
[35]
Il apparat ds lors que, loin de se rduire un ensemble de diffi-
cults particulires qui pourraient tre traites par des mesures de d-
tail, le problme social de l'image est li au destin mme de la culture.
Il ne saurait tre rsolu par des procdures rpressives et rgressives ;
Georges Gusdorf, Rflexions sur la civilisation de limage. (1960) 29

ces comportements ngatifs devraient faire place une attitude rso-


lument positive. Car l'volution du rgime du travail depuis un sicle
atteste la part toujours croissante accorde au loisir dans l'existence
humaine. Or l'image, sous ses diverses formes, reprsente l'une des
varits de loisir les plus universellement rpandue, Le pain et le ci-
nma du proltaire d'aujourd'hui remplacent le pain et le cirque de la
plbe romaine. Les images font dsormais partie de la nourriture quo-
tidienne, et le problme d'hygine alimentaire qui se pose leur gard
n'est que l'un des aspects de la responsabilit de l'homme l'gard de
son propre destin, si du moins il est vrai que l'homme ne doit pas vivre
de pain seulement. Toute action de l'homme sur l'homme s'inscrit dans
la perspective d'ensemble d'une ducation de l'homme par l'homme.
On a beaucoup raill, en 1936, un gouvernement qui comportait
pour la premire fois un ministre des loisirs. Tout le monde admet la
ncessit d'un ou plusieurs ministres pour le travail, l'industrie, les
finances. Passe encore pour l'instruction publique, pour autant qu'il
s'agit de doter chaque petit Franais du certificat d'tudes ou d'aptitu-
de, du bachot ou du diplme d'ingnieur qui lui permettront de s'in-
corporer utilement l'appareil de production. Mais la notion d'duca-
tion nationale, si elle est entre dans le vocabulaire des gouvernants,
n'a jamais t vraiment comprise par eux. Seuls sont respectables et
respects les impratifs techniques et financiers ; mais personne parmi
les responsables de l'tat ne songerait invoquer des impratifs
culturels . La formule mme paratrait contradictoire, car la culture
est un luxe. La grande industrie des images, comme tout le reste, est
rgie par des considrations de rentabilit et de bnfices, et la notion
de valeur s'identifie l'ide d'un solde crditeur dans la balance des
comptes.
Le dirigisme d'ailleurs, et mme un dirigisme de la bonne volont,
s'il tait possible, ne rsoudrait rien, ainsi qu'il apparat dans les rgi-
mes [36] autoritaires ou totalitaires. On ne peut pas planifier la vie
spirituelle d'une nation, ni lever le niveau de vie spirituelle des gens
sans leur participation. Il y a l une sorte de cercle vicieux : adminis-
trateurs et administrs ne sauraient chercher que ce qu'ils ont dj
trouv. La vraie question parat tre au bout du compte une question
d'tat d'esprit : seule une sorte de mutation dans la sensibilit intellec-
tuelle, morale et esthtique des contemporains permettrait de recon-
natre la culture l'minente dignit qui lui revient de droit.
Georges Gusdorf, Rflexions sur la civilisation de limage. (1960) 30

En ce qui concerne la civilisation de l'image, le pessimisme ne


s'impose pas plus que l'optimisme. Les techniques de l'image ont lar-
gi et dmultipli l'espace mental humain. Ce grand fait anthropologi-
que offre l'humanit d'immenses possibilits de culture, pour autant
du moins que l'homme moderne soit capable de prendre conscience de
ses responsabilits. La situation dans ce domaine n'est pas diffrente
de ce qu'elle est aux divers points d'application de la technique dans la
ralit humaine. L'enjeu n'est autre que le sens mme de notre civilisa-
tion ; ce que l'homme d'aujourd'hui regarde passionnment au miroir
des images n'est pas autre chose que la figuration de son propre destin.
Toute chance est un risque, tout risque est une chance. On ne saurait
raisonnablement esprer qu'un problme de culture puisse tre rsolu
sans que les intresss eux-mmes se dcident 1%ssumer. Et d'ail-
leurs les vrais problmes ne sont jamais rsolus, parce qu'ils ne sont
jamais poss. Ce qui, bien entendu, ne doit pas empcher les tenants
de la lucidit de faire campagne pour veiller la conscience de leurs
contemporains. Pourquoi dsesprer des images ? Les images sont
l'opium du peuple ? Esope disait dj que la langue est la meilleure ou
la pire des choses. Aprs tout, l'opium est aussi un mdicament.

Georges GUSDORF