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HISTOIRE DE FRANCE

DEPUIS LES ORIGINES JUSQU' LA RVOLUTION.

TOME PREMIER. TABLEAU DE LA GOGRAPHIE DE LA FRANCE.

PAR P. VIDAL DE LA BLACHE.

PROFESSEUR L'UNIVERSIT DE PARIS.

PARIS - LIBRAIRIE HACHETTE - 1903.

AVANT-PROPOS.

PREMIRE PARTIE. PERSONNALIT GOGRAPHIQUE DE LA FRANCE. - EN QUEL SENS LA FRANCE EST UN TRE GOGRAPHIQUE.
CHAPITRE I. FORME ET STRUCTURE DE LA FRANCE. CHAPITRE II. LES INFLUENCES DU DEHORS. - LA MDITERRANE. CHAPITRE III. LES INFLUENCES DU DEHORS (suite). - LE CONTINENT. CHAPITRE IV. PHYSIONOMIE D'ENSEMBLE DE LA FRANCE. CONCLUSION DE LA PREMIRE PARTIE.

DEUXIME PARTIE. DESCRIPTION RGIONALE. LIVRE PREMIER. LA FRANCE DU NORD. I. ARDENNE ET FLANDRE
CHAPITRE I. LE CONTACT POLITIQUE DE LA MER DU NORD. CHAPITRE II. LE MASSIF PRIMAIRE DE BELGIQUE ET DE L'ARDENNE. CHAPITRE III. LES FLANDRES.

II. LE BASSIN PARISIEN.


CHAPITRE I. PARTIE SEPTENTRIONALE. CHAPITRE II. LA RGION TERTIAIRE (partie septentrionale). CHAPITRE III. LE BASSIN PARISIEN EN AMONT DE PARIS. CHAPITRE IV. LES PAYS AUTOUR DE PARIS. CHAPITRE V. PARIS. CHAPITRE VI. LIEN DE PARIS AVEC LA LOIRE. - BEAUCE. CHAPITRE VII. PARTIE MRIDIONALE DU BASSIN PARISIEN. CHAPITRE VIII. PARTIE OCCIDENTALE DU BASSIN PARISIEN.

III. LA RGION RHNANE.


CHAPITRE I. LES VOSGES. CHAPITRE II. LA LORRAINE. CHAPITRE III. LE PAYS MEUSIEN. CHAPITRE IV. L'ALSACE.

LIVRE DEUXIME. ENTRE LES ALPES ET L'OCAN. I. LE SILLON DE LA SANE ET DU RHNE.


CHAPITRE I. LA BOURGOGNE. CHAPITRE II. LA RGION LYONNAISE. CHAPITRE III. LES ALPES FRANAISES. CHAPITRE IV. LA VALLE DU RHNE ET LA TRANSITION VERS LE MIDI.

II. LE MASSIF CENTRAL


CHAPITRE I. L'ENSEMBLE DU MASSIF CENTRAL. CHAPITRE II. DU LANGUEDOC L'AUVERGNE. CHAPITRE III. LES CONTRES VOLCANIQUES. CHAPITRE IV. L'OUEST DU MASSIF CENTRAL ET LES ROUTES VERS L'AQUITAINE.

LIVRE TROISIME. L'OUEST. I.


CHAPITRE I. VUE GNRALE DE L'OUEST. CHAPITRE II. POITOU. CHAPITRE III. POSITION MARITIME ET ESTUAIRE DE LA LOIRE.

II.
CHAPITRE I. LES CONFINS DE LA BRETAGNE. CHAPITRE II. LA BRETAGNE.

LIVRE QUATRIME. LE MIDI. I. LE MIDI MDITERRANEN.


CHAPITRE I. LA PROVENCE. CHAPITRE II. LA PLAINE ET LES PASSAGES DU LANGUEDOC VERS L'OUEST.

II. LE MIDI PYRNEN.


CHAPITRE I. LES PYRNES. CHAPITRE II. LA PLAINE SUBPYRNENNE.

III. LE MIDI OCANIQUE.


CHAPITRE I. QUERCY ET PRIGORD. CHAPITRE II. LA VIE MARITIME DU SUD-OUEST.

CONCLUSION. LA CENTRALISATION ET LA VIE D'AUTREFOIS.

AVANT-PROPOS
L'histoire d'un peuple est insparable de la contre qu'il habite. On ne peut se reprsenter le peuple grec ailleurs qu'autour des mers hellniques, l'Anglais ailleurs que dans son le, l'Amricain ailleurs que dans les vastes espaces des tats-Unis. Comment en est-il de mme du peuple dont l'histoire s'est incorpore au sol de la France, c'est ce qu'on a cherch expliquer dans ces pages. Les rapports entre le sol et l'homme sont empreints, en France, d'un caractre original d'anciennet, de continuit. De bonne heure les tablissements humains paraissent y avoir acquis de la fixit ; l'homme s'y est arrt parce qu'il a trouv, avec les moyens de subsistance, les matriaux de ses constructions et de ses industries. Pendant de longs sicles il a men ainsi une vie locale, qui s'est imprgne lentement des sucs de la terre. Une adaptation s'est opre, grce des habitudes transmises et entretenues sur les lieux o elles avaient pris naissance. Il y a un fait que l'on a souvent l'occasion de remarquer en notre pays, c'est que les habitants se sont succd de temps immmorial aux mmes endroits. Les niveaux de sources, les roches calcaires propices la construction et la dfense, ont t ds l'origine des nids d'attraction, qui n'ont gure t abandonns dans la suite. On voit, Loches, le chteau des Valois s'lever sur des substructions romaines, lesquelles surmontent la roche de tuffeau perce de grottes, qui ont pu tre des habitations primitives. L'homme a t, chez nous, le disciple longtemps fidle du sol. L'tude de ce sol contribuera donc nous clairer sur le caractre, les murs et les tendances des habitants. Pour aboutir des rsultats prcis, cette tude doit tre raisonne ; c'est--dire qu'elle doit mettre en rapport l'aspect que prsente le sol actuel avec sa composition et son pass gologique. Ne craignons pas de nuire ainsi l'impression qui s'exhale des lignes du paysage, des formes du relief, du contour des horizons, de l'aspect extrieur des choses. Tout au contraire. L'intelligence des causes en fait mieux goter l'ordonnance et l'harmonie. J'ai cherch faire revivre, dans la partie descriptive de ce travail, une physionomie qui m'est apparue varie, aimable, accueillante. Je voudrais avoir russi fixer quelque chose des impressions que j'ai prouves en parcourant en tous sens cette contre profondment humanise, mais non abtardie par les uvres de la civilisation. L'esprit y est sollicit par la rflexion, mais c'est au spectacle tantt riant, tantt imposant de ces campagnes, de ces monts et de ces mers qu'il est sans cesse ramen comme une source de causes.

PREMIRE PARTIE. PERSONNALIT GOGRAPHIQUE DE LA FRANCE. - EN QUEL SENS LA FRANCE EST UN TRE GOGRAPHIQUE.
IL semble presque paradoxal de poser mme la question suivante : La France est-elle un tre gographique ? Ce nom a pris nos yeux une forme concrte ; il s'incarne dans une figure laquelle les cartes nous ont tellement habitus, que nous aurions de la peine en concevoir les parties groupes d'aprs des affinits diffrentes. Volontiers nous serions ports la considrer comme une unit faite d'avance ; plusieurs diraient comme un cadre fourni par la nature l'histoire. C'est pourtant la premire question sur laquelle il soit utile de s'expliquer, si l'on veut comprendre quelles ont t dans ce pays les relations de la nature et de l'homme. La rponse n'est pas aussi simple qu'on le croirait tout d'abord. Ce n'est pas au point de vue gologique que la France possde ce qu'on peut appeler une individualit. On peut parler d'harmonie entre ses diverses parties ; mais il serait contraire aux rsultats les moins contestables de la science de croire qu'un seul et mme plan a prsid sa structure. Ce que nous disons de la gologie peut se rpter du climat, de la flore et de la faune sur ce territoire que nous appelons la France. Dans la varit de ses climats on distingue plusieurs types tranchs, qui ne lui sont pas particuliers. Il en est de mme de ses espces de plantes, d'animaux, de ses populations humaines. Elles se rattachent par leurs affinits, les unes au bassin mditerranen, les autres l'Europe centrale. Rien ne s'accorde avec l'ide d'un foyer de rpartition situ dans l'intrieur de la France, d'o elles auraient rayonn en commun sur le reste du territoire. Cependant nous rptons volontiers ce mot de Michelet : La France est une personne. Nous regardons comme un tmoignage significatif et vrai les paroles souvent cites par lesquelles, il y a prs de vingt sicles, Strabon caractrisait en raccourci l'ensemble de cette contre. De quelle nature est donc cette personnalit, et comment faut-il l'entendre ? Une individualit gographique ne rsulte pas de simples considrations de gologie et de climat. Ce n'est pas une chose donne d'avance par la nature. Il faut partir de cette ide qu'une contre est un rservoir o dorment des nergies dont la nature a dpos le germe, mais dont l'emploi dpend de l'homme. C'est lui qui, en la pliant son usage, met en lumire son individualit. Il tablit une connexion entre des traits pars ; aux effets incohrents de circonstances locales, il substitue un concours systmatique de forces. C'est alors qu'une contre se prcise et se diffrencie, et qu'elle devient la longue comme une mdaille frappe l'effigie d'un peuple. Ce mot de personnalit appartient au domaine et au vocabulaire de la gographie humaine. Il correspond un degr de dveloppement dj avanc de rapports gnraux. Ce degr a t atteint de bonne heure par la France. De cet tat vague et rudimentaire o les aptitudes et les ressources gographiques d'une contre restent l'tat latent, o rien ne ressort encore de ce qui accuse une personnalit vivante, notre pays est sorti plus tt que d'autres. Il est un de ceux qui ont pris le plus anciennement figure. Tandis que, dans la partie continentale de l'Europe, les grandes contres de l'avenir, Scythie, Germanie,

n'apparaissaient que dans une pnombre indistincte, on pouvait dj discerner les contours de celle qui devait s'appeler la France. Il nous a sembl qu'avant d'aborder une description dtaille, l'examen de ce fait tait digne d'attention. Comment un fragment de surface terrestre qui n'est ni pninsule ni le, et que la gographie physique ne saurait considrer proprement comme un tout, s'est-il lev l'tat de contre politique, et est-il devenu enfin une patrie ? Telle est la question qui se pose au seuil de ce travail.

CHAPITRE PREMIER. FORME ET STRUCTURE DE LA FRANCE. I. LA FORME.


LA forme de la France, engage dans le continent, niais dans une partie effile de ce continent, tire sa raison d'tre de faits trs gnraux, excdant de beaucoup son cadre. Le doigt d'un enfant, suivant sur une carte ou un globe les contours de l'ancien monde, serait insensiblement conduit vers un point o les lignes qui encadrent la plus vaste masse continentale se rapprochent, convergent presque, de faon dessiner une sorte de pont entre la Mditerrane et l'Ocan, qui s'cartent de nouveau ensuite. Au point le plus resserr, entre Narbonne et Bayonne, l'intervalle n'a gure plus de 400 kilomtres. Ceci n'est pas un trait fortuit et local. Tandis qu' l'extrmit orientale de l'ancien monde, le continent arrondit ses flancs convexes vers des mers ranges en bordure, un type terrestre tout diffrent prvaut l'extrmit occidentale. Le continent se projette hardiment ; deux systmes de mers l'chancrent en sens transversal, et cette configuration est un hritage lointain du pass. Les mers que reprsentent actuellement la Mditerrane d'une part, la Baltique et la mer du Nord de l'autre, ont beaucoup vari, au cours des priodes antrieures, dans leur forme et leur tendue, mais non dans leur direction gnrale. Une distinction, atteste par la nature des faunes, s'accuse persistante entre les deux systmes maritimes du Nord et du Sud. On peut s'en rendre compte en considrant les cartes o les gologues reconstituent pour les poques antrieures les divisions gnrales des terres et des mers. Les mers du Nord et du Sud de l'Europe y sont spares par une suite de massifs mergs qu'elles n'ont, dans le cours des ges, envahis qu'en partie, temporairement, et pardessus lesquels les communications n'ont jamais t que restreintes. Le seuil du Poitou, en France, ainsi que les croupes intermdiaires entre le Morvan et les Vosges, marquent l'emplacement de tels de ces dtroits, depuis longtemps ferms. La digue entre les deux systmes de mers subsiste, bien que mutile ; c'est la charpente du continent europen. Mais elle a subi, surtout du ct de la Mditerrane, de fortes brches. Cette mer, par des empitements rcents, a projet de longs bras vers le Nord. Ainsi, graduellement, le continent europen s'amincit : entre Odessa et la Baltique la distance se rduit 1200 kilomtres ; vers Trieste, 900. Mais pour que le rapprochement entre les deux systmes de mers persiste et prenne le caractre d'un rapport de correspondance soutenue, il faut arriver l'intervalle compris entre le golfe du Lion et la Manche. A partir de Langres, aucun point de notre territoire n'est distant de la mer de plus de 400 kilomtres.

Dans le signalement de la France voil un trait essentiel : c'est la contre sise au rapprochement des deux mers. Et comme, aussitt aprs, l'paisse Pninsule ibrique restitue l'Europe des dimensions quasi continentales, notre pays se montre galement le point de jonction entre deux masses terrestres. Notre imparfaite terminologie gographique ne fournit pas de nom qu'on puisse appliquer, sinon par mtaphore, ces contres qui, sans avoir l'troitesse d'un isthme, se dessinent comme un pont d'une mer une autre. Cependant, ds l'antiquit, l'attention des gographes avait t particulirement frappe de cette forme intermdiaire, qui se rpte avec des variantes, mais avec une insistance singulire, dans la partie de l'ancien monde sur laquelle s'est exerce leur observation. Ce resserrement, qui ne va pas jusqu' l'tranglement, ils l'avaient remarqu l'endroit o l'Asie Mineure se dtache de l'Asie, o le Caucase s'interpose entre la Caspienne et la mer Noire, l'Iran entre la Caspienne et le golfe Persique. Ils l'avaient mme suppos entre le Palus-Motide et l'Ocan septentrional. Ce trait ne pouvait manquer, ds qu'il fut aussi signal en Gaule, de prendre place parmi les lignes fondamentales de leur cartographie. Ce fut en effet dans le labyrinthe des formes un trait conducteur, et sans doute le premier acheminement pour eux vers la notion d'une grande contre individualise. Cette conception est d'origine videmment commerciale. Il fallait, pour qu'elle se ft jour, que le commerce et appris connatre les rapports de distance qui existent dans cette partie de l'Europe entre les deux mers. Ds que les marchands marseillais eurent dcouvert quelle facilit offrait leur arrire-pays pour communiquer avec les mers extrieures, les gographes ne tardrent pas tirer de ce fait une dfinition de la contre tout entire. Strabon est l'interprte d'observations inspires dj par plusieurs sicles d'exprience commerciale, lorsqu'il vante la correspondance qui s'y montre sous le rapport des fleuves et de la mer, de la mer intrieure et de l'Ocan1. Ces fleuves sont des auxiliaires qui facilitent les relations entre les mers ; cette correspondance, si rare en effet autour de la Mditerrane, et qui se rencontre ici, lui suggre l'ide d'un organisme compos souhait, comme en vertu d'une prvision intelligente. La phrase est justement clbre ; il se mle une sorte de solennit dans ce premier horoscope tir de notre pays. En ralit les premires observations de la science grecque, inspires par une connaissance trs sommaire de la contre et trs imparfaite du reste de l'Europe, ne pouvaient tre qu'un pressentiment. H est significatif cependant que dj quelques-uns des mots les plus justes et les plus fortement frapps aient t dits sur notre pays.

II. TRAITS GNRAUX DE STRUCTURE.


Sur le sol franais se juxtaposent deux zones distinctes par leur volution gologique et par leur aspect actuel. Il faut, pour expliquer ces diffrences, rappeler brivement les rsultats auxquels sont arrivs les gologues sur la structure de l'Europe occidentale. Cette rgion a t remanie deux reprises par des contractions de l'corce terrestre. D'abord, la fin de la priode primaire2, se dressa une puissante chane, dont on a pu reconnatre l'unit en
1 Strabon, IV, I, 14. 2 On sait que les gologues distinguent dans l'histoire de la Terre plusieurs priodes,

dont chacune fut trs longue et se caractrise par des terrains de composition et de faune spciales. Les voici, par ordre d'anciennet et avec leurs divisions principales, dont les noms pourront revenir dans le cours de cette tude :

raccordant entre eux les plis de la Bohme, du Harz, de l'Ardenne, des Vosges, du Massif central, de la Bretagne et du Sud-Ouest de l'Angleterre. Il semble qu'ensuite, pendant de longues priodes, les forces internes soient restes en repos. Vers le milieu de la priode tertiaire, elles se rveillrent ; et c'est alors que de nouvelles contractions produisirent les plissements des Pyrnes, des Alpes, des Apennins, etc. Ces derniers accidents affectrent surtout la rgion voisine de la Mditerrane ; mais leur contrecoup se fit sentir sur la partie contigu de l'Europe qui avait dj subi jadis l'assaut des forces internes. Ici, toutefois, comme l'effort vint se heurter des masses depuis longtemps consolides et qu'un tassement prolong avait rendu moins plastiques, il se traduisit, non par des plissements nouveaux, mais par des dislocations et des fractures. Ces fractures accompagnes de pressions latrales eurent pour rsultat de surlever certaines parties de la surface, tandis que d'autres s'affaissrent. On distingue ainsi, sur notre territoire, deux types de structure. L'un est la zone d'anciens massifs qui se succdent de la Bohme au pays de Galles, soit par le Massif rhnan et, l'Ardenne, soit par les Vosges, le Massif central et l'Armorique, fragments de la grande chane dresse la fin des temps primaires. Entre ces piliers rests debout, de grandes surfaces, comme prives de support, ont cd un mouvement prolong d'affaissement. On voit ainsi entre les pointements des anciens massifs s'tendre des aires d'enfoncement : tantt des bassins comme ceux de Souabe, de Paris, de Londres ; tantt une fosse comme la valle du Rhin. La mer, qui occupait jadis ces dpressions, ne les a pas compltement vacues. La Manche, la mer du Nord interrompent, par transgression, la continuit d'anciens massifs. Mais la nappe dont elles recouvrent le socle continental est mince. Ce sont des mers fonds plats, dont les flots dissimulent sous des profondeurs infrieures 200 mtres une partie du bassin de Paris, de celui de Londres, du Massif armoricain. L'autre zone est celle qu'occupent les chanes de plissements rcents qui s'allongent le long de la Mditerrane, en partie aux dpens du lit de mditerranes antrieures. En longues guirlandes se droulent les chanes leves, ariennes : de Berne, Grenoble, Pau, on les voit, par un temps favorable, s'aligner sous le regard. La destruction s'exerce sur elles avec une activit peine amortie1. Les chaines courent en gnral paralllement aux

1 Terrains primitifs (gneiss et micaschistes) et terrains primaires (cambrien, silurien, dvonien, carbonifre, permien). Les granits et les porphyres sont des roches ruptives qui se sont fait jour pendant l'poque primaire. 2 Terrains secondaires (trias, jurassique, crtac). Le jurassique a pour subdivisions principales le lias et l'oolithe. 3 Terrains tertiaires (ocne, oligocne, miocne, pliocne). 4 Terrains quaternaires (alluvions anciennes et modernes). Apparition de l'homme sur la terre. Les roches ruptives telles que le basalte, le trachyte, la phonolithe, se rapprochant des laves volcaniques actuelles, sont sorties du sol pendant les priodes miocne, pliocne et quaternaire. 1 Toute rgion en relief est expose une destruction rapide. La gele dsagrge les roches les plus rsistantes ; les glaciers usent leurs bords et leur lit ; la force des eaux, excite par la pente, ravine les flancs des montagnes, en arrache des blocs qui, rduits par le frottement l'tat de galets, puis de sable et de boue, sont entrans au loin et forment des plaines de sdiment. Lorsque ce travail de destruction s'est prolong pendant des priodes gologiques, l'usure est telle que les anciens massifs montagneux

rivages ; ou bien, comme les Pyrnes orientales, elles sont brusquement, en pleine hauteur, interrompues par eux. La mer se creuse leur pied en fosses profondes ; des abmes de plus de 2.000 mtres sont, entre Nice et Toulon, aussi bien que sur la cte mridionale du golfe de Gascogne, tout voisins du littoral. Dans les parties que la mer a dlaisses depuis les derniers temps gologiques, la nature des dpts indique souvent des profondeurs considrables ; la faune fossile diffre entirement de celle des anciennes mers qui ont envahi le bassin parisien. Il est visible que la nature a travaill dans ces deux rgions sur un plan diffrent. La diversit actuelle de physionomie est l'avertissement de diversits invtres et sculaires. Nous ne pousserons pas plus loin, pour le moment, ces comparaisons. On voit que la structure de la France n'a rien de l'unit homogne qu'on se plat parfois lui attribuer. Le Massif central, par exemple, ne peut tre considr comme un noyau autour duquel se serait form le reste de la France. De mme que la France touche deux systmes de mer, elle participe de deux zones diffrentes par leur volution gologique. Sa structure montre l'Ouest une empreinte d'archasme ; elle porte, au contraire, au Sud et au Sud-Est, tous les signes de jeunesse. Ses destines gologiques ont t lies pour une part l'Europe centrale, pour l'autre l'Europe mditerranenne. Mais l'individualit gographique n'exige pas qu'une contre soit construite sur le mme plan. A dfaut d'unit dans la structure, il peut y avoir harmonie vivante ; une harmonie dans laquelle s'attnuent les contrastes rels et profonds qui entrent dans la physionomie de la France. Cette harmonie est en effet ralise. Elle tient surtout la rpartition suivant laquelle se coordonnent, en France, les principales masses minrales1. Les

ont un aspect mouss et que leur niveau se rapproche de celui des plaines. La Bretagne offre, chez nous, le meilleur type de cette topographie. Au contraire, dans les chanes d'origine relativement rcente, comme les Alpes, les formes sont hardies et lances, parce que la destruction n'a pas eu le temps d'accomplir toute son uvre. Dans le premier cas la lutte est presque arrive son terme ; dans le second, elle est en pleine nergie. 1 La qualit des sols tient leur composition minralogique. Les roches primitives et primaires (granits et schistes) engendrent par leur dcomposition des sols pauvres en chaux et en acide phosphorique, plus favorables, tant qu'ils ne sont pas amends, aux bois et aux landes qu'aux cultures. Les terrains de l'poque secondaire, parmi lesquels les calcaires dominent, sont souvent trop secs (Causses, Champagnes), mais gnralement assez riches : parmi eux, le calcaire coquillier (Lorraine) et le lias sont regards par les agronomes comme donnant des terres naturellement compltes. Les terrains tertiaires se distinguent par une grande varit, qui est avantageuse soit pour la formation des sources et le mlange des cultures, soit pour l'abondance des matriaux (argile plastique, calcaire et gypse des environs de Paria). Quelques sols, il est vrai, sont trs pauvres (sables de Fontainebleau ; argile silex) : mais d'autres sont trs fertiles, comme les molasses d'Aquitaine ; ou privilgis par les multiples ressources qu'ils offrent l'homme, comme le calcaire grossier parisien. Les alluvions fluviatiles ou marines doivent souvent une grande fertilit au mlange d'lments dont elles se composent (Val de Loire ; Ceinture dore en Bretagne). Nous aurons maintes fois, dans le cours de ce travail, mentionner ces terrains et d'autres encore : nous chercherons toujours en expliquer les caractres ; mais pour les dtails qui ne sauraient trouver place ici, le lecteur pourra se rfrer la Gologie agricole d'E. Risler (Paris, Berger-Levrault, 18841897,4 vol.), et notamment au chapitre XIX du tome quatrime (Terres compltes et terres incompltes).

massifs anciens avec leurs terres siliceuses et froides, les zones calcaires au sol chaud et sec, les bassins tertiaires avec la varit de leur composition, se succdent dans un heureux agencement. Les massifs ne sont pas, comme dans le Nord-Ouest de la Pninsule ibrique, concentrs en bloc. L'Ardenne, l'Armorique, le Massif central, les Vosges, alternent avec le bassin parisien, celui d'Aquitaine, celui de la Sane. En vertu de cette disposition quilibre, aucune partie n'est en tat de rester confine part dans un seul mode d'existence. Partout, sur la priphrie des diffrents groupes entre montagne et plaine, terres froides et terres chaudes, bocage et campagne, bon et mauvais pays, clatent des contrastes dont s'est empar et qu'exprime avec sret le vocabulaire populaire. Si les hommes ont saisi ces diffrences, c'est qu'elles les touchaient de prs, qu'elles se traduisaient en ralits pratiques. Ces ralits, c'tait pour eux la manire de se nourrir, de se loger, de gagner sa vie. Suivant que le sol est calcaire ou argileux, pauvre ou riche en substances fertilisantes, suivant que l'eau se ramasse en sources, ou court en mille filets la surface, l'effort de l'homme doit se concerter autrement. Ici il se livrera aux cultures de crales ; l il combinera avec une agriculture plus maigre un peu d'levage, ou un peu d'industrie ; ailleurs il saura pratiquer l'art de diriger et de rassembler ces eaux diffuses qui semblaient vouloir chapper son action. Tout cela s'exprimera pour lui dans un nom : celui d'un pays qui souvent, sans tre consacr par une acception officielle, se maintiendra, se transmettra travers les gnrations par les paysans, gologues leur manire. Le Morvan, l'Auxois, la Puisaye, la Brie, la Beauce et bien d'autres correspondent des diffrences de sol. Ces pays sont situs, les uns par rapport aux autres, de faon pouvoir recourir aux offices d'un mutuel voisinage. Le bon pays est tout au plus quelques jours de marche du pays plus dshrit, dont l'habitant a besoin d'un supplment de gains et de subsistances. Celui-ci peut trouver sa porte les ressources qu'en d'autres contres il faudrait aller chercher bien loin, avec moins de certitude, avec plus de risques. La France est une terre qui semble faite pour absorber en grande partie sa propre migration. Une multitude d'impulsions locales, nes de diffrences juxtaposes de sol, y ont agi de faon mettre les hommes mme de se frquenter et de se connatre, dans un horizon toutefois restreint. Plus on analyse le sol, plus on acquiert le sentiment de ce qu'a pu tre en France la vie locale. Aussi des courants locaux, facilement reconnaissables encore aujourd'hui, se sont forms spontanment la faveur de la varit des terrains. Leurs buts sont rarement loigns : marchs, foires ou ftes dans le voisinage, tournes priodiques aux poques de morte-saison, enrlements au temps des moissons. Mais ces dates attendues et espres prennent place dans les proccupations ordinaires de la vie. Les diffrences qui sont mises par l en rapport ne sont pas de celles qui ouvrent des horizons lointains ; ce sont des contrastes simples et familiers, qui s'expriment par dictons, proverbes ou quolibets. Malgr tout il en rsulte une ventilation salubre. On est moins tranger l'un l'autre. Il se forme un ensemble d'habitudes dont s'est visiblement imprgne la psychologie du paysan de France. Des courants gnraux se sont fait jour travers la foule des courants locaux. Car la vie gnrale a trouv aussi des facilits dans la structure de la contre. Elle s'est fray des voies la faveur des seuils qui sparent les massifs, et des dpressions qui longent les zones de plissement. La valle du Rhne, sur le bord extrieur des Alpes, le couloir du haut Languedoc sur le front septentrional des Pyrnes, rentrent dans cette seconde catgorie. A la premire appartiennent les

seuils qui, entre les Vosges et le Morvan (Bourgogne), entre le Limousin et l'Armorique (Poitou), sparent les anciens massifs. Si remarquables dans l'conomie gnrale de la contre, ces seuils ne sont en ralit que les parties surbaisses de rides souterraines qui rattachent ici les granits des Vosges ceux du Morvan, l ceux du Massif central ceux de la Gtine vendenne. Les dpts sdimentaires qui les recouvrent dissimulent cette connexion, que trahissent seulement, en Bourgogne comme en Poitou, quelques pointements isols au fond des valles. Il aurait suffi que l'rosion, qui sur tant d'autres points a dbarrass les terrains primitifs de leur couverture sdimentaire, pousst un peu plus avant son uvre pour que la liaison granitique qui existe souterrainement se poursuivit au grand jour. Qu'en serait-il rsult pour les communications, prives de la facilit que les dpts calcaires mnagent la circulation ? Sans doute les relations entre les hommes seraient devenues plus malaises. Peut-tre les voies du commerce eussent-elles pris d'autres directions. Assurment les sparations seraient restes plus fortes entre le Nord et le Sud. Cela n'a pas eu lieu ; et l'on voit ainsi comment une circonstance, qu'on peut qualifier de secondaire au point de vue de l'volution gologique, est devenue capitale au point de vue de la gographie humaine. Mais une rflexion doit nous retenir de pousser plus loin. Les rapports dont il vient d'tre parl supposent dans une rgion un certain degr de vie gnrale. Or, comment nat et s'veille une vie gnrale, c'est ce que nous n'avons pas examin encore. Nous sommes amens cette question.

CHAPITRE II. LES INFLUENCES DU DEHORS. - LA MDITERRANE.


IL n'est gure de question plus importante pour la gographie politique que de chercher comment, quand et par quelles voies une vie gnrale parvient s'introduire travers la diversit des pays locaux. Aucune tape n'est plus dcisive et ne met plus de diffrences entre les contres. Il y en a qui ne la franchissent pas. Elles restent morceles l'tat de petits groupes que relie un lien trs lche, ou qui mme sont peu prs isols. Thucydide remarquait que de son temps la moiti de la Grce, dans les montagnes et dans l'Ouest, n'tait pas sortie de cet tat social rudimentaire : on ne serait pas en peine encore de nos jours de citer des exemples pareils, sur les bords mmes de la Mditerrane : l'Albanie, le Rif marocain nous montrent des types peu prs intacts de socits primitives. La tribu, le clan, le pays, le village sont, suivant les lieux, les cadres de cette vie. L'Afrique centrale ne nous a-t-elle pas rvl rcemment, sur des tendues normes, un tat de dispersion politique travers lequel nous voyons, aujourd'hui seulement, filtrer, avec l'Europen ou l'Arabe, les premiers filets de relations gnrales ? Telle est, en effet, la marche naturelle. Le choc vient du dehors. Aucune contre civilise n'est l'artisan exclusif de sa propre civilisation. Ou du moins elle ne peut engendrer qu'une civilisation borne, comme une horloge qui, aprs quelque temps de marche, s'arrte court. Il faut, pour qu'elle s'lve un degr suprieur de dveloppement, que sa vie soit en communication avec celle d'un domaine plus vaste, qui l'enrichit de sa substance et glisse en elle de nouveaux ferments. Ces sources de vie n'ont pas manqu la France. Elle y a puis de divers cts. Essayons de voir quelles ont t ses relations, d'abord avec la Mditerrane, puis avec la Pninsule ibrique, enfin avec l'Europe centrale.

Par la Mditerrane la France est en rapport avec le domaine terrestre o se constiturent les premires grandes socits : les plaines alluviales de la Msopotamie et du Nil, les contres dcouvertes, enrichies de dbris volcaniques qui s'tendent au pied du Taurus d'Armnie ou d'Asie Mineure, en gnral enfin l'Asie occidentale. La gographie botanique, qui tudie l'origine des plantes cultives et qui en suit les migrations, est parvenue par ses recherches jeter quelque jour sur l'antique histoire humaine. Elle constate que l'homme n'a trouv nulle part, si ce n'est peut-tre en Chine, des moyens de subsistance plus varis que dans les contres qui viennent d'tre nommes. Plus de la moiti des crales et graines nourricires connues sont originaires de cette partie du continent. L, depuis une antiquit qu'il est difficile d'valuer, car elle prcde les grands empires que nous fait connatre l'histoire, apparat constitu un systme d'agriculture fond sur la charrue, dans lequel le buf a son emploi comme animal de trait. Parmi les crales venues d'Asie, les unes, comme le seigle et l'avoine, sont restes longtemps trangres aux contres de la Mditerrane et semblent n'y tre arrives qu'aprs avoir pass par l'Europe centrale ; mais les autres y apparaissent de trs bonne heure. L'orge primitivement et plus tard le bl sont devenus, pour les riverains de cette mer, le fond de la nourriture. Parmi les plantes textiles figure au premier rang le lin, avec lequel ils tissent des toffes. C'est sur ce mode d'existence que se greffrent, suivant les localits, d'autres varits d'exploitation du sol, inspires par les conditions du relief et de climat : l'levage avec transhumance priodique, dans les rgions montagneuses qui se pressent le long de la Mditerrane ; les cultures d'arbres et d'arbustes, sur les terrasses abondantes en sources, et dans les plaines o l'eau s'infiltrant ne peut tre atteinte que par les plantes longues et profondes racines. Toute une lgion d'arbres fruitiers, porte par des migrations humaines, vint, avec la vigne, garnir les bords de la Mditerrane, et faire au pays de Chanaan, l'Apulie et la Sicile cette renomme lgendaire dont nos esprits ne sont pas encore affranchis. Cet art des plantations, que les Grecs distinguaient par le mot , est, comme l'indique fort bien Thucydide, un art dlicat qui a pris naissance ultrieurement, et a progress comme un luxe de civilisation avance. Il achve de caractriser, par l'usage de l'huile et du vin combin avec celui du bl et du pain, une manire de vivre qui s'est forme et propage dans la zone qui comprend l'Asie occidentale et les bords orientaux de la Mditerrane. Malgr toutes les acquisitions dont s'est accru le patrimoine du monde mditerranen par des emprunts faits l'Inde, au Soudan et l'Amrique, l'existence humaine, en tant que mode de culture et de nourriture, y reste constitue sur les mmes bases, fige et dsormais peu prs invariable, comme toutes choses remontant trs haut dans le pass. On comprend sans peine l'influence que ce type de civilisation matrielle, peu peu enrichi par les prestiges de l'industrie et de l'art, servi par des courtiers comme les Phniciens et les Grecs, a exerce autour de lui. La Mditerrane fut un des traits d'union, le principal certainement qui nous en rapprocha. Il semblera peut-tre qu'on ne puisse apprcier trop haut le rle de la Mditerrane dans nos destines. Cependant la France n'est ni une pninsule ni une le. Elle a sur la Mditerrane moins de faade que l'Espagne. Elle ne touche cette mer que par un littoral qui n'a gure plus de 600 kilomtres. En outre, entre le Rhne et les Pyrnes, la cte est mal abrite, battue du mistral.

Mais ce littoral doit une signification unique sa position entre les Pyrnes et les Alpes. Les Pyrnes s'abaissent son approche et ouvrent au col du Pertus et sur la cte des issues telles que pour en trouver de semblables il faudrait aller l'autre extrmit de la chane. Les plantes s'y sont avances librement ; on compte plus de cinquante espces vgtales, d'origine ibrique, qui les ont franchies et ne disparaissent que vers Montpellier. Ce fut aussi un passage pour les hommes. La circulation, rejete vers la cte, continue la serrer de prs, car elle y trouve la communication la plus directe vers l'Italie. De la Catalogne au Pimont, c'est un trait de liaison qui a fait sentir son influence sur la civilisation provenale, et sans lequel la formation de ce que l'on a appel ainsi serait inintelligible. De leur ct les Alpes achvent sur ce littoral le grand demi-cercle concave qu'elles opposent la Mditerrane. Cette mer a peu d'ouvertures vers l'intrieur ; presque partout elle est bloque par des montagnes. Mais il y a, aux deux extrmits de la chane des Alpes, deux lacunes importantes de la barrire qui ferme l'Europe centrale. De l'Adriatique au Danube, comme du golfe du Lion au Rhin, il est possible de tourner les Alpes. Des voies de commerce trs anciennes s'avancrent dans ces directions ; Hrodote en a connaissance1 et malgr les mythes dont elles s'enveloppent, elles traversent de quelques traits de clart l'obscurit de l'Europe primitive. Enfin le Rhne, continu par la Sane, ouvre en droite ligne une voie fluviale de plus de 700 kilomtres, dirige vers le Nord. Quoique la valle du Rhne se compose en ralit d'une srie de bassins, l'attnuation qu'prouve ici l'obstacle dress devant la Mditerrane est sensible. Par cette troue du Sud au Nord, une carrire plus libre s'offre aux changes de la nature et des hommes. Cette avenue conduit d'autres : la Loire Roanne n'est spare du Rhne que de 70 kilomtres ; on gagne aisment la Seine par les rampes calcaires de Bourgogne, et l'on arrive par la valle du Doubs l'un des carrefours de l'Europe. Ainsi des voies naturelles, parties du littoral mditerranen, traversent la Gaule vers l'Espagne, les Iles Britanniques, l'Europe centrale. Mais il fallait qu'un intrt considrable et permanent appelt le commerce vers ces routes qui s'ouvraient. Seul l'attrait d'un de ces minraux dont l'usage est indispensable une socit civilise pouvait attirer chez nous les marchands et les voyageurs de la Mditerrane orientale, et amener entre des contres aussi loignes que les deux extrmits de la Gaule des relations assez rgulirement suivies pour exercer sur ce pays une profonde action gographique. Ce fut le commerce de l'tain qui joua ce rle. L'tain tait pour des raisons bien connues un des mtaux les plus recherchs par le commerce antique, mais les plus rares2. Parmi les contres privilgies o on le trouve sont les massifs de roches archennes qui, dans la Galice, dans notre Bretagne, et dans la Cornouaille anglaise, se projettent en saillie sur l'Ocan. Les mines d'tain de la Cornouaille (anciennes Cassitrides) conservaient hier encore le premier rang dans la production du globe. Celles de la Galice (ancien pays des Artabres), quoique moins riches, continuent tre exploites. Notre Bretagne a cess de fournir de l'tain ; mais elle prit certainement sa part dans l'approvisionnement d'tain de l'ancien monde.
1 Hrodote, III, 115. 2 Voir t. I, liv. I, chap. I de l'Histoire de France : Les origines, la Gaule indpendante et

la Gaule romaine, par M. G. Bloch.

Le bassin de la Vilaine est une rgion minemment stannifre. Le minerai affleure prs du promontoire de Piriac entre l'embouchure de la Loire et celle de la Vilaine. On sait aujourd'hui que l'exploitation ne se borna pas aux alluvions et au minerai de la cte. Assez loin dans l'intrieur, prs de Plormel et aux environs de Nozay, on a relev des traces considrables de travail, qui ne laissent aucun doute sur l'extension de cette ancienne mtallurgie de l'tain. Ce n'est probablement pas une concidence fortuite que l'existence, aux abords de ces gisements, d'un peuple de renomme ancienne, les Vntes. Rien de plus naturel que la formation d'une puissance maritime et commerciale proximit des gisements d'un minerai prcieux, et sur une cte dcoupe, borde d'les, propice aux dbuts de la navigation, comme celle qui s'tend entre Quiberon et Le Croisic. Le nom du peuple vnte n'attendit pas pour tre connu que le conflit avec Csar le rendit clbre ; il figure dans des tmoignages de bien plus ancienne provenance1 comme habitant l'extrmit de la Celtique. C'tait un des peuples qui pouvaient disputer aux Artabres et aux Bretons insulaires le titre de derniers des hommes, vers les confins occidentaux de la terre habite ; ses relations allaient jusqu' l'Irlande, et il est permis de voir dans cette marine vnte l'ane de ces marines celtiques qui explorrent le Nord de l'Atlantique avant les Scandinaves. Ce ne fut donc pas l'aveugle, travers l'inconnu, que les navigateurs de la Mditerrane ou de Gads (Cadiz actuelle) se lancrent vers les lointaines Cassitrides. Des rgions o la mtallurgie tait connue et pratique leur mnagrent des tapes. Lorsque le voyageur marseillais Pythas, au ive sicle avant notre re, alla visiter Pile de Bretagne, son trajet, commenc Gads, au Sud de l'Espagne, suivit sans doute les voies frquentes par les marins de cette ville. Son itinraire est visiblement li aux relations qui unissaient ds lors les principaux foyers du commerce ocanique. C'est ainsi que nos ctes armoricaines furent parmi celles qu'il dcrivit en dtail. Il dpeint l'extrmit de la Celtique une vaste protubrance dcoupe de promontoires et d'les ; il y a l le cap Cabon, le peuple des Ostimii, l'le d'Uxisama2. Grce aux renseignements commerciaux, la pninsule armoricaine est une des premires contres dont quelques dtails se dessinent dans le Far-West europen. Ce que l'on commence signaler, ce sont les traits propres frapper des commerants et des marins, tout ce qui sert de repre la navigation, caps, promontoires et les. La contre s'claire par les extrmits. Une aurole lgendaire flotte, dans la Mditerrane, sur ces caps o se dressent des sanctuaires de Melkhart-Hercule ou d'AstartVnus ; et dans l'Ocan, sur ces les lointaines, comme la pauvre petite le de Sein, dont on se raconte les murs et les costumes tranges. Mais l'tain des Cassitrides voyagea aussi par la Gaule. En concurrence avec la voie de mer, une voie terrestre, qu'il nous parait difficile de considrer comme antrieure au Ve sicle avant l're chrtienne, fut organise par les Marseillais. Posidonius, un sicle avant J.-C., dit que l'tain britannique tait expdi

1 Pome anonyme attribu Scymnus de Chio (Geographi grci minores, dit. Didot, 1855-61, t. I, p. 202). 2 Strabon, I, IV, 5. Uxisama, c'est--dire Ouessant, dont le nom par une anomalie qui n'est qu'apparente, se trouve ainsi un des plus anciennement signals de notre vocabulaire gographique.

