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Robert Kurz, Vies et mort du capitalisme

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2012

Robert Kurz, Vies et mort du


capitalisme
JEAN-LUC METZGER

Robert Kurz, Vies et mort du capitalisme. Chroniques de la crise,


ditions Lignes, 2011, 228 p., ISBN : 9782355260896.
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Depuis 2008, nous ne pouvons plus ignorer que le systme financier
international (ou mondial) est en crise, que cette crise dure au-del des
promesses de rgulation et des plans de relance ou daustrit. Combien de
temps cela va-t-il durer ? Jusqu quand les populations de la plupart des
nations dites dveloppes et dmocratiques, accepteront-elles de perdre
toujours plus en travaillant toujours plus longtemps ? Quels sont les porteurs
dalternatives mancipatrices ? Cest ces questions, et bien dautres, que le
livre de Robert Kurz rpond. Ses 224 pages constituent la traduction de 25
articles rcents (2008-2010) publis dans des journaux et revues de plusieurs
pays (Allemagne, Brsil, Portugal), prcds dun entretien avec les
traducteurs. Lauteur, n en 1943, est un des thoriciens allemands du courant
dit de la critique de la valeur . A partir dune rinterprtation des uvres
tardives de Marx (notamment, le Capital), il exprime une double critique :
la premire vise le capitalisme ou plus exactement, le mode de socialisation
capitaliste - dans ses contradictions internes ; la seconde concerne les

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conceptions errones dune gauche impuissante, dchire entre idologie


marxiste traditionnelle et post-modernisme. Il propose des pistes alternatives,
pour chapper la barbarie qui risque de suivre la mort (prochaine ?) du
capitalisme.
Disons-le tout de suite, la lecture de cet essai engag nest pas des plus
immdiates au sein dun champ acadmique peu accultur au vocabulaire de la
critique marxiste de lconomie politique. Pour que les rflexions de Robert
Kurz portent leurs fruits, il faut accepter de prendre le temps dassimiler les
catgories de valeur , de travail abstrait , de substance de la valeur , de
survaleur , etc. Cette appropriation est facilite par la diversit des angles
sous lesquels lauteur examine les origines systmiques de la crise, la place du
travail dans le capitalisme, le sens que revt cette catgorie, etc.
Pourtant, lanalyse propose par lauteur prsente plusieurs intrts :
produire un schma dexplication global de lenchanement de crises
financires et conomiques qui se sont succdes depuis plusieurs dcennies
travers le monde ; fonder ce modle dexplication sur une contradiction
centrale propre au capitalisme et qui prend naissance dans la sphre du
travail ; reformuler en des termes distancis les principes de laction politique
contemporaine ; et montrer quelles conditions sociopolitiques des
alternatives pourraient tre portes dans les socits du 21e sicle.
Comme lindique le titre de louvrage, dans la perspective de Robert Kurz, le
capitalisme touche sa fin. Il sagit dune autodestruction : sa dynamique
mme layant conduit, partir de la fin des annes 1970, entrer dans une
phase critique, le capitalisme dvore sa propre substance, la manire dune
maladie auto-immune. Si nous en sommes l, explique lauteur, cest du fait de
la conjonction de plusieurs facteurs constituant les diffrentes facettes dune
mme ralit. La troisime rvolution industrielle , fonde sur lessor de la
microlectronique, a permis un tel niveau de productivit quil est dornavant
devenu impossible de crer lespace ncessaire une accumulation relle .
Plus exactement, aux contradictions classiques de la circulation du capital
(cart croissant entre les actes dachat et la production de marchandises), la
priode rcente a ajout laccentuation de la contradiction entre une
productivit rendant superflue de plus en plus de force de travail et les
conditions de valorisation du capital. Jusquici, seuls lendettement (public et
priv) et les bulles financires ont prolong le dveloppement conomique. Ce
dveloppement est cependant de plus en plus illusoire, car dconnect des
possibilits-mmes de cration de survaleur (profit) : le systme dtruit
plus de travail quil nen cre. Les mesures rcentes de sortie de crise ne
rsolvent rien : la crise des crdits dEtat, lchelle mondiale, ne faisant en
effet que remplacer (ou sajouter ) la crise financire.
La critique ne doit donc pas porter sur la face visible, empirique, immdiate
de lactuelle crise mondiale les drives du capital financier , mais sur les
mcanismes essentiels du capitalisme et tout particulirement sur la manire
dont le systme, par sa nature-mme, sempare du travail, lui fait subir une
perte radicale de contenu.
Le capitalisme peut, en effet, tre caractris comme le type de socit dont
le moteur consiste rechercher en permanence laccroissement de la
productivit du travail humain. Or, une productivit qui saccrot signifie que
moins dnergie humaine engendre plus de produits matriels. Cest pourquoi,
la productivit naccrot jamais la valeur, mais la diminue toujours (p. 14).