Marseille1 ; et Diodore dcrit le systme de transport par chevaux qui le faisait parvenir en trente jours du Pas de Calais l'embouchure du Rhne2. Ainsi se glissrent en Gaule, soit indirectement par le dtour de l'Ocan, soit directement par les voies intrieures, de nombreux ferments de vie gnrale. Des nuds de rapports se fixent alors ; des points de concentration s'tablissent : ce sont, dans le dveloppement de l'tre gographique que nous tudions, quelque chose d'analogue ces parties constituantes, ces points d'ossification dans lesquels les naturalistes nous montrent le commencement de l'tre humain. Un grand pas est fait dans le dveloppement gographique d'une contre quand les fleuves ou rivires, au lieu d'tre simplement recherchs comme sites de pche ou fosss de dfense, deviennent des voies de communication, suscitent des marchs aux confluents ou aux embouchures, des tablissements aux tapes o la batellerie doit changer ses moyens de transport. Avant mme la domination romaine, mais surtout depuis, Vienne, Lyon, Chalon-sur-Sane, Roanne, Decize, Nevers, Gien, Orlans, Troyes, Melun, Paris, etc., prludent ainsi la vie urbaine. Par l s'introduit travers les habitudes de vie locale le mouvement entretenu par une population dont l'existence est voue au trafic et au transport. Les premiers renseignements historiques sur la Gaule nous montrent des habitudes de circulation active, par les routes plus encore que par les fleuves. Sans doute sur les plateaux calcaires ou silex qui occupent, surtout dans le Nord, une grande tendue, les matriaux s'offraient d'eux-mmes l'empierrement, et la nature faisait presque les frais des routes. Mais ce qui prouve qu'elles servaient dj des relations lointaines, c'est la curiosit mme qui y attirait les populations ; on y accourait pour savoir les nouvelles3. Il y avait dj chez ces peuples quelque chose que les Grecs du Ve sicle avant J.-C. traduisaient par le mot philhellne4. Cela voulait dire des gens accueillants pour les trangers, aptes apprcier les avantages et se conformer aux habitudes du commerce. C'est dans le mme sens que les habitants des districts mtallurgiques de la Cornouaille taient rputs pacifiques, que plus tard on parla de la douceur des Sres ; et qu'ginhard, plus tard encore, louait l'esprit de douceur des habitants de la cte de l'ambre. La Gaule ne fut pas la seule contre mdiatrice entre la Mditerrane et les mers du Nord. Sur le haut Danube, autour de Hallstatt, le sel et le fer attirrent des voies de commerce. Par la plaine danubienne et la Moravie tait la route que prit l'ambre de la Baltique pour parvenir l'Italie. La Dacie fut exploite pour ses mines d'or. La Russie mridionale ouvrit ses fleuves aux colonies grecques de la mer Noire. Chacune de ces contres servit sa manire d'intermdiaire avec les contres de la Baltique et de la mer du Nord. Celles-ci, isoles par une ceinture de marais et de forets dont les peuples du Midi ne parlaient qu'avec horreur, tirrent de leur propre fonds une civilisation originale qui ne commena que tard, peine cinq sicles avant notre re, entrer en contact direct et en relations frquentes avec la Mditerrane. Mais bien auparavant, la civilisation du Sud s'tait fait jour dans les contres intermdiaires. Ce grand foyer avait projet autour de lui une aurole de demi-culture qui embrassait les contres du Danube, du Rhin et de la Gaule. Celle-ci en profita plus qu'aucun autre. Vers 500
Posidonius, dans Strabon, III, II, 9. Diodore de Sicile, V, 21, 22. Csar, De bello gallica, IV, 5. phore, Fragmenta historicorum grcorum, t. I, dit. Didot, 1853-70 ; fragm. 43, p. 245.
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ou 600 avant J.-C., elle avait assez de besoins gnraux pour que la civilisation des bords de la Mditerrane ft pour elle comme une table richement servie. Le passage de la civilisation du type de Hallstatt qui fait place, vers 400 avant notre re, la priode dite de la Tne, exprime une acclration de progrs qu'il n'est que juste de rapporter l'accroissement des relations avec la Mditerrane1. En mettant en contact l'Orient mditerranen et l'Ouest de l'Europe, la mer remplit le rle qui semble lui appartenir dans le domaine de la civilisation comme dans le monde physique, celui d'amortir les contrastes, de combler les ingalits. Des mers qui baignent notre pays, la Mditerrane est la seule dont l'influence se soit fait puissamment sentir sur nos origines. Ce qu'elle nous a surtout communiqu, c'est ce que la barque du commerant porte avec elle, le luxe dans le sens du superflu ncessaire la civilisation, l'veil et la satisfaction de besoins nouveaux. Elle fut une initiatrice ; et c'est pourquoi son nom veille en nous le charme qui s'attache aux souvenirs d'enfance. Ce que la Mditerrane avait t pour notre pays aux dbuts lointains, elle le resta longtemps encore. Pendant longtemps tout ce qui prsentait un degr de vie suprieur, tout ce qui veillait une ide de raffinement intellectuel et matriel, continua maner de la Mditerrane. Jusqu' l'poque tonnamment tardive o l'Europe connut d'autres contres tropicales que celles auxquelles la Mditerrane donne accs, cette mer fut la seule voie d'o pouvaient provenir certains produits dont la civilisation avait fait une ncessit. La foire de Beaucaire tait encore, il y a cinquante ans, dans le Midi, l'objet de dictons rappelant ce pass. Cependant les rles avaient chang, s'taient presque intervertis entre l'Orient et l'Occident. Mais sur l'Orient dchu, pulvris, rduit en miettes de peuples et de sectes aprs les invasions arabes, reflua la force compacte du royaume de France. Son rle fut tel que c'est dans son nom que se rsuma, pour les populations syriennes chappes l'Islam, l'ide de l'Occident chrtien, ide associe celle de protection et de patronage. Le nom de France acquit un prestige dont les restes sont encore assez vivants pour arracher parfois un aveu nos rivaux.

CHAPITRE III. LES INFLUENCES DU DEHORS (suite). - LE CONTINENT.


LA France, malgr sa position sur les deux mers, adhre largement au tronc continental. Elle s'incorpore au continent, comme une statue aux trois quarts encore engage dans le bloc. Elle en est partie intgrante. Qu'on songe en effet qu'avec nos terres armoricaines se termine la plus longue bande continentale du globe : de nos ctes celles de l'Asie orientale les terres se droulent sans solution de continuit sur 140 degrs de mridien, en s'largissant de plus en plus vers l'Est. Il y a donc pour la contre qui expire entre 46 et 51 de latitude sur l'Ocan, soit de la Rochelle Calais, un hinterland norme, dont une partie au moins, n'tant pas spare d'elle par de hautes montagnes, pse de tout son

1 La civilisation de la Gaule indpendante est expose par M. Bloch dans le tome I, livre II, chapitre I de l'Histoire de France. Sur la civilisation de Hallstatt et de la Tne, voir liv. I, chap. I.

poids. La pression des influences continentales s'y exerce dans sa plnitude, tandis qu'elle s'attnue plus ou moins sur l'Italie, l'Espagne, la Grande-Bretagne, les Iles et pninsules qui rayonnent autour d'elle. Les naturalistes analysent les diffrences que prsente la marche de la vie vgtale et animale, selon qu'elle se produit dans les les ou sur les continents. Ils nous montrent que le nombre d'espces va diminuant dans les les, suivant la distance qui les spare du continent. A la grande complexit qui caractrise sur les continents le tableau de la vie, se substitue dans les les une simplicit relative. Les lments qui composent le monde vivant tant ici moins nombreux, il en rsulte que les conditions de la lutte pour l'existence sont diffrentes. Certaines espces que leur faiblesse vouerait sur le continent une destruction rapide, parviennent, dans les les, se conserver longtemps ; et leur nombre, relativement considrable, imprime un cachet d'autonomie aux flores et aux faunes insulaires. Il est vrai que cet tat d'quilibre est vite rompu si les circonstances introduisent des espces plus vigoureuses et envahissantes. Devant ces nouveaux champions qui entrent en lice, la rsistance des espces qui n'avaient d'autre garantie que leur isolement ne tient gure. On voit alors des changements d'autant plus brusques et radicaux que l'isolement avait t plus complet. L'arrive des Europens aux Mascareignes, la Nouvelle-Zlande, a t le signal de rvolutions de ce genre. On peut faire application de ces notions aux faits de la gographie humaine. Les fies et, dans une certaine mesure, les pninsules puisent dans un fond ethnique moins riche que les continents. Elles offrent le spectacle de dveloppements autonomes, interrompus de temps en temps par des rvolutions radicales. C'est une consquence de l'espace limit et relativement troit allou aux socits qui s'y sont formes. Le cadre o elles sont contenues est pour elles une sollicitation permanente d'autonomie. Elles y tendent comme vers leur tat naturel. Cette autonomie, plus facilement ralise qu'ailleurs, s'tend aux habitudes, au caractre, parfois jusqu' l'histoire. L'exemple de l'Angleterre et de l'Espagne montre comment des parties compltement ou demi dtaches du continent et plus libres ainsi de s'absorber dans une tche unique, peuvent porter dans leur histoire le caractre de spcialisme qui distingue chez elles la nature vivante. Mais nulle part non plus on n'a observ de changements plus radicaux. N'est-ce pas dans des tles ou des pninsules que se sont produites, et l seulement que pouvaient se produire, des ruptures telles que la substitution d'une Angleterre saxonne une Bretagne celtique, d'une Espagne chrtienne une Espagne moresque, d'un Japon moderne un Japon fodal, et peut-tre jadis d'une Grce hellnique une Grce mycnienne ? Ces rvolutions frappent par un certain caractre de simplicit dans la faon dont elles s'accomplissent et par la possibilit de les ramener peu prs des dates dtermines. La marche de la vie sur les continents est diffrente. Elle se droule sur un plan plus vaste. Plus de forces sont l'uvre pour faire continuellement succder un nouvel tat de choses l'ancien ; mais le changement rencontre aussi plus de rsistances. L'aire de propagation des espces vivantes, et en particulier des mouvements humains, embrasse des tendues d'autant plus considrables que la limite la plus difficile franchir, celle de la mer, est plus loigne. La juxtaposition en Europe des races germaniques et slaves, les invasions turques et mongoles, l'extension de la civilisation chinoise, sont par excellence des faits continentaux. Une complexit plus grande rgne dans les choses. Lorsqu'on cherche approfondir, on s'aperoit qu'une mme teinte de civilisation ou de

langue couvre des lments ethniques trs diffrents, et qui n'ont nullement, sous l'tiquette qui les dissimule, abjur leurs diffrences. Engage, bien que moins profondment que la Germanie et la Russie, dans la masse continentale, la France tire de cette position les lments essentiels qui composent chez elle la nature vivante. Elle est cet gard un morceau d'Europe. Par sa vgtation, par sa composition ethnique et par les traces primitives de civilisation, elle sert de prolongement des phnomnes qui ont eu pour se dvelopper un champ considrable d'tendue. Son rle, comme nous verrons, est de les rsumer. Les influences continentales auxquelles la France est soumise ne forment pas un seul tout. Elles l'ont assige de divers cts, elles proviennent de centres d'action trs diffrents. On peut dire qu'il y a, pour nous, contigut continentale au Sud et l'Est.

1.
Les anciens qui visitaient la Gaule taient frapps, aux approches de la Garonne, de changements dans le type, la langue, les murs des habitants ; ils traduisaient cette impression en disant que les Aquitains tenaient des Ibres plus que des Gaulois. Plus de vingt sicles ont contribu amortir ces diffrences ; cependant elles ne laissent pas de se manifester encore l'observateur, et les recherches, si incompltes qu'elles soient encore, de l'anthropologie, confirment cette impression. Elles nous montrent en outre que ces analogies remontent aux temps prhistoriques, bien au del de l'poque dj avance o un nom commun, celui d'Ibres, tait parvenu s'tablir sur la pninsule. Au Nord des Pyrnes, vers l'Ouest comme vers l'Est, la composition du monde vgtal garde une empreinte ibrique ; car il n'est pas douteux que ce soit en Espagne qu'il convient de placer le centre de formation o se sont multiplis, pour rayonner en sens divers, les genres d'ulex, cistes, thyms, gnistes, etc., dont les espces s'avancent vers le Rhne et vers la Loire. D'autre part, ds le Prigord on se trouve en prsence de groupes humains dolichocphales cheveux trs noirs, dont le type s'carte autant des brachycphales du Massif central que des dolichocphales blonds du Nord de la France1. Travers par d'autres races, modifi par les croisements, ce type persiste nanmoins rapparatre dans toute la zone mridionale qui s'tend jusqu'aux Alpes. Les populations proprement pyrnennes sont, il est vrai, assez diffrentes entre elles : le Navarrais visage long et mince ; le Basque aux tempes renfles et au menton pointu, aux larges paules et aux hanches rtrcies comme un ancien gyptien ; le Catalan large face et paisse encolure, ne se ressemblent gure. Mais ils reprsentent des lments qui n'existent pas ailleurs dans la composition ethnique de la France ; ce sont les avant-gardes dont il faut chercher le centre au del, vers le Sud. C'est ainsi qu' travers nos contres sub-pyrnennes apparat l'image d'une contre plus vaste, de ce continent en petit qu'on nomme la Pninsule ibrique.
1 Observations rsultant des conseils de rvision (Dr R. Collignon, Anthropologie du SudOuest de la France, Mmoires de la Soc. d'anthrop., 3e srie, t. I, fasc. 4, 1895.) D'aprs l'indice cphalique tir du rapport entre les deux diamtres, l'un transversal, l'autre longitudinal, du crne, on distingue des brachycphales (crnes courts et presque ronds) et des dolichocphales (crnes allongs).

Avec sa superficie qui dpasse d'un cinquime celle de la France, elle pse sur la partie rtrcie qui lui succde immdiatement au Nord, et il faut ajouter que cette masse compacte n'est spare de l'Afrique que par un foss de 14 kilomtres, de formation assez rcente pour que le roc de Gibraltar conserve encore un groupe de singes, marquant l'extension extrme de ces animaux terrestres vers le Nord. Les zoologistes distinguent dans la faune de l'Espagne plusieurs espces par lesquelles elle se rattache celle du Nord de l'Afrique : il serait imprudent de ne pas tenir compte dans l'histoire des hommes de relations terrestres dont la trace reste imprime sur la rpartition actuelle des espces vivantes, et dont l'interruption est encore d'tendue insignifiante. Dans les cadres de civilisations primitives, tels qu'on peut aujourd'hui les entrevoir, le monde ibrique parait insparable des pays de l'Atlas jusqu'aux Canaries inclusivement et mme des grandes les de la Mditerrane occidentale, Sardaigne et Corse. Les observations de l'anthropologie et de l'ethnographie confirment le lien d'affinit que pouvait faire souponner l'examen de la flore et de la faune. Lorsque les observateurs grecs entrrent pour la premire fois en relations avec les peuples ibriques, surtout des cantons reculs du Nord-Ouest de l'Espagne, ils furent profondment frapps de ce qu'offrait de particulier leur manire de se nourrir, de se vtir, de combattre, de danser. Poussant plus loin leurs observations ethnographiques, ils signalrent, en ce qui concerne l'hrdit, le rle de la femme, etc., des usages en dsaccord avec ce qu'ils connaissaient. Visiblement ils se trouvaient en prsence de formes spciales de civilisation. L'isolement pouvait expliquer la persistance des coutumes ; mais ces coutumes elles-mmes gardaient une saveur d'originalit, dont les Grecs ne trouvaient pas chez eux l'quivalent. Et en fait, les progrs de l'archologie prhistorique rvlent chez ces peuples les indices de plus en plus nombreux d'une civilisation primitive foncirement diffrente de celle de l'Europe centrale. Le groupe d'animaux domestiques n'est pas le mme ; il ne se compose l'origine que de la chvre, du mouton, du chien ; le buf et le porc ne semblent y avoir t introduits que plus tard ; la chvre est par tradition l'animal qui sert la nourriture1. La langue enfin nous a conserv une preuve frappante de l'originalit du monde ibrique : le dialecte ibre encore actuellement en usage aux confins de la Gascogne ne ressemble aucune des langues de l'Europe ; c'est une sorte de tmoin linguistique, dernier reprsentant d'une famille de langues qui dut tre nombreuse, et grce auquel on peut expliquer l'analogie de certains noms de lieux pars du Sud de la France au Sud de l'Espagne2. Ce monde ibrique reprsente en son tat actuel une rduction d'un tat ancien qui embrassait un groupe considrable de peuples ayant entre eux des rapports de culture commune. Les tmoignages classiques sont nombreux et prcis pour attester son extension au Nord des Pyrnes. Ils nous la montrent, au Ve sicle avant notre re, embrassant le Sud de notre pays jusqu' la Garonne et au Rhne ; mais quelle a pu tre, antrieurement cette poque, la surface occupe par ces anciennes couches de population ? Voil ce qu'il est difficile, dans l'tat prsent des recherches, de dterminer. On peut affirmer toutefois que cette surface avait couvert au Nord des Pyrnes une tendue plus ample que celle qu'indiquent les textes. Cette civilisation, si profondment empreinte d'archasme, nous reporte une priode assez lointaine
1 Posidonius, dans Strabon, III, III, 7. Il en est encore ainsi dans l'Andorre. 2 Illiberris, ancien nom de Grenade ; Elimberris, Auch ; Illiberris, Elne ; Calagurris,

Calahorra en Espagne, etc.

pour qu'il soit naturel de tenir compte, en l'tudiant, des conditions cres en Europe par la grande extension des glaciers quaternaires1. C'est dans les rgions restes peu prs indemnes des changements apports alors la nature vivante, c'est--dire en Espagne et dans le Nord de l'Afrique, que s'tait forme cette civilisation : son expansion fut naturellement dirige vers les contres qui avaient chapp le mieux ces mmes changements. Aucune ne pouvait tre plus favorable au dveloppement de peuples primitifs que la rgion basse et ensoleille qui s'tend en diagonale de la Garonne au Midi de la Bretagne. Sans doute on y trouve encore des preuves nombreuses de l'existence du renne, tandis qu'elles manquent au Sud des Pyrnes. Mais par la faiblesse du niveau, la nature sche du sol, la lumire, cette rgion s'est dgage plus tt et plus

1 A mesure que la question dite glaciaire a t serre de plus prs, on a t amen reconnatre qu'il existe un rapport entre les faits assez complexes qui ont signal cet pisode de la vie terrestre et la rpartition des civilisations primitives. Quelques mots d'explication ne seront pas inutiles sur ce point. La question a t renouvele depuis environ un quart de sicle par des recherches de plus en plus amples et mthodiques. Nous savons maintenant que par le nom de priode glaciaire il faut entendre en ralit non une priode pendant laquelle l'extension extraordinaire des glaces aurait t continue, mais une srie d'poques marques par de grandes oscillations de climat, dont l'influence se lit sentir sur l'ensemble de la Terre. Les progrs des glaciers furent coups d'intervalles de recul, pendant lesquels le climat se rapprochait de celui de l'poque actuelle. Ces intervalles furent assez longs pour que la vgtation et le temps de reconqurir les espaces qu'elle avait d abandonner. Une constatation non moins importante, c'est qu'il y eut de grandes ingalits dans l'tendue que couvrirent diverses poques les glaciers. Jamais, dans leurs empitements successifs, ils ne semblent avoir atteint l'extension qu'ils avaient prise au moment de l'une de leurs premires invasions : celle que marque, par une ligne rouge, la carte insre plus loin. A cette poque, les glaciers scandinaves poussrent leurs moraines frontales jusqu'en Saxe et en Belgique ; ceux des Alpes s'avancrent jusqu' Lyon ; il y eut dans les Vosges et en Auvergne des glaciers analogues ceux qui se voient prsentement dans les Alpes. L'homme existait pendant cette priode, et manifestait son activit par des essais d'industrie (civilisation palolithique et nolithique). Si par les invasions temporaires des glaciers une grande partie de l'Europe fut longtemps interdite au dveloppement de la vie, d'autres rgions au contraire s'y montrrent alors plus favorables qu'elles le sont actuellement. Tel fut le cas pour les rgions en partie aujourd'hui sches et arides, du bassin mditerranen et du Nord de l'Afrique. Les vestiges d'rosions puissantes laisss par les eaux indiquent qu'un climat plus humide que celui de nos jours y rgna, pendant que le Nord de l'Europe tait sous les glaces. Les traces de civilisation trs ancienne qu'on dcouvre dans le Sud de l'Europe et jusque dans les parties inhabites du Sahara, s'expliquent par ces conditions favorables. C'est ces origines que se rattache l'ensemble de coutumes qui caractrise ce que nous avons appel le monde ibrique, et qui remonte une date recule dans la prhistoire. A la lumire de ces faits, dont la plupart n'ont t dgags que dans ces dernires annes, on voit aisment qu'une distinction, chronologique aussi bien que gographique, s'impose entre les socits primitives. Les contres qui, comme le Sud de l'Europe, jouirent d'une immunit presque complte, et celles mme qui, comme la France, ne furent que trs partiellement atteintes par les glaciers, offrirent plus de facilits aux uvres naissantes de la civilisation. Entre les contres mmes que les glaciers couvrirent entirement, il y eut de grandes diffrences. Celles qui, comme l'Allemagne centrale et la Belgique, ne furent envahies qu' l'poque de la plus grande extension glaciaire et restrent indemnes dans la suite, s'ouvrirent plus tt au dveloppement des socits humaines, que la Scandinavie et l'Allemagne du Nord, qui eurent subir plusieurs reprises le retour offensif des glaces.

compltement de l'influence exerce par le voisinage des glaciers qui avaient envahi les Alpes, les Pyrnes et une partie du Massif central. Le ciel et le sol s'y montrent galement clments. Ces contres, dont la nature nous sduit encore par sa douceur un peu molle, furent des premires de l'Europe occidentale o l'humanit primitive commena s'panouir.

2.
Cependant la rgion de contact par excellence est pour la France l'arrire-pays continental qui s'tend l'Est. De ce ct, pas de sparation naturelle. La France s'associe compltement aux parties d'Europe adjacentes. Ce n'est pas contact qu'il faudrait dire, mais pntration. Aux analogies dj notes de structure, se joignent celles de climat et de vgtation. Tandis que la vgtation de l'Europe centrale pntre dans l'intrieur de la France, divers avant-coureurs de notre vgtation ocanique ou mridionale s'avancent en Allemagne : le houx aux feuilles luisantes jusqu' Rugen et Vienne, le buis jusqu'en Thuringe, l'if, comme le htre, bien au del, jusque vers le Dnieper. Nos arbres mridionaux amis de la lumire, le chtaignier, le noyer, se montrent l'un jusqu' Heidelberg, l'autre jusque dans les valles du Neckar et du Main. Le type de hauteur boise, qui fait de fort le synonyme de montagne, Fort-Noire, Fort de Thuringe, domine galement des deux cts du Rhin. Nulle part ne se concentre un ensemble de diffrences capable de frapper la vue, de suggrer d'autres habitudes et d'autres manires de vivre. La France a prouv du ct de l'Allemagne une difficult particulire dgager son existence historique et marquer ses limites. Par l, des influences venues de loin se sont toujours fait sentir. On aperoit distinctement travers l'obscurit des temps prhistoriques que la marche des migrations, plantes et hommes, a suivi des directions parallles celles que tracent les Balkans, les Carpates, les Alpes, de l'Est l'Ouest. Il semble bien prouv que non seulement le bl, l'orge et le lin, cultivs aussi sur les bords de la Mditerrane, mais encore le seigle, l'avoine et le chanvre, cultivs seulement dans le Centre et le Nord de l'Europe, sont venus de l'Est. Mais il y a eu aussi des mouvements en sens contraire ; et l'Ouest de l'Europe n'a pas eu un rle seulement passif dans ces changes. Il faut admettre une longue srie d'actions et ractions rciproques. La France a particip, vers l'Est, aux palpitations d'un grand corps ; beaucoup d'lments nouveaux sont entrs par l dans sa substance et dans sa vie. Si l'on jette les yeux sur la carte o nous avons essay de tracer, pour la partie de l'Europe qui nous intresse, les conditions naturelles des groupements primitifs, on voit que plusieurs avenues sillonnent l'Europe centrale de l'Est l'Ouest : l'une, par la valle du Danube, aboutit la Bourgogne ; une autre, par la plaine germanique et la Belgique, pntre en Picardie et en Champagne ; une troisime suit jusqu'en Flandre les alluvions littorales des mers du Nord. Entre ces zones de groupement et ces voies de migrations, de vastes bandes de forts ou de marcages s'interposent. Nous aurons justifier ces divisions ; mais cette carte suggre une premire remarque. L'hinterland continental nous assige, non partout galement, mais seulement par quelques voies. Les migrations humaines ne nous sont parvenues que dj divises, canalises en courants distincts. Et cela explique que les populations qui ont atteint notre pays par la valle du Danube n'eurent ni le

mme mode de civilisation, ni la mme composition ethnique que celles qui nous sont venues par la Belgique, et ressemblrent encore moins celles qui ont suivi le littoral du Nord. Le secret de ces civilisations primitives est gographique autant qu'archologique ; comment la gographie n'aurait-elle pas son mot dire sur les conditions qui les ont formes, et sur les voies qu'elles ont suivies ? Les fleuves, dans nos contres d'Europe, n'ont pas t, autant qu'on le dit, des chemins primitifs de peuples. Leurs bords, encombrs de marcages, d'arbustes et de broussailles, ne se prtaient gure aux tablissements humains1. Les hommes se sont tablis de prfrence sur les terrains dcouverts, o ils pouvaient pourvoir le plus facilement ces deux besoins essentiels, abri et nourriture. La qualit des terrains fut surtout ce qui les guida. Il y a des terrains o l'homme pouvait plus aisment mouvoir sa charrue, btir ou se creuser des demeures : pendant des sicles les populations ont continu se concentrer sur ces localits favorises. Successivement de nouveaux venus plus forts s'y sont substitus ou plutt superposs d'anciens occupants : toujours sur les lieux mmes qui avaient dj profit d'une premire somme de travail humain. Quand des migrations se produisaient, elles taient diriges par le dsir d'obtenir des conditions gales ou meilleures, mais toujours analogues, d'existence. Comme aujourd'hui c'est la terre noire que le paysan russe recherche en Sibrie, c'tait en qute de terres fertiles et faciles cultiver, dj pourvues d'un certain degr de richesse, que se sont achemins les Celtes dans leurs migrations successives vers la Gaule ou vers le bas Danube, les Germains dans leur marche ultrieure des bords de l'Elbe ceux du Rhin. Tout le mouvement et toute la vie ont t longtemps restreints certaines zones. Lutter contre les marcages et les forts est une dure et rebutante tche laquelle l'homme ne s'est dcid que tard. Ce n'est qu'au moyen ge que le dfrichement, dans l'Europe centrale, commena attaquer en grand la fort. Assurment la surface forestire est loin de reprsenter dans son tendue prsente l'tendue que les forts occuprent aux dbuts de la civilisation de l'Europe. Mais elle en retrace les linaments. Si la fort a cd du terrain la culture, elle est reste, du moins dans la partie centrale et occidentale de l'Europe, en possession des sols que leur nature rendait rebelles ou trs mdiocrement propices tout autre genre d'exploitation. Elle a persist sur place, en se transformant il est vrai. De la fort primitive, chaos d'arbres pourris et vivants, horrible et inaccessible, il n'y a dans l'Europe centrale que quelques coins retirs du Bhmer Wald qui, dit-on, offrent encore une image. Mais la fort, mme humanise, est un hritage direct du pass. Les arbres qui enveloppent nos Vosges plongent leurs racines dans un sol lastique et profond qui rsonne sous les pas et qui est le rsultat de la dcomposition sculaire de ceux qui les ont prcds. La fort actuelle se dresse sur les dbris des forts teintes. Morceles et traverses de toutes parts, les forts ont cess de sparer les peuples. Mais elles ont jou longtemps ce rle d'isolatrices. On distingue encore les linaments des anciennes limites forestires. Elles soulignent d'un trait vigoureux la distinction entre la Bohme et la Bavire ; elles encadrent nettement la Thuringe ; la Franconie est spare par une srie de massifs boiss
1 On peut s'assurer aujourd'hui que les tablissements fonds sur les alluvions rcentes de nos fleuves sont de dates moins anciennes que ceux des bords levs.

de la Souabe et de la Hesse. La Lorraine est presque entirement encadre de forts. Leurs bandes s'allongent entre la Champagne et la Brie. Elles tracent une bordure assez nette encore au Berry. Mme dans nos contres de l'Ouest, o les forts ont t plus entames, assez de lambeaux subsistent pour rappeler d'anciennes sparations historiques. Quelques bois parsment la marche sauvage qui s'tendait jadis entre l'Anjou et la Bretagne ; d'autres, au centre de la Bretagne, jalonnent la zone solitaire qui sparait le pays gallo du pays breton. Entre le Poitou et la Saintonge une srie de bois, chelonns de Surgres la Rochefoucauld, laisse encore apercevoir l'antique sparation de deux provinces et de deux peuples. En Angleterre le Weald a divis les gens de Kent de ceux de Sussex. Sparation ou dfense, marche-frontire, surface chappant la proprit prive, la fort a servi de cadre aux embryons de socits par lesquels a prlud la gographie politique de cette partie du continent. Elle nous enveloppe encore de ses souvenirs. Elle nous berce avec les contes et les lgendes dont l'a peuple l'imagination enfantine des anciens habitants. Parmi les essences qui entraient dans la composition de ce vtement forestier, c'est surtout l'arbre des sols peu humides, des forts de faible altitude, le chne, qui est entr dans l'usage de la vie quotidienne. Son bois robuste a fourni la charpente et le mobilier de nos constructions. Ses glands ont donn lieu l'levage des troupeaux de porcs, ce genre d'industrie auquel longtemps le Nord de l'Europe resta tranger, et qui fut au contraire, de la Pannonie la Gaule, une de celles que pratiquaient avec zle les peuples de l'Europe centrale1. Quelques-unes des habitudes les plus invtres dans la manire de vivre de nos paysans rappellent ainsi le voisinage de l'antique fort. C'tait l'asile aux temps de grandes dtresses. Quantit de preuves montrent que la fort, quoi qu'on en ait dit, n'a pas couvert toute l'Europe. De tout temps d'assez grandes claircies naturelles ont exist entre les massifs boiss ; et l'on conoit de quel intrt il peut tre de dterminer gographiquement les sites de ces contres, les plus propices en fait aux tablissements humains. L'tude des sols dans l'Europe centrale est arrive, par l'observation des restes d'animaux fossiles, cette conclusion remarquable, qu'aprs la priode glaciaire et dans les intervalles de cette priode une nature de steppes s'est tendue sur une partie de l'Europe centrale. L'extension n'a pu tre que partielle, car prcisment ces indices rvlateurs font dfaut dans les rgions o la fort, par sa persistance, se montre bien chez elle. Mais au contraire ils abondent dans les nappes de limon calcaire, connu sous le nom de lss. Les descriptions de Richthofen ont rendu clbre cette espce de terrains qu'on trouve dans la zone centrale de l'Europe comme dans la Chine du Nord, et que caractrisent leur couleur jaune clair, leur composition friable et pulvrulente, leur tendance se dcouper par pans verticaux permettant d'y creuser des demeures. C'est en premier lieu dans la valle rhnane, o il occupe de vastes plates-formes, que le lss a t caractris ; mais il se droule aussi quelque distance au Nord des Alpes et le long de la lisire septentrionale des montagnes allemandes. Il est naturel, au point de vue du parti tir par l'homme, de rapprocher du lss certains terrains qui lui ressemblent par leurs proprits essentielles. Telles la fameuse terre noire, qui, couvre en Galicie, Podolie, Russie mridionale, des surfaces de plus en plus tendues vers l'Est ; et les nappes de limon qui,
1 Rglementation de la glande, en Lorraine et ailleurs.

particulirement paisses sur les plateaux de la Hesbaye et de la Picardie, occupent dans l'ensemble du Bassin parisien une tendue qu'on peut estimer cinq millions d'hectares. Voil, avec quelques autres varits plus parses, choisies d'aprs leurs affinits physiques, quels sont les sols dont nous avons esquiss la rpartition, autant que les cartes gologiques et les autres documents en donnent actuellement les moyens. Ces terrains peuvent avoir leurs gaux et mme leurs suprieurs en fertilit, mais nulle part ne s'offraient des conditions plus favorables aux dbuts de l'agriculture. Partout aujourd'hui ils se montrent sous l'aspect de campagnes dcouvertes. La scheresse entretenue la surface par la permabilit du sol favorise plutt la croissance des crales que des arbres ; et ceux-ci, d'ailleurs, trouvant peu de prise sur ces couches friables, n'opposaient que peu de rsistance au dfrichement. La charrue se promne l'aise sur ces plateaux ou ces molles ondulations naturellement draines, et prserves par leur hauteur moyenne (200 mtres environ) des dangers d'inondation qui menacent les valles. Dans l'apprentissage agricole que la nature de l'Europe impose l'homme, ces rgions taient les moins revches. Il y fut prserv du rude ennemi qu'il n'a vaincu qu' la longue, la fort marcageuse, contre laquelle le feu ne peut rien. Ce n'est pas seulement par la facilit de culture, mais encore par la salubrit qu'y furent attirs les tablissements humains : le soleil et la lumire avaient libre jeu, sur ces surfaces dcouvertes, pour carter les exhalaisons malsaines entretenues ailleurs par l'paisseur des forts. Sur les fonds argileux et tenaces, sur les terrains raboteux de granit ou de grs, dans les rgions morainiques o parmi les tangs et les lacs gisent les blocs abandonns par les anciens glaciers, la fort se dfendit longtemps. Ici, au contraire, point de ces luttes obstines contre les arbres ; point de ces jours amers passs dfricher la fort jusque dans l'entrelacement de ses racines, dont Schiller a recueilli le souvenir dans les vieilles lgendes germaniques : Und hallen manchen sauren Tag, den Wald Mit weit verschlungenen Wurzeln auszuroden ! Telles que nous venons de les caractriser, ces natures de sol, terre noire, lss, limon des plateaux, sont circonscrites dans la partie moyenne de l'Europe ; au Sud elles n'atteignent pas la Mditerrane ; on ne les rencontre plus, au Nord, par del les lignes de moraines qui marquent la limite mridionale qu'ont atteinte, dans les plus rcentes de leurs invasions, les glaciers scandinaves. Comme les formations analogues de la Chine et de l'Amrique du Nord, elles sont attaches une zone dtermine et se succdent dans le sens des latitudes. La structure coupe de l'Europe occidentale ne leur permet pas de se drouler avec la mme continuit qu'en Russie et que dans la Chine du Nord. On distingue pourtant deux zones qui s'tendent, morceles il est vrai, de la Bohme la France : l'une par la plaine du Danube ; l'autre par une srie de Brden, pays plats et fertiles1, depuis longtemps distingus par le langage populaire, qui se droulent de Magdebourg la Westphalie, et qui, interrompus par les alluvions rhnanes, trouvent leur prolongement dans les croupes limoneuses de la moyenne Belgique. Ce sont les deux voies qui ont t tout l'heure indiques, l'une aboutissant la Bourgogne ; l'autre, par la plaine germanique, la Picardie et la Champagne.

1 C'est la dfinition qu'en donne Grimm.

Cette tude nous fournit un fil conducteur. Ce ne peut tre une concidence fortuite que l'on saisisse dans ces contres les traces d'un dveloppement plus prcoce, d'une marche plus rapide de civilisation. Le fer fut exploit aux poques les plus recules dans les plaines dcouvertes de la Moravie ; des relations commerciales tablies entre l'Oder et le Danube aboutissaient ces plaines. Le haut bassin danubien, ternel thtre de luttes entre les peuples, attira un commerce actif qui sut de bonne heure se frayer des voies travers les Alpes orientales. Les rgions les plus fertiles sont toujours les plus disputes. C'est ainsi que dans la rgion limoneuse du Nord de la Bohme l'tablissement des Gaulois Boens, qui ont laiss leur nom au pays, se superpose exactement au site dont une population antrieure avait dj dvelopp la richesse agricole. Sans doute les trouvailles archologiques nous font connatre surtout des armes, des instruments de luxe. Mais d'heureux hasards ont exhum aussi des tmoignages de la vie agricole que menaient les peuples au Nord des Alpes : le bl, l'orge, quelques fruits, des tissus fabriqus de lin, ont t trouvs dans les plus anciennes stations lacustres. On voit ces populations primitives dj en possession des principaux animaux domestiques, buf, mouton, chvre, porc1. Plus tard, quand les Romains firent connaissance avec le Nord de la Gaule, ils y rencontrrent des pratiques agricoles dont l'originalit et la supriorit les frapprent. L'invention de la charrue roues, de la moissonneuse roues, s'explique fort naturellement sur des plateaux dcouverts faibles ondulations, tandis que l'araire lger et facile manier est sa place sur les terres accidentes du Massif central et des bords de la Mditerrane. Est-on en droit d'admettre l'existence de relations suivies entre les peuples qui occupaient ces rgions limoneuses ? L'examen comparatif des trouvailles archologiques nous montre, soit entre les contres danubiennes et l'Est de la France, soit entre le Nord de notre pays et les contres situes l'Est du cours infrieur rhnan, des analogies dment constates, qui sont preuves de connaissance rciproque et d'changes. Une vie circule travers l'Europe centrale. Il est donc permis de parler d'anciennes voies de migrations et de commerce ayant reli la partie du continent qu'occupe la France celle qui s'tend vers l'Est par le Danube ou par les plaines mridionales de la Russie. C'est au sujet de la voie danubienne qu'un des plus profonds connaisseurs des civilisations primitives, Worsaae, a crit : De nouveaux flots de vie et de sang jeune n'ont pas cess pendant longtemps de couler par l chez les habitants des valles circumvoisines2. Quelque rserve qu'imposent ces questions d'origine, il est difficile de chercher ailleurs les sources communes de ces flots de vie, que dans la rgion de l'Asie occidentale qui s'tend au Sud du Caucase. C'est bien de l que semblent s'tre achemines vers nous les plantes nourricires ou utiles, et la plupart des arbres fruitiers et animaux domestiques que nous voyons acclimats de bonne heure dans notre Europe occidentale. Cette acclimatation suppose une haute antiquit de rapports humains. La gographie n'apporte-t-elle pas un tmoignage considrable en faveur de cette antiquit, si elle est en mesure de montrer, comme nous avons essay de le faire, par quelles voies naturelles ils ont pu se transmettre ?

1 La race actuelle du buf que son museau noir, sa tte large et sa couleur brune distinguent de celles qui sont, plus tard, venues du Nord, se retrouve dans les tourbires prhistoriques de la Suisse. 2 Worsaae, Die Vorgeschichte des Nordens nach gleichzeitigen Denkmlern, 1878, p. 82.

La France garde le pli ineffaable de ses origines profondment continentales. Le groupement de ses populations semble s'tre accompli sous l'influence de refoulements partis de l'Est. Il serait difficile d'expliquer autrement bien des faits ; entre autres, le mode de rpartition sur notre territoire des dolmens. Si frquents dans l'Ouest, on sait qu'ils se montrent trs rares dans la partie orientale de notre pays. Si ce type de constructions primitives a pu se rpandre depuis le Nord de l'Afrique jusqu' l'Irlande, quel obstacle, sinon la pression de peuples arrivant par d'autres directions, a empch son expansion ou supprim ses traces vers l'Est ? Les populations brunes et fortement brachycphales qui sont de longue date dominantes dans le Massif central, la Savoie, une grande partie de la Bourgogne, se rattachent par des affinits anthropologiques, non aux Ibres actuels, mais plutt celles qui, sous des mlanges divers, peuplent encore la rgion danubienne. Elles occupent l'extrmit de cette chane d'anciens peuples qui a mis en culture la zone de terres fertiles qui traverse de part en part le continent de l'Europe. Lorsqu'on essaie de chercher les causes des tendances et des aptitudes invtres d'une population, la prudence conseille de ne pas s'en tenir l'tude de leur milieu actuel, mais de considrer aussi les antcdents. C'est peut-tre par des habitudes importes, autant que par l'influence directe du sol, que s'explique le temprament obstinment agricole de la majorit de nos populations.

3.
La troisime des voies de migrations que nous avons indiques longe jusqu'en Flandre le littoral de la mer du Nord. Elle suit la zone d'ternelle verdure, celle des marschen, polders, watten ou alluvions littorales, dont la carte montre l'tendue. Elle est spare au Sud de la zone de lss ou de limon qui se droule de l'Elbe l'Escaut par une srie de landes et de tourbires : Campine, Peel, Bourtange, Landes de Lunebourg ; sols ingrats de graviers et de sable, provenant en partie de dbris de moraines glaciaires ; espaces dshrits, o l'ternelle alternance de bois de pins, de maigres champs, de bruyres brunes attriste la vue. On ne peut imaginer le plus frappant contraste que celui qui existe entre ces rgions encore aujourd'hui assez solitaires et les deux zones fertiles et populeuses qui la limitent au Nord et au Sud. Ces terres amphibies, menaces par les revendications de la mer, et o l'eau, subtil et sournois destructeur, s'insinue et suinte dans le sous-sol, offraient certainement des conditions plus difficiles que les plates-formes limoneuses de l'intrieur. On s'explique cependant les avantages qui attirrent les hommes. Il est prouv que les espaces dcouverts le long des ctes, distance des exhalaisons et des dangers de la fort, furent pour les habitants primitifs du Jutland et des les danoises les sites favoris d'tablissements. De tels espaces ne manquaient pas le long de la mer du Nord. La fort n'a jamais tendu ses masses impntrables sur ce littoral : les arbres y ont trop lutter contre la violence des vents d'Ouest. Pourvu qu'un monticule, cr artificiellement au besoin, pt protger l'habitation de l'homme, son heim, contre les eaux, son existence tait assure, en attendant que comment l're des grands endiguements ; ce qui n'eut lieu qu'au Moyen ge. En outre il trouvait un moyen de circulation facile dans le lacis des bras fluviaux. L'herbe, plus que les crales, est ici le produit naturel ; aussi l'levage se montra-t-il ds le dbut la vocation naturelle de ces futurs manufacturiers de lait, de viande et de btail. Les peuples

qui se grouprent le long de la mer du Nord furent des leveurs avant d'tre des marins. Il y eut sans doute de bonne heure des groupes particuliers qui surent se hausser un certain degr de rputation et de puissance par leur habilet nautique ; Tacite en connat. Mais l'levage resta le fond de l'existence. La nomenclature singulirement image que les marins des mers du Nord appliqurent aux les et aux cueils travers lesquels ils avaient diriger leurs navires, emprunte la plupart de ses expressions mtaphoriques au btail et la vie de pturage. Ces communauts grandirent longtemps part, retranches dans des conditions originales d'existence, contractes dans le sentiment de leur autonomie. Elles n'entrrent que tard dans l'histoire, que quelques-unes devaient remplir de leur nom1. Leur fortune est lie au dveloppement de l'Europe moderne. Assez tt cependant ce littoral devint une ppinire de groupes transportant sur des rivages analogues leur mode d'existence. De l partirent des migrations sur lesquelles l'histoire est muette, et qui prcdrent les invasions qu'elle connat. Sur la cte oppose au vieux pays frison, celle du Fen britannique, entre Lincoln et Norfolk, les mmes conditions de vie n'eurent pas de peine s'installer. Mais c'est surtout dans le Nord-Ouest de l'Europe et notamment dans la basse plaine germanique qu'elles taient destines faire fortune. Ces contres font partie de la surface qu'avait recouverte, dans leur dernier retour offensif, les grands glaciers scandinaves. L'empreinte glaciaire y est encore sensible. Le desschement des innombrables marcages qu'y avait laisss le vagabondage torrentiel conscutif la fusion des glaces fut une des grandes uvres de la colonisation systmatique du Moyen ge et des temps modernes. Grce au travail de l'homme ce furent les prairies qui succdrent aux dpressions marcageuses ; et l'on peut dire que nulle forme de culture, avec le genre de vie qu'elle implique, n'a gagn autant de terrain en Europe depuis les temps historiques. En France le dveloppement continu de la zone d'alluvions cesse au Boulonnais. Ensuite, bien que le climat reste favorable, la nature du sol ne se prte qu'avec intermittences au dveloppement des prairies. Cependant nos races de gros btail et particulirement celles de chevaux sont jusqu'au del du Cotentin en rapport de parent avec celles du Nord-Ouest de l'Europe. Quand les Normands arrivrent, ils trouvrent dj des prdcesseurs sur nos rivages. Il faut donc tenir compte aussi, dans nos origines, de ces attaches avec les premires civilisations des mers du Nord, bien que postrieures par la chronologie et certainement moindres en importance que les rapports d'ge immmorial avec l'Ibrie et l'Europe centrale.

CHAPITRE IV. PHYSIONOMIE D'ENSEMBLE DE LA FRANCE.


LA France oppose aux diversits qui l'assigent et la pntrent sa force d'assimilation. Elle transforme ce qu'elle reoit. Les contrastes s'y attnuent ; les invasions s'y teignent. Il semble qu'il y a quelque chose en elle qui amortit les angles et adoucit les contours. A quoi tient ce secret de nature ? Le mot qui caractrise le mieux la France est varit. Les causes de cette varit sont complexes. Elles tiennent en grande partie au sol, et par l se rattachent
1 Danois, Angles, Saxons, Frisons.

la longue srie d'vnements gologiques qu'a traverss notre pays. La France porte les signes de rvolutions de tout ge. Elle appartient une de ces rgions du globe, plus exceptionnelles qu'on ne pense, qu' diverses reprises, par retouches nombreuses, les forces intrieures ont remanies. Les parties mmes qui sont entres depuis longtemps dans une priode de calme, n'ont pas perdu la trace des mouvements intenses qu'elles ont subis autrefois. L'usure des ges peut bien amortir les formes et abaisser les reliefs ; elle russit moins abolir les proprits essentielles des terrains. Ne voit-on pas en Bretagne un pays celui de Trguier redevable de la fertilit qui le distingue aux matriaux d'un volcan teint depuis les premiers ges, et dont l'existence est depuis longtemps certes efface du model terrestre ? En ralit les phases de l'volution gologique, si complique, de la France sont encore en grande partie crites sur le sol. Les contractions nergiques qui, dans une priode plus rcente, ont pliss le Sud de la France, ont eu leur rpercussion sur les massifs anciens qui leur taient opposs. Elles ont eu raison de la rsistance des parties les plus voisines, et leurs effets n'ont expir qu' grande distance du foyer d'action. Elles en ont renouvel le relief et raviv l'hydrographie. Le Massif central semblait dfinitivement mouss par l'usure des ges, lorsque le contrecoup des plissements alpins y dressa des reliefs, y veilla des volcans. Puis, peine l'uvre de consolidation de nos grandes chanes actuelles, travers une srie d'efforts et d'avortements, tait-elle acheve, que la destruction en avait commenc. De ces chanes qui n'ont t bauches que pour disparatre, ou de celles qui ont rsist mais en cdant chaque jour aux agents destructeurs une partie d'elles-mmes, les torrents, les glaciers, enfin les rivires actuelles firent leur proie. Elles ont entran au loin des masses de dbris. Longtemps on n'a pas apprci sa valeur l'importance de ces destructions. On sait maintenant que ce sont des dbris de ce genre qui, au pied des Pyrnes et des Alpes, du Massif central et des Vosges, ont constitu des sols tels que les chambarans du Dauphin, les boulbnes de Gascogne, les nauves de la Double, les brandes du Poitou, etc. Ces varits de sol se combinent avec des varits non moins grandes de climat pour composer une physionomie unique en Europe. En France, comme en Allemagne et en Italie, on pose volontiers l'antithse du Nord et du Midi. C'est le moyen d'tiqueter sous une formule simple des diffrences trs relles. Mais on ne tarde pas s'apercevoir que, chez nous, cette division se subdivise et se dcompose en un plus grand nombre de nuances diverses que partout ailleurs. Il faut distinguer d'abord le Midi du Sud-Est ou mditerranen du Midi du SudOuest ou ocanique. C'est surtout l'image du premier, qui, lorsque nous parlons du Midi, se prsente notre esprit : la plus tranche et, suivant le mot de Mme de Svign, la plus excessive. Cependant, il suffit qu'on s'loigne de Narbonne d'une cinquantaine de kilomtres vers l'Ouest, pour que l'olivier, ce compagnon fidle de la Mditerrane, disparaisse. Un peu plus loin cessent les tapis de vignes qui couvrent aujourd'hui les plaines : des champs de bl et de mas, des bouquets, puis de petits bois de chnes-rouvres composent peu peu un paysage de tout autre physionomie. C'est qu'insensiblement, en s'loignant de la Mditerrane vers Toulouse, on passe de la rgion de pluies faibles et surtout ingalement rparties une rgion de pluies plus abondantes, mieux distribues qui, dans le Haut-Languedoc, le Quercy, l'Agenais, l'Armagnac, offrent un maximum au printemps. La transition est gradue : l'augmentation des pluies

d't, si rares sur le bord de la Mditerrane, dj sensible Carcassonne, se dessine nettement entre cette dernire ville et Toulouse. Graduellement aussi, mais plus loin vers l'intrieur, s'amortit la violence des vents, dont le chur bruyant se dmne autour de la Mditerrane. Le sol mieux lubrfi, moins balay, se dcompose en un limon tantt brun, tantt jaune clair. Le mas, qui a besoin des pluies de printemps, dispute la place au bl. Il y a donc au moins deux Midis dans le Midi. Celui de la Mditerrane, du Roussillon, du Bas-Languedoc, de la Provence calcaire est le plus accentu, surtout par l'empreinte que l't imprime au paysage. Lorsque les campagnes ont support plusieurs semaines de scheresse, une centaine de jours conscutifs de temprature suprieure 20 degrs, qu'un manteau de poussire couvre tout, on a un instant cette impression de mort qui s'associe l't dans certaines mythologies de l'antiquit et du Mexique. L'humidit s'est rfugie dans le sous-sol, o de leurs longues racines les arbres et arbustes vont la chercher. Les rivires drobent leurs eaux sous un lit de galets. Sur les coteaux rocailleux il ne reste rien de la floraison riche et varie qui a clat au printemps. Mais les pluies cycloniques qu'amne gnralement la dernire moiti de septembre mettent fin cette crise de l'anne. Octobre et novembre sont dans notre rgion mditerranenne les mois pluvieux par excellence. Avec la fin de l't se ravivent les brusques contrastes de temprature, dont l'influence parfois perfide, mais en somme plutt tonique et raffermissante, est un des caractres de notre climat provenal. Partout o la ceinture montagneuse rgne autour de la Mditerrane, la transition du paysage est trs brusque. Le contraste est complet travers nos Cvennes : Karl Ritter, dans une de ses lettres de voyage, note combien, allant en diligence de Clermont Nmes, ce changement rapide le frappa. Au contraire, dans la valle du Rhne ce spectacle se morcelle et se multiplie. C'est successivement que les formes vgtales mditerranennes prennent cong : l'olivier vers les gorges de Viviers, le chne-vert au del de Vienne ; le mrier au pied du Mont d'Or lyonnais, peu prs au point o les vignes d'espces bourguignonnes, gamay, pineau, etc., se substituent aux plants qui rtissent sur les coteaux du Rhne. Mais encore plus loin on trouverait quelques missaires de la vgtation mditerranenne blottis l'abri des escarpements calcaires du Jura mridional. De mme, par la rgion des Causses, l'amandier, se glissant dans les replis des valles, pntre jusqu' Marvejols ; le chne-vert jusqu' Florac et mme s'avance aux environs de Rodez. Il semble que la vgtation mditerranenne, soit doue, sous l'influence du climat actuel, de force envahissante, et que les roches calcaires, par leur chaleur et leur scheresse lui facilitent la marche vers le Nord. Mais vers Grenoble dj, vers Vienne, le cadre et le tableau ont chang. Le soleil d'aot, qui dessche les valles pierreuses de la Durance, fait tinceler dans la verdure celle du Graisivaudan. La prairie se mle la vigne et aux arbres fruitiers. La fort couvre les massifs de la Grande-Chartreuse et du Vercors. Le feuillage clair du noyer s'panouit dans un air humide quoique encore baign de lumire. C'est que nous entrons dans la zone des ts mouills, o l't devient, suivant le rgime de l'Europe centrale, la saison qui apporte la plus grande quantit de pluie. Ce sont les conditions qui rgnent en Suisse, dans la BasseAuvergne, et qui font de la Limagne un verger. Lyon n'chappe pas entirement au Midi ; il en a surtout les brusqueries de temprature, la bise, d'assez fortes amplitudes dans les diffrences de chaud et

de froid. En somme, pourtant, une note plus septentrionale domine dans le paysage. Cet aspect, dj sensible dans le Bas-Dauphin, plus accentu dans la Dombes, rsulte surtout de la composition du sol. L'empreinte des anciens glaciers n'a pas disparu. Sous forme de dpts boueux, de graviers et cailloutis, de limon dcalcifi, d'argiles paisses, les lments triturs des anciennes moraines constituent au seuil du Midi des terres froides aux frquents brouillards. La Bresse mme, que les glaciers n'ont pas atteinte, a un sol impermable o le voisinage de l'eau se devine la frquence des arbres, des buissons, des prs, qui, avec les champs dont ils sont surmonts, se confondent en t dans un poudroiement de verdure. La varit dans la France du Nord n'est pas moindre, mais elle est autre. Elle est faite de nuances, plus que de contrastes ; elle se fond dans une tonalit plus douce. Le relief se montre dans le Nord plus uniforme. Pour peu que l'il se soit habitu aux formes du Midi, il y a comme une impression de regret, une lueur de tristesse laquelle peu de voyageurs chappent, ds qu'ils ont franchi le Massif central, devant la continuit des lignes et l'alanguissement des horizons. Il rsulte de cette uniformit de relief plus d'homognit dans le climat. C'est surtout de la France du Nord qu'on peut dire qu'elle est au vent par rapport l'Atlantique. Les dpressions baromtriques dont, en hiver, l'Atlantique-Nord est le foyer, obissent dans leur mouvement de translation vers l'Est des trajectoires qui rencontrent gnralement l'Irlande et la Norvge ; mais l'branlement caus par ces tourbillons d'air humide et tide se communique jusqu' la Bretagne. C'est de l qu' partir d'octobre, poque o ce rgime a coutume de s'tablir dans le Nord-Ouest de l'Europe, les pluies cycloniques ne tardent pas gagner toute la France du Nord. De la Bretagne aux Vosges les mmes perturbations, se propageant sans obstacles, amnent averses, grains ou pluies fines ; les rivires entrent en crues en mme temps. Le vent Sud-Ouest charrie pardessus les plateaux de Bourgogne et de Lorraine ses colonnes de nues noires. La partie septentrionale de notre pays est donc celle o se fait sentir surtout l'attnuation anormale du climat. Elle est, sinon sur le passage ordinaire, du moins dans le voisinage immdiat des dpressions qui crent en hiver le climat ocanique. Tandis que, dans l'intrieur du continent, une zone de hautes pressions et de froids s'avance frquemment de la Russie mridionale et de la Pologne jusqu'en Bavire, en Suisse et mme au del, le Nord de la France reste le plus souvent en dehors de cette dorsale ; il chappe ainsi aux rigueurs du climat continental. Il est rare qu' l'Ouest du Rhin la gele se prolonge avec continuit plus de quelques jours. Si nos hivers ternes et nbuleux ont leur tristesse, du moins le mouvement de l'eau, la verdure persistante de nombre de plantes y conservent l'image ou l'illusion de la vie. Ds que reviennent les tempratures propices au dveloppement de la vgtation, le cycle de vie recommence, mnageant la plante jusqu' sept mois, ou mme huit mois dans les valles de la Loire, pour parcourir les phases de son existence. Certes plus d'une fois la prcocit est punie. Mais en somme l'effet est de rpartir sur une trs grande partie de l'anne la possibilit des occupations agricoles, de multiplier les occasions et les genres de cultures. Imaginez maintenant dans ce cadre de la France du Nord tout ce qu'un climat changeant et une grande varit de sol peuvent produire de nuances. Car ici plus encore qu'ailleurs, c'est par additions ou soustractions successives, par des

touches tour tour tentes et reprises, que procde le changement de la nature vivante. Le printemps apparat plus tt dans la valle du Rhin que dans le reste de l'Allemagne, et plus tt dans l'le-de-France que dans la valle du Rhin. Par plusieurs traits la Lorraine continue tenir de l'Europe centrale : les pluies d't y sont bien marques ; les plateaux rocailleux de Lorraine et de Bourgogne leur doivent la conservation de leurs forts, qu'il est si difficile de faire revivre une fois dtruites. Ce que l'Est doit encore sa position plus continentale, c'est une plus longue dure de ces automnes lumineux, qui aident la vigne mrir. Situe vers la limite des influences continentales et maritimes, encore sensible aux influences mridionales, la contre entre le Rhin et Paris tire de cet tat d'quilibre instable une sensibilit plus fine pour rflchir les moindres varits d'altitude, d'orientation et de sol. De l, des touches trs varies de physionomie. Telles, par exemple, les diffrences qu'on observe entre les versants sur lesquels montent les vents pluvieux de l'Ouest, et les versants opposs. Les escarpements calcaires du Mconnais, avec leurs tons clairs, leurs pierrailles croulantes qu'enveloppe une vgtation finement cisele de liserons et de lianes, voquaient chez Lamartine des images de Grce. En effet, entre l'humide Bresse et les ternes plateaux de l'Auxois, ces lignes de coteaux tals vers l'Est ont quelque chose de lumineux qu'on ne reverra plus. Toujours la faveur d'une pareille orientation, le chtaignier et mme l'amandier s'avancent jusque dans les plis des valles d'Alsace. Les flancs orientaux des ctes lorraines s'vasent en cirques, dans lesquels la lumire et la chaleur rflchies font mrir des vignes. Ils abritent prs de Metz de vritables vergers. Et jusqu'au pied de l'Ardenne, qui les protge du vent du Nord, se prolongent les belles cultures amies du soleil : vignes, fruitiers, noyers, associs une vgtation qui, par la multiplicit et l'lgance des formes annonce dj, ou rappelle encore le Midi. Les gographes-botanistes remarquent que parmi les principaux agents qui influent sur la vgtation, eau, chaleur et sol, c'est dans les climats de transition que le sol gagne surtout de l'importance : l'observation s'applique bien la France du Nord. Celui qui la traverse dans le sens des latitudes, soit par exemple de Metz Reims, ou de Nancy Paris, voit bientt, dans le Porcien, l'Argonne, le Perthois, le Vallage, succder une autre nature celle des plateaux et des ctes calcaires. La vigne s'clipse momentanment. Le foisonnement des arbres, tantt masss en forts, tantt pars dans les haies, les enclos et les champs, l'association du gent, du bouleau et de la bruyre dans les parties incultes, les tangs et noues dont des sentiers toujours gluants dnoncent les approches : tout semblerait indiquer un autre climat. Il n'en est rien cependant ; ce changement rsulte uniquement de l'apparition d'une troite, mais longue bande d'argiles qui va des bords de l'Oise ceux de la Loire, de la Thirache la Puisaye, et o il est ais de reconnatre encore une des plus grandes lignes forestires de la France d'autrefois. On sait que dans la France du Nord les diffrentes couches de terrain prsentent une disposition concentrique autour de l'le-de-France. Quand on vient de l'Est vers Paris la nature du sol change ainsi presque chaque pas. Cette disposition favorise ces vocations alternantes de Nord et de Sud. L'il perd et retrouve tour tour les caractres qu'il est habitu associer ces deux mots. Ces alternances ne prendront fin qu' mesure que le rapprochement de la Manche et de la mer du Nord se fera sentir davantage. Alors l'tat plus frquemment nbuleux du ciel, l'accroissement des jours de pluie, une notable diminution des tempratures d't, jointes l'arrive plus prcoce des pluies d'automne,

exercent leur tour un effet sensible sur la physionomie de la nature. La vigne, prmaturment surprise par l'humidit de septembre, nous quitte dfinitivement l'Ouest de Paris, et le pommier la remplace. Le htre qui, dans l'Est, hantait surtout les collines et les montagnes, se rapproche des plaines. Quelque peu chtif encore Fontainebleau, plus vigoureux Saint-Gobain, il devient l'arbre dominant sur les flancs des valles normandes. Il y prospre, comme au bord des golfes ou fhrden danois, dans l'atmosphre nuageuse o Ruysdael se plait faire clater la blancheur de son tronc. Mais la Picardie et une partie de la Normandie sont constitues par des plateaux limoneux reposant sur un sous-sol permable qui en draine nergiquement la surface. Le sol attnue en quelque sorte par sa scheresse les effets du climat. Les pturages et les prairies rgnent sur les argiles du Pays d'Auge, mais ils sont l'exception sur ces plateaux : terre de promission pour le bl qui, grce la profondeur de ses racines, n'a pas besoin d'tre constamment humect. Entre les deux aspects de la France du Nord, l'le-de-France est la contre mdiatrice qu'elle est presque en toutes choses. La nature, alanguie dans les plaines aux contours mous du Berry et de la Champagne, se rveille dans l'lede-France. Les sables siliceux de Fontainebleau, bords d'eaux vives, abritent une flore chaude et une faune dans laquelle se glissent, comme en une oasis, quelques lments tout fait mridionaux. Les replis des valles profondment burines enveloppent des cultures de figuiers. Par ces traits l'le-de-France rappellerait le Midi. Mais elle a aussi ses forts humides, et surtout ses grandes plates-formes agricoles qui, de Paris, s'tendent vers la Picardie et le Vexin. Ce sont deux mers diffrentes que celle qui, des Pays-Bas au Finistre, embrume souvent notre littoral, et celle qui rayonne de la Bretagne mridionale aux Pyrnes. C'est bien encore en ses jours de sauvagerie un Ocan terrible que celui qui bat nos ctes du golfe de Gascogne et qui, de tout le poids de la houle accumule dans mille lieues sans rivage, entame les craies dures de la Saintonge ou dvore les roches de Saint-Jean-de-Luz. Mais il ne ressemble plus l'Ocan celtique ou scandinave. A mesure qu'on va vers le Sud, on s'carte des voies ordinaires qui charrient vers nous, surtout en hiver, les bourrasques du large. En t la marche du soleil amne vers le Nord la zone de hautes pressions des Aores et rpand le calme dans l'atmosphre de l'Ocan d'Aquitaine. Le voile de nbulosit qui plane si frquemment entre les ctes de Terre-Neuve et d'Irlande s'claircit notablement au Sud de la Bretagne. Un climat diffrent prvaut dans la zone que la France prsente la Manche et. dans celle qu'elle prsente au golfe d'Aquitaine. Notre Finistre breton, compar aux autres promontoires de l'Europe occidentale qui reoivent de plein fouet l'assaut des bourrasques ocaniques, se fait dj remarquer par une attnuation des phnomnes. Ni par la rapidit des oscillations baromtriques, ni par la frquence des phnomnes lectriques, ni par la quantit de pluie il n'gale la Norvge, l'Ouest de l'Irlande, la Cornouaille anglaise. Toutefois les parties non abrites subissent les effets corrosifs des vents du large, qui tourmentent ou tuent les arbres et forcent les cultures se blottir l'abri de ces murailles de pierre dont le pays est trangement dcoup. Mais c'est surtout l'insuffisance de chaleur qui, dj marque ds le mois d'avril et s'accentuant de plus en plus dans la priode o les plantes doivent se hter d'accumuler la chaleur ncessaire, empche la vigne et la plupart des fruits d'atteindre la maturit. Les cultures marachres, les fraisiers, les primeurs varies, tout ce qui exige du climat plus de prcocit que de chaleur, sont les dons qu'en change a reus notre extrme promontoire ocanique.

Les modifications s'chelonnent rapidement de la Vilaine la Gironde. Dj la cte mridionale de Bretagne est plus lumineuse. Un clair soleil joue souvent sur les croupes fleuries qui bordent le Morbihan : ciel mouill, radieux entre deux averses, mais dont l'clat plus grand se manifeste dj par une avance dans l'poque des moissons. Dans la Bretagne occidentale cette date recule, comme en Normandie, jusqu'en aot ; dans la Bretagne mridionale elle est plus prcoce. Poussons jusqu'au Sud de la Vende, et l, comme en Barn, la rcolte, ds la premire moiti de juillet, est chose faite. Par les valles ces effluves de climat ocanique pntrent profondment. La feuillaison printanire entre Tours et Saumur est de cinq jours en avance sur Orlans. Sous leur ciel trs doux les valles angevines et tourangelles abritent, avec la vigne, une grande varit de ces cultures dlicates qui rclament de l'homme attention et presque amour et qui affinent celui qui s'y livre. Les ts au voisinage de cette mer d'Aquitaine sont chauds et ensoleills. Les observations mettent aujourd'hui hors de doute une diminution sensible de pluie dans la partie de la cte qui s'inflchit entre la Loire et la Gironde. Aprs une lgre recrudescence de pluie en mai, le littoral de la Saintonge et mme celui du Poitou se montrent, pendant les mois dcisifs de juin, juillet et aot, plus secs que l'arrire-pays. Les orages du Sud-Ouest semblent dvier ; ils les pargnent, tandis qu'ils vont faire rage sur les hauts plateaux limousins. Ds lors, aux plantes feuillage vert que favorisait la tideur du climat breton, s'ajoutent celles qui ont plus d'exigences de lumire et de chaleur. Le chne-vert, aprs quelques timides apparitions dans les parties abrites des Ctes-du-Nord, se montre dans de Noirmoutier, il festonne les ctes calcaires de Saintonge. Une autre essence, trs rare encore en Bretagne, le chne-tauzin, devient dominante. Et tandis que la physionomie vgtale s'enrichit d'un grand nombre de traits nouveaux, elle perd d'autres lments. Le htre a cess de tapisser les collines ; le charme qui, surtout dans le Nord-Est, compose la plupart des taillis, manque de la Rochelle Bayonne. C'est bien une sorte de Midi anticip qui apparat ainsi au tournant de la Bretagne, et se prolonge travers la Saintonge. Rien que l'aspect des maisons aux toits peine inclins serait un indice de la scheresse du climat. L'exploitation fort ancienne des marais salants est un signe de la puissance qu'y prennent les rayons du soleil. Les salines du Croisic sont peu prs les plus septentrionales que tolre le climat ocanique. Pour les peuples maritimes du Nord, ces pays du sel, de la vigne et de fins produits taient la premire apparition d'une nature mridionale. Il ne tint pas aux Anglais qu'ils devinssent pour eux un Portugal. Ce n'est pas toutefois le Midi, tel qu'il clate dans la valle du Rhne. La fracheur des prairies dans les valles, la frquence dans les sables de genistes touffues tout illumines de fleurs jaunes, indiquent une composition diffrente des lments du climat. Ce que la rigueur accidentelle des froids, la violence des vents, l'intensit des scheresses, le rgime des cours d'eau mlent de brusque et d'un peu pre la nature du Sud-Est de la France, s'attnue en ce Sud-Ouest dans une tonalit plus gale. Il y a pourtant des recrudescences et des sursauts. A l'abri des dunes de Soulac, au Sud de la Gironde, dans l'atmosphre surchauffe des sables, les eaux infiltres communiquent la vgtation une vigueur et un clat superbes. La vgtation siliceuse des Landes, qui s'tait montre par intermittences sur les sables pars en Prigord, prend possession du sol ; le panache des pins maritimes se projette au-dessus des fourrs d'ajoncs et

de bruyres ; le chne occidental remplace le chne-yeuse. Enfin, lorsqu'apparaissent les pics pyrnens, dans l'angle o s'engouffrent les vapeurs des vents d'Ouest, les pluies reprennent avec intensit. Pluies interrompues de soleil, qui pourtant excluent la vigne, remplace par le pommier sur les croupes verdoyantes et fourres du pays basque. Les orages arrivent en quelques minutes ; ils courent avec une rapidit extraordinaire de pic en pic sur la cte ; mais un radieux soleil les a bientt dissips aux quatre coins du ciel. Ce ciel mobile et gai, plus doux dans les Charentes, plus ardent en Gascogne, plus capricieux dans le pays basque, a tout le brillant du Midi sans le sombre clat de la Mditerrane. Ce qui frappe d'abord dans l'ensemble de cette physionomie, c'est l'amplitude des diffrences. Sur une surface qui n'est que la dix-huitime partie de l'Europe, nous voyons des contres telles que Flandre ou Normandie d'une part, Barn, Roussillon ou Provence de l'autre ; des contres dont les affinits sont avec la Basse-Allemagne et l'Angleterre, ou avec les Asturies et la Grce. Aucun autre pays d'gale tendue ne comprend de telles diversits. Comment donc se fait-il que ces contrastes n'aient pas t des foyers d'action centrifuge ? Il n'a pas manqu sur nos ctes d'immigrants saxons, scandinaves ou autres ; on ne voit pourtant pas que ces groupes aient jamais russi, s'ils l'ont mme tent, se constituer en populations part, tournant le dos l'intrieur, comme il est arriv pour certaines tribus maritimes, frisonnes ou bataves, de Basse-Allemagne. C'est qu'entre ces ples opposs la nature de la France dveloppe une richesse de gammes qu'on ne trouve pas non plus ailleurs. Si le Nord et le Sud font saillie en vif relief, il y a entre eux toute une srie de nuances intermdiaires. Par une interfrence continuelle de causes, climatriques, gologiques, topographiques, le Midi et le Nord s'entrecroisent, disparaissent et rapparaissent. La France est place de telle sorte par rapport aux influences continentales et ocaniques qui s'y rencontrent dans un quilibre instable, que de diffrents cts plantes et cultures ont voie libre pour se propager, pour profiter de toutes les occasions que multiplient les varits de relief et de sol. Le mlange du Nord et du Sud est plus marqu dans certaines contres de transition comme la Bourgogne et la Touraine, qui reprsentent, pour tendre l'expression de Michelet, l'lment liant de la France. Mais on peut dire que ce mlange est la France mme. L'impression gnrale est celle d'une moyenne, dans laquelle les teintes qui paraissaient disparates se fondent en une srie de nuances gradues. Il en rsulte la grande varit de produits auxquels le sol franais se prte ; varit qui est une garantie pour l'habitant, le succs d'une culture pouvant, dans la mme anne, compenser l'chec d'une autre. Le grand avantage, crivait rcemment un consul anglais, que le petit tenancier ou le petit propritaire a en France, est dans les diffrences de climat qui favorisent la croissance des articles varis et de petits produits qui ne viennent pas bien dans notre pays. Ce sont ces petits produits qui rendent possible l'idal qu'a longtemps caress l'habitant de la vieille France, et qui reste encore enracin et l, celui de raliser et d'obtenir sur place tous les lments et les commodits de la vie. C'tait bien le dsir que devaient suggrer ces benots pays, rpartis de tous cts, dans lesquels il n'tait pas chimrique de rver une existence abondante, se suffisant largement elle-mme. Gnralisez cette ide : elle ressemble assez celle que la moyenne des Franais se fait de la France. C'est l'abondance des biens de la terre, suivant l'expression chre aux vieilles gens, qui pour eux s'identifie avec ce nom. L'Allemagne reprsente surtout pour l'Allemand une ide ethnique. Ce que le Franais distingue dans la France, comme le prouvent ses regrets quand il s'en

loigne, c'est la bont du sol, le plaisir d'y vivre. Elle est pour lui le pays par excellence, c'est--dire quelque chose d'intimement li l'idal instinctif qu'il se fait de la vie. Il y a pourtant en France de mauvais comme de bons pays. Il en est qu'on dcorait d'pithtes flatteuses, et qui, surtout jadis, s'opposaient dans l'esprit et le langage populaires aux terres plus dshrites, rduites remplacer par de mesquins expdients de subsistance, le bl, le vin et le reste. Le cultivateur des bons pays a du mpris pour la terre qui ne nourrit pas son homme. Un certain air de compassion tempre de raillerie accueillait les habitants des ingrats terroirs vous au sarrasin ou la chtaigne, ou des pays incapables de se suffire et obligs de se pourvoir chez le voisin. Les pauvres habitants de la Vge excitaient ce sentiment quand ils paraissaient chez leurs riches voisins de la Comt, en qute de cendres de lessives pour amender leurs maigres terrains de grs. Il est probable que le joyeux habitant des valles tourangelles prouvait quelque chose de semblable pour ces pays de sable et de grs, o il vient plus d'arbres que de bl. Rabelais ne trouve pas d'autre expression pour peindre quelque part le dnuement de Panurge, que de nous le montrer tant mal en ordre qu'il ressemblait un cueilleur de pommes du pays de Perche. Chez tous, les favoriss comme les dshrits, abondance et prosprit veillent mmes formes de dsirs et d'ides. Le principal signe de luxe est l'abondance du linge, trait bien moins marqu chez nos voisins. Le mode de nourriture diffre peu chez la grande majorit des habitants ruraux de la France ; ni la cuisine mme, en dpit de quelques ingrdients qui sont objets de litiges entre le Nord et le Midi. Le paysan champenois que Taine montre mangeant sa soupe l'entre de sa maison se trouverait en cette attitude et cette occupation partout en France. Quand on voit dans les tableaux des rares peintres qui n'ont pas ddaign de peindre le paysan, les Lenain, l'attitude et la physionomie des ruraux du XVIIe sicle, on les reconnat chez leurs descendants d'aujourd'hui. Ce sont bien les gestes lents de ces mangeurs de pain, sachant l'occasion dguster le vin, assis autour d'une miche, pesamment sur leurs escabeaux de bois1. Le pain, avec des lgumes et des vgtaux, une nourriture animale dont la volaille et le porc font surtout les frais, telle est l'alimentation conforme un sol o les crales, avec les genres d'levages qui en dpendent, tiennent la plus grande place. Le bl est l'aliment prfr des Mridionaux de l'Europe, et prcisment nos principales terres bl sont au Nord. Autant le Franais se distingue de l'Anglais et mme de l'Allemand par son mode de nourriture, autant il se ressemble lui-mme sur ce point au Nord et au Sud. Pour les peuples germaniques qui nous avoisinent, notre paysan apprciateur de pain blanc, amateur de vgtaux, et ingnieux dans l'art de les produire, est un objet d'attention et de curiosit. Dans son rcit de la campagne de France, Gthe remarque l'antagonisme des deux peuples au sujet du pain : Pain noir et pain blanc sont la pierre de touche entre Franais et Allemands (das shibolet, das Feldgeschrei zwischen Deutschen und Franzosen). Nos pcheurs bretons, tous plus ou moins jardiniers sur leur littoral doux et humide, font Terre-Neuve l'tonnement des quipages anglais, en trouvant moyen de faire crotre quelques salades sur cette cte strile. Au XVIIe sicle nos rfugis transformrent par leurs cultures de lgumes et de jardinage le triste Moabit, dans la sablonneuse banlieue de Berlin.

1 Repas de paysans (Louvre, salle La Caze, n 548).

Une atmosphre ambiante, inspirant des manires de sentir, des expressions, des tours de langage, un genre particulier de sociabilit, a envelopp les populations diverses que le sol a runies sur la terre de France. Rien n'a plus fait pour en rapprocher les lments. Il y a toujours quelque chose d'pre dans le frottement des hommes de races diverses. Le Celte n'a pas pardonn l'AngloSaxon, ni l'Allemand au Slave. Ns de l'orgueil, ces antagonismes s'excitent et s'exasprent par le voisinage. En France, rien de semblable. Comment se raidir contre une force insensible qui nous prend sans que nous nous en doutions, qui s'exhale du fond de nos habitudes et nous rend de moins en moins trangers les uns aux autres ? Un peu plus tt ou un peu plus tard, tous ont successivement adhr au contrat. Il y a donc une force bienfaisante, un genius loci, qui a prpar notre existence nationale et qui lui communique quelque chose de sain. C'est un je ne sais quoi qui flotte au-dessus des diffrences rgionales. Il les compense et les combine en un tout ; et cependant ces varits subsistent, elles sont vivantes ; et leur tude, qui va maintenant nous occuper, est la contrepartie ncessaire de celle des rapports gnraux qui prcde.

CONCLUSION DE LA PREMIRE PARTIE.


Mais nous devons pralablement dgager quelques conclusions qui rsultent des faits qui viennent d'tre exposs, et qui sont propres clairer ceux qui vont suivre. 1 Trs anciennement l'influence du rapprochement de la Mditerrane et de la mer du Nord a pris corps sur notre territoire. Cette influence s'est gographiquement exprime et consolide par des routes, des lignes de relations grande porte. L'axe commercial de la France, une ligne partant de la Provence pour aboutir l'Angleterre et aux Flandres montre une remarquable fixit . Les principales foires du Moyen ge, celles de Beaucaire, Lyon, Chalon, Troyes, Paris, Arras, Thourout et Bruges, s'chelonnent d'aprs cette direction. Ce que peut tre pour la constitution d'une unit politique cette chose presque immatrielle qu'on appelle une voie de circulation, bien des exemples le montrent. L'Italie n'a pris figure de contre politique que lorsque les voies Appienne et Flaminienne se sont combines pour en lier les extrmits. Dans le faisceau des voies primitives de la Grande-Bretagne, la ligne de Londres la Severn, Watling Street, a t l'axe de l'Angleterre. 2 Mais la substance mme de notre civilisation est de provenance toute continentale. La priode organique o s'labore la personnalit de la France embrasse une norme srie de sicles d'influences terriennes accumules. L'arbre de nos origines tend au loin ses racines sur le continent. Dans le milieu gographique o la France s'est dveloppe, il n'y a pas de contres dont elle soit spare par de grandes oppositions physiques. Elle est situe hors de porte de ces contrastes fortement tranchs qu'engendrent la steppe ou le dsert. Par les conformits de nature qui l'unissent aux contres continentales voisines, elle a grandi entre des peuples de civilisation analogue. Cela est une garantie. La France a chapp ainsi des catastrophes qui ailleurs ont interrompu la vie historique, en Espagne et dans l'Europe orientale. Mais cela est aussi une limitation. Un tat qui parvient se constituer solidement au contact de deux rgions physiques trs diffrentes, comme le sont les domaines

de vie agricole et de vie pastorale, acquiert des chances presque indfinies d'extension ; ainsi la Russie, les tats-Unis et mme la Chine. De telles perspectives territoriales manquent la France ; les possibilits d'expansion dans l'Europe fortement individualise qui l'avoisine, se rduisent une zone restreinte. La mer, il est vrai, peut lui en offrir d'autres ; mais la France rencontre l d'autres genres de concurrence. 3 Il y a pourtant un caractre qui la distingue entre les contres continentales de l'Europe : c'est celui qu'on peut rsumer dans le mot de prcocit. La France prsente deux sortes de prcocit : l'une qui tient au climat et la varit des ressources du sol. C'est elle qui a suscit chez nous l'panouissement de nombreuses petites socits locales. Il est peu de parties de la France qui ne gardent les traces d'un long dveloppement autonome n des lieux mmes. L'autre genre de prcocit tient aux facilits d'tablissement, de circulation, de dfense, tout ce qui hte la vie gnrale. Ces facilits s'offraient ici en abondance. Une plus grande aisance que dans l'Europe centrale prside aux groupements des peuples. De nombreux vestiges d'anciens tablissements, d'enceintes mures, aussi bien en Lorraine et en Bourgogne que dans le Quercy, montrent l'importance spciale qu'ont eue jadis les plateaux calcaires, si harmonieusement distribus sur notre territoire. Les calcaires jurassiques, qui couvrent environ 100 000 kilomtres carrs, dessinent, autour du Bassin de Paris et du Massif central une double boucle en forme de 8, signale par lie de Beaumont comme un des traits caractristiques de la France. Ces terrains ne sont pas les plus fertiles, mais ils ont permis aux tablissements humains d'acqurir de bonne heure fixit et force de rsistance, de communiquer librement entre eux. La pierre de construction y abonde ; le drainage, qui s'opre naturellement grce la permabilit des roches, y rend l'air salubre ; l'rosion y creuse des valles unies, au tournant desquelles des plateaux dcoups se dressent comme des forteresses naturelles, sites d'oppida. La plupart des grandes et anciennes routes qui enlacent nos principaux massifs ont suivi, suivent encore ces plateaux calcaires. Expression de la nature de la France, cette prcocit a laiss des traces durables. Elle influe sur les manifestations ultrieures de la vie ; elle nous suit dans l'histoire. Si la cimentation des diverses contres de la Gaule n'avait pas t un fait accompli quand la vie historique s'veilla dans le Nord germanique, qui sait si des attractions nouvelles n'eussent pas prvalu ? Entre le Bassin de Paris et celui de Londres, entre la Lorraine et la Souabe, les diffrences sont moindres, au point de vue gographique, qu'entre ces contres et nos provinces mditerranennes. Que nanmoins cette combinaison l'ait emport, c'est un indice de dveloppement prcoce, de participation trs ancienne la vie gnrale qui avait alors pour foyer la Mditerrane.

DEUXIME PARTIE. DESCRIPTION RGIONALE.

LIVRE PREMIER. LA FRANCE DU NORD.


IL faut maintenant pntrer dans l'intimit de cet tre gographique. Mais quelles divisions adopter, et par o commencer ? La Mditerrane a clair nos origines ; mais c'est dans le Nord que s'est form l'tat franais. Entre la mer du Nord, la Manche, le Massif central et le Rhin, se droulent des rgions naturelles qui s'appellent l'Ardenne, les Flandres, le Bassin parisien, le Pays rhnan. Chacune a sa physionomie ; mais unies entre elles par des rapports faciles, toutes pntres d'influences gnrales, elles se combinent dans un ensemble qu'il ne faut pas morceler, la France du Nord. C'est cet ensemble qui a servi de berceau un grand tat. Il ne serait mme pas suffisant, pour l'intelligence de son dveloppement historique, de se borner la France du Nord. Il faut tenir compte du voisinage. Car, ainsi qu'un arbre dans une fort, un tat ne se spare pas du milieu o vivent ct de lui, en contact et en concurrence avec lui, d'autres tats. Essayons donc d'abord de retracer ce milieu, avant d'aborder la description rgionale.

I. ARDENNE ET FLANDRE.

CHAPITRE PREMIER. LE CONTACT POLITIQUE DE LA MER DU NORD.