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Cest que le raisonnement ne doit pas tre effectu au niveau de telle ou telle
entreprise, mais de lensemble de lconomie, en tenant compte des effets
globaux de la concurrence. Dans cette perspective, le mme processus qui
rduit sans cesse la part relative de la force de travail (la seule produire de la
valeur) dans le capital total rduit aussi sa valeur (p. 16). A partir dun certain
seuil, atteint prcisment avec la troisime rvolution industrielle (la
microlectronique), laccroissement de la productivit est telle que le volume
de main-duvre utilisable de faon productive baisse tellement que la quantit
absolue de survaleur [de plus-value] seffondre (p. 92). Dit autrement, la
cause profonde, durable, de la crise mondiale, rside, non pas tant dans
lavidit des banquiers et des traders, que dans le nouveau standard de
productivit irrversible . Depuis le dbut des annes 1980, en effet, les
nouvelles possibilits de rationalisation ont limin la main duvre du procs
de production comme jamais. Do un chmage de masse global et un
sous-emploi croissant de cycle en cycle (p. 95).
Certes, en apparence, dans la plupart des pays dvelopps et mergents, le
chmage de masse est longtemps rest contenu. Mais il sagit dune autre
illusion : pour une part importante, la limitation du chmage rsulte de
laccroissement de secteurs demplois non productifs - dans une perspective
capitaliste dont le financement repose, dans une large mesure, sur le
gonflement dmesur du crdit, ce capital fictif . Lauteur recense trois types
de secteurs correspondant ces emplois. Il sagit : a) de lindustrie financire ;
b) des services la personne, de lindustrie publicitaire, de lindustrie de
linformation et des mdias, celle du sport et de la culture ; c) et enfin dune
aristocratie ouvrire dans les industries dexportation (p. 97). Pour Robert
Kurz, la crise condamne la plupart de ces emplois, fonds sur des bulles
financires, disparatre.
Pour bien saisir la porte de ces thses, il faut sarrter sur la signification de
la catgorie de travail abstrait . Robert Kurz prcise que le travail abstrait
est un terme critique, conu de faon purement ngative en tant
qu abstraction relle de la production concrte de biens. A travers le procs
de production et de circulation du capital, lactivit productrice () est rduite
la consommation abstraite dnergie humaine (), dans une totale
indiffrence vis--vis du contenu concret en vue de quoi cette dpense est
faite (p. 91). Cest bien ce travail abstrait qui constitue la substance du
capital et qui est, du fait de la concurrence, lobjet dun effort incessant de
rationalisation, ce qui conduit en rduire toujours limportance (volume
demplois, temps de travail rmunr, niveau de salaires, etc.).
Une autre originalit de la pense de R. Kurz est de souligner que, ni le
no-libralisme concret, en application depuis le dbut des annes 1980, ni les
mesures rcentes pour sortir de la crise (toujours plus de rformes), mises
en uvre dans de nombreux pays ne sopposent fondamentalement au
keynsianisme. Certes, les budgets sociaux sont rduits de faon plus ou moins
drastique ( casse sociale ) et les politiques publiques redistribuent
dornavant la richesse collective lenvers (des plus modestes vers les plus
fortuns). Mais prcisment, cela confirme que laction de lEtat na jamais
cess de soutenir la croissance , cest--dire la production de survaleur :
le nolibralisme tait plus keynsien quil ne voulait le faire croire (p. 58).
En effet, dune part, on doit compter sur limportant keynsianisme de
larmement, qui a men les flux du capital-argent global excdentaire vers le