LA partie d'Europe o les Pays-Bas expirent en face de l'Angleterre et qui s'ouvre, entre l'Ardenne et le Pas de Calais vers le Bassin parisien, est une rgion historique entre toutes. Peu de contres comptent plus de souvenirs de guerres. Il n'est presque pas une motte de terre, entre la Sambre et l'Escaut, l'Oise et la Somme, qui n'ait t foule par les armes. Et, le plus souvent, ces rencontres d'armes taient des rencontres de peuples : Celtes et Germains, Gallo-Romains et Germains, Franais, Anglais et Allemands. Les luttes par lesquelles durent se constituer races et tats, presss les uns contre les autres dans les troits espaces que leur mesure notre Europe, se sont en grande partie droules sur ce thtre. C'est en effet un carrefour auquel aboutissent les principales routes de l'Europe. On y venait, par terre, de la Mditerrane, depuis les temps les plus lointains. Par terre galement, les routes du Rhin et de la Basse-Allemagne y aboutissaient. Par mer, les navigations frisonnes et scandinaves, dans leur expansion vers le Sud, abordaient au pays de Kent et sur la cte flamande qui lui fait face. De cette convergence de routes, de cette concentration de rapports, il rsulta que cette contre devint peu peu un puissant foyer de vie gnrale. C'est par l que la propagande chrtienne s'avana vers le Nord : Reims, Tournai, Noyon, Corbie devinrent ainsi des centres d'influence lointaine,

religieuse et artistique. Plus tard, le commerce des Flandres fut vraiment un commerce universel, au sens que pouvait avoir ce mot au XIVe sicle. Conflits ou rencontres pacifiques, l'effet de ces rapports a t de mettre en branle les forces vives de la gographie politique. Nulle contre n'a subi plus de vicissitudes, plus d'attractions en sens contraire ; n'a vu plus de remaniements territoriaux. Les frontires politiques n'ont pas cess de varier. Dj antrieurement la conqute romaine une Belgique se distinguait de la Gaule ; Rome consacra cette division, le Belgium ; et cette Belgique romaine se dcomposa son tour pour donner naissance des marches-frontires appeles Germanies. Celles-ci se perptuent, aprs la chute de l'Empire, dans les provinces ecclsiastiques de Reims et de Cologne ; mais de leurs domaines ne tardent pas se dtacher les germes vigoureux de la Hollande et de la Flandre. Ainsi la sve cratrice de formations politiques nouvelles ne s'est jamais ralentie. Dans les contres de l'Ouest ou du Centre de la France, les noms des anciens peuples, Poitou, Limousin, Berry, etc., persistent sur les lieux qu'ils ont jadis occups : dans cette arne ouverte au voisinage de la mer du Nord, les noms, peu d'exceptions prs, ont t renouvels. Cette mer qui s'ouvre au Nord des falaises de Gris-Nez et de Douvres, avec ses pcheries, ses estuaires, ses fhrden, ses sunds, ses viks, ses les, n'est entre que relativement tard dans l'histoire. Nous recueillons chez les auteurs classiques l'impression encore frache de sa dcouverte. A l'poque o elle commenait pourtant attirer l'attention politique, au premier sicle de notre re, Pline a pour dsigner ses rives et ses riverains, pauvres hres qui brlent des feux de tourbe leur nourriture et leur ventre raidi par le froid1, des expressions qui nous feraient penser aux parages d'Alaska et des les Aloutiennes. Cependant, de plus en plus peuple sur ses rives, envahie par les navigateurs du Nord, elle ne devait pas tarder mriter le nom de mer Germanique. Quelque amlioration dans le mode de construction des navires fut sans doute l'humble origine de cette rvolution, qui eut pour effet de constituer, autour de la mer du Nord, une forme nouvelle du germanisme, la plus envahissante de toutes, le germanisme maritime et insulaire. Ce germanisme, dans la partie qui nous touche de prs, aboutit la cration de la Flandre et de l'Angleterre. Nous tudierons plus loin la Flandre. Notons seulement ici que, par ses attaches maritimes, par ses relations avec le Nord de l'Europe, elle reprsente une formation politique de type nouveau. Elle rompt avec les anciens centres politiques du pays, ceux de l'poque romaine : Tournai, Trouanne ; elle leur en substitue d'autres, voisins de la mer : Thourout, Bruges, Gand. L'invasion au vie sicle des Anglo-Saxons, venus de l'Elbe infrieur, produisit la substitution d'une Angleterre germanique une Bretagne celtique ; et ce fut un phnomne trs net de colonisation maritime. Lorsqu'on observe la rpartition des tribus jutes, anglaises, saxonnes qui s'tablirent le long des ctes depuis le Forth jusqu'au Sussex, il semble qu'on ait sous les yeux la bande de colonies anglaises, scandinaves, hollandaises qui s'chelonnrent, au XVIIIe sicle, le long des ctes orientales de l'Amrique du Nord. C'est toujours avec la proccupation de garder le contact de la mer, par consquent le long du littoral,

1 Pline, XVI, 1 : Misera gens tumulos obtinet altos... captumque manibus lutum ventis magis quam sole siccantes, terra cibos et rigentia septemtrione viscera sua urunt.

que se dveloppent les colonisations. Les unes, comme celles des Grecs ou plus tard celles des Germains et des Sudois de la Baltique, restent littorales. Mais dans la grande le bretonne il n'en fut pas ainsi. La possession des ctes orientales mettait aux mains des envahisseurs germains les fleuves, les parties les plus fertiles et les plus ouvertes, l'axe mme de la contre. Des germes dposs le long des ctes naquit donc un tat, l'Angleterre ; et ce fut, la place du celtisme refoul, le germanisme que la France vit s'tablir sur la cte qui lui fait face. Ainsi une zone d'troit contact entre le monde roman et le germanisme se constitua au seuil de la mer du Nord. Il est permis de voir dans ce fait une des conditions initiales de la formation d'un tat franais. Un tat n'est pas, comme un pays, l'expression naturelle et presque spontane de rapports issus du sol ; c'est une uvre de concentration artificielle et soutenue, qui vit d'actions et ractions rciproques. C'est leur position au point le plus expos que les Marches d'Autriche et de Brandebourg, parmi les Allemagnes ; que la Moscovie, parmi les Russies, durent leur valeur politique. L o l'antagonisme cre l'effort, se fixe la puissance. Quelque chose de semblable se produisit sur la ligne de rencontre o la vieille civilisation romane dut faire face au no-germanisme constitu sur la mer du Nord. Ds les derniers temps de l'Empire romain, l'effort de rsistance et par consquent de contraction s'tait visiblement port vers la Gaule septentrionale : Trves, Metz, Reims, Paris mme prennent alors une importance croissante. De plus en plus dsormais, c'est dans la France du Nord que se concentrent les vnements dcisifs. A vrai dire, le contact du monde germanique n'est pas pour nous born, comme il l'est pour l'Italie, un seul ct. Il enveloppe, il pntre la France par l'Est comme par le Nord. Il s'exerce moins par chocs intermittents que par pression continue. Mais il y a une diffrence sensible de configuration et de conditions gographiques entre le germanisme danubien-rhnan et celui de la mer du Nord. La Suisse, la Souabe, la Franconie, l'Alsace, la Lorraine sont des contres naturellement circonscrites, plus capables de raliser un certain degr d'autonomie rgionale que de s'lever par elles-mmes au rang de grandes units politiques. Combien plus troits taient les rapports, et plus pre aussi le frottement, du ct o notre organisme national naissant rencontrait la contigit du germanisme commercial et maritime ! Principal march de l'Europe, but de voies de commerce traversant, par la valle du Rhne et la Champagne, notre territoire, la Flandre tait plus qu'une voisine : ses relations s'enchevtraient troitement avec nos intrts ; sa vie puissante tait chez nous un exemple, une tentation et un stimulant de vie urbaine. Et quant la vieille Angleterre historique, tourne vers ses Cinq-Ports, sa Tamise et son bassin de Londres, elle tait bien plus proche de nous, bien plus engage dans nos affaires que l'Allemagne danubienne et mme rhnane. Cette Angleterre-l n'avait gure d'autre voisin que la France, d'autre expansion possible qu' nos dpens ; elle ne trouvait que chez nous le levier pour agir en dehors de son fie. L'tranger pour nous fut d'abord le Normand, l'homme du Nord ; puis l'Anglais. Tour tour ou la fois suivant les temps, la Flandre, Calais, le Ponthieu, la Normandie, la Bretagne, le Poitou et la Guyenne, furent des champs clos o pitina une ardente rivalit. L'histoire offre peu d'exemples d'un tel corps--corps.

CHAPITRE II. LE MASSIF PRIMAIRE DE BELGIQUE ET DE L'ARDENNE.


TROITEMENT unies dans une mme zone de contact, les plaines du Nord et le Bassin parisien ne sont pas moins des contres foncirement distinctes. Les plaines par lesquelles la Belgique confine la France apparaissent au premier abord comme une contre aussi uniforme par la nature des couches superficielles du sol que par le niveau gnral et le climat. Sur de grands espaces s'tendent des nappes limoneuses, amortissant les ingalits du relief. On les voit Rocroi, Maubeuge, Mons-en-Pvle, comme Fleurus, Seneffe, et dans les larges ondulations qui dessinent le champ de bataille de Waterloo. Ces couches de limon prsentent sans doute entre elles des diffrences : ici plus sches, l plus humides ; ici couvertes de moissons de bl, l verdoyantes de prs et d'arbres. Cependant, ne juger que d'aprs la surface, l'il retrouve un peu partout quelques-uns des horizons qui lui sont familiers dans les plaines galement limoneuses qui se rpartissent autour de Paris. Il y a pourtant une grande diffrence entre ces plaines du Nord et celles du Bassin parisien. Si elle ne s'impose pas au regard, elle se trahit bien des signes. Le sol est ressemblant, mais le sous-sol diffre. Dans le Bassin parisien les couches gologiques anciennes s'enfoncent une grande profondeur ; ici elles restent voisines de la surface. Parfois en saillie, parfois dans les creux, fleur de sol ou une faible profondeur, des roches appartenant aux ges silurien, dvonien, carbonifre et houiller, se maintiennent porte de la vie extrieure, elles exercent directement une action sur l'homme. Les richesses minrales, qui manquent trop au Bassin parisien, foisonnent ici. En ralit l'Ardenne et les plaines de la Belgique qui lui sont contigus, font partie d'un mme massif. Il suffit, en effet, dans le Hainaut et le Brabant, que l'rosion des rivires ait quelque peu ravin la surface, pour voir affleurer, Hal, Gembloux, des schistes et des quartzites exploits de longue date ; Ath, Maubeuge, Tournai, les calcaires anciens qui ont fourni ces marbres bleutres si recherchs de tout temps dans les constructions du Nord de la France. Dans les plaines de Lens ou dans celles de Jemappes, au Nord de Mons, la surface ondule sous les moissons. Ici ce n'est pas par des pointements avivs par les eaux que se rvlent les vestiges du Massif archaque, mais par les dbris que l'homme y arrache et qu'il en rejette. Sans les montagnes de scories noires qui s'lvent et l, on ne souponnerait pas la vie intense qui s'agite dans les galeries du sous-sol. Le substratum primaire n'est point, en effet, comme dans le Brabant, immdiatement recouvert par les dpts tertiaires ; les mers de la craie ont par transgression envahi cette partie de la rgion1. Mais les couches qu'elles ont laisses comme trace de leur sjour temporaire sont assez minces pour que l'homme ait pu les traverser sans trop de peine et retrouver la houille sous le plongement qui la dissimule. Or, ces roches faiblement enfouies ou qui pointent et l, dans le Hainaut, le Brabant, une partie de la Flandre franaise et de l'Artois, jusque dans le
1 C'est sous les couches de craie qu' Bernissart (Hainaut), des fouilles, entreprises en 1877 pour les mines, ont fait dcouvrir les ossements d'iguanodon, reptiles gigantesques qui habitaient une valle profondment encaisse dans le terrain houiller (Muse royal d'histoire naturelle de Bruxelles). Les dpts de la craie, en s'talant en couches horizontales, avalent combl ces ingalits du relief primaire.

Boulonnais enfin, on les retrouve occupant les surfaces, constituant des crtes et des creux, des plateaux et des valles, ds qu'on franchit, de Charleroi Lige, la Sambre et la Meuse. La houille affleure au sol ; les calcaires dressent des escarpements couleur de rouille. Un monde de roches, aux tonalits sombres, o pourtant les schistes verts ou violacs sont pntrs par moments par la blancheur des veines de quartz, prend possession de la contre. L'esprit est assez naturellement amen conclure que nous avons ainsi sous les yeux les parties d'un mme tout, et que, sous des oscillations qui en ont lgrement enfonc une partie tandis que l'autre tait lgrement releve, c'est le mme massif primaire qui, dans l'Ardenne comme dans les plaines qui s'y appuient au Nord-Ouest, constitue la charpente essentielle du sol. Telle est bien, en effet, la conclusion qui rsulte, non seulement de l'analogie des roches, mais de celle des accidents auxquels elles ont particip. Il ne faut pas se laisser tromper par l'allure tranquille du relief extrieur dans les parties o le substratum primaire a plong sous la surface. Ces croupes faiblement ondules recouvrent un paysage souterrain tonnant par l'intensit des failles et des dislocations qu'il rvle. Les veines de houille plongent tout coup, sont brusquement trangles ou tranches par les bancs de grs qui les encadrent. C'est un massif tourment, nergiquement tordu et pliss, us par les agents mtoriques, qui se drobe peine sous une mince couverture rcente. Il y a quelque chose de saisissant dans ce contraste, et les rflexions qu'il veille dans l'esprit de l'auteur de la Face de la Terre viennent naturellement l'esprit : La charrue, dit-il, creuse tranquillement son sillon sur l'emplacement des plus formidables cassures1. Ce que le sous-sol rvle seulement aux yeux du mineur dans la partie actuellement enfonce du massif, les coupes naturelles des valles le prsentent l'il nu dans la partie actuellement merge et saillante. Cette partie a un nom : c'est l'Ardenne. Vieux mot celtique qui, comme celui de Hardt, semble associer l'ide de hauteur celle de fort. Vue de la large et fertile valle de la Meuse entre Sedan et Mzires, la ligne de l'Ardenne se prsente moins comme hauteur que comme fort. Une ligne sombre et basse barre l'horizon. Depuis Hirson jusqu' Sedan et au del, elle frappe, elle obsde la vue par sa continuit. Et par-dessus la valle riante o luisent les eaux, ce fond d'Ardenne donne l'impression d'un monde diffrent, plus froid, plus rude, moins hospitalier. Les coteaux calcaires qui, sur l'autre versant de la valle, dessinent le pourtour du bassin parisien, ne sont par endroits gure moins levs que le bord immdiat qui leur fait face. N'importe : L'il aperoit et devine des campagnes entre les bois qui parsment leurs flancs secs et rougetres2 ; il y retrouve les traits d'une topographie qu'on pourrait suivre tout le long de la Lorraine et de la Bourgogne : l'Ardenne, au contraire, semble la subite apparition de quelque fragment d'Europe archaque. La Meuse, en s'enfonant dans le massif, permet d'en discerner la structure. Lorsqu' Charleville elle quitte la direction de l'Ouest pour celle du Nord, elle enlace d'une boucle troite un roc schisteux qui dj tranche sur le paysage environnant. Dsormais l'aspect de ses bords change, comme sa direction. La valle se rtrcit entre des versants boiss ; d'anciennes terrasses, plaques
1 Suess, La Face de la Terre (Des Antlitz der Erde), trad. franaise, t. I, chap. XII (Paris, Armand Colin, 1897-1902, 3 vol.) 2 Par exemple, la Marfe, en face de Sedan.

d'alluvions anciennes, marquent diverses hauteurs les phases du travail accompli par le fleuve l'approche du bloc rsistant o il s'engage. Toutefois, ce n'est qu' Chteau-Regnault qu'entre les plis des schistes et des grs cambriens, la Meuse s'encaisse troitement. De l Fpin, pendant plus de 30 kilomtres, elle serpente dans la gaine o l'emprisonnent de raides parois. Leurs couches presque partout vif, rarement dissimules sous des boulis, trahissent une nergie de plissements qui ne le cde aucune des plus hautes montagnes : elles sont ployes et redresses parfois jusqu' la verticale. Mais, 250 ou 300 mtres environ au-dessus de la valle, elles s'arrtent brusquement tranches par le plan de surface. O l'on s'attendrait voir les plis redresss se projeter en pics et en cimes, rgnent des plateaux. Les bords alternativement convexes et concaves se correspondent par-dessus la valle. Si quelques dentelures s'y dessinent par hasard, comme aux Quatre Fils Aymon, Chteau-Regnault, c'est que quelques artes de quartz ont oppos l'rosion une duret encore suprieure celle des schistes cambriens. Mais ces murailles ne sont que le soubassement de plateaux singulirement uniformes, tendus, compacts. Si l'on gravit, par un des rares sentiers qui se dtachent droite ou gauche, les pentes fangeuses et noires qui montent travers bois, et que l'on atteigne un point dcouvert, on embrasse un vaste et plat horizon. De longues lignes unies s'enchevtrent. Le sentiment de la hauteur ne rsulte pas du model du relief, mais de la sauvagerie mlancolique de cet horizon de taillis et de tourbires. La fort, immense fort de petits arbres, dit Michelet, semble approcher de sa limite d'altitude, qu'abaisse en effet singulirement l'humidit du climat. L'illusion de la montagne persiste, sans la montagne. C'est qu'en effet cette extrmit de l'Ardenne est le noyau le plus anciennement merg de montagnes que l'usure des ges a aplanies. Quoiqu'elle ait t affecte par des accidents nombreux et rpts, dont quelques-uns rcents, la partie du massif que constituent les roches d'ge cambrien n'a pas cess pendant de longs ges de rester merge, soit comme 11e, soit comme continent. Elle a donc subi durant d'normes priodes l'action des mtores. Rcemment un mouvement de bascule en a relev le bord mridional ; mais la topographie nivele, arase, conserve intact le type de relief qui rappelle nos plaines ordinaires, et que les gographes, pour cette raison, ont pris l' habitude de dsigner par le nom de pnplaine. Ce n'est pas en saillie, mais en creux que s'accentue le model. Avant que le bord mridional du massif se relevt, la Meuse s'engageait de plain-pied sur la surface alors plus basse de l'Ardenne ; on distingue ses alluvions anciennes jusqu' des niveaux de plus de 80 mtres. Le mouvement de relvement se produisit d'une faon assez graduelle, pour que la rivire n'et pas abandonner son lit ; mais elle dut l'approfondir. Elle a burin de plus en plus profondment sa valle, dans son effort pour rtablir le profil de pente que la surrection avait drange. C'est aux dpens de roches trs dures que ce travail a d s'accomplir : aussi la rivire est-elle encore comme ankylose dans sa valle. Elle n'a pu, du moins partout, exercer sur ses flancs latraux le travail normal par lequel les fleuves dpriment leurs versants et prparent des sillons pour leurs tributaires. Il y a des sections de son cours qui ne prsentent ni cnes d'boulis, ni flancs vass, ni affluents. Mais ces gorges inflexibles o la Meuse est comme encaisse dans un tau, succdent des boucles et, des mandres extrmement prononcs. Chaque fois, en effet, que l'enchevtrement des formations lui fait rencontrer des couches plus entamables, elle se ddommage. Elle en profite pour allonger par des sinuosits le profil de son lit. Aprs tre parvenue ainsi se

tailler aux dpens des roches les moins rsistantes une rive concave, elle ne cesse pas de la ronger. Or mesure qu'elle se rejette vers la concavit qu'elle rase et qu'elle ronge de plus en plus, elle abandonne sur le bord convexe une succession d'anciens lits. Leur ensemble finit par former un cne d'alluvions s'levant en pente douce jusqu'au sommet du talus. Ce sommet, point rsistant autour duquel a pivot le travail d'rosion, est troitement serr par la rivire ; il se prsente souvent comme un isthme conduisant une pninsule circulaire comprise dans la boucle1 fluviale. Ainsi se sont achevs, par un travail successif, mais possible seulement sur certains points favorables, ces mandres caractristiques, non seulement de la Meuse, mais de la plupart des rivires ardennaises. Il fallait s'arrter sur cette forme d'nergie fluviale ; car c'est d'elle que dpend le site des cultures et des tablissements humains dans l'troitesse de ces valles. L seulement o la rivire a pu, par ses dplacements successifs, tendre un tapis lgrement inclin d'alluvions, les champs, prairies et. jardins ont trouv place. Jalouse de ne rien perdre du sol utile, la petite ville a pris gnralement position sur le seuil rocheux qui ferme la boucle. On voit ainsi, Revin, les vieilles et noires maisons en schistes se presser troitement. Ces bourgs ardennais semblent la gne, et rivs, comme dans les pays de montagnes, certaines conditions de site. Dans l'largissement momentan de la valle, aucun autre bourg et village ne leur fait face, tant la rive concave est abrupte. Et la valle ne tardant pas se resserrer de nouveau, chacun de ces cirques qui se succdent ainsi, de Montherm Revin, de l Fumay, est comme un petit monde ferm. La rivire y semble un lac. Malgr l'industrie et l'activit de ces essaims de forgerons-agriculteurs, la vie reste recueillie et comme enveloppe de solitude. Le moindre bruit, celui d'une parole, du choc d'une poutre, d'un cri d'oiseau est peru d'une rive l'autre. Aussi est-ce avec un sentiment de dlivrance que l'on chappe, entre Fumay et Givet, l'oppression de cet tau. Le pays se dcouvre, les villages se rpondent d'un bord l'autre de la valle, les forts s'cartent et se font rares. Ce qui frappe singulirement la vue, ce sont des roches calcaires, d'apparence dnude, qui pointent de toutes parts. L'aspect du pays est bien encore celui des terrains anciens ; ce sont en effet des roches primaires qui constituent la surface. Mai s elles appartiennent un autre ge, plus rcent ; elles racontent un autre pisode de la mme histoire. On est, en ralit, sorti de l'Ardenne. Ce qui commence c'est la rgion dtritique et rcifale qui s'est forme en bordure du vieux massif merg. Lorsque l'Ardenne tait spare du Brabant par un bras de mer, les dbris arrachs au massif s'accumulaient sur ses bords, et les coraux y construisaient des sries de rcifs analogues ceux qui bordent aujourd'hui les ctes orientales d'Australie. De l ces grs, ces calcaires, ces marbres, qui dsormais accidentent le relief. Chteaux et forteresses ont pris possession des rocs calcaires. Givet, Marienbourg, Chimay, Philippeville, Avesnes, hrissant, comme Mzires au dbouch oppos, les abords du massif, lui donnent un aspect fodal et guerrier. Les eaux, suintant sur le sol impermable en nombreux ruisseaux, ou tales en tangs, se rassemblent peu peu pour former les premiers filets de l'Oise, pour envoyer la Sambre ses premiers affluents. La Sambre a creus son lit dans la direction des bandes ; elle coule, dans son cours suprieur, du Sud-Ouest au Nord-Est, conformment la direction des

1 Boucle de Revin.

couches gologiques. Au contraire, la Meuse, de Givet Namur, traverse perpendiculairement les diffrentes formations qui se succdent du Sud au Nord. Sa valle est dsormais plus large, mais reste encaisse. Dinant et Bouvignes, les villes jadis ennemies, se serrent troitement aux flancs de leurs rochers. Le roc de Namur porte une vieille forteresse historique. L'aridit des escarpements calcaires contraste avec la fracheur verdoyante qu'entretient l'impermabilit du sol schisteux. Mais graduellement des couches gologiques moins anciennes se prsentent la surface ; et c'est ainsi qu'aux calcaires et grs dvoniens succdent ceux de la priode carbonifre, et qu'enfin la houille affleure la surface dans le trs ancien synclinal o la Sambre et la Meuse elle-mme partir de Namur ont pris place. Ce synclinal1, o se sont amasss les vgtaux dont la dcomposition a donn la houille, est un des traits les plus essentiels et les plus durables de la gographie de ces rgions. Bien longtemps aprs l'poque primaire, il se dessinait encore comme un long dtroit entre l'Ardenne et le massif alors merg du Brabant. Enfin, aprs avoir t dfinitivement vacu par la mer, il a pris la forme d'un long couloir dissymtrique o les eaux ont tantt rod, tantt mis nu le charbon de terre. L'industrie moderne y fait flamber ses usines ; les routes de la Seine au Rhin en suivent le talus septentrional, comme jadis les voies romaines unissant la deuxime Belgique la Germanie infrieure, Bavay Cologne. C'est donc aussi une ligne directrice des courants humains. Ds qu'on l'a franchie au Nord, les couches primaires, tout en restant voisines de la surface, plongent sous la nappe d'pais limon o rgne depuis plus de deux mille ans une riche agriculture. Le contraste s'accuse ainsi de plus en plus avec les pauvres et maigres contres de l'Ardenne proprement dite. Nous en avons dcrit la partie mridionale, qui est franaise ; mais ce n'est que la moindre fraction d'une contre qui s'tend vers le Nord-Est jusqu' Spa, Malmdy, Montjoie et les abords d'Aix-la-Chapelle ; cette contre s'lve 695 mtres dans les Hautes-Fagnes de Botranche, et enfin, par le Schnee-Eifel (700 m.), se lie au Massif schisteux rhnan. Sur toute cette surface de 13 500 kilomtres carrs environ c'est le mme sol pauvre, infertile, le mme climat rude, la mme difficult de communication. Sur ces flancs froids et boiss montent en brouillards, en neige et en pluies les vapeurs charries par les vents d'Ouest ; sur ces plateaux sans pente l'humidit dcompose le schiste en une pte impermable dont l'imbibition produit des tourbires ; il faut la souplesse et l'intelligence des petites vaches ardennaises pour oprer les charrois dans ces sentiers fangeux. Si pauvre pourtant que soit ce pays, une vie trs ancienne s'y est implante ; et justement cause de sa pauvret, cette adaptation de la vie aux conditions locales s'est maintenue presque intacte. On y voit une race d'hommes gnralement petite et brune mais rsistante, comme le sont les bestiaux et les chevaux de chtive apparence qui vont, la nuit, chercher librement leur nourriture dans les taillis. Ces taillis, de temps en temps livrs aux
1 Dans une rgion qui a t plisse, les couches de terrain prsentent une srie de

courbures alternativement saillantes et creuses : on appelle les premires des anticlinaux et les secondes des synclinaux. Il est bon de faire remarquer que ces noms s'appliquent la disposition des couches, sans que ces traits de structure correspondent ncessairement des traits analogues de relief. Ainsi il n'est pas rare qu'un pli synclinal se dessine en saillie, ou inversement qu'un anticlinal se dessine en creux. Car le relief est surtout dtermin par la duret des roches et le degr de rsistance qu'elles sont capables d'opposer l'rosion.

flammes, fournissent par leurs cendres un amendement temporaire dont on profite pour une ou deux rcoltes de seigle. Autour des champs sur lesquels se concentre la culture, s'tendent de vastes espaces de landes, proprit commune o le berger du village mne patre la herde. Des gnrations d'hommes ont vcu dans ces petites maisons en moellon, couvertes de schistes, souvent isoles ; ils y ont pratiqu, pendant les loisirs d'une culture fort intermittente, les industries varies du fer. C'est par des dfrichements souvent temporaires, sarts ou essarts, qu'ils sont parvenus tendre peu peu, assez faiblement en somme, le domaine des cultures sur celui des landes, des forts et des bruyres. Les abbayes, nombreuses dans l'Ardenne1, ont t la seule force directrice capable d'imprimer quelque impulsion de vie gnrale. Projet sur l'histoire, ce genre de pays et de vie se traduit par quelque chose d'arrir et d'archaque. L'Ardenne est reste en dehors des grands courants qui l'entourent ; elle est le mle autour duquel ils se divisent. En pointe entre le Rhin et les Nerlandes germaniques, elle est demeure wallonne, c'est--dire franaise. En elle les langues romanes atteignent vers le Nord l'extrmit de leur extension ; jusqu'au del de Lige et de Verviers le franais est la langue du pays. Peu favorable par elle-mme un dveloppement de vie gnrale, la rgion ardennaise dtermine par opposition les contres qui lui sont contigus. A la faveur de l'abri que mnage son brusque talus mridional, la nature met quelque chose de plus riche, de plus brillant, de plus anim2 dans ces valles souriantes, que l'on dsigne volontiers sous le nom de petites Provences, et qui relient, travers le Luxembourg, la Lorraine au Bassin de Paris. Mme entre la plaine germanique et la Basse-Belgique, sous les mmes latitudes, il y a des nuances apprciables. Tandis que les plaines appuyes au bord occidental de l'Ardenne, directement exposes aux vents Sud-Ouest, leur doivent un printemps prcoce, les plaines qui s'adossent au revers oriental n'en reoivent le souffle que refroidi sur ces hautes surfaces. Les arbres fruitiers sont en fleurs dans la Hesbaie et les environs de Lige, quand la campagne est encore nue et dpouille dans la plaine de Cologne. Mais, en revanche, septembre, trop souvent pluvieux dans la Basse-Belgique, est un mois gnralement clair dans la plaine rhnane. L'Ardenne divise les populations et les climats. Elle contribue individualiser autour d'elle les rgions limitrophes.

CHAPITRE III. LES FLANDRES.


L'ARDENNE s'efface vers l'Ouest. La sombre ligne boise plonge, au del d'Hirson, sous la nappe limoneuse. On ne voit plus que et l pointer quelques rocs, d'apparence dsormais exotique, dans les plaines. Le pays que domine Avesne, de sa grosse tour, est encore une transition, comme un prolongement attnu de l'Ardenne. Le relief lgrement accident, le sol froid d'aguaize, issu de la dcomposition du sous-sol argileux, mais peu peu confin dans les valles, enfin la population par son type et ses allures, tiennent encore de la physionomie ardennaise. Mais au del de la Sambre la contre s'incline d'une pente insensible ; et dsormais, jusqu' la mer, l'il n'aura plus

1 Hastires, Saint Hubert, Stavelot, Malmdy. 2 Houzeau, Essai d'une gographie physique de la Belgique (Bruxelles, 1854), p. 228.

s'arrter que sur de rares monticules sableux entre les plaines basses qui s'talent. Le continent primaire semblerait avoir dfinitivement disparu. Il s'est enfonc en effet, et entre Valenciennes et Bthune c'est parfois plusieurs centaines de mtres de profondeur qu'il faut chercher les veines de houille sous les marnes et conglomrats crayeux qui les recouvrent. Mais les mouvements qui se sont produits au dbut de l'poque tertiaire ont ramen en partie le massif primaire au voisinage de la surface. Le long d'une ligne qui va de l'Artois au Boulonnais et au Weald britannique, des failles, des ondulations souterraines, des pointements isols rvlent l'existence d'un grand accident. Il s'est form un axe anticlinal, bien marqu dans la topographie par une srie de bombements, qui se prolonge de l'Artois au Hampshire, des deux cts du Pas de Calais. Le dtroit n'existait pas pendant cette priode : c'est bien postrieurement qu'il s'est ouvert, et que la mer a rompu la vote qui pendant toute la srie des temps tertiaires avait interpos sa barrire entre le bassin de Paris et celui de Londres. Ce dtroit est devenu un des carrefours du monde. Les navires y circulent en foule. Les mares y vont et viennent, et continuent largir la brche qu'elles ont ouverte. C'est peu de chose que ce foss d'une trentaine de kilomtres ; par un temps clair on aperoit distinctement de Boulogne les blanches falaises d'en face. Et cependant, de combien de sparations, politiques et morales, cette lgre entaille au dessin des terres n'a-t-elle pas t le principe ! Mais le prsent ne doit pas absorber entirement la pense du gographe. L'accident pisodique qui a rompu la continuit des rivages n'a pas effac les traces de la longue priode pendant laquelle s'levait leur place une barrire sparant deux bassins distincts. Seul l'tat antrieur fournit encore la clef des grandes divisions rgionales de l'poque actuelle. Le seuil aujourd'hui brch sparait, comme il spare encore, deux rgions d'enfoncement opposes dos dos, bien qu'ayant parfois communiqu l'une avec l'autre ; au Sud le Bassin parisien ; au Nord celui de Londres et des Flandres, parties d'un mme tout. De l, en effet, les couches s'inclinent en sens inverse, au Sud vers Paris, au Nord vers Anvers et l'embouchure de l'Escaut. L'volution gologique a pris une tournure diffrente dans les deux bassins. Depuis que les mers de la dernire priode ocne ont dpos jusqu'au Sud de Paris les sables marins qui portent nos forts de Fontainebleau et de Rambouillet, la mer n'a plus pouss d'audacieuses transgressions jusqu'au centre du Bassin parisien. Au contraire le procs de la terre et de la mer a dur, bien au del de ce temps, autour de la mer du Nord ; on peut dire qu'il n'est pas encore entirement termin. C'est une alternative de conqutes et de pertes pour les terres, une suite de reculs et de retours offensifs de la mer : histoire dont le dtail semble trs compliqu, mais dont la marche gnrale s'explique trs bien, si l'on se rappelle que ces vicissitudes ont pour thtre le soubassement peine immerg du massif primaire, une plate-forme continentale sur laquelle les mers n'ont jamais t bien profondes. Il suffit ici de remarquer que l'ouverture du Pas de Calais n'a pas mis un terme ces oscillations. Au contraire : en ouvrant aux mares de la Manche l'accs de la mer du Nord, elle a t une nouvelle cause de perturbation. Sous l'action des mares cherchant leur quilibre, les rivages ont t modifis, plusieurs fois la mer les a envahis, chassant devant elle les riverains. Les plus anciennes des invasions marines qu'ait constates l'histoire remontent au ive sicle avant notre re ; malgr la rsistance organise par l'homme, la mer n'a pas cess, mme de nos jours, d'empiter sur les rivages ;

et au total ses conqutes l'emportent de beaucoup sur les dpouilles que l'homme a pu lui arracher1. C'est entre le rivage de la mer du Nord et le cours de l'Escaut jusqu' ses embouchures, que s'est fix le nom historique de Flandres. La structure de la contre est celle d'un bassin ; mais le sol prsente des diffrences, et l'aspect change, suivant que le limon, les sables ou les alluvions y dominent. L'argile est le sous-sol commun et caractristique des Flandres. Conformment la pente gnrale de la contre, elle s'incline vers le Nord ; mais la pente des couches gologiques est plus forte que celle de la surface. Aussi, mesure que l'argile plonge en profondeur, les formations ultrieures, en couches sableuses de plus en plus paisses, prennent possession de la superficie. De l, une diffrence de fertilit naturelle entre le Sud et le Nord. Lorsqu'on a dpass vers le Nord Ypres et Courtrai, le sol s'amaigrit. Ce n'est qu'au prix d'un travail immense qu'on est parvenu l'amender en partie en ramenant la surface, pour les mlanger au sable du sol, le sable argileux ou l'argile des couches sous-jacentes. Si le pays de Was, entre Gand et Anvers, fait aujourd'hui l'effet d'un grand et populeux verger o partout les fermes en briques brillent entre les haies d'arbres, c'est une transformation, fruit d'un travail sculaire. Sans l'effort obstin d'une race flegmatique et patiente, ce maigre sol serait une lande, continuation de la Campine. Encore n'est-on pas parvenu modifier partout la strilit naturelle. La triste plaine de bois de pins et de bruyres qui s'tend entre Thourout, Eecloo et Bruges, garde l'image primitive. Et pourtant ce pays strile fut le vritable berceau des Flandres : indice noter des conditions artificielles qui ont prsid la formation de cette contre historique. On pourrait s'attendre ce que l'affleurement successif de couches diverses et engendr dans la topographie une srie de gradins, comme c'est le cas dans le Bassin de Paris. Mais ici ce sont des sables n'offrant qu'une faible rsistance, que ramne la surface l'ordre chronologique des formations. Facilement disperss, ce n'est que sous forme de lambeaux ou tmoins qu'ils se prsentent. Il y en a assez pourtant pour accidenter le sol. Au-dessus de la grande plaine maritime et des dpressions dblayes par le passage des principales eaux intrieures, la Flandre se prsente comme un pays de monticules et de collines, plus vari qu'on ne le croit. et l, mais surtout aux environs de Tournai, au Sud d'Ypres, Cassel, des silhouettes de taupinires isoles ou de minces ranges de collines se proposent l'attention. Leurs flancs, parfois rougis par des carrires de sable, montent entre les haies et de petits bois, jusqu' des cimes de 150 160 mtres, suffisantes pour dcouvrir un large horizon. Celui du mont Saint-Aubert prs de Tournai, celui de Cassel sont clbres. Le dernier surtout a suscit d'hyperboliques enthousiasmes. Une couche d'argile, voisine par hasard du fate, a fourni Cassel l'approvisionnement d'eau ncessaire une ville forte. Cassel fut ainsi un vieil oppidum vers lequel convergent les voies romaines (Steene Straete), et comme Tournai, une des clefs historiques du pays flamand. Ailleurs c'est sous forme de larges croupes dominant d'une trentaine de mtres les dpressions fluviales, que se droulent les parties chappes l'rosion. Telle est, entre Tournai et Douai, la Pvle, tant de fois foule par les armes. Sur la convexit de ce dos de pays, le limon seul se montre la surface, et au loin,
1 La preuve que dans cette lutte la mer n'a pas dsarm, c'est que, sans remonter audel du XIXe sicle, des irruptions se sont produites en 1825, 1853, 1855, 1881, sur les ctes de Frise et de Hollande.

dans l'horizon laiteux, s'estompent les meules de paille, les larges fermes et les grands arbres. Mais une frange sablonneuse dessine la priphrie ; on la devine au loin aux bouquets de pins ou aux touffes de gents qui la garnissent. Jusque dans ces contres si transformes par l'homme, subsistent ainsi quelques touches de nature libre, quelques dbris des anciens bois. C'est presque toujours la faveur des bandes de sable qui ont pu chapper aux puissantes actions diluviales. Il y a encore une autre Flandre, celle des polders et des digues, la plus jeune par la gologie comme par l'histoire. Les Flamands de Cassel disent Noordland en parlant de la zone qui commence Bergues et s'tend vers Furnes, Dunkerque, Gravelines. Et ceux de la zone maritime appellent Pays du bois le pays qui s'annonce par la berge assez raide d'une terrasse encore en partie boise, borde de villages. La distinction est, en effet, sensible. L'une de ces zones est celle qui continue jusqu' Calais la srie des alluvions littorales qui frange le continent depuis le Jutland. La houle marine balayant le fond sableux de son lit range les dbris dont elle se jaunit, en cordons de dunes derrire lesquelles se ralentissent ou s'arrtent les eaux intrieures. Au moyen des alluvions dposes d'un ct par la mer, de l'autre par les eaux intrieures, l'homme construit ses polders, ses marschen, ses champs ou ses prairies cernes de fosss et bordes de saules. Mais c'est au prix d'un systme compliqu et soigneusement entretenu d'coulement, au moyen de canaux, fosss, watergands. Car aux dangers d'irruptions marines par quelque rupture du rideau protecteur s'ajoutent ceux des infiltrations. Sournoisement introduite travers les sables que surmontent les alluvions, l'eau de mer ronge par le bas ces prcieuses surfaces que les inondations menacent par le haut, puisqu'elles sont en partie infrieures au niveau des hautes mares. La Flandre maritime n'a chapp que tard ces reprises de l'lment sal. Les irruptions de la mer qui se produisirent la fin du IIIe sicle de notre re y ont fait disparatre presque toute trace d'occupation romaine. La population en a t renouvele. Elle constitue ainsi un pays distinct, non seulement par le sol, mais par l'ge de sa civilisation. Sur la mer, tapis dans les dunes, se succdent des villages de pcheurs, dont l'occasion fit des corsaires. La grosse tour de Dunkerque s'accusant vigoureusement dans la moiteur du ciel, sur les tons ternes des dunes et des eaux, annonce de loin le grand port qui est n de ces humbles commencements. Adosse aux chausses, aux watergands, la file des maisons, comme en Hollande, s'allonge. Parfois, bien que rarement, elles se ramassent en petits groupes ; et ces ham ou hem pelotonns autour de l'glise (kerque) fournissent un centre et un nom la petite collectivit rurale. Sur les croupes agricoles voisines la population est encore germanique de langue, bien que visiblement plus mle d'lments anciens. L elle s'est dissmine plus l'aise. Le hofstede, ou ferme, est le vrai centre de peuplement. Il semble viter les grandes routes, les abandonner aux auberges et estaminets. Ces fermes se rpandent sur tout le pays, sans laisser entre elles les grands intervalles vides qu'on observe dans l'le-de-France. Avec toutes ses parties et dpendances, le hofstede est une unit robuste et ample, qui se suffit ellemme. Le huis, ou maison d'habitation, bti en bois et en torchis, couvert de chaume, situ porte des fosss ou ruisseaux, parfois sur une motte de terre (terp), est spar des btiments d'exploitation. Parmi ceux-ci l'table, rserve aux btes cornes, plus nombreuses et de plus belle race que dans le pays wallon, est le principal. Autour de la ferme s'tale, outre le potager o manquent rarement les fleurs, l'enclos spacieux (hof) entour de beaux ormes et de haies

vives ; c'est l que, sous l'il du maitre, paissent les troupeaux de la ferme. Le tout forme un ensemble autonome, o respire, avec les habitudes d'existence et les gots propres au pays flamand, l'individualisme profond de la race. Pour les services publics, cole, poste, etc., quelques maisons, groupes autour du clocher, forment le platz. Mais le noyau vivant est la ferme. Partout, dans la zone maritime comme dans la Flandre du limon ou celle du sable, l'eau est prsente. L est le trait commun. Elle suinte et circule sur la surface, ou sous elle presque fleur de sol. On ne peut faire un trou sans la trouver. Le subtil lment, ennemi aujourd'hui dompt1, ne se manifeste plus que par ses qualits bienfaisantes. Il est le principe de fertilit, de mouvement et de vie. On serait averti, quand on vient du Cambrsis ou de l'Artois, de cette prsence universelle de l'eau, rien qu' voir la beaut des arbres. Arbres et moissons poussent drus. Pas de partie nue et vide dans l'abondance qui couvre le sol. Les rivires, si rares sur les plateaux picards, se multiplient. Les unes venues dj de loin, d'autres nes la faveur des failles qui dcoupent les collines d'Artois, toutes, ds qu'elles dbouchent en Flandre, grossissent soudainement. C'est que les sources abondent le long de la zone o les croupes crayeuses, en s'abaissant, laissent de leur filtre souterrain s'chapper les eaux. Les rivires s'y enflent du tribut que leur fournit leur propre valle. Celle qu'a creuse la Lys tonne par sa largeur ; mais si l'on considre les dimensions des galets qu'elle a entrans une poque antrieure, on s'explique comment elle a pu ouvrir, d'Aire Armentires, cette large troue qui semble avoir t le grand passage des eaux vers le Nord. Des marais accompagnent les rivires leur entre en plaine. De Saint-Omer, par Aire, Bthune, Ariens, Marchiennes, on les suit bordant presque la lisire de Picardie et d'Artois. Elles traaient d'avance les directions de canaux, elles assuraient leur alimentation. Il fut facile de combiner ainsi le rseau cohrent qui donna aux Flandres leur unit. Ces rivires taient assez gales de dbit, assez rgulires de pente pour servir d'instruments dociles et maniables entre les mains de l'homme. Il les a diriges, canalises, dtournes au besoin. Dans le lacis de leurs ramifications s'est nich le berceau de villes puissantes, Gand, Lille. Surtout la possession d'une force de transport souple et multiple, chose autrefois si rare, a t pour cette contre l'inestimable avantage qui lui a donn l'avance sur les autres. Ce sont des causes commerciales qui, de cet ensemble vari de pays, ont form une contre politique. Pendant longtemps le souvenir des rgions naturelles a survcu dans la dnomination commune : jusqu'au XIIe sicle les chroniqueurs crivaient les Flandres. La Flandre primitive est le Franc de Bruges, la lande aride qu'chancrait l'ancien golfe du Zwyn. Les Flamands, dans les textes les plus anciens, sont distingus des peuples de Courtrai, de Gand et de Tournai, relis au contraire aux Anversois et aux Frisons ; ils font partie d'une chane de peuples qui suit la mer du Nord et s'est constitue sur la zone littorale d'alluvions qui s'tend du Slesvig au Pas de Calais. C'est visiblement le long des ctes que se sont propages ces tribus d'leveurs et de pcheurs, barbari circa maris littora

1 Cependant une inondation a encore, en 1880, couvert une partie de la Flandre maritime.

degentes1, destins devenir des peuples historiques. Tous n'eurent pas la mme fortune : les Frisons, relgus l'cart des grandes voies continentales, furent condamns par l'isolement une relative insignifiance politique. Cet isolement se manifeste encore, chez les insulaires de la Zlande, par l'originalit tranche des costumes et mme des types. Il en fut autrement dans les parties de ce littoral germanique o aboutissaient des voies depuis longtemps frquentes par le commerce. C'est aux embouchures du Rhin que se forma le noyau de la Hollande. Celui de la Flandre se forma aussi sous l'influence de relations commerciales prexistantes. Il y avait, proximit du point o un gendre de Charles le Chauve leva, en 865, contre les incursions normandes, la forteresse de Bruges, un important rseau de voies romaines. Elles se reliaient aux grandes voies partant de Cologne et de Reims, par ce carrefour de Bavai, d'o rayonnaient sept voies ou chausses de Brunehaut. C'tait donc l qu'aboutissaient les lignes d'une circulation active pntrant de deux cts diffrents dans l'intrieur du continent. Des foires fameuses, Thourout, puis Bruges et ailleurs, furent l'expression de ces rapports. On y venait de Basse-Allemagne comme de Champagne. C'est par groupes de foires, se succdant des dates diverses pour la commodit des marchands que se constituaient jadis des foyers commerciaux. L'industrie, certaine d'y trouver des dbouchs, avait avantage s'y tablir. Ainsi naquit une ppinire de villes, ateliers d'industrie, foires ou ports maritimes, au premier rang desquelles brilla cette cit ne entre la boue des alluvions et le sable des landes, Bruges. La solitude est revenue autour d'elle et l'on cherche entre les prairies et les peupliers la place o se pressaient les flottes ; on n'entend plus passer entre ses canaux silencieux la rumeur quotidienne de ses grandes foules d'artisans. Mais ce n'est qu'un dplacement de la vie commerciale, dont aujourd'hui a hrit Anvers. Cette partie d'Europe, quand les guerres n'y ont pas mis obstacle, a toujours t un pays de transit, un lieu de rencontre entre le Nord et le Sud, entre le continent et l'Angleterre. C'est sa vocation, dtermine par sa position gographique. Elle apparat, ds le Moyen ge, comme la plus vritablement europenne des contres de l'Occident, celle o marchands d'Angleterre, de France et d'Italie, marins catalans, vnitiens et hansates, se rencontrent. La renomme en retentit au loin ; on en connat les aspects, les paysages, les digues. Dante lui emprunte des comparaisons2. Quant Paris, il a toujours t, comme il est encore, par une ligne presque ininterrompue de voies fluviales, en communication naturelle avec les Flandres. On a, de Paris mme, la sensation de ce contact. Par la fente ouverte entre Mnilmontant et Montmartre, canaux, usines, chemins de fer se pressent ; et la plaine elle-mme semble fuir vers le Nord. Bien avant qu'au XVIe sicle Guichardin crivt que la Flandre tait une ville continue, les trangers s'taient montrs tonns de la multitude de populations qui s'y pressaient. Suger, ds le XIIe sicle, en exprime sa surprise3. Comme aujourd'hui il y avait l un rservoir d'hommes dont le trop-plein se dversait au dehors, quelquefois au loin. Et c'tait un problme toujours renaissant que

1 Vie de Saint loi, liv. II, chap. III (Rec. des historiens des Gaules et de la France, publ. par Dom Bouquet, t. III, 1741, p. 557). 2 Enfer, c. 15, v. 4-7. 3 Terra valde populosa. Vie de Louis le Gros, chap. XXIX (d. A. Molinier, dans la Collection de textes pour servir l'tude et renseignement de l'histoire, Paris, Picard, fasc. 4, 1887).

d'assurer la subsistance de ces grandes populations urbaines ou industrielles. Pour cela il fallut crer une agriculture intense. Il se passa au Moyen ge, dans ces contres, le phnomne qu'on remarque aujourd'hui dans certains cantons striles o la houille a concentr de grandes agglomrations : la terre se transforme, le sol s'enrichit grce aux ressources que la ville met son service et au march qu'elle lui offre. C'est ainsi qu'aux abords de Gand le pays de Was, lande sablonneuse, fut transform en culture. Pour que ce maigre sol devint un des terrains agricoles les plus riches de l'Europe, il fallut l'effort de gnrations, et l'aiguillon de la ncessit. La vie urbaine stimula en Flandre la vie rurale, qui devait subvenir ses besoins. On comprend quelle fut, dans ces conditions, l'importance capitale des commodits de transport. Ce pays industriel et urbain demanda la matire premire de son travail, la laine, l'Angleterre ; mais ce fut surtout aux plaines limoneuses du Sud qu'il fut amen demander sa subsistance. Les abords immdiats ne suffisaient pas pour ces multitudes. Heureusement des rivires, navigables jusque dans leur cours suprieur, offraient une voie facile vers les riches plaines du Midi des Flandres. Les pays de Tournai, de la Pvle, de Lille, Bthune, Hazebrouck, Bergues, de l'Artois mme devinrent les greniers naturels des centres industriels du Nord. La riche agriculture de ces rgions s'est dveloppe en rapport avec les dbouchs qui lui taient ouverts. Ce sont encore aujourd'hui les crales qui dominent dans les plaines argileuses des Flandres ; elles l'emportent de beaucoup sur les prairies ; et ce fait, que n'explique pas suffisamment la nature du sol, tient peut-tre d'anciennes habitudes fondes sur des rapports historiques. Tout foyer urbain exige une zone d'approvisionnement. La nature y avait pourvu en mettant en communication facile avec les pays du sable les pays nourriciers du limon. Le Nord et le Sud des Flandres sont en multiple corrlation de besoins. Comme, vers le Sud, les couches anciennes se rapprochent de la surface, les matriaux de construction n'y manquent pas non plus : ce sont les grs des environs de Douai, les calcaires marmorens de Tournai, les bancs de craie solide qui affleurent prs de Lille. On a tant exploit les grs de Douai et du Quesnoi, que les carrires en sont aujourd'hui puises. Mais Tournai ne cesse de fournir au reste des Flandres, et mme au Nord de la France, ses marbres bleutres, si renomms qu'on les retrouve employs, mme dans la Picardie et l'le-deFrance, comme dcoration de tant de vieilles glises. Enfin, les croupes crayeuses fendilles qui limitent la Flandre au Sud reclent dans leurs flancs des sources abondantes et vives, o puisent aujourd'hui les grandes agglomrations urbaines. Le groupement original des Flandres repose sur ces rapports de solidarit rciproque, de commerce assidu. Une empreinte gnrale se marque dans les habitudes malgr les diffrences ethniques, s'exprime dans l'art et subsiste malgr les sparations politiques. D'unit proprement dite il ne saurait tre question entre ces personnalits vigoureuses dont chacune s'incarne dans une ville avec ses monuments, ses ftes, son histoire. Mais un air de civilisation commune enveloppe la contre : civilisation urbaine municipale, qui fut avec celle de l'Italie et de quelques parties de l'Allemagne, un des fruits exquis de l'histoire de l'Europe. Il y avait en effet dans la rciprocit des besoins et les facilits de circulation, le germe d'un riche dveloppement de vie urbaine. Son expression la plus brillante fut au Moyen ge, o, dans un espace restreint, on vit ports maritimes, centres

industriels, stations de batellerie, marchs grains se correspondre comme les pices d'un organisme conomique. Mais les racines dont naquit cette fconde et exubrante frondaison urbaine remontent plus loin dans le pass. On vit de bonne heure, l'Est comme l'Ouest de l'Escaut, des villes se former sur la zone o les croupes crayeuses s'inclinent au seuil de la dpression humide. A porte des grandes voies romaines qui se dirigeaient vers la Bretagne et la Germanie, au sommet des croupes, aux issues des valles, sur les minences dtaches, naquirent des postes militaires, noyaux de villes : Trouanne dans la partie bien dfinie et non marcageuse de la valle de la Lys, Arras entre une ceinture de coteaux, Cambrai au dbouch de l'Escaut, ou bien sur les monticules isols dans la plaine, Cassel, Tournai. Telle fut la premire srie urbaine qui tint longtemps les clefs de la contre et mme des contres voisines. L'arrive des Francs Tournai, Cambrai, fut l'indice prcurseur de leur prpondrance dans le Bassin parisien. La vie urbaine resta primitivement attache cette premire zone : c'est seulement plus tard, surtout du IXe au XIIe sicle, que, dans les marais longtemps disputs par la mer, dans les tourbires qui de Saint-Omer Marchiennes bordent la lisire de l'Artois, ou dans les lacis fluviaux enveloppant des les, naquit une nouvelle gnration de cits, bien plus varies, plus originales et destines une bien autre fortune : Lille, Gand, Bruges, etc., virent le jour. C'est alors que la vie s'insinua par nombre d'artres jusque dans l'intrieur mme de la contre ; qu'elle cra, en rapport avec les villes maritimes, les marchs de grains de Bthune, Saint-Omer, Bergues, Douai ; qu'elle baucha, par la ligne des marais qui sillonnent le pied des ctes crayeuses, le systme futur de canalisation. Plus tard, ces marais servirent de fosss des places fortes. Elles sont nombreuses, les villes grandes ou petites qui, derrire leurs larges fosss, ont arrt des invasions, soutenu des siges et conserv une lgende guerrire. Serres dans leurs rouges remparts de briques, elles ont presque toutes quelque histoire glorieuse de frontire raconter, et ce n'est pas sans regrets que la plupart voient aujourd'hui tomber leur armure. Chaque poque de l'histoire a fait surgir sur ce sol de nouvelles ranges de villes ; quelques-unes s'teignaient, pendant que d'autres venaient au monde : la formation urbaine ne s'est pas arrte. Le sous-sol y collabore son tour. C'est vers 1846 que la poursuite du bassin houiller, dj reconnu depuis cent ans Valenciennes, s'est avance jusqu' Lens et Bthune. Alors, ct de la ville, unit harmonique dans un cadre restreint, s'est form et l un type que le pass ne connaissait pas, l'agglomration industrielle. Autour des puits de mines dont les silhouettes bizarres hrissent la plaine agricole de Lens, les ranges de corons s'alignent uniformment par huit ou dix : tristes petites maisons que rien ne distingue entre elles, nes date fixe pour encadrer les mmes existences multiplies comme les zros d'un nombre. Parfois le contraste prend une forme saisissante : Valenciennes, signale au loin, comme dans les tableaux de Van der Meulen, par les flches lgantes de ses difices, ramasse ses rues troites autour de sa grande place ; mais ses portes, comme une excroissance, s'tend l'norme banlieue dsarticule, avec ses files de maisons, d'estaminets et d'usines. Il y a donc dans cette Flandre, ct de villes qui ont eu leur moment, mais qui semblent aujourd'hui figes dans leur pass, d'autres o la vie fermente, encore discordante dans sa croissance htive. La sve urbaine n'est pas teinte. Elle est dans l'histoire et dans le sang des habitants. C'est comme citadins que les

Flamands se sont sentis eux-mmes, qu'ils ont lutt contre l'tranger, lequel souvent n'tait autre que le roi de France. Leur patriotisme se personnifie dans des monuments ou des emblmes urbains. Si Tournai, la vieille ville piscopale, a sa fire cathdrale aux sept tours, il n'en est gure qui ne puisse montrer qui ses halles, qui son htel de ville, qui sa merveille, beffroi et carillon, symbole et voix de la cit. Mme dans les villes mortes, la place vaste et irrgulire, faite pour les rassemblements populaires, voque le souvenir des foules d'autrefois. Ces villes ont t en guerre, mais aussi en relations constantes de commerce, d'institutions, d'art et de ftes. Par-dessus les diffrences de langues et de frontires, qui ne nous paraissent si fortes que parce que nous les voyons par les cartes plutt que dans la ralit vivante, elles continuent fraterniser. Une certaine joyeuset anime cette vie urbaine. Tournai change avec Lille des quolibets plus goguenards qu'injurieux. Le reuse de Dunkerque rend visite au gayant de Douai. Une sorte de folklore citadin, surtout dvelopp dans les dialectes populaires, rouchi et wallon, a inspir des potes, des chansonniers, surtout des dictons moqueurs d'une ville l'autre. Tant il est vrai que, dans toutes les associations humaines, l'imagination a sa part ! Il faut qu'elles meuvent les sentiments, qu'elles frappent la vue par des spectacles, qu'elles s'incorporent aux habitudes et aux plaisirs. Par l, en Flandre, la vie urbaine a conserv sa saveur. C'est comme citoyen d'une ville, membre d'une corporation, habitant d'un quartier, que le Flamand se sent de son pays.

II. LE BASSIN PARISIEN.


LE seuil du Cambrsis, les coteaux de l'Artois sparent les Flandres du Bassin parisien. On entre alors dans une grande rgion dont les lignes principales se coordonnent entre l'Ardenne, les Vosges, le Massif central et l'Armorique, rvlant une unit de structure qui, malgr beaucoup d'accidents locaux, reste burine sur l'ensemble. C'est un champ d'enfoncement, o les zones se succdent d'aprs une disposition gnralement concentrique autour de Paris. Cette disposition, entrevue ds le XVIIIe sicle par Guettard1, a t formule en termes qui l'ont rendue classique par Elie de Beaumont, dans son Introduction l'Explication de la carte gologique2. Le Bassin parisien excde notablement le bassin fluvial de la Seine : la Meuse jusqu' l'Ardenne, la Loire dans toute sa boucle septentrionale, les tributaires de la Manche entre Caen et Boulogne, en font partie. Le tout embrasse une tendue suprieure au quart de la France ; et cette rgion que distinguent entre toutes la convergence des rivires, l'abaissement des seuils intermdiaires, la varit des terrains, remplit ainsi les conditions les meilleures pour rapprocher les populations et leur inspirer, par la communaut des intrts, des invasions, des dangers, un sentiment de solidarit rciproque.

1 Guettard, Mm. de l'Acad. des Sciences, 1746, p. 363, (carte et mmoire). 2 Le Bassin parisien est circonscrit par une zone de terrains jurassiques, puis de terrains

crtacs, enveloppant une rgion centrale compose de terrains tertiaires. Les cartes gologiques de nos Atlas ont rendu les principales divisions du Bassin assez familires tous, pour nous dispenser d'y insister ici. Ces cartes procdent pour la plupart de celle qui a t publie l'chelle du millionime par le Ministre des Travaux publics, d'aprs les documents du Service de la carte gologique dtaille. On trouvera, sur l'histoire gologique du bassin, des renseignements aussi abondants que prcis dans le livre de M. de Lapparent : La Gologie en chemin de fer, Description gologique du Bassin parisien et des rgions adjacentes (Paris, Savy, 1888). Nous nous sommes gnralement conforms aux limites assignes par l'auteur ; sauf toutefois pour la partie orientale. Bien que la mme inclinaison des couches gologiques se continue effectivement jusqu'aux Vosges il nous parait prfrable d'exclure du Bassin parisien les formations triasiques lorraines qui correspondent l'Ouest des Vosges celles qui se succdent l'Est de la Fort-Noire. Nous les rangeons dans la rgion rhnane. Il est vrai que la Lorraine se trouve ainsi partage entre deux rgions diffrentes, car il ne saurait y avoir doute sur l'attribution au Bassin parisien du pays de la Meuse et des ctes oolithiques qui par Longuion, Metz, Nancy, se droulent jusqu' Langres. Comme il tait impossible, dans cette description, de sparer ce que tant de rapports unissent, nous noua sommes dcids grouper l'ensemble des pays qui constituent la Lorraine dans la Rgion rhnane (section III, chapitres I et II). C'est naturellement l'ide gologique qui nous sert de guide dans l'ordre de description des diverses parties du bassin. Nous rencontrons successivement ainsi : 1 au Nord, la grande rgion limoneuse sous-sol de craie qui comprend, non la Picardie tout entire, mais la province qui depuis Louis X1 en a officiellement gard le nom ; 2 au Centre, la partie de la rgion tertiaire vers laquelle s'inclinent les couches gologiques et convergent les rivires venues de la priphrie orientale du bassin. Centre et priphrie sont unis par la Seine ; 3 au Sud, la succession des terrains jurassiques, crtacs et tertiaires mis en rapport par la Loire ; 4 l'Ouest, la rapparition des zones jurassiques et crtaces qui correspond, sinon la Normandie tout entire, du moins sa partie principale, celle o se trouvent Rouen et Caen, ses deux capitales historiques.

Ce fait gologique est par l un grand fait historique. Il n'y a pas dans le reste de la France de rgion naturelle taille plus grands traits ; pas une non plus, sauf les Flandres, qui communique plus librement avec le dehors. Ce que l'ampleur des surfaces, la facilit des rapports, la varit et la richesse agricoles comportent d'influence politique, est runi dans le Bassin parisien. D'o la prpondrance qu'il a acquise dans les destines historiques de la France. Une certaine subordination des parties est ncessaire la formation d'un tat : le rle qu'ont jou le Bassin de Londres, celui du Volga, la Plaine germanique dans leurs contres respectives, est celui que le Bassin parisien tait naturellement appel exercer par rapport au reste de la France.

CHAPITRE PREMIER. PARTIE SEPTENTRIONALE. - LA PICARDIE.


LA bande jurassique qui marque la priphrie du Bassin parisien fait dfaut entre Hirson et Boulogne. Elle disparat d'abord sous les couches argileuses qui forment le pays d'herbages et de haies vives de la Thirache ; puis, vers le Cateau, ces argiles sont remplaces leur tour par la craie blanche qui faonne les larges croupes agricoles du Cambrsis. L seulement commence la vaste zone crayeuse qui se droule en Champagne comme en Picardie. Nous allons tudier, en Picardie, la physionomie qu'elle imprime au paysage. Mais auparavant un accident remarquable, vers l'Ouest, doit attirer l'attention. Si l'on suit de Cambrai vers Arras la route qui se droule en ligne droite sur les traces d'une ancienne voie romaine, on voit peu peu vers la gauche le relief s'accidenter davantage. C'est d'abord, au-dessus d'Arras, sous forme de collines dcoupes qu'il s'accuse ; mais au del, vers Lens et Bthune, une ligne continue de hauteurs commence se dgager. Le regard s'y attache avec d'autant plus de curiosit que cette crte uniforme, garnie de bois, diffre par son allure des monticules frangs qui parsment la Flandre. Elle domine d'une hauteur soutenue de 100 mtres les dpressions qui en suivent le bord. Du Nord, on la prendrait pour une simple colline ; mais derrire cette colline il y en a d'autres, spares par un sillon de valle ; et puis des plateaux sans fin, que dcoupent en larges croupes de rares cours d'eau suivant un paralllisme qui ne se dment pas jusqu'aux limites de la Normandie. C'est qu'en effet le Bassin parisien est sillonn, dans sa partie septentrionale, par une srie alternante de bombements et de plis qui en ont affect les couches profondes, prparant les voies des valles actuelles. Le bombement de l'Artois est le principal de ces anticlinaux, comme la valle de la Somme est le principal de ces synclinaux. Une suite d'ondulations, sensibles dans le rseau fluvial, mais se traduisant surtout par l'apparition de couches diverses, fait succder ainsi tour tour dans une direction uniforme les plis o ont trouv place les rivires, et les crtes dont l'rosion a chancr le sommet. La craie, aprs s'tre releve dans les coteaux d'Artois, plonge dans la valle de la Somme, pour se relever de nouveau ensuite dans le Pays de Bray. Et dans ce pays, comme dans le Boulonnais qui va d'abord nous occuper, la similitude du phnomne gologique a engendr de remarquables analogies dans l'aspect du sol. Vers l'Ouest, le bombement de l'Artois s'est exagr. Les couches crayeuses ayant t releves une grande hauteur, n'ont pu rsister la dnudation : elles

ont t dmanteles, et comme un coin du ciel dans une chancrure de nuages1, les couches antrieures qu'elles recouvraient, argiles, grs et calcaires, ont apparu la surface. Un pays tout diffrent s'est ainsi form, ni picard ni flamand : le Boulonnais ; pays qui, malgr son exigut, reste distinct dans la gographie comme dans l'histoire. L'exagration d'un mouvement mcanique dans les profondeurs de l'corce terrestre a suffi pour changer entirement la physionomie de la surface. Le Boulonnais est une enclave creuse par affouillement dans la carapace de craie. Interrompu par la brche du dtroit, il se continue, entre les North et South Downs, dans le Weald anglais. On en gravit lentement les bords par des rampes uniformes et peles, que signalent, au Sud, de grandes fabriques de ciment : tout coup un paysage se dcouvre, verdoyant, accident, entirement diffrent du bourrelet crayeux qui l'enveloppe. C'est que la venue au jour de couches plus varies et gnralement plus tendres a permis au travail des eaux de sculpter ingalement la surface, de crer un model o la diversit des affleurements se traduit par de frquents niveaux de sources. Bois et prairies se remplacent tour tour ; des rivires courent avec rapidit sur des lits pierreux ; des haies vives, o le houx se mle souvent l'aubpine et aux saules, encadrent de petits chemins, tandis qu'un peu partout, mais de prfrence sur les hauteurs, s'parpillent des maisons longues et basses dont les fentres se dcorent de fleurs et qui revendiquent chacune leur parcelle de vergers, de prs ou de champs. Quelques roches plus dures, d'ge jurassique, sont demeures en saillie, et forment, prs de Boulogne, le mont Lambert ou les falaises calcaires du Griz-Nez. Mais au Nord, vers Marquise, l'intensit du bombement a t pousse tel point que ce sont les roches primaires elles-mmes qui apparaissent : les mmes schistes, les mmes marbres qui depuis l'Ardenne semblaient dfinitivement enfouis dans les profondeurs. On a dans une chappe subite, sur la croupe nue et battue des vents qui domine les carrires de Marquise, la brusque et courte vision des landes, ptis et ajoncs. Instructive et fugitive rminiscence ! Quelques pas de plus, et vers Landrethun on atteint de nouveau la crte du bourrelet crayeux ; de l une vue immense se dcouvre. C'est le pays plat qui descend et fuit vers Calais et qui, par del les forts assombrissant les abords de Guines, se perd au loin jusqu' la bande grise de la mer du Nord. Le spectacle n'est pas sans grandeur. On se sent au seuil de deux grandes rgions : l confinent, et s'opposent visiblement prs d'un coin d'Ardenne un instant ressuscite, les Pays-Bas et le Bassin de Paris. Au Sud du Boulonnais, la craie prend dcidment possession de la surface. Soit que du Boulonnais on entre dans les plaines picardes, soit que des pays subardennais de la Thirache et du Porcien on dbouche dans la Champagne, l'impression premire qui vous saisit est une impression de vide. Sur ces croupes larges et molles o le relief n'est arrt par aucune tranche plus rsistante, la raret des formes en saillie, des arbres, de l'eau, des maisons, supprime tout ce qui distrait et gaie Ce relief et cet aspect sont engendrs par la craie. Les mers charges d'organismes, dont les menus dbris, profondment modifis, constituent la craie blanche, ont couvert, la fin des temps secondaires, une tendue bien suprieure celle qu'occupe aujourd'hui la craie dans le Bassin parisien. Mais, aprs tout ce qui a disparu par dmantlement ou dissolution, il reste en Champagne et en Picardie de grandes surfaces dont elle constitue le sol.

1 lie de Beaumont.

En Champagne, o elle est nu, elle se manifeste par ce tuf blanc, particulirement tudi aux environs de Sens1, dont les grumeaux gluants rendent les chemins difficiles. En Picardie le limon la recouvre. Elle apparat et l sur certains versants de valles par des corchures blanches o croissent quelques genvriers ; elle se devine dans les champs des teintes ples qui font tache dans le limon roux. Toutefois, pour apprcier sa puissante paisseur, il faut profiter des coupes naturelles que fournissent, du Trport au Havre, les falaises de la cte. C'est l qu'on la voit tager ses assises tranches par la mer. Elles sont interrompues par des ranges parallles de silex roux ou noirs. La silice contenue dans les substances minrales et organiques de la craie s'est prcipite. Elle a form en se combinant ces rognons dont les ranges rgulires s'arrtent aux assises plus dures qui leur ont servi de supports. Mais la masse dans son ensemble reste permable ; la base seulement une couche marneuse arrte les infiltrations et produit des sources. Pour tre moins crment visible qu'en Champagne, la craie n'est pas moins en Picardie la roche essentielle dont le caractre du pays dpend. Sa surface, quand on l'atteint sous le limon qui la recouvre, se montre ronge par des rosions ou des dissolvants chimiques. Elle est perfore, creuse de poches o se sont amasss des sables et des argiles. Ces sables taient depuis longtemps exploits pour ciments ; on a reconnu de nos jours de prcieux lments de fertilit dans les grains de phosphate de chaux dont parfois ils se composent. Par endroits s'intercalent des bancs assez durs pour fournir des moellons de construction. Ds les temps les plus anciens on savait ramener la craie du sous-sol la surface pour y servir d'amendement calcaire. Quant aux silex, aprs avoir livr des outils aux hommes de l'poque palolithique, ils n'ont pas cess d'tre exploits : ils fournissent un empierrement aux routes, et aux maisons en torchis, supplantes aujourd'hui par la maison de briques, un soubassement solide, dont la bigarrure ne manquait pas de pittoresque. Des transgressions marines ont recouvert, du moins en partie, ces nappes de craie ; et les dpts qu'elles ont superposs restent encore reconnaissables par lambeaux. Ces transgressions se sont produites surtout par une porte de communication qui s'ouvrit plusieurs fois entre Douai et Mons, sur les confins du Hainaut et de la Flandre. A diverses reprises, pendant l'poque tertiaire, les mers du Nord pntrrent par l jusqu'au centre du Bassin parisien. Cet ancien dtroit est encore un seuil bas ; car lorsque des formes aussi arrtes ont persist jusque dans les ges voisins du ntre, il est bien rare qu'elles s'effacent entirement dans la topographie actuelle. C'est lui qui donne le plus directement accs entre la Flandre et la partie centrale du bassin. Sur ce passage des anciennes mers, o aujourd'hui les sources de l'Escaut et de la Somme se rapprochent, des plaques d'argile et de sables ocnes recouvrent la craie, associes des couches de limon qui nulle part ne sont plus paisses. Toutefois, il y a de vastes surfaces, surtout quand on a dpass vers l'Ouest l'Aminois, o ces dpts ont manqu ; en tout cas ils n'ont pas t assez abondants pour rsister aux agents destructeurs. La superficie de la craie a subi alors une altration profonde. On voit dans la partie occidentale de l'aurole crtace, dans le Vimeu, le Ponthieu, le Pays de Caux, affleurer une argile rouge qui contient de nombreux silex divers tats de dcomposition. C'est le rsidu de dissolution de la craie ; l'lment calcaire ayant disparu, il n'est rest que les

1 D'o le nom de craie snonienne.

parties insolubles, argile et silex1. Cette substance de dcomposition, partout o elle domine la surface, en modifie l'aspect. Elle est assez impermable pour maintenir des mares auprs des masures du Pays de Caux, pour imprimer mme un rgime accidentellement torrentiel qui tonne, certains cours d'eau de la craie. Lorsque l'argile silex est draine, ameublie, amende par la craie sousjacente, elle fournit un bon sol agricole. Bien des forts ont t dfriches ainsi, surtout au nie sicle et de nos jours. Mais il en reste assez, soit tapissant les flancs des valles, soit tales sur les plateaux, pour dnoncer l'apparition de ce sol rocailleux. La fort d'Eu dans le Ponthieu, et sur la lisire du Pays de Caux celles d'Eauvy, de Lyons, la Fort-Verte sont les dbris encore imposants de massifs forestiers, dont la conservation parait lie la prsence de l'argile silex. Mais quand ce terrain cesse de se montrer et que, d'autre part, ont disparu aussi les marnes ou dives argileuses, propices aux herbages, c'est--dire l'Est et au Sud d'une ligne passant environ par Amiens, Albert, Bapaume, Cambrai et le Cateau, la physionomie de la contre limoneuse sous-sol de craie atteint sa pleine expression. Dans le Cambrsis, le Vermandois, le Santerre surtout, l'pais manteau couvre et amortit toute saillie. On voit parfois des pans verticaux de limon se dresser de trois quatre mtres entre les chemins creux qu'il encadre. Ce n'est souvent qu' sept ou huit mtres en profondeur qu'on trouve la craie. Ce limon n'est pas argileux comme celui des Flandres : sa couche suprieure est gnralement dcalcifie, mais au-dessous il prsente une texture sableuse et friable travers laquelle les eaux de surface trouvent un coulement naturel. Par quel procs naturel, sous quelles influences mcaniques et climatriques ce puissant dpt s'est-il form ? Il n'est pas douteux qu'ici les apports sablonneux des mers ocnes n'aient largement contribu lui fournir les matriaux. Mais, d'autre part, comme nous l'avons vu dans un des prcdents chapitres2, ce limon des plateaux se lie une srie de sols analogues qui, par leur structure et surtout les restes organiques dont ils sont parsems, semblent traduire aussi, travers les diffrences locales qui les distinguent, l'influence de conditions de climat communes une partie de l'Europe centrale. Dans la France du Nord, o ces sols couvrent une surface considrable, o ils tapissent non seulement la rgion picarde, mais le Vexin et la Beauce, ils n'atteignent nulle part autant de puissance que sur la zone qui va de Cambrai Montdidier ; et nulle part ils n'impriment aussi fortement leur cachet sur l'existence des population. Ce limon est essentiellement le sol d'ducation agricole o se sont formes les habitudes qui ont permis plus tard de conqurir sur la fort les terres argileuses et froides, et d'tendre ainsi le domaine nourricier dans lequel la France de l'histoire puisa sa force. La charrue ne risque pas de s'y heurter aux pierres ; elle trace librement de longs sillons sur ce terrain aplani et facile, o le laboureur put de bonne heure adopter la charrue roues. Il tait d'autant plus facile d'extraire la craie du sous-sol que, notamment dans le Santerre, aucun lit de pierres ou de rocailles ne la spare du limon. Pour construire ses demeures, l'homme avait sa disposition le limon mme, ou pis, dont il faisait avec un mlange de menue paille un torchis, reposant sur une base de silex, et appliqu sur des poutres en bois.
1 Il en est de mme dans les rgions sol crayeux qui s'tendent au Sud de la Seine. Et

l aussi des forts couvrent ou parsment l'argile silex (Forts d'vreux, de Conches, etc.). 2 Premire partie, chap. III.

Depuis plus de vingt sicles la charrue fait donc pousser des moissons de bl sur ces croupes, livres sa domination exclusive. Le chemin se creuse dans le limon aux abords des minences qu'occupent les villages. Entre les champs nus, sillonns de routes droites, qui souvent sont des chausses romaines, le regard est attir et l, gnralement au sommet des ondulations, par de larges groupes d'arbres, d'o merge un clocher. De loin, dans la campagne dsole de l'hiver, ces agglomrations d'arbres, que la platitude de l'horizon permet d'apercevoir dans leur rpartition quasi rgulire, font des taches sombres qui feraient songer aux fies d'un archipel. En t ce sont des oasis de verdure entre les champs jaunis. C'est ainsi que s'annoncent, dans le Cambrsis, le Vermandois, le Santerre, les villages o se concentre la population rurale. Entre eux, presque pas de maisons isoles ; un moulin vent, un arbre protestent peine contre la solitude gnrale. C'est que, dans ce sol permable, le niveau de l'eau est si bas qu'il faut creuser, jusqu' 80 mtres parfois, des puits coteux pour l'atteindre. Les habitants se serrent autour des puits et des mares. Ces villages sont nombreux, peine distants de 3 kilomtres les uns des autres. Plusieurs ont recherch les plaques de sable argileux dont l'humidit favorise la croissance des arbres. Ce sont des villages ou des bourgs ruraux, dont les noms souvent termins en court (cortis) indiquent l'origine agricole. Presque invariablement ils se composent d'un noyau de btiments contigus, disposs sur le mme type. C'est en ralit une agglomration de fermes, chacune avec sa cour carre. On ne voit de la rue que la pice principale de la ferme, la grange au mur nu perc d'une grande porte. En face d'elle, formant la face oppose de l'enceinte carre qu'occupe la cour, la maison proprement dite, c'est--dire la partie rserve l'habitation, suivie son tour d'un verger et d'un plant o des peupliers s'lancent entre les arbres fruitiers. Le village est ainsi envelopp d'arbres. Cette priphrie boise qui embrasse plusieurs kilomtres donne l'illusion d'une tendue singulire. En ralit il est rare, mme dans les parties les plus fertiles, que les groupes comprennent plus de quelques centaines d'habitants. Encore diminuent-ils aujourd'hui, mesure que le sol exige moins de bras et que s'en vont les industries rurales qui servaient d'auxiliaires. Les maisons o rsonne encore le cliquetis du mtier tisser se font rares. Aprs s'tre multiplie jusqu' un degr qu'atteignent rarement les pays agricoles, la population claircit ses rangs. Mais le mode de peuplement ne change pas. Ces units agricoles subsistent, telles que les conditions du sol les ont trs anciennement fixes, dans le cadre monotone et grave des champs ondulant sous les pis ; et j'imagine qu'un contemporain de Philippe-Auguste ne s'y trouverait pas dpays. Pourquoi ces villages souffrent-ils souvent en t de la scheresse ? Pourquoi des lieues se passent-elles sans voir eau courante ? Et que deviennent les 6 700 millimtres d'eau qui tombent par an, dans un climat o l'vaporation n'est pas capable d'en soustraire beaucoup son profit ? Cette eau s'infiltre dans la masse fissure et homogne de la craie blanche. Elle l'imbibe entirement, comme une ponge ; mais elle finit pourtant par trouver des couches plus compactes, qui l'arrtent. Ainsi s'tablit un niveau au-dessus duquel les croupes et les valles faiblement creuses sont sec, au-dessous duquel au contraire la nappe souterraine, par suintements, par sources, affleure la surface. Pas de source flancs de coteaux, comme celles que signalent des peupliers sur les collines des environs de Paris. Une source initiale, somme, fait son apparition dans le fond d'une valle qui se prolonge en amont, mais sans eau permanente. Elle est sujette reculer vers l'aval, si le plan d'eau s'abaisse. Mais partir du moment

o le courant dfinitif s'tablit, il ne cesse pas de se renforcer d'afflux souterrains. Dsormais, entre les croupes molles et jaunes, l'eau surabonde sous toutes les formes, rivire, tangs, canaux, marais ou tourbires. Tandis que les villages des hauteurs souffrent de la soif, l'hortillonneur ou maracher circule en barques autour de Pronne ou d'Amiens. Il y a ainsi, dans ces rgions de la craie, une vie des valles, et une vie des plateaux. Chacune se meut dans un cadre et des conditions diverses. Elles coexistent en Picardie, grce la fertilit des plateaux et l'humidit qu'entretiennent et l les argiles ocnes ; tandis qu'en Champagne la vie est absente ou languit sur les plateaux presque rduits leur maigre tuf. Mais dans l'une et dans l'autre de ces contres une vie particulire s'veille avec la rapparition des eaux courantes. Les rivires sortent toutes formes. Moulins, usines, villes se succdent presque ds leur source. C'est surtout autour du dos de pays qui s'lve lentement jusqu'au bord du grand sillon de l'Oise que la craie laisse chapper les eaux qu'elle avait emmagasines. Les sources de la Somme et de l'Escaut sont peine distantes de 12 kilomtres. Ce renflement, bien qu'il ne dpasse pas 140 mtres de hauteur, prend un aspect particulier de monotonie et mme de solitude. L'intervalle s'tend entre les villages ; les croupes se droulent plus ternes que jamais ; et de l'eau enfouie en profondeur il n'y a d'autre trace que des ravins, des fosss, des riots secs que signale de loin quelque ligne d'humbles saules. Ces laides campagnes mritent pourtant attention : ce fut et c'est encore une des portes de la France. Les communications gnrales, celles qui crent des relations politiques de longue porte, ont d rechercher la zone de moindre obstacle. Ces espaces levs et dcouverts, d'o l'on domine les environs, o il n'existe ni rivires, ni marais traverser, taient faits souhait pour les ingnieurs romains qui ont fix pour longtemps la viabilit de nos contres. On peut voir, entre la source de l'Escaut et celle de la Somme, la grande voie qui reliait Vermand Bavay, deux points qui ont aujourd'hui cd leur importance aux villes voisines. Pendant 80 kilomtres elle suit presque imperturbablement la ligne droite, peu prs toujours au mme niveau. Sorte de voie Appienne du Nord de la Gaule, elle se dirigeait de l, toujours de prfrence par les plateaux limoneux, vers Tongres et Cologne. Cette ligne matresse tait donc en ralit une voie naturelle. Jalonne, en Belgique comme en France, de restes de la civilisation galloromaine, elle a ciment entre les pays wallon et picard un rapport dj prpar par l'analogie du sol et qu' dfaut de lien politique la ressemblance de dialectes met encore en lumire. A ce pivot de communications venaient aboutir les routes de l'Ile-de France en Flandre. Il est significatif de trouver une srie de villes chelonnes prs de la naissance des principales rivires, avant que leur sillon s'approfondisse. Ce sont les tapes fixes par les commodits naturelles d'un transit ancien. Saint-Quentin, hritier de Vermand, puis Roye, Montdidier, Bapaume1, correspondent aux routes qui de Reims par Laon ou Soissons, de Paris par Crpy-en-Valois, gagnaient les Pays-Bas. Qui tenait ces villes interceptait une des grandes voies de commerce.

1 Sur le bureau de douanes de Bapaume, voir Finot, tude historique sur les relations

commerciales entre la France et la Flandre au Moyen ge, Paris, Picard, 1894. Fagniez, Documents relatifs l'histoire de l'industrie et du commerce en France, t. II, introd., p. X, Paris, Picard, 1900 (Collection de textes pour servir l'tude et l'enseignement de l'histoire, fasc. 22 et 31).