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refuge Etats-Unis (p. 59) et favoris une conomie de guerre


permanente poussant inexorablement larmement du reste du monde
(p. 42). Dautre part, il faut compter sur les orgies de drgulation et de
privatisation qui ont ouvert la voie linflation dactifs de lconomie de
bulles financires (p. 59). Cela a dabord t vrai des Etats-Unis, dont
lendettement est colossal. Puis, un circuit global de dficit sest enclench et
devenu visible dans les annes 1990 avant datteindre lactuelle
surchauffe (p. 45). Quant aux nouveaux investissements rels, ils sont
devenus non rentables, ce qui se voit clairement dans les surcapacits globales
de production (notamment dans lindustrie automobile) et les batailles dOPA
spculatives (p. 37). Pour toutes ces raisons, R. Kurz voit dans les politiques
conomiques qualifies de nolibrales une forme particulire de dficit public
bas sur une inflation dactifs lie au capital financier au niveau global (p.
66).
On chercherait en vain chez Robert Kurz la croyance en lexistence dune
sorte de peuple lu grce auquel le grand soir pourrait advenir. Il nexiste
dans le capitalisme aucun groupe social investi dune quelconque
prdestination ontologique transcendante. Tous les groupes sociaux sont
prforms par la valeur et donc constitus de faon capitaliste (p. 18). Le
Sujet dune ventuelle sortie du capitalisme, les porteurs dune
alternative cette socit, ne sont pas donns davance, mais devront se
construire en avanant, sans filet ni garde-fou (p. 19).
Lauteur critique ainsi une partie de la gauche marxiste qui, non seulement
manque sa cible ladversaire nest pas plus le no-libralisme que le
capitalisme dEtat ou le keynsianisme -, mais pense pouvoir sappuyer sur les
organisations syndicales pour ractualiser la configuration fordiste du travail
abstrait . Comment en effet esprer la moindre action mancipatrice de
syndicats habitus, non pas fonder leurs revendications sur les besoins de
leurs membres, mais prsenter ces besoins comme des contributions la
meilleure marche du systme (p. 19) ?
R. Kurtz disqualifie tout autant lanti-industrialisme , la critique de la
croissance , lconomie solidaire , lassociation de petites structures
coopratives : tous ces projets sont parfaitement insignifiants dans la
perspective dune remise en cause totale de ce qui est la source du
dveloppement capitaliste, de sa dynamique, de cette propension vouloir en
permanence tout bouleverser. Le post-modernisme, avec le nivellement quil
propose, sa foi dans les multitudes ne prsente pas plus despoir. La vraie
tche de la thorie et de laction politique est de remettre en cause un
dveloppement incontrl bas sur le critre universellement abstrait de la
rationalit de lconomie dentreprise (p. 23) et qui menace de conduire
une fuite en avant irrationnelle dans la guerre mondiale (p. 52). Lauteur
voit dans cette issue probable lune des faces contemporaines de la barbarie
une autre tant le terrorisme postmoderne no-religieux .
Finalement, on ne peut que souhaiter rapprocher les thses du courant
critique de la valeur et les recherches en sciences sociales sur le travail , ce
travail tel quon peut empiriquement lanalyser, dans le capitalisme
- moribond ? - dextension plantaire. Dans ce sens, dfaut de raliser ici ce
rapprochement, notons quelques points qui pourraient animer un dialogue
constructif entre des univers de pense qui signorent.
Dune part, lauteur considre que ce qui cause la mort du capitalisme rside

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dans une innovation (ou un ensemble dinnovations) technologiques qui a


permis dacclrer le processus de rationalisation de la production au point de
rendre superflue une part trop grande de la main duvre. En ralit, dautres
dimensions du processus de rationalisation doivent tre prises en compte,
notamment tout ce qui tient aux dispositifs de gestion et aux techniques
dimplication des subjectivits, grce linstrumentalisation de certains
apports, mme critiques, des sciences sociales.
Dautre part, il existe actuellement suffisamment de travaux empiriques pour
nuancer laffirmation selon laquelle la concurrence est systmatiquement
luvre dans les socits contemporaines, fussent-elles mondialises : la
prsence doligopoles, voire parfois de duopoles ou de monopoles est-elle
synonyme de comptition ou ne conduit-elle pas des formes sophistiques de
solidarits entre multinationales ?
Plus gnralement, comme dans tous les grands modles dexplication,
lauteur donne du monde social une impression de mcanisme automatique,
sur lequel personne naurait prise, ce qui entre en contradiction avec lappel
rcurrent de lauteur un sursaut des consciences.

References
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Jean-Luc Metzger, Robert Kurz, Vies et mort du capitalisme , Lectures [Online],


Reviews, 2012, Online since 02 January 2012, connection on 25 October 2014. URL :
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Jean-Luc Metzger
Sociologue, chercheur associ au CNAM-LISE et au Centre Pierre Naville
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