La Somme est une des rivires dont l'existence remonte le plus haut dans l'histoire du sol. Sa valle est, avons-nous dit, un synclinal vers lequel s'abaissent les couches au Nord et au Sud, en harmonie avec l'allure gnrale des plis qui ont affect le Bassin parisien. Elle a certainement de trs bonne heure fix son lit dans la valle qu'elle occupe ; mais ce n'a pas t sans passer par d'tonnants changements de rgime. Cette rivire paisible, au dbit uniforme, laissant dposer tranquillement la tourbe le long de son chenal, a eu jadis un cours diluvial capable de transporter pierres, graviers et galets. C'est dans les graviers qu'abondent les traces de l'ge palolithique dans la valle de la Somme. En Picardie, comme en d'autres pays de lentes rivires, la Flandre et la Beauce, subsistent les traces d'un rgime tout diffrent. Rien d'exceptionnel dans ce fait. Aucun trait n'est plus frappant dans ce que nous commenons savoir aujourd'hui de l'histoire des rivires, que ces vicissitudes de rgime ; sinon peut-tre leur tendance persister, malgr des changements de relief, dans le cours une fois trac. On qualifierait volontiers de snilit l'tat actuel du rgime de la Somme, si l'application de cette mtaphore des faits d'ordre inorganique n'tait pas sans inconvnients. Elle ne roule plus d'alluvions ; mais elle travaille sa manire, par la vgtation qu'elle favorise, combler la valle trop large dont elle dispose. Cette valle est fond plat ; de la base des croupes de craie qui se dressent assez brusquement de part et d'autre, les eaux suintent avec assez d'abondance pour qu'une srie de marais et d'tangs longe le pied des coteaux. Le chenal reste toutefois distinct, grce un lger renflement qui relve vers le centre le profil de la valle. Mais soit par des brches naturelles, soit par des fosss de main d'homme, il communique souvent avec les sillons parallles qui l'accompagnent. La valle ressemble ainsi un labyrinthe aquatique o dort une eau pure, profonde et herbeuse. Lorsque quelque ville aux remparts de brique se mire dans ces eaux dormantes, c'est une trange apparition qui fait songer des cits lointaines ; tel est, par exemple, le site de Pronne. Dans la limpidit de ces eaux les sphagnes, dont les racines dcomposes se transforment en tourbes, ont beau jeu pour se propager. La tourbe occupe une grande partie de la valle. Elle ne tarderait pas l'envahir tout entire, si une sorte de culture trs spciale n'avait pris possession de ce terreau noir et vgtal : celle des hortillons. On voit aux abords des villes la valle dcoupe comme un damier par des aires, petits lopins amnags en jardins marachers. De petites barques longues et effiles, manies la perche, circulent entre ces mottes sises presque fleur d'eau, et qui seraient la merci d'un caprice de la rivire, si la Somme avait encore des caprices. Ailleurs la valle garde encore sa physionomie primitive, et l'on voit s'pancher les eaux, entrecoupes de halliers et d'pais fourrs. La pche est abondante, le gibier pullule, car l'poque des migrations les voles d'oiseaux aquatiques s'abattent sur ces nappes marcageuses. Quelque cahute de pcheur, en bois ou en roseau, est installe dans les postes favorables. On a ainsi la surprise inattendue d'une chappe sur la vie que durent pratiquer les tribus anciennes qui trouvaient dans ces labyrinthes asile, refuge et moyen de subsistance. Mais pour le paysan d'aujourd'hui ces refuges aquatiques des restes d'une vie primitive ne reprsentent pas un domicile habitable : suivant son expression, on rentre dans le pays quand on regagne les flancs secs de la valle. Les sites urbains, dans de pareilles conditions physiques, ont t fixs par les points o la traverse tait le moins difficile. C'tait un avantage dcisif que

l'existence de gus, ou d'un roc resserrant la valle, ou d'appuis solides pour construire un pont. L'histoire, en multipliant les rapports, aida la multiplication des villes. Aprs des bourgades gauloises vinrent des postes ou cits romaines, des monastres, des villas carolingiennes, des chteaux contre les Normands ; et de tout cela se forme cette ligne de places, tant de fois dispute, qui fut le front de rsistance de la monarchie franaise, le rempart compact dans lequel il ne pouvait se produire une brche sans que l'moi gagnt tout le royaume. C'est grce la vie urbaine ne le long des rivires que ce pays agricole et rural accentua sa personnalit. Il n'y a pas proprement parler de villes sur les plateaux ; l'empreinte urbaine est au contraire marque mme sur les plus petites des villes baignes par les rivires picardes. Celles-ci fournirent la vieille France des lignes stratgiques et politiques, comme le Havel et la Spre au Brandebourg. Et c'tait bien en effet une sorte de marche frontire que cette contre situe au seuil du germanisme. L'ancien nom d'Amiens, Samarabriva, veut dire passage de la Somme. Ce n'est pas seulement parce que le coteau sur lequel se dressa depuis sa cathdrale offrait, au-dessus des marais o baignent encore les bas quartiers, un terrain solide : ce poste gaulois marquait sans doute le point extrme o la valle restait franchissable, une poque o les mares pntraient plus profondment qu'aujourd'hui. Il existe partir de Pecquigny, un peu au-dessous d'Amiens, une srie de petites buttes dans lesquelles des coquilles marines s'associent des formations fluviales ainsi qu' des dbris de poterie ; elles indiquent un niveau anciennement plus lev de la mer. Elle a dpos, en effet, un cordon littoral dont la trace est visible au pied de la falaise de Crcy, ainsi que dans les molires ou marais de Cayeux. Le long des falaises du Pays de Caux on voit des affouillements 6 ou 7 mtres au-dessus du niveau actuel des hautes mares. On comprend qu' l'poque o le Pas de Calais tait encore ferm ou incompltement ouvert, des mares beaucoup plus leves aient assailli nos ctes. Aujourd'hui le flot recule. La mer comble les baies et accumule les dbris l'entre de la Somme. Du roc de craie o vgte Saint-Valery,, on voit un estuaire vaseux o se tranent quelques chenaux d'eau grise. Des montagnes de galets s'entassent au Hourdel ; l'ancien port de Rue est l'intrieur des terres. La vie maritime s'teint l'embouchure de la Somme. Peut-tre n'a-t-elle jamais t bien forte. La Picardie est moins ouverte la mer que la Normandie ou la Flandre. Ses principales communications furent toujours avec l'intrieur. Encore mme faut-il distinguer. A mesure que les sillons marcageux s'largissent, les tranches qu'elles divisent paralllement deviennent plus trangres les unes aux autres. Le Ponthieu, comme pays, est spar du Vimeu par la Somme. La Bresle spare la Normandie de la Picardie, comme l'archevch de Rouen de celui de Reims, comme jadis la deuxime Lugdunaise de la deuxime Belgique. Le nom de Picard, quel que soit sa signification, ne s'est jamais tendu aux habitants du pays au sud de la Bresle : au contraire il s'appliquait et s'applique encore dans l'usage ceux du Laonnais, du Soissonnais, du Valois1. Union significative, qui n'est pas fonde sur une conformit de sol, mais par un phnomne analogue celui des Flandres, sur des rapports de position et de commerce. Ce groupement, ciment dj dans les divisions de l'ancienne Gaule, s'exprima plus tard par une dnomination plus ethnique que politique, la nation picarde. Il y eut l, en effet, un peuple. Il
1 Ce n'est que par Louis XI qu'ils ont t administrativement dtachs de la Picardie, pour tre adjugs au gouvernement de l'le-de-France.

occupait la grande zone agricole qui s'tend le long de la Meuse et de la Sambre jusqu'aux pays de la Somme et de l'Oise. Il tenait les abords de la principale voie romaine. Il parlait des dialectes troitement voisins. Ses murs, sa manire de vivre, son temprament taient analogues. Mille dictons rappellent, chez le Picard et le Wallon, un genre d'esprit qui n'existe pas chez le Brabanon ou le pur Flamand. Des contes ou proverbes devenus populaires dans la France entire ont une origine wallonne ou picarde. Ce peuple, demeur roman, se dtache devant le germanisme en physionomie tranche. Il est fortement lui-mme. Pour la France il fut la frontire vivante.

CHAPITRE II. LA PARTIE SEPTENTRIONALE DE LA RGION TERTIAIRE : LAON ET SOISSONS.


DANS l'uniformit des rgions de la craie, les pays nettement individualiss sont rares. Il ne s'en offre gure que lorsque l'enlvement de la couverture crayeuse met jour des couches plus anciennes, comme c'est le cas pour le Boulonnais et le Bray. Voici pourtant entre les deux zones picarde et champenoise une rgion qui tranche nettement sur ce qui l'entoure, mais par l'effet de causes contraires. Elle s'annonce du ct de la Picardie vers Noyon, Clermont-en-Beauvaisis ; du ct de la Champagne vers Laon, pernay, Montereau ; et il est impossible de ne pas tre frapp des diffrences qui se rvlent aussitt dans le relief, la coloration, le rseau fluvial, la vgtation, et par mille dtails locaux. Mais ce n'est pas un bombement des couches qu'est d le changement de physionomie ; c'est un enfoncement. La craie plonge en profondeur, et les couches qui viennent affleurer la surface, au lieu d'tre plus anciennes, sont plus rcentes. Elles se succdent, suivant que l'rosion les a pargnes, apportant chacune dans le paysage leur note distincte. Cette rgion, bien qu'en saillie dans le relief, est gologiquement la partie la plus dprime du Bassin parisien, la seule qui ait pu conserver les dpts tertiaires. Mais leur extension fut autrefois bien plus grande. Tout dpt que les mouvements du sol avaient port un niveau lev tait condamn disparatre par l'effet des grandes dnudations. Ce qui a rsist n'a pas laiss d'tre dchiquet et morcel. C'est ainsi que sur les bords, des parties dtaches, vritables tmoins, prcdent la masse. Celle-ci a t maintenue surtout par des formations de calcaire marin ou de travertin d'eau douce qui, trs dures dans leur partie centrale, ont rsist l'assaut des courants diluviens venant de l'Est. Ces calcaires, qu'on voit l'tat de massifs isols dans le Laonnais, de larges plateaux dans le Soissonnais, le Valois et la Brie, ont des origines et des dates diverses. Mais par leur proprit commune de duret ils ont servi de noyau la rgion tertiaire. Ils en constituent l'ossature, en rglent la topographie. Ils sont la barrire dont les eaux ont affouill le pied. De Montereau Reims, c'est par un arc de cercle de hauteurs boises, faisant alterner des cirques et des promontoires, qu'ils se dessinent ; Craonne, Noyon, Clermont, c'est par des coteaux isols, mais de silhouette plus nette, plus fire que les molles croupes auxquelles ils succdent. C'est une histoire complique, sinon dans l'ordonnance gnrale, du moins dans le dtail, que celle de cette dpression du Bassin parisien, dont le dbrouillement depuis Cuvier a occup des gnrations de gologues. On la voit tour tour envahie par des dbris argileux du Massif central, occupe plusieurs reprises

par des sables et des calcaires marins en communication avec les mers de Belgique, couverte tantt par des lagunes saumtres, tantt par des lacs d'eau douce. Quoique naturellement ces formations successives n'aient pas eu la mme extension, elles ont souvent empit les unes sur les autres, car les envahissements taient faciles sur ces plages amphibies, par lesquelles se terminait un golfe de mers peu profondes. En fait, les formations les plus diverses se superposent en bien des rgions, notamment aux environs de Paris. Bien que quelques-unes remontent aux premires poques de l'ge ocne, leur origine est encore relativement assez rcente pour que l'usure des ges n'ait pas aboli, en les mtamorphosant, les diffrences de texture et de composition qui les spcialisent. Elles ont ainsi conserv ce qu'on pourrait appeler leur fonction gographique. Comme autant de feuillets intacts, elles traduisent chacune des phases de cette volution par des formes de relief et par des caractres de vgtation. Les considrations gologiques nous conduisent d'elles-mmes tablir dans la rgion tertiaire une distinction importante. Le Laonnais et le Soissonnais se diffrencient assez nettement du Valois et de l'le-de-France proprement dite. En effet, les couches gologiques se relvent sensiblement au Nord-Est de Paris. Le relvement est assez rapide pour que, de Paris Laon par exemple, on voie successivement des roches de plus en plus anciennes affleurer la surface. Aussi, tandis que, dans la partie septentrionale, l'rosion a enlev les parties les plus rcentes, celles-ci subsistent, d'abord par lambeaux, puis par nappes tendues dans la partie mridionale. Dans le Nord de la rgion tertiaire les tages infrieurs ont seuls rsist et constituent la surface. Dans le Sud, le couronnement suprieur est rest intact. Il en rsulte une notable diffrence d'aspect, dont la mince chane boise qui se droule au Nord de Villers-Cotterets, entre les plates-formes du Valois et du Soissonnais, dessinerait assez exactement la limite. Cette arte s'allonge dans le sens des courants qui ont balay la surface ; mais, pargne par eux, elle a conserv son couronnement de sables suprieurs et mme de meulires de Beauce, c'est--dire les premiers vestiges de formations que l'on ne rencontre largement tales que tout fait au Sud de la rgion tertiaire. Pourtant, ne considrer que les plateaux, la physionomie ne changerait gure entre le Valois et le Soissonnais. Dans l'un et dans l'autre cas, la duret de la roche a faonn la surface en vastes plates-formes. Sur le limon roux qui les recouvre, le bl et aujourd'hui la betterave trouvent un sol souhait. Mais l'eau n'existe qu' une grande profondeur ; et les villages, dont les noms s'accompagnent parfois d'pithtes significatives1, ont-ils d presque exclusivement choisir leur site au bord des valles, sur les corniches entailles dans l'paisseur des plateaux. Ils s'y sont ports en nombre ; on voit leurs maisons serres en garnir les dcoupures. Mais les intervalles que laissent entre elles les valles sont assez larges pour qu'on fasse des lieues sans en rencontrer un seul. De loin en loin quelque grand btiment carr signale une de ces fermes typiques, o se centralise l'exploitation agricole de toutes les surfaces ou parcelles qui se trouvent sur le plateau. Ces campagnes ont une certaine majest dans leur vide, quand les jeux de lumire passent sur leurs moissons perte de vue. La jachre autrefois y jouait un grand rle, et la pture des moutons tait la ressource naturelle dans l'intervalle des assolements. Ils produisent encore

1 Berzy-le-Sec.

aujourd'hui l'effet de solitudes, quand on les compare aux deux foyers de population dont l'existence distincte, au Nord et au Sud de l'le-de-France, fut un fait de grande consquence historique. La diffrence entre ces deux pays limitrophes, comme d'ailleurs entre tous ceux de la rgion tertiaire, consiste dans les valles. Celles du Valois sont d'troits couloirs, serrs entre les rampes du travertin lacustre ou du calcaire marin qui les encadrent jusqu'au bas. Perfores d'anciennes habitations de troglodytes, les roches tombent en escarpements, sur lesquels on voit, Crpy, grimper les remparts d'une vieille ville. L'eau s'infiltre travers leurs flancs fissurs ; mais sur le fond plat de la valle brille un ruisseau d'eau bleue, parfois une belle source, tte de la rivire, site naturel d'tablissement humain (Nanteuil). Dcoupes par de petits jardins marachers aux approches des villes, herbeuses ailleurs et couvertes de grands rideaux de peupliers, ces valles offrent un lit fertile ; mais entre leurs versants raides et nus une vie varie n'a pu s'panouir. Les perces des rivires sont autrement importantes dans le Soissonnais et le pays de Laon. Celle de l'Aisne Soissons, de la Vesle partir de Fismes, de la Lette au pied de Coucy, sont de spacieuses valles auprs desquelles paraissent mesquines les valles mmes de la Marne et de la Seine en amont de Paris. Le travail des eaux, favoris ici par la nature des couches, est arriv un degr de ciselure qui partout festonne et rtrcit les plateaux. Il a t facile aux eaux de se tailler de larges passages travers les sables et les argiles de l'tage infrieur de l'ocne. Aussi les plateaux, au Nord de l'Aisne, sont-ils de plus en plus dcoups ; ils s'individualisent en petits massifs (Saint-Gobain), ou se rduisent de simples buttes (Montagne de Laon). Entre eux les valles, creuses dans les sables, ont adouci leurs flancs ; les boulis des couches suprieures ont pu s'y maintenir et composer de leur mlange avec les sables ces fertiles terres franches o sont cultivs des fruits, des lgumes, la vigne mme dans les endroits abrits. Ici, en effet, grce aux dcoupures et aux articulations du sol, agit une autre cause de diversit, o le climat se combine avec le relief : c'est l'orientation. Dj l'loignement de la mer a diminu un peu la nbulosit, accru lgrement l'intensit des rayons solaires : aussi l'orientation prend une valeur inconnue dans le model amorphe de la Picardie crayeuse. Les versants tourns vers l'Est et le Sud-Est sont particulirement favoriss. Sur les flancs orientaux du Massif de Saint-Gobain, des monts voisins de Laon, des coteaux de Craonne se droule une ceinture presque ininterrompue de villages, pratiquant sur un sol trs morcel les cultures les plus varies. Tandis que la grande culture rgne sur les plateaux, l pullule cette population de petits cultivateurs, horticulteurs ou vignerons, qui est une des crations de nos coteaux. Car, quelques diffrences prs, on la retrouve sur les pentes orientales des ctes bourguignonnes ou lorraines. Plus loin, au del de la Montagne de Reims, toute autre culture a disparu devant la vigne ; mais les clbres coteaux, assombris en t par la verdure glauque des ceps, qui s'tendent de Vertus Ay et dont pernay est le centre, sont strictement limits aussi l'orientation Sud-Est. Le lit des valles est form par le fond d'argile plastique qui retient les eaux et entretient une vgtation paisse et drue d'arbres et d'herbes. Les eaux que laissent filtrer les calcaires des plateaux et les sables des pentes, s'y rassemblent assez abondantes et assez irrgulires parfois pour nourrir des marcages, qu'il a fallu asscher en leur donnant un coulement. On voit ainsi, au Sud de la Montagne de Laon, s'allonger, jusque vers Anizy-le-Chteau, une ligne d'anciens

marais, foss naturel qui a contribu renforcer la position stratgique de l'ancienne cit piscopale. Ce sont, en gnral, les calcaires qui de leurs plates-formes rsistantes constituent le couronnement des valles. Mais, par endroits, comme dans le Massif de Saint-Gobain, la couverture de sables et grs1 qui leur succde dans l'ordre chronologique n'a pas t emporte ; elle surmonte les larges plateaux agricoles. Avec elle apparait la fort, fidle compagne des sables dans toute l'tendue de la rgion tertiaire. Elle se montre ici avec ses futaies de htres, entre lesquelles se dessinent nettement quelques valles sches, mais propres la culture. Des abbayes, parmi lesquelles celle de Prmontr, d'o partit au Moyen ge la colonisation des marais du Brandebourg, sont l'expression historique de la partie forestire du petit massif. Prmontr, Saint-Gobain, hritier des verriers d'autrefois, sont ns sur les sables et dans les forts ; Laon s'est firement cantonn sur sa montagne isole, d'o sa cathdrale aux quatre tours, veuve de deux autres, d'inspiration guerrire autant que religieuse, domine au loin la contre ; Soissons s'est tale comme au fond d'un cirque, dans le plus ample des bassins que dessine la valle de l'Aisne. Mais la zone de peuplement par excellence est celle qui se droule sur le bord des plateaux, la naissance des fertiles talus d'boulis, c'est--dire dans les conditions les plus favorables pour profiter des divers lments de richesse locale qui se concentrent sous la main. Entre les prairies de la valle et les forts des parties suprieures, s'tagent les vergers, puis les champs, dans un rayon de quelques kilomtres, avec des diffrences d'altitude qui ne dpassent pas 150 mtres. On ne saurait gure imaginer de pays plus complet, plus harmonique. L'excellence du sol s'y combine avec la prsence de matriaux de construction, le bois, et surtout l'admirable pierre calcaire aux vives artes, aussi apte aux fines ciselures qu'aux entassements gigantesques, qui ajoute au pays un aspect monumental, devenu insparable de sa physionomie. C'est elle qui dresse partout, dans les moindres villages, ces maisons sveltes et blanches, auprs desquelles les anciennes masures de torchis et de chaume de la Picardie crayeuse ou de la Champagne devaient sembler humbles et souffreteuses. Avec l'apparence de sculpture que leur donnent les pignons dcoups en gradins, elles respirent une sorte d'lgance gnrale laquelle rpondent la beaut des difices, la majest des arbres, la varit des cultures. L'norme donjon de Coucy, assis au-dessus des pentes de vergers, au bout du promontoire qui surmonte la fraiche et large valle, est la plus frappante vocation du pass local. C'est une puissance ne sur place, du sol et de la pierre dans laquelle elle est taille, en parent avec ce qui l'entoure, l'insolente expression d'une large opulence rurale : Roi ne suis, disait le maitre du lieu : je suis le sire de Coucy. Nous sommes habitus faire pivoter notre histoire autour de Paris : pendant longtemps elle a pivot entre Reims, Laon, Soissons et Noyon. C'est la convergence des rivires que Paris a d progressivement son importance ; Reims a d la sienne au remarquable faisceau de valles qu'il commande. A porte des ressources de la falaise dont le talus s'incline lentement jusqu' ses faubourgs et d'o se dtachent quelques monticules, l'entre d'une des larges et plus directes ouvertures fluviales qui pntrent dans la rgion tertiaire, Reims appelait naturellement lui les voies de la Bourgogne, de la Champagne, de la Lorraine
1 Sables moyens.

vers la Flandre et la Grande-Bretagne. Elles pntraient par l dans une des rgions les plus propres raliser un prcoce dveloppement politique, car tous les lments d'aisance et de bien-tre s'y trouvaient concentrs. Reims devint ainsi, grce au rseau des voies romaines, un carrefour o, de la Marne, de la Meuse l'Escaut, tout aboutissait, d'o tout partait. Ce fut la mtropole de la Deuxime-Belgique, c'est--dire d'un groupement trs ancien, qui a failli rester dominant dans notre histoire. Reims capitale politique de la France, comme elle en fut longtemps la capitale religieuse, et jou entre le Rhin moyen et les PaysBas un rle de rapprochement dont l'absence se fait sentir dans notre histoire. Du moins c'est autour de ce centre politique et religieux qu'a gravit cette rgion de Noyon, Soissons et Laon, qui prolonge la Picardie jusqu'au seuil de la Champagne. Il suffirait de rappeler, comme une preuve de prcoce importance nationale, la floraison de souvenirs, contes, lgendes, qu'elle a lgus au patrimoine commun dont notre enfance est encore berce. Ce fut un foyer riche et vivant. Ses saints sont des hommes d'actions, qui par l plurent ce peuple, et qu'il s'amusa ciseler son image. Saint Remi, saint loi, saint Mdard, saint Crpin sont des saints familiers, que l'imagination populaire adopte et avec lesquels elle prend ses liberts. Reims rsume et incarne tout un cycle de lgendes. C'est bien, comme on l'a dit, la plus franaise de nos cathdrales ; toujours prte et pare pour le sacre ; traduisant en sculpture la lgende de Clovis et de saint Remi. Quand une contre a t vraiment le berceau d'une civilisation originale, elle garde l'empreinte ineffaable du moment o celle-ci a atteint son apoge. Le reflet de la civilisation du XIIIe sicle brille encore sur ce pays du Laonnais ; un coin de ruine, le style d'un moulin, d'une vieille ferme, d'une glise de village montrent qu'un souffle d'art et de richesse a pntr partout. Il fut un temps en effet o ce pays n'avait gure de rival au monde en prosprit et en civilisation. On y sent quelque chose comme cette impression diffuse d'lgance et d'art qu'on respire si pleinement en Toscane et en Ombrie. Autre art sans doute, autre civilisation et autre pays ; mais dont on gote le charme, pour peu qu'on le parcoure en dtail avec un esprit sensible au pass.

CHAPITRE III. LE BASSIN PARISIEN EN AMONT DE PARIS.


UN premier coup d'il sur la rgion tertiaire du Bassin parisien nous a fait souponner dans le model du sol le rsultat d'un norme travail accompli par les eaux. C'est vers Paris que cette action a atteint son maximum d'intensit. C'est l que les principaux courants runis ont concouru pour accomplir ensemble une uvre de dblaiement dont l'ampleur tonne. Il est naturel, avant d'aborder l'tude de la rgion o est n Paris, d'envisager l'ensemble de la contre dont les cours d'eau lui parviennent. On y verra l'origine des causes agissant sur une grande chelle, qui ont prpar l'emplacement historique de la capitale et fray les voies aux rapports qui s'y croisent. Ces cours d'eau traversent une srie varie de terrains gologiques. Ce n'est pas seulement, en effet, du Nord que s'inclinent les couches dans la direction de Paris ; de l'Est et du Sud-Est elles s'enfoncent aussi vers le mme centre d'affaissement. Les terrains qui se succdent ainsi la surface ont t labours par des courants partis de l'Est et du Sud-Est. Que l'on vienne de Nancy ou de Langres, on rencontre la mme srie instructive de formes. On voit

successivement affleurer, suivant une disposition concentrique, tantt des crtes ou des croupes, tantt des sillons qui, les uns et les autres, mettent jour des roches de plus en plus rcentes1. L'action mcanique des courants est manifeste sur la formation de ces cannelures du relief. Les eaux ont affouill les parties tendres, et mis en relief les formations les plus dures. Les roches dures ont engendr ce que les savants ont appel d'un mot, d'ailleurs expressif et juste, des montagnes de circumdnudation, ce que le peuple appelle des ctes, des monts. Devant ces barres de rsistance les eaux courantes, arrtes ou forces de dvier, ont pratiqu des dpressions qui, par leur, rapprochement ou leur runion, esquissent des valles. C'est ainsi qu'une sorte de rainure, remarque par le langage populaire, se droule en arc de cercle depuis l'Armanon Nuits-sousRavires jusqu' la Meuse Neufchteau. C'est la Valle, par opposition ce que les gens du pays appellent tout court la Montagne et les savants le Plateau de Langres. Elle est, il est vrai, traverse, et non suivie par les rivires ; mais le dessin en est rest assez net et la direction assez soutenue pour que des voies romaines, des routes, un chemin de fer y aient tour tour t tablis. L'apparition successive de terrains s'enfonant en commun vers le centre parisien a donc fourni au travail des eaux les matriaux diffrents qu'il a sculpts sa guise. Ce n'est l toutefois qu'une partie des phnomnes dont tmoigne l'aspect du sol. Les limites actuelles des divers terrains sont loin en ralit de reprsenter les anciennes lignes de rivages tour tour occupes par les mers des priodes jurassiques, crtaces et tertiaires. Le relief du bassin est le rsultat d'un dmantlement d'ensemble qui n'a laiss subsister que les masses les plus rsistantes et comme le noyau des anciennes formations. En avant de ce qui subsiste, l'existence de lambeaux plus ou moins importants est l pour tmoigner de l'extension plus grande qu'elles ont eue autrefois. Partout, sur le front d'attaque des courants, des tmoins isols se montrent : tels sont, l'est de l'Argonne, les monticules isols de gaize qui dressent leur silhouette exotique sur le plateau calcaire ; l'une d'elles a servi de site la petite ville de Montfaucon. Tel est surtout, entre Troyes et Joigny, en plein pays de craie, le curieux massif du Pays d'Othe, qui se dresse, avec ses bois, comme un avant-coureur isol de la rgion tertiaire, la rencontre des courants venus du Sud-Est. Changements de formes, mais avec les changements de vgtation et d'aspect qu'implique la diffrence des sols. La succession rgulire des zones gologiques ne suffit donc pas expliquer la varit des lments du relief dans le Bassin parisien ; il faut tenir compte du chevauchement de ces zones les unes sur les autres. Des lambeaux, dont plusieurs ont une vritable importance, introduisent comme des pays de transition entre les pays nettement tranchs o l'une des formations prend la domination exclusive. Nous sommes ainsi prpars comprendre tout ce que contient d'lments de varit, et par consquent de principe interne de mouvement et d'changes la rgion qui nous occupe. Ce n'est pas aux rivires actuelles, mais des courants incontestablement plus violents dans leur rgime et moins dfinis dans leur cours qu'on peut attribuer les dnudations dont le Bassin parisien porte les traces. Ces courants ont prexist l'tablissement du rseau fluvial. Ils le surpassaient, non seulement

1 La Carte de France dresse au Dpt des fortifications (Orohydrographie), l'chelle de 1 : 500.000 montre clairement l'ensemble des traits exposs dans ce chapitre : feuilles VI (Nancy), V (Paris), IX (Lyon).

en force, mais par l'tendue du domaine qu'ils embrassaient. Parmi les dbris de roches dont ils ont jonch le sol, il en est qui proviennent d'au del des limites actuelles du Bassin de la Seine. Le Massif central a fourni son contingent aux tranes de sables de certains environs de Paris. Si l'esprit est tent d'hsiter devant l'intensit d'action que supposent les effets produits, il faut considrer que ces courants tiraient leur origine de montagnes moins dmanteles qu'aujourd'hui et certainement plus hautes. Ils furent certainement aussi en corrlation avec des mouvements orogniques. On ne peut gure attribuer qu'au relvement rcent du bord mridional de l'Ardenne l'action torrentielle qui a arros la partie septentrionale de la Champagne, au point de n'y laisser que le tuf crayeux, tandis que plus loin, vers Sens, Joigny et Montereau, des lambeaux tertiaires ont, au contraire, subsist la surface. Ces conditions, combines avec le fait incontestable d'un climat plus humide, nous rapprochent sans doute de la conception de tels phnomnes. Il reste enfin la dure, non moins ncessaire que l'intensit pour en mesurer la grandeur. Cela semble presque une dissonance de comparer le rseau fluvial actuel ces courants diluviens. Certes, il ne rappelle que de bien loin ses violents anctres par son rgime et ses allures. D'abord il a subi un dmembrement notable. Des accidents rcents, sur lesquels nous aurons revenir, ont dtourn la Loire, hritire des grands courants que le Massif central poussa jadis vers le Nord, de la voie que semblait lui tracer la direction des couches. Il est impossible de ne pas reconnatre toutefois que les directions gnrales des courants diluviens ont guid les directions de la plupart des rivires actuelles. Le centre d'attraction vers lequel ces masses d'eau se sont portes du Nord, de l'Est et du Sud-Est, est bien encore celui vers lequel converge avec une rgularit frappante le rseau fluvial. Les rivires principales ont trac indiffremment leur lit travers les formations diverses, dures ou tendres, qu'elles rencontraient. Elles sont restes fidles la pente gologique et, pour emprunter l'expression aujourd'hui consacre, consquentes par rapport la direction gnrale des couches. Elles coupent ainsi successivement autant de zones diffrentes qu'il y a de formations gologiques. Elles tablissent le rapport le plus direct et le plus court possible entre des zones que distinguent des diffrences de sol et par consquent de produits. Elles traduisent elles-mmes ces varits successives par la forme de leurs valles, la nature de leur rgime, la couleur de leurs eaux : limpides et lentes dans les terrains permables des calcaires et de la craie, troubles et inquites sur les sols d'argile ou de marnes. Si, au lieu d'tre transversal, leur cours s'tait droul longitudinalement, la rgion aurait gard sa varit, mais sans le bnfice des relations naturelles qui en ont doubl la valeur. Ces varits vont devenir plus sensibles par l'examen rapide des contres que ces rivires mettent en rapport. Nous commencerons par la rgion suprieure.

I. LE MORVAN.
DE Vzelay, belvdre naturel, on voit une lieue vers l'Est le paysage, tout bourguignon jusque-l, changer d'aspect. Le Morvan s'annonce comme une croupe peine accentue en saillie, mais qui contraste par son uniformit, sa tonalit sombre avec le pays calcaire. Lentement il s'lve vers le Sud, d'o seulement, vu du bassin d'Autun, il prsente l'aspect d'une chane. Le pays dont les diffrences s'accusent ainsi est bien une de ces contres part qui, pour le cultivateur ou vigneron des terres plaines, veillent l'ide d'une vie

ingrate, et dont les usages, les cultures, les patois constituent pour lui un monde tranger. Ce n'est pas que le Morvan soit considrable par sa hauteur ni par son tendue1 ; mais, fragment mis nu du massif primaire, il oppose aux belles cultures des plaines qui l'avoisinent la pauvret d'un sol siliceux, priv d'lments fertilisants, moins propre aux moissons et l'engraissement du btail qu'aux arbres et aux landes, aux gents balai, aux grandes digitales, aux taillis de htres et de chnes. Ce n'est pas ici l'asprit des pics qui rebute la circulation : le Morvan, aras depuis les ges les plus anciens, quoique temporairement envahi dans la suite par diverses transgressions marines, n'a plus que le socle de ses anciennes cimes ; il ne prsente gure la surface que des croupes d'un model large et d'apparence parfois presque horizontale. Les grandes routes, l'exemple des voies romaines, n'ont pas eu de peine s'tablir sur la convexit des parties hautes. Mais ce qui manque, c'est la chose dont dpend vraiment la physionomie d'un pays, car elle rgle le mode d'habitation et les relations quotidiennes : la circulation de dtail. Entre ces croupes il n'y a que des ravins ou des valles trop troites ; une infinit de petites sources imbibent les vallons et les creux, y suintent en vernis ou marais sems d'aulnes et de joncs, noient les prairies, creusent d'ornires profondes les sentiers raboteux, multiplient des ruisseaux qu'on ne pouvait jadis traverser que sur des troncs quarris ou des pierres disposes au travers. C'est ce qui a tenu isols ces petites fermes ou ces hameaux entre leurs sentiers couverts, leurs ouches ou petits terrains de culture aux abords des maisons, leurs haies d'arbres et leurs ruisseaux. Le contraste tait grand entre cette dissmination et les bourgs agglomrs des pays calcaires ; moins frappant toutefois encore que celui qu'offrait l'aspect des maisons. Prive de la belle pierre de taille qui imprime mme aux plus humbles demeures un air d'aisance, la vieille maison du Morvan, celle que les progrs actuels de la richesse font chaque jour disparatre, mais qu'on retrouve encore et l, a un aspect informe et sauvage. Basse et presque ensevelie sous son toit de chaume, elle dit ce que fut longtemps la condition de l'homme dans ce pays arrir de terres froides, pays de loup, a dit un de ses enfants. De grandes routes pouvaient le traverser, mais rien n'y attirait, rien n'y fixait ; il fallait en sortir pour s'lever un mode meilleur d'existence. Comme le bord oriental du Massif central, le Morvan, trop rigide pour obir aux plissements qui ont achev de dresser les chanes des Alpes et du Jura, a t fractur sous l'effort de ces mouvements terrestres. C'est ce rveil relativement rcent du relief qu'est d le grand travail de dblaiement qui en a dgag le pourtour. Non contentes de ne laisser sa surface que de rares et petits lambeaux des couches sdimentaires qui l'avaient couvert, les eaux, se prcipitant sur la pente nouvelle cre vers le Nord et vers l'Ouest, ont labour de leurs efforts combins le pied du Morvan, dchir le plateau calcaire qui l'enveloppait, et au-dessous des buttes isoles qui en laissent voir l'ancienne continuit, mis nu les terrains marneux et fertiles du lias2. Un large sillon dprim, o abondent les eaux, les cultures, les herbages mme et les riches villages, s'est ainsi dessin en contigut avec le Morvan. Une ceinture de pays fertiles, que le langage populaire a su parfaitement distinguer, se droule au Nord, au Nord-Est et l'Ouest. Au Nord, o l'action des eaux s'est exerce avec le plus de force, ce sont les terres plaines au contact desquelles Avallon, dernire
1 Hauteur maxima : 900 mtres aux Bois du Roi. Superficie : 2.700 kilomtres carrs. 2 Lias, tage infrieur du systme des terrains jurassiques.

ville morvandelle, se dresse sur ses roches de granit rouge. Au Nord-Est, c'est l'Auxois, largement labour par les sillons de l'Armanon et de ses tributaires. A l'Ouest, les accidents tectoniques ont plus profondment morcel la topographie ; les formes de terrains se mlent et s'enchevtrent davantage : cependant les sillons qu'entre les dbris des plateaux calcaires et les fragments soulevs de roches anciennes, ont creus l'Yonne et ses premiers affluents, continuent distinctement le pays d'herbages, d'eaux et de cultures qui forme, sous le nom de Bazois, la plus riche partie du Nivernais. Nulle part le caractre de la contre ne se laisse mieux saisir que de Vzelay. Peu de sites donnent plus penser. La vieille glise romane, debout entre les humbles maisons, les murailles croulantes et les enclos de vignes flanc de coteau, domine la plaine o la Cure, au sortir des granits, a trac son cours. et l, vers le Nord ou le Sud, des collines semblables par leur profil gomtrique, leur sol roux et rocailleux, leurs plates-formes de mme hauteur, se dtachent et s'isolent de la grande masse calcaire avec laquelle elles ont fait corps. Le vaste et grave horizon qui se droule de Vzelay permet d'en distinguer un certain nombre entre les plans auxquels l'il s'arrte. Mais ce qu'on peut apercevoir n'est qu'une partie de ce qui existe. En ralit, ces tmoins se rpartissent tout le long d'une zone qui, sauf dans le Sud, environne le Morvan. On les retrouve avec leur air de parent depuis la valle de la Nivre jusqu' celles de l'Yonne, de la Cure, de l'Armanon, et jusqu'aux chauves collines qui dominent, vers Chagny, l'ouverture du grand passage central entre la Sane et la Loire. Ainsi, en avant du plateau compact qui s'est maintenu entre Chatillon-sur-Seine et Langres, et qui constitue ce qu'on appelle la Montagne, se droule une zone dchiquete o ce plateau n'existe plus que par lambeaux. Un pays de plateaux a t chang en pays de collines ; et celles-ci se dressent sur le soubassement d'une plaine marneuse dont le contact leur fournit des sources. Elles veillent ainsi, en avant de la grande formation calcaire dont elles ont t plus ou moins spares, comme autant d'observatoires naturels. Nombreuses sont les petites villes qui, depuis le Nivernais jusqu' l'Auxois, ont pris position sur ces coteaux ; nombreux aussi, les vieux tablissements dont il ne reste qu'un village, comme AliseSainte-Reine ; ou moins encore, des vestiges de vagues fortifications, comme sur ce mont de Rme, qui surveille, prs de Chagny, l'entre de la dpression entre la Sane et la Loire. Un pass de souvenirs lointains plane sur tout ce pays. C'est moins l'abaissement de niveau qu' l'abondance de ses ressources propres que la priphrie du Morvan dut sa prcoce signification humaine. Sur le Morvan elle a l'avantage d'un terrain riche et propre tous les genres de culture. Sur le plateau calcaire aux dpens duquel elle a t taille, et qui ne tarde pas se reconstituer dans sa masse, elle a celui que mnagent les eaux partout prsentes ou voisines, faciles diriger et runir en canaux. Aussi parmi les rgions de passage qui ont servi relier la valle du Rhne la Manche, elle apparat comme la plus anciennement connue et frquente. Avec une persistance remarquable, la gographie politique traduit le rle d'intermdiaire que la nature lui a dparti. La domination du peuple gaulois des duens tait cheval sur les versants de la Loire, de la Sane et de la Seine. Il en fut de mme plus tard de la premire Lugdunaise, puis de la province ecclsiastique de Lyon, et du duch fodal de Bourgogne. Il y eut l un groupement qui maintint en un seul faisceau les avenues de ce grand passage des Gaules. Bientt et graduellement le plateau, qu'avait dchir l'irruption des eaux, se reforme, s'tend, finit par rgner sans partage. Entre la source de la Seine et celle de la Marne, sur une longueur d'une soixantaine de kilomtres se droule

une des rgions les plus sches, les plus boises et les plus solitaires de France. Une grande plate-forme de calcaire oolithique absorbe dans ses fissures presque entirement les eaux. Les valles assez profondes pour atteindre le fond marneux qui assure l'existence des prairies et des eaux, sont rares ; dans l'intervalle qui les spare, quelques pauvres villages meurent de soif1. Il n'y a de place sur ces plateaux que pour de maigres cultures et des jachres moutons et surtout pour d'immenses forts de chnes, htres et frnes revtant le cailloutis rougetre o se dcle le minerai de fer. Une industrie naquit ainsi, autour de l'abbaye de Chtillon-sur-Seine, de la prsence du fer et du bois. Mais la vie, concentre dans un petit nombre de valles ou dans leur voisinage immdiat, reste morcele. Ds que la nappe oolithique commence s'taler entre les dcoupures des valles, apparat le nom qui en rsume les caractres aux yeux des habitants : la Montagne2. Ds qu'elle s'enfonce son tour pour cder la place un terrain moins aride, ce qualificatif vague fait place un vritable nom de pays. Le Bassigny succde la Montagne, comme celle-ci avait succd l'Auxois. Une vie plus riche reprend possession de la contre. Ce changement, d la rapparition d'un sol plus marneux et plus friable, s'annonce aux approches de Langres. Le paysage, sans cesser d'tre svre, se dcouvre davantage. Un petit rseau de valles se dessine et se ramifie. Entre celle de la Marne naissante et d'un petit affluent, un promontoire se dtache ; et la vieille cit monte sa faction solitaire entre Bourgogne, Champagne et Lorraine. C'est donc des deux extrmits opposes de la Montagne que viennent les deux rivires qui se mlent entre les quais de Paris. L'une d'elles, non la plus forte l'origine, est, par un usage traditionnel, considre comme l'artre matresse. Pourquoi la Seine, plutt que les rivires si abondantes et si pures du Morvan, ou que celles qui, comme la Marne ou l'Armanon, arrosent ds leur naissance des contres de culture et de passages ? Les hommes ne se guident pas, dans ces attributions hirarchiques, par des considrations d'ingnieurs et d'hydrauliciens. Les eaux dont ils commmorent de prfrence le souvenir, sont ou bien celles qui les ont guids dans leurs migrations, ou plutt encore celles qui, par le mystre ou la beaut de leurs sources, ont frapp leur imagination. Telle est sans doute la raison qui a donn la primaut la Seine. Elle est, non loin des passages, la premire rivire permanente qui sorte d'une belle source, nourrie aux rservoirs souterrains du sol. Cette premire douix de la Seine est une surprise pour l'il dans l'troit repli des plateaux qui l'encaissent3. Entre ces solitudes, elle est le seul lment de vie ; auprs d'elle se rangent moulins, villages, abbayes et forges, s'allongent de belles prairies. Les affluents lui manquent, il est vrai ; quelques-uns dfaillent en route ; mais voici qu'au pied du roc de Chtillon une douix magnifique vient encore subitement la rconforter. Lentement d'abord, comme un gonflement des eaux intrieures, elle sort, pure et profonde, de la vasque qui l'encadre ; puis travers les prairies et les arbres s'acclre vers la Seine, comme pour lui communiquer la conscration divine que lui attribuait le culte naturaliste de nos aeux. Au pied de Chtillon, le sillon marneux dont l'interposition produit la ligne des sources interrompt un instant la srie des plateaux calcaires. Mais, aprs la traverse de la Valle, une nouvelle bande de calcaires durs se dresse en travers
1 Coulmiers-le-Sec, Ampilly-le-Sec. 2 Dampierre-en-Montagne, entre la Brenne et l'Ozerain ; Courcelles-en-Montagne, prs

de Langres. 3 471 mtres d'altitude.

du cours des rivires. Ce sont les roches appartenant aux tages moyen et suprieur des formations jurassiques. Elles constituent le Tonnerrois, le Barrois, et dessinent une nouvelle zone concentrique du Bassin parisien. Un moment largies, les valles se resserrent de nouveau. Ce ne sont plus des talus marneux coiffs de corniches rocheuses, qui les encadrent, mais des escarpements raides, caverneux, parfois d'une blancheur clatante. Les roches qui bordent l'Yonne Mailly-le-Chteau, la Cure Arcy, sont perfores d'un labyrinthe de grottes ; Tonnerre, Lzinnes, Tanlay, Ancy-le-Franc elles fournissent les belles pierres dont glises et chteaux ont libralement us. Ptries de polypiers, ce sont des roches corallignes ; et, comme celles qui leur font suite de Commercy Stenay, les tronons d'un anneau de rcifs bordant d'anciennes terres merges. Mais cette roche clatante est trop sche pour que les plateaux y soient fertiles. Une nouvelle bande forestire s'tend ainsi. Elle va des bords de l'Armanon ceux de la Meuse, de Tanlay Vaucouleurs, n'interrompant les forts que pour des champs rocailleux, au bout desquels on retrouve toujours les lignes sombres, et sur lesquels courent des routes solitaires qui semblent sans fin. La fort de Clairvaux couvre plus de 4.000 hectares. Entre l'Ornain et la Meuse, de Gondrecourt Vouthon-Bas on fait 12 kilomtres sans rencontrer une maison. Toutefois ces plateaux s'inclinent lentement vers le centre du bassin, et leur aridit s'attnue mesure. Des lambeaux de grs ferrugineux ou d'argiles, avant-coureurs de la nouvelle zone qui va succder aux calcaires jurassiques, se rpandent de plus en plus nombreux la surface. Le sol devient plus vari ; il prend une teinte rousstre. Une nouvelle rgion mtallurgique, le pays du fer entre Joinville et Saint-Dizier, exprime cette transition. D'ailleurs, mme entre les plateaux les plus arides, les valles sont dj plus larges et surtout plus voisines les unes des autres. C'est par les valles que cette rgion calcaire reste bien bourguignonne. Si sches, ces roches imprgnes de substances organiques ont pourtant de merveilleuses proprits de vie. On voit, des moindres interstices dans les escarpements, sortir un fouillis buissonneux ; les pierrailles assembles en talus par les paysans s'enfouissent sous une fine et folle vgtation de lianes et de ronces ; entre ces rocailles elles-mmes mrissent les meilleurs vins. Les substances nutritives de ce terroir, concentres, il est vrai, dans un troit espace, communiquent aux plantes une vigueur savoureuse, qui passe aux animaux et aux hommes. Ce sont dj maintenant de belles et pures rivires qui, nourries de sources, mandrent sur le fond plat de ces valles. L-haut, dans la partie suprieure des versants, quelques taillis ou sches ptures annoncent la fort qu'on ne voit pas : domaine vague que la culture dispute la friche. Sur les flancs toujours assez raides de la valle, mais plus bombs quand on a dpass la formation corallienne, les talus, les croupes, ou les promontoires, ont fourni l'homme les terrains propices l'amnagement de ses vignes, de ses fruitiers ou vergers, qu'on dirait, comme le reste, perdus dans la pierraille. C'est le long de la ligne o le niveau de la valle se raccorde avec le pied des versants que sont tablis les villages. Entre eux et la rivire s'tend le tapis des champs de bl et des prairies jusqu'au lit sinueux, mais bien dfini, que dsignent des files d'arbres. Les eaux et le sol, aussi bien que les diverses zones de culture, tout est nettement dlimit. Les maisons ne se dissminent pas non plus en dsordre. Sur les plateaux elles se serrent autour des puits ou fontaines comme les cellules d'une ruche. Mais

dans les valles mmes, o plus de libert serait permise, elles restent agglomres en villages ; et ceux-ci, sur la bande qu'ils occupent, se placent de faon profiter la fois des champs et des vergers d'une part, et, de l'autre, des matriaux fournis par le bois et la pierre. Hautes et bien bties, les maisons empruntent au sol jusqu'aux dalles plates ou laves qui, condition d'tre supportes par une robuste charpente en chne, constituent la plus solide des toitures. Ces procds de construction donnent aux villages une sorte d'aspect urbain. Ils se succdent nombreux dans la valle, formant comme autant d'units cohrentes en rapports faciles1. De distance en distance, un bourg un peu plus grand ou une ville se dtache de la colline et vient empiter sur les prcieuses terres de la valle ; mais au-dessus ou peu de distance on reconnait l'peron ou le promontoire dont la position stratgique a cr le chteau, le vieil oppidum dont la ville est sortie : ainsi Bar-sur-Aube, Bar-sur-Seine, Bar-leDuc, Gondrecourt, etc. Ce pays btisseur a une vie urbaine limite comme ses ressources, mais ancienne et fortement tablie. On ne le souponnerait pas, d'aprs la faible densit gnrale de sa population. Remarquons toutefois que les ressources qu'il possde en propre et dont il peut disposer en faveur des rgions voisines, sont de celles qui ncessitent par leur volume et leur poids un degr avanc d'outillage commercial. Ce sont les bois, les fers, les pierres btir, les vins. Il faut, pour desservir ce commerce, des ateliers de manipulation, des entrepts, surtout de puissants moyens de transport. De l, les efforts prcoces pour dvelopper l'usage des rivires. La batellerie ne put gure dpasser jamais Tonnerre sur l'Armanon, Troyes sur la Seine, Saint-Dizier, au seuil, mais en dehors de la zone des plateaux calcaires. Mais sur l'Yonne et la Cure, le flottage parvint jusqu' Clamecy et Arcy. Ce sont les villes du bois ; comme Joinville, Vassy, Saint-Dizier sont les villes du fer ; Auxerre et Tonnerre celles du vin et des belles pierres. Il est vrai que spcialises dans un genre particulier de travail et de trafic, elles sont des tapes plutt que des centres. Elles semblent plutt faites pour transmettre le mouvement que pour en tre le but ; mais ainsi prcisment s'exprime la solidarit naturelle qui unit les diffrentes parties du Bassin parisien et les complte les unes par les autres.

II. CHAMPAGNE.
CE nom de Champagne n'veille gnralement l'ide que d'une vaste plaine de craie. Il y a pourtant, entre cette plaine et les plateaux calcaires que nous venons de traverser, une Champagne humide, mais si coupe d'tangs, de ruisseaux et de forts qu'elle n'a jamais eu de nom gnrique. Les argiles ferrugineuses, sables et grs qui prcdent dans l'ordre chronologique la craie proprement dite, se droulent en arc de cercle de la Puisaye l'Argonne. Sur ce sol impermable les eaux vagabondent, elles forment des tangs, d'innombrables noues ; elles envahissent des forts basses et fangeuses, salissent de leurs troubles les rivires que les calcaires jurassiques avaient maintenues si pures. Aux reliefs rguliers succde une topographie qui se perd dans la multiplicit menue des accidents de terrain ; aux pierrailles et aux vignes, une zone

1 La toponymie est caractristique cet gard. Voir (feuille de la carte d'tat-major au 80.000e : n 89, Chaumont) le trajet de la Blaise travers le calcaire corallien. En moins de 20 kilomtres se succdent Blaisy ( la source), Juzennecourt, La Chapelle-en-Blaisy, La Mothe-en-Blaisy, Blaise et Guindrecourt-sur-Blaise.

d'humidit verdoyante et bocagre ; aux chnes, les bouleaux ; la fine vgtation de lianes, une vgtation filamenteuse de gents et bruyres. Les fruitiers se dispersent dans les champs ; des lambeaux de forts tranent un peu partout ; et les maisons en torchis, en bois, ou en briques, brillent dissmines dans les arbres. On ne se doute pas de l'aspect du pays, quand on le traverse suivant les valles des principales rivires : on ne voit alors que des alluvions tales en vastes nappes, peine assombries au loin par des lignes de forts. Le peu de consistance du sol, incapable d'offrir une grande rsistance aux eaux, donne une grande ampleur aux valles. Celle de la Seine en amont de Troyes, de l'Aube Brienne, et surtout celle de la Marne entre Saint-Dizier et Vitry, sont de vritables campagnes enrichies par les dpts limoneux enlevs aux plateaux calcaires. L s'tablirent les centres prcoces de richesse agricole. Les parties argileuses de la zone champenoise n'taient encore que des fondrires fangeuses dont seulement au XIIe sicle les Cisterciens et les Templiers tentrent le dfrichement, tandis que depuis des sicles des populations taient tablies et concentres dans ces plaines. Celle du Perthois, que traverse la Marne, est, sous ce nom anciennement connu, la premire plaine fertile d'ample dimension que l'on rencontre entre le Rhin et Paris. Dans la valle de la Seine, Troyes est la premire grande ville que baigne le fleuve ; bien situe au contact de rgions agricoles et forestires, voisine de la fort d'Othe qui lui a fourni non seulement les charpentes de ses vieilles maisons, mais de prcieux germes d'industrie, elle domine la batellerie suprieure de la Seine. Ces plaines d'alluvions furent les passages par lesquels la Champagne se relie la Bourgogne et la Lorraine. La circulation tait difficile travers les fondrires des forts plates d'Aumont, d'Orient, du Der, du Val, etc., autant qu' travers celle d'Argonne. Celle-ci est un pays de mme nature. Si, au lieu d'tre dprim, il s'lve en saillie, c'est qu'un mlange de silice a rendu l'argile dont il est constitu assez rsistante pour former, sous le nom de gaize, une sorte de banc glaiseux et compact. A l'Est, les dmes qui surmontent la petite ville de Clermont, ont, par exception, des silhouettes assez vives ; le model est en gnral informe. Les versants, boiss comme les sommets, s'lvent d'un jet. Les eaux ont isol ce pt d'argile, en ont ptri les contours, mais n'ont pas russi en entamer l'intrieur. Rares sont les brches qui le traversent. Le dfil des Islettes coupe un long couloir, qu'aucune autre ouverture, pendant cinq lieues, ne dgage. On y chemine entre un double rideau de forts sur des sentiers gluants et blanchtres. Des maisons en torchis et poutres croises, dont les toits en forte saillie ne sont que trop justifis par le ciel pluvieux, font penser aux loges qu'levaient les compagnons des bois : charbonniers, tourneurs, forgerons, briquetiers, potiers. On s'imagine volontiers ces figures hirsutes physionomies un peu narquoises, un peu tranges, telles que Lenain, dans la Forge, les reprsente, si diffrentes de ses paysans. Il y avait en effet entre ces htes de l'Argonne et les paysans voisins une vieille antipathie nourrie de mfiance. Encore aujourd'hui l'habitant de l'Argonne a conserv l'humeur vagabonde, errante : il circule, migre en t, exerce des mtiers roulants, va louer ses bras au dehors. Au sortir de l'Argonne, des mamelons crass, de laides successions de gurets annoncent la Champagne crayeuse. Cependant une ligne de sources, correspondant l'affleurement de la craie marneuse de l'tage turonien, fait natre la lisire des deux rgions une range de villages, dont l'un est Valmy. Mais ensuite l'eau disparat sous l'immense filtre de la craie blanche. La contre change encore une fois d'aspect. Dans l'encadrement des prairies et des rideaux

de peupliers, les principales rivires lchent de larges valles effaces. Mais dans l'intervalle qui les spare, rien que des plaines ondules, dont le petit cailloutis blanchtre du tuf crayeux forme le sol. Un pli de terrain suffit pour masquer l'horizon ; et quand, par hasard, on peut embrasser de grandes tendues, on prouve un sentiment de vide, car les hommes ont l'air de manquer, comme les eaux. Que sont donc devenus les ruisseaux et les rigoles si nombreux dans la zone d'amont ? Une partie s'est infiltre avec les eaux de pluies sous les argiles travers les sables, et a pntr par des fissures dans le massif de la craie champenoise. Sur toute l'tendue du talus bordier, toute circulation de surface semble confisque en dehors des grandes rivires. Celles-ci continuent se grossir des eaux de sources qui affleurent dans leur thalweg ; elles augmentent et deviennent navigables. Mais les affluents manquent. C'est seulement aprs 30 ou 40 kilomtres, vers Somme-Suippe, quand la plaine dans son inclinaison graduelle retrouve le niveau de 150 160 mtres, que l'eau revient au jour ramene en vertu de sa pression. Une ligne de sommes ou fortes sources correspond au niveau que la force hydrostatique assigne la rapparition des eaux. Ces yeux de la Champagne ramnent la population et la vie. Une ligne presque ininterrompue de villages et de villes commence ds l'apparition de la source. La plupart des villages s'tendent en longueur, paralllement la rivire. Leurs maisons, rapproches mais non contigus, s'grnent en chapelets, de telle faon qu'on passe parfois sans s'en apercevoir d'un village l'autre. Autrefois toutes rustiques sous le chaume qui les enveloppait presque, elles se transforment aujourd'hui en maisons de briques, mais le site reste le mme, entre les prairies qui tapissent le lit largement plat de la valle et les champs qui se droulent en minces bandes perpendiculaires. Quoique souvent tourbeuses, les prairies suffisent l'entretien d'un btail qui permet, son tour, d'amender les parties voisines de valles. Mais celles-ci sont rares ; des dserts de 10 20 kilomtres s'tendent dans l'intervalle des rivires convergentes. Ce mode de rpartition suggre l'explication d'une chose qui peut sembler contradictoire. La Champagne est une rgion gographique des mieux tranches, dont l'unit a t depuis longtemps reconnue. De Reims Sens, mme sol peu prs et mme aspect. C'est une grande arne dcouverte par laquelle des invasions ont pntr jusqu'au cur de la France. Mais historiquement elle n'a jamais t une unit ; un dualisme a prvalu. On ne s'en tonne pas, quand on voit quelles rgles les tablissements et les rapports humains y ont obi. Ils suivent exclusivement les rivires, et celles-ci, conformment la loi des terrains permables, sont rares, et en outre presque parallles. Le long des rivires les villages se touchent et se confondent presque ; entre elles rgnent des intervalles solitaires. C'est ainsi que l'espace entre la Marne et l'Aube fut la marche frontire des Rmes et des Snons, comme plus tard des archevchs de Reims et de Sens. La Champagne du Nord, celle de Reims, comme dit Grgoire de Tours1, suit des destines part : elle touche la Picardie, lui ressemble par la forme de ses maisons de culture aux grandes cours intrieures. Les monuments d'poques prhistoriques montrent d'troits rapports avec la Belgique, presque pas avec la Bourgogne. Ses destines plus tard sont lies celles de la grande rgion picarde. Au contraire, le faisceau des rivires

1 Campania Remensis. Hist. Franc., IV, 17.

mridionales a son centre politique Troyes ; il est en rapports, par les passages de l'Auxois, avec la Bourgogne et le Sud-Est. L circulent les marchands venus du Rhne et de l'Italie. C'tait Troyes, Arcis-sur-Aube, Provins et Lagny que se tenaient les fameuses foires, se succdant les unes aux autres comme un march permanent. Cette partie de la Champagne se relie la Brie et gravite vers Paris. Par les rapports naturels, comme dans les anciennes divisions politiques, l'autre gravite vers Reims et les Pays-Bas.

CHAPITRE IV. LES PAYS AUTOUR DE PARIS.


NOUS voici ramens par le cours des rivires la rgion o s'est form Paris. La Marne et la Seine s'y runissent, l'Oise ne tarde pas les rejoindre. Ces rivires sont les hritires des courants diluviens venus du Nord, de l'Est et du Sud-Est, qui ont eu labourer dans la rgion parisienne une des successions les plus diverses qu'on puisse imaginer de couches sdimentaires. Depuis l'argile plastique, la plupart des formations que nous avons rencontres dans la partie septentrionale de la rgion tertiaire sont reprsentes dans la rgion parisienne. La mer o vivaient les fossiles que rendent familiers nos yeux les pierres des constructions parisiennes (le calcaire grossier) a mme sensiblement dpass Paris vers le Sud. Puis, aprs une nouvelle transgression de sables marins, le rgime est devenu diffrent. De grands lacs d'eau douce ont form des couches de travertin. Ces lacs se sont leur tour transforms en lagunes, qui par vaporation ont dpos le gypse ou sulfate de chaux dont elles taient charges. Grce ces argiles, ces calcaires et ces gypses, Paris a trouv sur place tous les matriaux dont il avait besoin1. Les vicissitudes persistrent pendant la priode oligocne. De nouveau une priode lacustre succda la phase lagunaire : c'est au fond de lacs d'eau douce que se dposrent les travertins qui constituent les plateaux de la Brie. Enfin, par un revirement inattendu, au moment o l'on pouvait croire la rgion dfinitivement merge, la mer reconquiert le domaine qu'elle semblait avoir perdu. Elle vient toujours de la direction du Nord ; mais cette fois elle pntre plus loin vers le Sud qu'aucune transgression marine antrieure. La zone de sables qui s'tend de Fontainebleau Rambouillet indique les limites qu'elle a atteintes. C'est la dernire des invasions marines qu'ait connues la rgion parisienne. Elle fut remplace par ces lacs d'eau douce qui prirent vers le Sud une extension trs considrable, et dont les dpts ont form le calcaire de Beauce. Il tait ncessaire de retracer cette histoire. Si diffrentes que paraissent les scnes qu'elle voque devant l'esprit, leurs vestiges n'en constituent pas moins les lments de la topographie actuelle de la rgion parisienne. Ils se traduisent dans les formes, les cultures, les positions de villages ou de villes. On distingue, par chelons successifs, la composition du sol sur laquelle se sont exercs les courants diluviens, le bloc complexe qu'ils ont dgrossi et faonn. Car ce sont ces puissants sculpteurs qui finalement ont introduit dans cette matire le

1 L'argile plastique est exploite Ivry-sur-Seine et Issy. Dans le calcaire sont

entailles les carrires, dites catacombes, du quartier du Luxembourg. Le gypse se montre dans les coteaux de La Villette, de Romainville, etc.

model, la ciselure, et donn la topographie cette varit minutieuse qui ouvre un jeu si riche aux combinaisons de l'activit humaine. L'effort des eaux, l comme partout, s'est arrt aux roches les plus dures, qu'il a faonnes en plates-formes. Elles constituent le plan de surface. Au-dessous se creusent des valles dont les bords montrent par tranches l'affleurement des couches infrieures, jusqu' l'argile plastique qui, par sa consistance impermable, dfinit le fond du lit. Au-dessus se dressent, rduits des crtes amincies, mais visibles par leurs tranches jusqu'au calcaire de Beauce, les lambeaux des couches suprieures. Valles, collines et plateaux, autant de faces diffrentes de l'action des courants quaternaires, s'entremlent et se croisent dans la topographie parisienne. De tous cts, au Nord comme au Sud, l'Est comme l'Ouest, le plateau entre dans la physionomie de la rgion parisienne. Il forme l'encadrement de la dpression que la convergence des courants a modele entre Meaux et Corbeil en amont, Poissy en aval. Ces plateaux diffrent, d'ailleurs, entre eux. Au Nord s'lvent lentement les sches plates-formes de travertin lacustre qui constituent le Valois. Au Sud, c'est par lambeaux seulement qu'apparaissent les hautes plaines qui ne prendront leur dveloppement qu'aprs tampes, sous le nom de Beauce. A l'Ouest, les belles rampes calcaires que traverse l'Oise avant son confluent annoncent le Vexin ; tandis qu' l'Est, le plateau compact travers lequel la Marne et la Seine ont d se frayer passage cerne l'horizon parisien de ses lignes boises et unies ; il pntre mme dans la ville par lambeaux dtachs.

I. LA BRIE.
Ce plateau est la Brie. Sa surface est impermable et humide. Aux temps anciens c'tait une fort. Dans la partie orientale, qui est la plus leve, la frquence de marnes et glaises, l'absence de revtement limoneux entretiennent de nombreux tangs ; c'est un sol pauvre et froid qui conserve ses grandes forts. Les valles s'enfoncent profondment, et sur les corniches qui les bordent se tiennent en vedette villes et villages, ceux-ci pauvrement btis. Le prfixe mont, si multipli autour de Montmirail, convient cet air de forteresse, justifi pour qui les voit du bas des valles. Mais en s'inclinant graduellement vers le centre du Bassin parisien, le plateau devient la fois plus homogne et plus fertile. Le travertin de Brie avec ses meulires, et surtout l'pais limon qui le recouvre, prend dfinitivement possession du sol. C'est alors que se dessine la vritable Brie, sans pithte. On voit se former sa physionomie opulente et grave : dans la rgularit des champs, de beaux arbres distribus par files ou par groupes ; et ces grands horizons au bout desquels il est bien rare que l'il ne s'arrte encore quelque lisire de bois estomp dans la brume. Ce fut une conqute agricole, de grande consquence pour le dveloppement de la rgion tout entire, que la mise en valeur de la Brie. Il fallut qu'un amnagement prsidt l'coulement des eaux, triompht des obstacles opposs par l'horizontalit frquente du niveau ; que par des cavits naturelles ou faites de main d'homme, par des rus artificiels on russt drainer et goutter le sol : oprations sans lesquelles la Brie serait reste ce qu'tait encore il y a quarante ans le Gtinais, une terre misrable o des manouvriers agricoles vivaient disperss dans l'air lourd et malsain des tangs. Nous ne savons

quelles gnrations il faut faire honneur des premiers travaux d'assainissement, qu'encouragea videmment la prsence d'une couche paisse de limon fertile. Ce fut, en tout cas, une date trs ancienne, puisque dj un peuple gaulois, celui des Meldi, s'tait constitu dans la partie occidentale du plateau. La population s'y rpartit l'tat dissmin, mais d'aprs un mode original. Ce qui reprsente ici l'unit constitutive de groupement, c'est la grande ferme carre, bien plus frquente que dans les plaines picardes o la raret des eaux fait dominer le village. Durant des milliers d'hectares, au Sud et au Nord de Coulommiers, il n'y a pas d'autre forme d'tablissement humain que ces fermes qui se rpartissent 7 ou 800 mtres de distance, au milieu des champs, rarement au bord des routes, chacune avec ses chemins d'exploitation. Un bouquet d'arbres ou un petit verger, des ranges de meules coniques les signalent. Les quatre murailles nues de l'enceinte n'avaient autrefois qu'une seule ouverture ; quelques-unes taient de vraies citadelles, entoures de fosss, garnies de tourelles, capables de soutenir un sige. Cet amnagement stratgique n'est plus qu'une curiosit du pass ; il disparat ; mais, malgr le prosasme ncessaire qui a combl les fosss, perc plus d'ouvertures, le contraste subsiste entre l'enceinte muette et la cour grouillante1. Au centre, le fumier o picore la volaille ; autour, les tables, les bergeries et la maison, c'est-dire l'habitation o se maintenait rigoureusement autrefois la hirarchie de cette rpublique agricole. L se groupait en deux tables, l'une pour les fermiers, l'autre pour le personnel de manouvriers, bergers et ouvriers agricoles, le peuple de la ferme. C'tait jadis un peuple attach en permanence la ferme, dont la tte et les bras mettaient en valeur les 100 ou 150 hectares, qui dpendent, soit runis, soit morcels, de ce centre d'exploitation. Cette physionomie rurale de la Brie se modifie aux approches de Paris ; elle s'ennoblit mesure que le faisceau des valles se resserre et qu'entre elles recommencent se montrer les grandes forts, conserves pour la chasse et la vie seigneuriale. Dans ce massif compact les courants n'ont pratiqu que des valles rares, mais de plus en plus profondes et sinueuses. Par le large couloir d'pernay, taill dans les sables, la Marne s'enfonce entre les calcaires et travertins o, comme ses affluents, elle s'imprime en vigoureux mandres. Des chteaux, des ferts ont ainsi trouv, sur les parois qui bordent immdiatement l'alluvion, des sites favorables. Mais ce qui, partir de Chteau-Thierry, caractrise plus encore ces valles briardes, c'est, conformment la pente gologique, l'apparition des couches suprieures, que constituent des gypses, puis des marnes et un cordon de glaises et argiles vertes, surmont par le calcaire et les meulires de Brie. Les flancs des valles montrent ds lors un aspect plus vari. Le soubassement de calcaire grossier se droule en talus raide et uniforme, ray de champs ; mais au-dessus, ds qu'affleurent les bandes de gypse et d'argile, le model change, il s'vase en cavits douces o trouve se nicher, avec ses vignes et ses vergers, la petite culture. Dsormais le type de la valle parisienne est fix. Cette bande argileuse, droule flanc de coteau, accompagne fidlement le profil de toutes nos collines ; l'il cherche instinctivement, dans la rgion parisienne, les peupliers qui la signalent. Elle est peu paisse, mais singulirement continue. Comme elle trace sur son parcours un niveau d'eau et de sources, elle constitue une des lignes les mieux caractrises d'tablissements humains. Parfois, dans les

1 Voir, par exemple, le tableau de N. Lpici au Muse du Louvre (n 549).

carrires de gypse si frquentes aux environs de Paris, on voit le contact de ces argiles se dceler par des teintes finement verdtres qui se mlent au gris de la roche. Le plus souvent on ne peut que les deviner aux touffes d'arbres, aux ranges de villages qui suivent la zone proximit. La seule diffrence entre la valle briarde au-dessous de Chteau-Thierry et celle des environs de Paris, c'est que, dans la Brie parisienne elle s'tale gnralement flanc de coteau. C'est que prs de Paris l'difice gologique est rest plus complet ; il a conserv le couronnement des couches suprieures qui l-bas ont disparu de la surface. La Marne a franchement entam le massif de la Brie : la Seine a cherch s'chapper vers le Sud-Ouest. Elle s'est dtourne pendant 65 kilomtres de sa direction normale. Elle a mme abdiqu temporairement sa forme de valle dans le large sillon qui borde le pied du Massif tertiaire et que les suintements de la craie, de concert avec les inondations de la rivire, transforment priodiquement vers la fin de l'hiver en une plaine noye. Il fallut la Seine la pousse de l'Yonne, le choc de la ligne directrice des grands courants du Morvan, pour qu'elle se dcidt creuser, dans l'extrmit de la Brie, de Melun au cap de Villeneuve-Saint-Georges, une valle plus courte, mais analogue celle de la Marne. Ramenes ainsi l'une vers l'autre, les deux rivires ont ttonn pour se rencontrer. Des trames d'alluvions anciennes montrent les issues successives par lesquelles elles ont communiqu. La Seine a contribu dblayer la grande plaine qui s'ouvre au Nord du dbouch de Villeneuve-Saint-Georges. Mais elle y a t puissamment aide par la Marne1. Il est impossible de ne pas tre frapp de la prpondrance qui appartient aux grands courants de l'Est et du Nord-Est, dans le dblaiement de ce. qui est devenu la dpression parisienne (30-20 m. d'altitude absolue). La Marne, seconde par l'Ourcq, a fait irruption par Claye et Gagny et dblay au Nord des coteaux de Vaujours et des collines d'Avron, de Romainville et de Montmartre, la dpression qui s'appelle la Plaine de SaintDenis. Le mince arc de cercle des coteaux de Vaujours et de Montfermeil s'interpose, lamin par les courants, entre cette plaine d'alluvions et l'anse abrite dans laquelle les remous laissrent tomber les sables et graviers de la station prhistorique de Chelles. Puis, par le dtroit de Nogent, la Marne vint mler son champ d'action celui de la Seine. Avant de fixer son confluent Charenton, elle a pouss jusqu'entre Sucy et Bonneuil un mandre aujourd'hui atrophi, mais dont la trace est visible. Confondant enfin leurs efforts, les deux courants ont largement entaill une valle commune, qui ne se ferme qu' 35 kilomtres de leur confluent, devant les coteaux de l'Hautie, dont l'obstacle contient et dirige vers le fleuve principal le cours de l'Oise. La valle a pris ds lors la forme et les proportions d'un grand cirque. La Seine y promne ses mandres. Au Nord, l'horizon est accident par les troites ranges des collines ou par les buttes qu'ont respectes les courants. Au Sud, rgne la ligne continue laquelle la Seine appuie ses puissants mandres. Des hauteurs s'y rattachent et s'allongent en forme de terrasses entre les sinuosits du fleuve. Le spectacle de l'ample cirque revient ainsi successivement Saint-Cloud, SaintGermain, Andrsy, toujours le mme dans son ordonnance gnrale, mais vari
1 La topographie de la rgion parisienne est admirablement claire par la carte gologique Paris et ses environs, l'chelle de 1 : 40.000 (en 4 feuilles), qu'a publie en 1890 le Service de la Carle gologique dtaille de la France (Paris, Baudry).

dans le dtail. Les rampes qui bordent l'ouverture et le sommet des mandres mnagent des abris qui, dans les replis de cette valle trs dprime, suffisent crer, aux orientations favorables, de petits climats locaux. L'empereur Julien parle des vignes et des figuiers qu'il y avait vu cultiver ; il les y verrait encore.

II. LA VALLE DE L'OISE DANS LA RGION PARISIENNE.


L'OISE, dans ce faisceau de rivires, a une physionomie part. Depuis Compigne jusqu'au moment o, au pied du roc de Beaumont, elle pntre dans les calcaires, son cours est gnralement trac travers des argiles et des sables qui donnent la valle un aspect tout autre. C'est qu'en effet les terrains qui dominent dans cette valle sont les couches meubles situes la base des formations ocnes, qui se superposent immdiatement la craie. L'Oise a tabli cette section de son cours dans une sorte de charnire qui suit peu prs le contact de la craie blanche et des terrains tertiaires. On se souvient que nous avons signal en Picardie l'existence d'une srie d'ondulations par lesquelles la craie se relve et s'enfonce alternativement : aprs l'anticlinal du Boulonnais, le synclinal de la valle de la Somme, enfin l'anticlinal du Bray. L'extrmit orientale de ces accidents est traverse plusieurs reprises par le cours de l'Oise. Lorsque ce sont les votes anticlinales de ces ondulations dont le prolongement croise la valle, le bombement crayeux affleure la surface, et immdiatement au-dessus de lui les sables et les argiles qui le suivent dans la srie chronologique. Ce cas se reproduit plusieurs fois entre le confluent de l'Aisne dans l'Oise et celui de l'Oise dans la Seine : d'abord en face de Compigne, puis en face de Pont-Sainte-Maxence ; enfin entre Prcy et Beaumont-sur-Oise. Chaque fois, le phnomne se traduit par un largissement anormal de la valle et l'apparition d'une dissymtrie qui est une surprise pour le regard. Tandis qu' gauche le net dessin du relief et les couronnements boiss ne cessent pas d'indiquer la prsence du Massif tertiaire, l'il se perd, droite, sur de grandes surfaces agricoles, nues, rpondant au type connu des paysages de la craie. Ce sont ces croupes qui, en face des coteaux de Luzarches, constituent, sur l'autre rive de l'Oise, le pays appel la Thelle. Ces largissements successifs de la valle de l'Oise donnent lieu des marais ou des tourbires. L'eau surabonde la surface, partout o la craie rencontre la couche impermable des argiles1 ; elle entretient les marais qui parsment encore une partie de la valle au Nord de Pont-Sainte-Maxence. C'est le spectacle que prsentait aussi autrefois le dernier largissement de la valle de l'Oise, entre Prcy et Beaumont. Lorsque d'un des points de l'hmicycle calcaire qui l'encadre sur la rive gauche, soit des coteaux de Luzarches, soit des abords de Chantilly, on regarde ses pieds, on voit une grande plaine plate qui n'a pas moins de 8 kilomtres de large. Superbe aujourd'hui dans son foisonnement d'arbres et de prairies qui lui donne, en t, l'aspect d'un parc anglais, cette plaine trahit encore la nature marcageuse. Elle a des rivires qui se perdent en tangs, quelques marais encore (marais du Lys), des prs envahis par les joncs ;
1 Ce phnomne peut tre considr comme normal sur la priphrie de la rgion tertiaire. Partout, au contact de la craie et des argiles, existent des marais, des tangs, des tourbires : prs de Laon comme aux sources du Petit-Morin au Sud d'pernay, comme aux environs de Beauvais et de Liancourt. La forte position de Laon tient en partie ces circonstances.

c'est parmi des fosss pleins d'eau que se dressent les ruines de l'abbaye de Royaumont. Autour de cette plaine, le cadre est form au Nord, l'Est et au Sud par les coteaux calcaires qui, de Saint-Leu-d'Esserent, par Chantilly et Luzarches, se droulent jusqu' Beaumont-sur-Oise. Un air de richesse prcoce respire dans les nombreux villages ou petites villes. La belle pierre de construction y donne vie et couleur d'intressants difices. Mais une surprise attend celui qui franchit vers l'Est l'hmicycle de coteaux. Au lieu d'tre surmonts, comme dans le Soissonnais et le Vexin, par des plates-formes agricoles, ils servent de soubassement de grandes forts. Cela tient la prsence de sables qui s'tendent entre Senlis et Ermenonville. Ces sables interrompent toute culture. La svelte flche de Senlis, qu'on aperoit de loin, semble planer sur des solitudes. Ce n'est plus, ici, la fort humide. Pour peu qu'on s'avance vers Mortefontaine, on voit des bruyres, des landes et d'immenses forts de pins se drouler dans la direction d'Ermenonville. La vraie nature du sol apparat : sables et grs, tantt mls un peu de limon, tantt purs et alors striles. Certains aspects rappellent la fort de Fontainebleau. Cependant les sables ne sont pas de mme ge. Ceuxci sont plus anciens ; ils appartiennent la srie moyenne de l'ocne1. Mais souvent aussi secs, ils forment, comme ceux de la clbre fort une vaste nappe d'infiltration. Les eaux ne reparaissent qu' la priphrie ; et c'est alors qu' la lisire des bois, devenus plus varis eux-mmes, brillent les tangs et jaillissent les sources. Des chteaux et des parcs ont pris possession de ces sites pittoresques, sans parvenir en dnaturer entirement le fond primitif. Chantilly, Mortefontaine ne laissent pas oublier qu'il y eut l jadis des marches forestires sauvages, d'abord et de pntration difficiles. Cette bande de forts, chre aux Mrovingiens, n'est qu'une partie de la lisire qui se droule au Nord de Senlis par la fort d'Halatte, et de l se rapproche du massif de Compigne. Mais la largeur de cette bande est limite : l'Est d'Ermenonville, comme l'Est de Senlis ou de Pierrefonds, on ne tarde pas voir se reconstituer la plaine limoneuse et fertile, aussi charge de moissons que dpourvue d'arbres. On retrouve les paysages du Soissonnais et du Valois. Les sables, les couches marneuses ont disparu de la surface, ou ne s'y montrent que par lambeaux. La rgion que nous venons de dcrire, avec ses lignes de sources, d'tangs et de marais, ses forts humides et ses forts sur le sable, fut une ancienne limite de peuples. Le pays appel France y confine au pays appel Valois2 ; mais en ralit cette distinction, encore vivante dans le langage populaire, en cache une autre plus ancienne et plus profonde. Il y a l une sorte de joint gographique, qu'une longue communaut d'histoire n'a pas entirement aboli. Cette ville de Senlis, presque environne par des forts et des eaux et communiquant vers l'Est seulement de plain-pied avec le plateau agricole du Valois, occupe un de ces

1 Sables moyens, dits de Beauchamp. 2 Nous ne pouvons que renvoyer, sur la signification de ce nom de France, applique la

rgion du diocse de Paris situe au Nord de la Seine, au mmoire de M. Longnon (Mmoires de la Socit de l'histoire de Paris et de l'le-de-France, t. 1, 1975). Nous nous bornerons ici faire ressortir la persistance de cette distinction de limites dans le langage populaire (par exemple Dent de France, Le Bourget en France, etc.) ; vivant indice des ralits gographiques sur lesquelles elle s'appuie.

sites stratgiques tels que Csar en dcrit chez les Nerviens. Le petit peuple qui s'y tait cantonn se rattachait aux confdrations du Belgium, comme plus tard il est rest incorpor la province ecclsiastique de Reims. Senlis encore aujourd'hui se dit picarde. C'tait un autre groupe de peuples gaulois, d'autres rapports et peut-tre d'autres usages qui commenaient avec la plaine fertile qui, au Sud de Dammartin, s'incline vers la valle de la Seine. La Celtique succdait ici au Belgium ; et ces diffrences ethnographiques, consacres plus tard dans les divisions romaines, correspondaient des distinctions gographiques que l'analyse permet encore fort bien de dcouvrir.

III. VEXIN.
L'OISE s'encaisse Beaumont dans la zone calcaire qui lie le Vexin l'le-deFrance. Elle a reu la plupart de ses affluents ; elle a dpos la plus grande partie de ses alluvions : il ne reste plus la rivire picarde qu' se frayer une voie travers les roches blanches et tendres qui forment comme une architecture naturelle sur ses bords. Au point o elle s'achve dans la Seine, l'imposante masse de l'Hautie, avec ses ranges tages de villages, se superpose la plate-forme calcaire, et ferme dignement le cirque de la dpression parisienne. Le Vexin droule l'Ouest de l'Oise ses grandes plates-formes calcaires, o courait la voie romaine vers Rouen. Elles sont surmontes, et l, comme la plaine parisienne, de quelques monticules sableux. La convexit du plateau porte de grandes fermes, et de loin en loin des villages agglomrs, cerns d'arbres. Ceci rappellerait la Picardie ; mais la roche tant plus solide, le relief est plus net ; presque plat dans les parties hautes, assez abrupt dans les valles. C'est par un talus rectiligne formant terrasse, que le Vexin domine les mamelonnements verdoyants de la Thelle et du Bray. A l'Est, c'est par des rampes raides qu'il fait. front sur l'Oise. Mais les argiles qui servent de soubassement au calcaire entretiennent sa base une fraiche vgtation ; le limon des plateaux a coul par-dessus les paules des valles en couches assez paisses pour que l'usage d'y creuser des caves y soit gnral. Enfin surtout le calcaire se prte admirablement la construction. De ses entrailles sont sortis ces tours et ces clochers qui signalent le moindre village. Ces conditions ont fait natre une des lignes d'tablissements les plus nettes et les plus remarquables de la rgion parisienne : celle qui, par Valmondois, Pontoise, Jouy-le-Motier, Andrsy, s'est empare du bord de la rampe calcaire. L se succdent, en disposition linaire, chteaux, forteresses, glises, et ces riches villages qui, par des rampes ou des gradins taills dans la pierre, descendent vers des vergers. Notons ce trait caractristique. C'est sur les contours toujours nets du calcaire marin qu'ont pris position les plus anciens camps, les plus vieilles villes, souvent les plus beaux difices ; les sites de Pontoise, Clermont, Saint-Leu-d'Esserent, Luzarches, en sont des exemples ; comme aussi ce castrum de la rive gauche de la Seine qui s'levait sur la butte Sainte-Genevive et dominait la petite Lutce insulaire.

IV. SABLES, GRS ET FORTS AU SUD DE LA SEINE.


TANDIS qu'au Nord de la Seine ce sont gnralement les couches les plus anciennes (ocnes) des formations tertiaires qui occupent la surface, ce sont au contraire, sur la rive gauche, des couches plus rcentes qui graduellement prennent la prpondrance. Aux calcaires de Brie, qui ne tardent pas

disparatre, se substituent, vers La Fert-Aleps, Arpajon, Montlhry, les sables de Fontainebleau surmonts des calcaires de Beauce. Une autre topographie, d'lments plus simples, s'introduit avec eux. Le calcaire de Beauce s'tait dj montr, mais par petits lambeaux, au Nord de la Seine. Au sommet du mont Pagnotte qui, vers Pont-Sainte-Maxence, s'lve jusqu' 220 mtres au-dessus des futaies de la fort d'Halatte, apparat un fragment de ce calcaire. Sur les sommets de l'Hautie, on le retrouve, surmontant les sables, par 168 mtres. Au Sud de la Seine, sur les plateaux dcoups par la petite rivire d'Orge, le niveau o il existe est dj abaiss entre 160 et 150 mtres. Mais jusqu' Dourdan et tampes, il ne se montre que dans les intervalles que festonnent des lisires de forts croissant sur des sables. C'est seulement au Sud d'tampes qu'il prend entire possession de la surface ; et dsormais son niveau ne dpasse plus gure 140 mtres. En ces diffrences d'altitude s'exprime un fait important dans l'histoire gologique du Bassin parisien. Les calcaires lacustres ont subi, postrieurement leur dpt, un mouvement d'inclinaison rapide vers le Sud-Ouest. Au Nord de la Seine, ils ont t presque totalement emports par les courants ; au Sud du fleuve, ils subsistent par lambeaux plus tendus ; ce n'est qu' une distance de 50 kilomtres au del qu'ils rgnent sans partage la surface du sol, et que le Hurepoix fait place la Beauce. On a pris l'habitude de dsigner sous le nom de Hurepoix le pays qui rsulte de cet enchevtrement de plateaux calcaires et de valles sablonneuses. Les plateaux n'ont point encore la scheresse que leur extrme permabilit leur communique dans la Beauce : des argiles meulires, dues une transformation siliceuse laquelle le voisinage des sables n'est pas tranger, entretiennent de l'humidit et mme quelques tangs la surface. Quoique l'affinit soit relle et sensible avec la Beauce1, les fermes sont moins espaces, et partout des pommiers moutonnent dans les champs. On n'a jamais d'ailleurs aller bien loin sur ces surfaces agricoles, sans voir quelque lisire de bois, au-dessous de laquelle, en forme de cirque, s'ouvre le commencement d'une valle, qui se rtrcit bientt et s'enfonce entre des grs et des sables, des pins, des bruyres et des bouleaux. Ces sables, restes de la dernire transgression marine qui a fait irruption dans le centre du Bassin parisien, appartiennent une longue zone qui, de Nemours et Fontainebleau, se droule en diagonale jusqu'au del de Rambouillet et Montfortl'Amaury. Partout ils se manifestent par les mmes traits d physionomie : tantt ce sont des bosses de grs qui, comme Nemours ou Milly, hrissent les talus aux approches de la grande fort ; ou c'est la fort elle-mme avec son ddale d'boulis et de creux, ses maquis de genvriers et de fougres, ce sol lger et brlant d'o s'exhale une senteur capiteuse d'aiguilles de pins. Tantt, comme vers Lardy et Bouron, le grs se droule en longues barres brunies par les arbres, qui semblent enclore l'horizon ; ou, comme Montlhry, il se projette en promontoire sur la plaine. Auprs de Fontainebleau et de Rambouillet, les eaux s'infiltrent sous la surface ; mais au Sud de Paris, le prolongement des calcaires impermables de Brie sert de support et retient les eaux proximit du sol. La formation de valles s'est donc accomplie aisment travers les sables friables

1 Cette affinit semble avoir t saisie dans la nomenclature usuelle. On trouve, par exemple, le nom de Haute-Beauce au-dessus de Dampierre ; la Petite-Beauce au Sud de Saint-Charon (Carte au 80.000e, Feuille de Melun).

jusqu' la rencontre des couches consistantes. Ainsi la Bivre, l'Orge et l'Yvette ont pu ciseler un petit pays de vallons ramifis, qui est une exception remarquable, unique mme dans la rgion parisienne. Que ce soient les sables ou les grs qui forment les parois de ces valles, qu'elles s'vasent en hmicycles ou se resserrent entre deux raides talus boiss, leur fond se creuse jusqu'aux couches qui ramnent, avec l'eau, des tangs, des marais, des prairies. L'eau, filtre par les sables, court trs pure. On voit, comme en un pli du sol, se constituer un petit monde restreint, entre bois et prairies. La verdure sombre des pins donne quelque austrit ces petits paysages. L-haut, bien part, sont les campagnes, les pays occups et exploits de temps immmorial. On comprend que ces vallons humides et retirs aient servi d'asile des abbayes, avant d'tre recherchs par la vie de chteaux et de villgiature ; Gif, Cernay, Port-Royal taient ici leur place. Mais ces valles versants de sable et fonds noys offraient peu de ressources. La pauvret de la vie rurale s'y trahit encore, en dpit de la villgiature moderne, par la mesquinerie chtive des habitations. Les villages serrs au pied des pentes n'ont de place qu'aux confluents des valles. Rien de semblable l'aspect opulent des villages du calcaire parisien, ni ce dveloppement vari qui permet la population de s'tager sur les flancs des valles. Les monuments caractristiques du pass sont, avec les abbayes, des ruines fodales debout la lisire des bois, dominant les passages, surveillant les horizons, voquant je ne sais quel pass d'inquitude et de brigandage.

CHAPITRE V. PARIS.
ENTRE les forts qui occupent les sables des hauteurs et les graviers qu'enserrent autour de Paris les bras fluviaux, on distingue des intervalles qui ont toujours t dcouverts, ensoleills, plus ou moins l'abri des inondations. Au Sud, le plateau limoneux sous-sol calcaire, de Villejuif, dominant de 60 mtres la valle de la Seine, s'intercale entre les massifs forestiers qui subsistent encore dans la Brie, et ceux du Hurepoix. Il est perc de carrires et de galeries souterraines. Des nappes de moissons le couvrent encore jusqu'aux portes de la capitale. Au Nord, entre les forts de Bondy d'une part et de l'autre celles de Montmorency et de Carnelle, on ne tarde pas voir grandir une plate-forme fertile et sche, qui se soude celle du Valois. Ce sont ces campagnes limoneuses et permables, immdiatement contigus la grande boucle de la Seine, qui, avant que la Brie se ft dpouille de ses forts, permirent l'existence d'un groupement de populations ; ce sont elles qui formrent ce premier noyau de cristallisation qui est le rudiment de toute socit humaine. Les hommes y trouvaient aisment et la fois nourriture et matriaux de construction, c'est-dire les conditions de stabilit et d'accroissement. Il fut facile ensuite, aux populations qui s'y tablirent, de tirer parti peu peu des avantages varis que recelait la rgion o elles avaient lu domicile. Dans les sinuosits des rivires, les ciselures des coteaux, les claircies des forts, une foule de combinaisons nouvelles s'ouvrirent leur ingniosit et leur choix. L'homme, dans notre pays, a toujours occup ds les temps prhistoriques des contres moins favorises que celles-l. Les vestiges d'anciennes stations abondent autour de Paris, Chelles, Villejuif, Grenelle. Comme en d'autres sites privilgis de l'Europe centrale, Prague et Vienne par exemple, la vertu du lieu se

manifeste de bonne heure. Les tablissements se succdent sur place, en s'incorporant de plus en plus au sol. Les populations s'y assurent des positions de refuge ou de dfense, justifies par les convoitises qu'excite le lieu. Elles se maintiennent et se ravitaillent aux points occups. Ce sont l des germes d'importance politique. Aussi loin que peut pntrer l'histoire, les villages, bourgs ou petites villes apparaissent nombreux dans la rgion parisienne. On le voit par les chartes de donation, les cartulaires, comme dans les rcits de guerre et de ravages. Tant d'amorces avaient t ici prpares par la nature au choix des hommes ! Les les qui succdent au confluent de la Marne et de la Seine offraient, avec un asile, l'avantage du contact immdiat du fleuve. Au pied ou au-dessus des rampes calcaires, il y avait place pour des ranges d'tablissements, que la belle pierre semblait solliciter : les uns s'alignent en effet la base ; les autres, plus anciens peut-tre, ont pris stratgiquement position sur les promontoires, les plateaux, les terrasses. Mais il y avait aussi, flanc de coteaux, sur la lisire des sables, au-dessus et au-dessous du niveau de sources des argiles vertes, dans les dentelures des gypses, des sites avantageux pour varier les cultures, pour accrocher des plantations et des vergers. Les mmes coteaux virent diverses lignes de hauteurs se superposer les villages. Si le fleuve exerait son attrait, la fort finit aussi par exercer le sien, grce aux sources qui en garnissent le pourtour. Les moindres reliefs, dans cette rgion o, sans tre puissants, ils abondent, donnrent lieu quelque village, quelque point de groupement. La rgion s'humanisa ainsi de bonne heure. Les indices d'une vie active et spontane s'y manifestent ds les temps les plus anciens. De tout temps, on peut le dire, les environs de Paris eurent un aspect anim et vivant, qui manqua toujours Rome, qui manque mme encore maintenant Berlin. Aujourd'hui, c'est la grande ville qui est le foyer d'mission de cette avant-garde de maisons la prcdant comme une arme en marche, qui envahit la plaine, escalade les hauteurs, submerge des collines entires. Mais autrefois les bourgs ou villages, dont plusieurs ont t englobs dans la capitale grandissante, avaient leur existence propre, due aux conditions locales qui favorisaient partout la naissance de petits groupes. L'impression qu'on recueille dans les premiers tmoignages qui s'expriment sur cette rgion parisienne, est celle d'une nature saine et vivante, o le sol, le climat et les eaux se combinent en une harmonie favorable l'homme. Ce pays garda longtemps, grce aux abondantes forts qui l'entourent presque, le pntrent mme par endroits, une physionomie de terre de chasse. Et nanmoins ce mme pays tait depuis longtemps dj assez dvelopp et civilis, pour qu'un esprit raffin, comme Julien, pt s'y plaire. On se reporte toujours volontiers ce passage du Mysopogon o, comme par un amer retour sur les grandes villes populacires avec lesquelles il fut toujours en antagonisme ou en querelle, il dcrit sa chre Lutce. L'accent en est vraiment dlicat, comme imprgn de fracheur matinale. L'crivain philosophe et l'homme d'action qui se runissaient en lui, ont bien senti le charme et la saveur du lieu. Cette petite station de bateliers et de pcheurs, cantonne dans une le, tenait un prcieux gage d'avenir dans le fleuve dont les ramifications l'enveloppaient. Le fleuve fut l'me de la ville grandissante. Celle-ci se dessine autour de lui, se moule galement ses deux rives ; elle le suit pendant les 12 kilomtres de la courbe immense et vraiment souveraine qu'il trace entre ses murs. Bien ouvert par son orientation aux rayons du soleil, dont les premiers feux l'clairent et dont

les feux couchants illuminent un des plus merveilleux panoramas urbains qu'on puisse voir, le fleuve trace travers la ville un grand courant d'air et de lumire. Il fait essentiellement partie de l'esthtique parisienne. Il s'associe aux scnes pittoresques que reprsentent les vieilles estampes, quand ses rives d'aval, encombres de barques et couronnes de moulins, donnaient encore librement accs aux troupeaux. Il reflte aussi sa physionomie historique. Dans la courbe borde d'difices, qui va de Notre-Dame la place de la Concorde en passant par le Louvre, se droulent successivement la gravit du nue sicle, la grce de la Renaissance, l'lgance du avine sicle. Paris pourrait donner son fleuve les qualifications reconnaissantes qu'obtiennent de leurs riverains le Volga, le Rhin ou le Gange. La Seine centralise son profit toutes les ressources du Bassin. Entre Romilly et Paris, en 130 kilomtres, elle reoit coup sur coup presque tous ses affluents. Il ne faut pas juger de la Seine d'aprs ses humbles dbuts et la longueur modeste de son cours. Elle a sa grandeur, faite d'accroissement progressif, d'harmonie lgante, reflet de la beaut paisible des campagnes o s'coulent ses eaux. Jusqu' Montereau, c'est une rivire d'un dbit restreint1, croissant lentement lorsque les pluies prolonges de l'hiver ont lev le niveau des sources de son bassin, et tamisant alors d'un flot limpide les prairies pendant des semaines. Sa pente, dj trs mnage, diminue encore et n'est plus que de 15 centimtres par mtre aux approches de Paris, trois fois moindre que celle de la Loire Orlans. Elle triple de volume et double de largeur par l'arrive de l'Yonne, cours d'eau plus puissant et surtout plus irrgulier, dont les crues, notamment les bouillons de mai peuvent monter jusqu' 1.200 mtres cubes par seconde. Mais elles sont coules quand la Seine entre son tour en crue. Enfin, lorsque la Marne a vers son flot vert, mais souvent trouble, qui se mle peu peu entre les quais de Paris aux teintes plus fonces de la Seine, le dbit du fleuve s'accrot encore d'un tiers ; dsormais, dans ses plus faibles moments, il ne descend plus au-dessous de 45 mtres cubes. Le rgime est ds lors quilibr. Amortie par la pente et par la grande proportion de terrains permables qu'elle traverse, la Seine ne connat pas les brusques palpitations qui font monter et descendre de 11 mtres la Garonne en moins de 10 jours. Elle met des semaines accomplir de bien moindres oscillations. C'est surtout en dcembre et en mars, parfois un peu plus tard, que des crues se produisent Paris. Il y a mme, de loin en loin, comme en fvrier 1658, en dcembre 1740, des inondations mmorables, dont les ravages pouvaient tre grands, avec l'encombrement de moulins, de ponts arches troites qui resserraient le fleuve. Rien pourtant de comparable aux furies de la Loire ou du Rhne. Ainsi, Paris, le fleuve a acquis toute sa force ; il n'est plus menac de maigres excessifs ; jamais il ne descend aussi bas que la Loire Orlans ou la Garonne Toulouse. Sans tre inoffensif, il est disciplinable. L'Oise l'accroit, mais ne change pas son rgime. La Seine Paris peut tre considre comme acheve. La station des Naut Parisiaci n'tait qu'une tape de batellerie ; elle devint un entrept grce la varit de produits que recle l'intrieur du Bassin. Pour toute la rgion qui s'tend depuis Clamecy, Auxerre, Troyes, Arcis-sur-Aube, Saint-Dizier, il n'y avait de communication avec la mer que par l'intermdiaire de Paris. Pour l'change des vins et des bois de Bourgogne contre les sels, les laines, les poissons fums de Normandie, la position gographique dsignait Paris. C'est l'tendue des entreprises fluviales qui cra l un centre d'abbayes
1 Entre 10 et 300 mtres cubes per seconde.

florissantes, et plus tard la grande association de la Marchandise de l'eau. A mesure que la population s'y accumula, un groupe de satellites gravita aux alentours. Il y eut les tapes d'o l'on pilotait vers Paris, et celles vers lesquelles on avalait de la capitale : Meaux et Lagny, Melun et Corbeil, Creil et Pontoise, Poissy et Mantes. C'taient les ports dont dpendait son approvisionnement, et d'o, comme on le vit en mainte occasion, l'on pouvait faire faire une dite ceux de Paris. Les relations terrestres, sans tre aussi dcisives, prsentaient aussi des avantages. L'Ile parisienne offrait un passage facile pour gagner le Sud. Elle est immdiatement domine par le plateau calcaire dont l'obstacle a fait dvier la Bivre vers le Nord, et qui s'avance, comme une chausse naturelle, vers la direction d'Orlans. L'annexion de longs faubourgs, coupant la Seine angle droit au Nord comme au Sud, est un des premiers linaments qui se dessinent dans la topographie de la ville grandissante. C'est qu'au Nord, entre les buttes Chaumont et Montmartre, en face environ de la Cit, il existe une lacune dans l'amphithtre de coteaux. Par une sorte de dpression, large d'environ 2.800 mtres, on accde directement vers la plaine Saint-Denis et les plateaux agricoles qui lui font suite de plain-pied. Aucun obstacle ne s'oppose de ce ct aux communications avec le Valois et le Soissonnais. Ce fut de tout temps un point commercial. L aboutissait la route des Flandres par Crpy, Roye, Pronne et Bapaume. Les marchands venus de Crpy-en-Valois atteignaient Saint-Denis la boucle septentrionale de la Seine sans avoir traverser ni rivires ni forts. Les foires du Lendit, de Saint-Ladre, de Saint-Laurent s'tablirent dans cette rgion ; la premire prs des berges de la Seine, les autres dans la troue entre Chaumont et Montmartre. Avec la persistance remarquable qui tient la nettet des lignes de la topographie parisienne, c'est encore de cette troue, aujourd'hui enfume d'usines, que partent les principaux courants de vie commerciale, canaux et chemins de fer, ceux qui vont vers les Pays-Bas, Londres et l'Allemagne. Malgr tout, pourtant, Paris n'est pas sur la diagonale la plus directe du Rhne la mer du Nord, d'Italie aux Flandres. Ses foires n'eurent jamais l'importance internationale de celles de Champagne. Autrefois comme aujourd'hui, il fut surtout une capitale intrieure. Nous n'avons pas le suivre dans son dveloppement historique. Aprs que la Royaut s'y installe dfinitivement, que l'Universit se constitue, ce dveloppement se lie d'une faon de plus en plus intime l'histoire mme de la France. La gographie ne s'en dsintresse pas assurment, mais elle n'a plus le premier rle. Il nous suffit d'avoir tudi o et comment se dposa le germe de l'tre futur, comment grandit une plante vivace qu'aucun vent de tempte ne put draciner, et d'avoir montr que dans cette vitalit se fait sentir une sve puissante qui vient du sol, et un entrelacement de racines qui ont si bien pouss en tous sens, qu'on ne peut les extirper ni les couper toutes.

CHAPITRE VI. LIEN DE PARIS AVEC LA LOIRE : BEAUCE.


LA Beauce s'annonce ds le voisinage immdiat de Paris. Elle est constitue par les mmes travertins lacustres qui revtent le plateau que dcoupent les valles de l'Orge et de l'Yvette. Mais les sables, qui ont ici facilit le travail des eaux, s'enfoncent de plus en plus dans le sous-sol, et finissent par perdre toute influence sur la physionomie de la surface. Au Sud d'pernon, de Dourdan,

d'tampes, le calcaire lacustre, dpourvu dsormais des couches d'argile meulires qui entretenaient quelque humidit, rgne en couches profondes. L'aspect de la contre change entirement. Il suffit de monter une dernire et courte rampe travers les sables, et brusquement l'on voit s'tendre des plaines continues qui semblent sans fin. Ce calcaire fissur et permable est incapable de retenir les eaux ; de sorte que sur de grandes tendues manquent aussi bien valles que rivires. On ferait plus de 50 kilomtres entre Chartres et Artenay, vers la lisire de la fort d'Orlans, sans rencontrer un cours d'eau. Les arbres se font rares ; nulle part ne se montrent de traces d'une vgtation silvestre, comme celle dont la Brie offre partout des lambeaux. Heureusement une couche de limon, moins paisse qu'en Picardie, mais suffisante dans l'espace compris entre tampes, Chartres, Artenay et Pithiviers, couvre la surface. La vie du pays est attache l'existence de cette nappe rousse et friable que la charrue sillonne en longues bandes minces, sans arbres ni fosss. L o elle manque, et o l'apparition de l'eau ne vient pas vivifier la surface, le pays est un dsert. C'est ce qui arrive vers l'Est, aux confins du Gtinais, o l'on peut voir, entre Puiseaux et Chteau-Landon, une plaine sans pente, qui, sur un espace de 28 kilomtres carrs, offre peine quelques habitations1. Mais sur le limon, au contraire, dfaut d'arbres et de prairies, rgne l'opulence des moissons ; elles y tendent ce tapis d'or blondissant et nourrissant qui a rendu ce pays proverbial ; puis les grands troupeaux de moutons prennent possession de la jachre, et en hiver de grands vols de corbeaux s'abattent sur les champs. C'est la nature du sol, avec le mode d'existence qui en drive, qui dfinit ce pays. Par le relief il se distingue peu des rgions voisines. Aucune partie de la France ne prsente, surface gale, une telle uniformit de niveau que celle qui s'tend au Sud de la Seine, d'Elbeuf Montargis. Entre de rares valles qui les divisent en compartiments distincts, les plaines succdent aux plaines, les campagnes aux campagnes, sans que sur ces plates-formes unies l'altitude s'carte gure de la cote moyenne de 150 mtres. Campagne de Neubourg, Plaine de Saint-Andr, Thimerais, Beauce, Gtinais se font suite ainsi, formant en apparence une seule et vaste contre ouverte entre le Perche, la Seine et la Loire. Dans cet ensemble, toutefois, la Beauce a son individualit. Sans que le relief change notablement, l'aspect se modifie autour d'elle, parfois assez brusquement, parfois par degrs ; assez nettement toutefois pour que l'instinct populaire, seul auteur responsable de sa dnomination, discerne les cas o elle s'applique. O les diffrences sont le plus graduelles et le plus attnues, c'est vers le NordOuest de la Beauce, dans la direction du Perche. En effet les nappes limoneuses s'tendent aussi dans cette direction, sur les plaines que dcoupent l'Eure et ses affluents, mais moins continues, moins tendues, interrompues dj l'Ouest de Chartres dans le Thimerais, davantage vers Dreux et plus encore aux approches d'vreux, par de larges plaques d'un sol tout diffrent. Des argiles rouges emptant des poudingues de silex s'talent la surface des plateaux, ou garnissent les corniches des valles. C'est qu'en effet, dans ces rgions dj situes hors des limites du calcaire de Beauce, c'est la craie qui forme le soubassement du sol, comme on peut le voir aux flancs secs et doucement
1 Carte topographique au 80.000e, n 80, Feuille de Fontainebleau.

vass des valles. L'argile silex, qui parait tre une forme spciale d'altration de la craie, engendre un sol peu prs strile o ne peuvent venir que des bois. La fort, inconnue en Beauce, apparat alors en massifs de plus en plus tendus ; et avec elle les tangs, la nature et le nom de Gtines1. Un sorte de transition s'tablit ainsi entre les campagnes agricoles et le Perche. On s'en aperoit, en dehors mme des forts, au foisonnement des arbres, aux haies vives qui se multiplient autour des borderies. Ce n'est pas encore le vrai Perche ; mais dj des noms accrdits par l'usage, et significatifs, tels que Petit-Perche, PercheGouet spcifient des pays qui lui ressemblent. Des bourgades, comme Illiers, Brou, lieux d'change entre la Beauce et ces avant-coureurs du Perche, ont dj un caractre mixte. Les poutrelles et les bois qui entrent dans la construction des maisons, les vergers qui les entourent, comme les pommiers qui se multiplient dans les champs, rendent sensible en mille dtails l'altration du caractre de la Beauce. Le Loir et ses affluents naissants y promnent dj leur cours herbeux, lent et profond. Le passage d'une rgion une autre est plus tranch au Sud-Ouest, dans la langue de terre que dlimitent la Loire et le Loir. La vaste fort qui, au Moyen ge, couvrait le sol siliceux de la Gtine tourangelle, se montre encore par quelques lambeaux dtachs entre Blois, Chteaurenault et Montoire. Mais au contact immdiat du pays diffrent qui commence, le nom de Beauce s'affirme, avec une insistance qu'explique le contraste, dans une foule de localits. Huisseau, Marcilly, Saint-Amand, Champigny, etc., se disent en Beauce, et y sont en effet, malgr la fort de Marchenoir qui les couvre au Nord. De mme, vers l'Est, Pithiviers maintient avec nergie son caractre beauceron ; mais, une vingtaine de kilomtres plus loin, le limon disparat : Beaumont, Beaune-la-Rolande, Mzires, la Gtine commence. C'est qu'avec le changement de paysage et de sol commencent aussi d'autres modes d'existence. Depuis longtemps la grande culture tait installe, constitue sur les campagnes de Beauce, que le pays voisin n'tait qu'un pauvre terroir sem d'tangs et noy de brouillards o s'tablissaient au hasard, le plus souvent incapables de payer la rente dont ils taient grevs, quelques manouniers misrables. La Beauce n'est donc pas une circonscription territoriale ; elle est l'expression d'une forme de sol et d'existence, dont la notion trs nette existe dans l'esprit populaire. Il serait chimrique de lui chercher d'autres limites ; et il ne faut pas s'tonner si le nom revient sporadiquement parfois, ramen par la nature des lieux. On le retrouve ainsi, fourvoy en apparence, jusque sur les confins du Perche ou en plein Hurepoix. Mais il restera toujours un pays, qui est la Beauce par excellence, parce que ce type de nature y accuse franchement et pleinement ses caractres : c'est celui qui, d'tampes Pithiviers, Artenay, Patay, Anneau, se droule dans son uniformit sans mlange. Les petites rivires qui dcoupent en petit nombre la priphrie de la Beauce ne se laissent souponner sur cette espce de bouclier convexe que par quelques lgres entailles sec, ou par le commencement de rouches ou lignes de marais. La vie de plaine y existe seule, l'exclusion de la varit qu'amne toujours la vie de valle. Elle se concentre en de gros villages, agglomrs autour de puits qui n'atteignent l'eau qu' une grande profondeur, dpourvus de cet entourage d'arbres et de jardins dans lequel s'panouit le village picard. Le calcaire, toujours assez voisin de la surface, fournit de bons matriaux, soit pour la construction des maisons, soit pour
1 Saint-Germain-en-Gtines, au Nord de Chartres.

l'empierrement des routes. Le fermier beauceron, largement log, circule en carriole sur les longues routes qui s'enfilent vers l'horizon. L'ide d'une vie abondante et plantureuse s'associe au pays qu'il habite, entre dans ses habitudes et ses besoins. Ici, comme tout le long de la priphrie, le pays forestier s'oppose celui du limon. Mais les bois ne sont pas loin. De n'importe quel clocher de la plaine, on voit la ligne sombre qui signale l'immense fort de plus de 34.000 hectares que les sables ont cre au Nord d'Orlans. C'est l'antithse de la Beauce, et son complment : c'est le cadre forestier dont elle a besoin. Dans la vie uniforme et traditionnelle du cultivateur beauceron, c'tait une fte priodique que d'y aller faire chaque anne la provision de bois. La fort est pour lui un pays extrieur, comme la montagne pour l'habitant de la plaine. Il ne s'y sent plus chez lui ; il s'y rend en partie de plaisir. Il y trouve d'autres hommes et d'autres murs1. On en fait ensuite des contes et d'tranges histoires. Parfois, dans ces forts si vastes d'autrefois, quelque coin retir ou quelque arbre plus vnrable gardent leur lgende, pntre de quelque souvenir de vieux naturalisme paen. Parmi les choses qui manquent la Beauce, la principale est la varit de relief. Il n'y a pas, dans la partie centrale que nous avons dfinie, de valle, par consquent pas de promontoire rocheux o pussent s'accrocher, comme aux bords du Loir, des villes et des chteaux forts. En l'absence d'autres moyens de dfense, les habitants ont, une poque recule, creus dans le tuf marneux du sous-sol ces curieux labyrinthes dont il existe des exemples, notamment prs de Maves, de Suvres, de Pithiviers. C'est prs des villages les plus anciens qu'on trouve ces souterrains disposs pour servir de refuge temporaire, et qui presque toujours aboutissent un puits2. Ils sont comme la contrepartie souterraine du village de la surface. La pnurie de sites dfensifs, aussi bien que le peu de varit d'occupations dans ce pays purement vou la grande culture, n'offraient pas des conditions favorables au dveloppement d'une vie urbaine. Il y a dans la Beauce proprement dite des bourgades et de gros marchs agricoles plutt que des villes. La vie urbaine, comme l'industrie, se montre attache la rapparition des rivires. C'est seulement sur les flancs des coteaux baigns par l'Eure, le Loir, l'Avre et la Blaise, que les villes ont trouv des sites propices. Le pays se particularise alors ; au nom gnrique et rural de Beauce se substituent ou se superposent ceux de Dunois, Chartrain, Drouais. La cathdrale dont les deux tours, visibles 30 kilomtres la ronde, rgnent sur cette antique terre de moissons, marque l'endroit o ce pays sans villes alla jadis chercher sa capitale. Depuis plus de deux mille ans un caractre sacr s'attache ce point. Il n'y avait encore la place o Paris et Orlans devaient grandir qu'une bourgade de pcheurs ou un rendez-vous de marchands, quand quelque chose de semblable un peuple se groupait autour du sanctuaire des Carnutes. Cette domination, fonde sur l'ampleur d'un territoire uni et fertile, ralisait au centre mme des Gaules un type ancien de formation politique. Entre la Seine et la Loire, c'tait comme une vaste clairire agricole entre des forts. De vritables marches, en terrains boiss ou marcageux, la sparaient des peuples voisins, Snons ou Cnomans.

1 Remarquez les noms de lieux : Mareau-aux-Bois, Chilleurs-aux-Bois, Neuville-aux-Bois, etc. (Feuille topographique au 80.000e, n 80, Fontainebleau). 2 Cf. en Picardie les refuges souterrains de Naours.

De tout temps ces plaines ont t disputes, car elles sont le vestibule des avenues intrieures de la France. Ce n'est pas seulement au XVe sicle et de nos jours que les destines gnrales de notre pays s'y sont dbattues. Ces plaines de Beauce font partie d'une srie de plates-formes qui, jadis, quand les Normands tablissaient leur domination sur nos ctes, tait pour eux une tentation de s'avancer jusqu'au centre de la Loire. Une voie d'invasions naturelles semblait trace par les plaines fertiles qui s'intercalent entre la Seine et les rgions coupes et boises du Perche. L'importance dcisive des vnements qui se passaient alors dans cette rgion et l'attention dont elle devint l'objet ne furent pas trangres l'origine d'une dnomination commune qui se forma pour la dsigner. C'est en effet du IXe au XIe sicle qu'on signale1 chez les chroniqueurs l'application du nom de Neustrie, dtourn de son ancien sens, au pays situ entre la Seine et la Loire ; et parfois aussi, l'introduction d'un nom gographique nouveau, celui de Hrupe ou Hurepoix, dsignant la mme rgion. Ce sont l des apparitions passagres sans doute, mais significatives, dans la nomenclature. Elles s'expliquent par le retentissement des vnements historiques dont ces contres taient le thtre. Elles mettent aussi en lumire les rapports naturels qui unissent les plaines comprises entre le cours suprieur de l'Eure et l'embouchure de la Seine. De Chartres Rouen la circulation est aise ; la voie romaine qui reliait Rouen et Lillebonne la vieille cit des Carnutes indique des relations anciennes. Elles taient sans doute plus frquentes, avant que Paris et attir lui le rseau des routes2. Je verrais volontiers une marque de ces rapports tendus d'autrefois dans le zle qu'excita, au XIIe sicle, chez les Normands de Rouen la construction de la cathdrale de Chartres : en grand nombre, dit leur archevque, ils s'y transportrent pour contribuer l'uvre commune. Mais ce qui a prvalu historiquement, ce n'est pas l'attraction normande, c'est celle du centre parisien. La soudure des deux fleuves qui se rapprochent entre Paris et Orlans, rsultat qui n'a pas t atteint sans effort, a dirig vers Paris les routes du Centre et du Sud de la France. Rien n'a plus contribu mridionaliser Paris.

CHAPITRE VII. PARTIE MRIDIONALE DU BASSIN PARISIEN : NIVERNAIS, BERRY, VAL DE LOIRE, TOURAINE.
LA partie mridionale du Bassin parisien s'appuie au Massif central et au Morvan. Elle reproduit dans ses lignes gnrales l'ordonnance par zones qui caractrise l'ensemble ; successivement les types argileux et calcaires du systme jurassique, puis du systme crtac, introduisent leur note connue dans l'aspect des contres. Aux argiles correspondent les herbages du Nivernais, aux calcaires les Champagnes de Bourges et de Chteauroux, la craie les roches qui encadrent les valles tourangelles. Toutefois des lments nouveaux viennent modifier la physionomie. Il faut signaler surtout l'tendue considrable que prennent la surface les nappes de dpts tertiaires. De divers cts, sans rgularit apparente, des
1 Lorgnon, Ouvrage cit, pp. 4-5. 2 Les itinraires romains ne mentionnent pas de voie directe entre Autricum (Chartres)

et Lutetia (Paris).

sables ou argiles recouvrent les couches plus anciennes. Dj au Nord de la courbe septentrionale de la Loire, les sables sur lesquels est assise la vaste fort d'Orlans, nid de brouillards et autrefois de marcages, font prvoir l'apparition de ce type de contre qui va devenir plus frquent vers le Sud. Les forts ne manquent pas assurment dans le Nord du Bassin parisien ; mais celles du Sud ont souvent un aspect diffrent : ce sont des brandes, mlange de bois, de landes et d'tangs. Le relief n'a que contours indcis, horizons bas et mous. C'est surtout vers la priphrie de ces brandes que les bois s'paississent ; on voit ainsi les coteaux qui encadrent les valles de la Loire et du Cher s'assombrir, au sommet, par des lignes de forts. La vie seigneuriale et princire se complut certaines poques dans ces demi-solitudes giboyeuses ; elle y dressa des chteaux. Chambord dcoupe comme dans un paysage de contes de fes les silhouettes de ses tourelles. Mais en gnral, dans cette France centrale o tant de rapports se nouent, ces pays, Brenne, Sologne, reprsentent et surtout reprsentaient une vie part, pauvre, souffreteuse, dfiante. Un certain charme pittoresque n'en est pas absent ; mais il a lui-mme quelque chose d'trange ; il tient surtout aux effets du soir, aux obliques rayons dont s'illuminent ces mares dormantes, ces bruyres et ces ajoncs entre les bouleaux et les bouquets de pins. C'taient des taches d'isolement, de vie chtive, interrompant la continuit des campagnes fertiles. Ces sables quartzeux particules granitiques, associs des graviers et des argiles, sont des dpts de transport qui tirent leur origine du Massif central. Lorsque, dans la priode tertiaire, l'ancien massif, presque rduit par l'usure des ges l'tat de plaine, commena se relever dans le Sud et dans l'Est, toutes les forces de l'rosion se ravivrent. La rgion sur exhausse livra ses flancs une destruction dont les dpouilles, entranes vers le Nord et l'Ouest, formrent de larges nappes dtritiques. Des terrains argileux et froids jonchent ainsi la surface. Chacune de ces nappes correspond un pays que signale un nom d'usage populaire, traduisant la fois la nature du sol et le caractre des habitants. Ici les noms de Sologne et de Brenne s'opposent aux Champagnes berrichonnes. La partie mridionale du Bassin parisien a par l le caractre d'une rgion de transition. On n'y trouve plus la mme nettet de zones que dans l'Est, la mme ampleur et rgularit que dans le centre du bassin. Nous avons indiqu une des causes qui contribuent brouiller les traits : il en est une autre, sur laquelle nous aurons revenir : c'est le divorce accompli tardivement entre le faisceau fluvial de la Seine et celui de la Loire. Ce dmembrement n'a pas suffi pour dtruire l'unit fondamentale du bassin, mais il a donn naissance des rapports nouveaux. Les influences de l'Ouest et du Sud le disputent celles du Nord. Les vieilles divisions historiques seraient l pour nous en avertir. Nous allons quitter la Lugdunaise pour l'Aquitaine romaine ; une Aquitaine, il est vrai, d'extension factice, qui comprend le Massif central presque en entier, et qui, dans la suite, est devenue la province ecclsiastique de Bourges.

I. NIVERNAIS.
POURTANT entre le Morvan et la Loire, il y a une contre qui est toujours reste distincte aussi bien de l'Aquitaine premire que du Berry et du sige mtropolitain de Bourges. Le cours de la Loire, de Nevers Cosne, marque une des limites les plus persistantes de notre histoire : limite ecclsiastique, puis de gouvernement militaire, de dpartement aujourd'hui. Elle rsulte moins du fleuve

que d'une diffrence de structure et de genre de vie entre les pays de la rive gauche et ceux de la rive droite. Ceux-ci ont t, comme le Morvan auquel ils confinent, fracturs par des dislocations rptes. Au lieu de se drouler en zones rgulirement concentriques, la contre se fractionne en bandes troites, spares par des failles et orientes du Sud au Nord. Successivement de l'Est l'Ouest on passe des argiles du lias, sur lesquelles s'talent les prs d'embauche du Bazois, au petit massif granitique, inject de porphyres et couvert de bois, du canton de Saint-Saulge, brusque rapparition du Morvan ; puis enfin aux affleurements primaires que signale la houille au Nord de Decize. Plus loin, vers l'Ouest, les argiles reparaissent dans le pays des Amognes ; mais bientt les calcaires jurassiques ramnent les valles fond plat, avec les carrires de pierres, les lignes de sources et les profils rguliers des coteaux. L'un d'eux s'avance comme un promontoire que, du Sud, on aperoit de fort loin dominant la plaine largie de la Loire. L seulement le Nivernais trouva un centre, un point de cristallisation politique. Nevers est une de ces primitives tapes de batellerie qui, comme Decize, jalonnaient le cours de la Loire ; mais, plus favorise que cette bourgade insulaire, elle avait sa porte des lments de progrs : mines de fer, belle pierre, eaux thermales, et le confluent d'une de ces petites rivires abondantes et limpides, comme en fournit le calcaire jurassique, mais dont le sort est souvent d'achever leur cours entre les ruelles d'un faubourg industriel. Cette petite capitale donne la rgion une apparence d'unit. Mais en ralit cette rgion, reste une des plus forestires de France, reproduit dans sa population, o se rencontrent des bcherons, des mineurs, des leveurs, des vignerons, les contrastes de son sol htrogne. Entre la Bourgogne et le Berry, elle est part. Sa structure heurte interrompt la continuit des relations naturelles sur la priphrie du bassin. Au Nord seulement le pays se dcouvre. Les calcaires corallignes que l'Yonne a traverss de Clamecy Cravant prolongent jusqu' la Loire leurs sches platesformes, domines par le roc historique de Donzy. Une zone, troite il est vrai, mais o la circulation est facile, succde aux lignes de forts et de rivires qui, au Sud, faisaient obstacle. L se trouve, depuis les temps prhistoriques, le point de jonction entre l'Est et le Sud du Bassin parisien, les dues et les Bituriges, la Bourgogne et le Berry. Le vieux bourg celtique de Condate, aujourd'hui Cosne, marque un des plus anciens passages de la Loire1. Entre le Nivernais et le pays bocager qu'engendrent au Nord les sables et les argiles de la Puisaye, les abords du grand fleuve se dgagent. -Il coule, entrelaant les les, dans une ample valle borde de vignes, terre promise de riches abbayes. La vieille glise de la Charit, fille de Cluny, domine un de ces horizons qui annoncent pour la premire fois sur le fleuve peine chapp au Massif central les aimables et opulents paysages qu'il baignera plus tard. On penserait dj la Touraine, si un promontoire montagneux, o s'est camp Sancerre, ne se dressait, sur l'autre rive, de plus de 200 mtres au-dessus de la valle, et n'avertissait pas qu'il ne faut pas songer encore la molle Touraine. C'est en effet vraiment une rgion montagneuse en petit ; la dernire qui, vers l'Ouest, tmoigne des accidents qui ont rgnr le relief. L'effort orognique qui s'est fait sentir dans les dislocations tertiaires du Morvan et du Nivernais a
1 Chemin dit de Jacques Cur, ancienne voie de Cosne Bourges.

surlev le Sancerrois le long de grandes failles qui en ont port le point culminant jusqu' 474 mtres, altitude qu'on ne retrouverait plus, si loin qu'on allt vers l'Ouest. Surveillant les passages de la Loire, Sancerre occupait un site unique. Au del commencent les ondulations d'un sol argileux o, vers Neuvy, pays des briques et des tuiles, s'vase la valle de la Loire. De part et d'autre se droulent, sans ordre, des croupes molles qui, avec leurs haies d'arbres s'entrecroisant en zigzags, prennent un aspect bocager. On se trouve en effet sur le prolongement de la zone argileuse qui, de l'Argonne la Puisaye, s'intercale entre les calcaires jurassiques et la craie. Mais lorsque, s'avanant toujours vers le centre du bassin, on devrait s'attendre rencontrer la craie blanche, on voit sa place s'taler l'argile silex, son rsidu. Des plateaux sans pente, au sol rocailleux et bois, trs solitaires, se droulent de Chatillon-sur-Loire Vierzon sur le Cher. Ce n'est pas encore la vraie Sologne ; le qualificatif de pierreuse, qu'on lui donne dans le pays, indique bien la diffrence du sol. C'en est pourtant la prface.

II. SOLOGNE.
LORSQUE les nappes grises des sables argileux prennent possession de la surface, que les tangs, ou les mares couvertes de joncs et d'herbes se multiplient, on est vraiment en Sologne. Jadis on les voyait partout, entre Romorantin et La Motte-Beuvron, luire la surface. Beaucoup aujourd'hui ont fait place des prairies o s'battent des troupeaux d'oies, canards et dindons. Mais le paysage droule toujours ses ajoncs et bruyres, ses champs de sarrasin et ses mares, cernes de petits bois de pins et bouleaux. Il attriste par quelque chose de born et de languissant. Les rivires, sans lit, se tranent comme un chapelet d'tangs. Il manque les ressources d'empierrement naturel qui, du moins, sur l'argile silex, offrent des facilits la circulation. On juge de ce qu'tait l'existence humaine, dans ces maisons en argile et en bois, sans fentres, recouvertes de toits de roseaux, qui subsistent encore dans quelques parties cartes ; misrables locatures isoles entre les fondrires impraticables qu'on appelait des sentiers. Tant qu'on n'a pu apporter ce sol ingrat ce qui lui manque, chaux et acide phosphorique, la Sologne a t misrable ; c'tait encore, au milieu du dix-neuvime sicle, presque un dsert (24 habitants par kilom. carr).

III. BERRY.
LE Sancerrois et la Sologne contribuent isoler du Val de Loire le Berry. Les destines du Berry se sont dveloppes entre des pays de brandes, bois ou bocages qui l'enserrent au Nord et au Sud. Il correspond physiquement la srie des Champagnes qui se droulent autour de Bourges, Issoudun, Chteauroux, en connexion avec celles de la Bourgogne d'une part, du Poitou de l'autre. Ce sont les plateaux de calcaires jurassiques, par lesquels s'achve au Sud-Ouest l'arc concentrique qu'ils dcrivent. La contre rentre ainsi dans l'ordonnance gnrale du bassin. Dans les intervalles que les rivires, rares mais pures et herbeuses, laissent entre elles, des plateaux secs pierrailles blanches s'tendent, assez solitaires. Les substances fertilisantes ne manquent pas, et quand ce sol est recouvert

d'une couche de limon, il donne des terres fromentales, o de temps immmorial alternent moissons et jachres, champs de bl et ptures moutons. Ainsi s'est fix un mode d'existence fidlement suivi de gnration en gnration. Autrefois, le fer tait partout la surface, sous forme de petits grains, dans les sables ; en peu de pays on trouve autant de vestiges d'anciennes ferrires. C'est une contre dont les ressources taient faciles mettre en uvre, mais sujettes s'puiser, d'ailleurs limites, et insuffisantes pour permettre un degr lev de densit de population. Souvent le limon fait dfaut ; et alors, sporadiquement, reparat la fort. La vie urbaine est reste mdiocre en Berry. Les sites o elle s'est fixe paraissent rentrer dans deux types diffrents. Quelques villes ont utilis les positions dfensives formes par escarpements au contact des roches diffrentes : ainsi Chteauneuf-sur-Cher, Dun-le-Roi. D'autres ont recherch les sites o les plates-formes s'inclinent doucement vers des rivires coulant presque plein bord. Cinq rivires se rencontrent au pied de la lgre minence que surmonte la cathdrale de Bourges, et l'enlacent presque de leurs marcages et de leurs bras morts. Ces rivires sont belles et claires. En entrant dans les plateaux calcaires elles ont modifi leur physionomie. Le Cher s'pure au del de Saint-Amand, aprs avoir laiss sur sa droite, sans se laisser entraner par elle, la large rainure que l'rosion a entaille dans les marnes du lias, comme pour tracer d'avance dans ce foss, o les eaux abondent, le lit du canal entre le Cher et la Loire1. Dsormais, dans les roches fissures et permables travers lesquelles il s'coule, il peroit le tribut des eaux souterraines. Car le Berry calcaire, comme tous les pays qu'ont affectionns les Gaulois, a des sources rares, mais fortes, o se rsument les infiltrations de larges surfaces. L'Indre, au sortir du Massif central, baigne de ses eaux encore assombries les vieux murs de La Chtre ; des pointements de roches primitives percent mme encore sa valle ; mais elle va s'panouir dans les prairies de Nohant. La Creuse se dgage, Argenton, des roches de gneiss travers lesquelles lui parvient la Gargilesse ; et sa valle, dsormais, jusqu'au Blanc, ressemble moins un de ces sauvages couloirs rocheux qui ventrent les plateaux de gneiss et de micaschistes qu' une valle tourangelle. Aux dbouchs de ces rivires vers le Berry une srie de villes trs anciennes, La Chtre, Chteau-Meillant, Argenton sont installes le long de la zone de passage. Positions stratgiques et surtout lieux d'change entre des contres de sol et de produits diffrents ; villes dj riantes dans leur architecture de bois et de pierres. Les traits assez nets du Berry calcaire le vrai Berry se brouillent aux approches du Massif central. Le changement. s'annonce d'abord par de grandes forts qui, au Sud de Dun-le-Roi, d'Issoudun, de Chteauroux, s'talent, parfois marcageuses, sur les larges plaques de sable argileux. Ces lignes noires de forts plates, emptant l'horizon dans l'aplanissement du relief, sont, au sortir du Massif central, un des premiers traits dfinis qui frappent les yeux. Tel n'est pas cependant l'aspect de la rgion immdiatement contigu aux terrains primitifs, dans la partie qui s'tend l'Ouest de Saint-Amand jusque vers Chteau-Meillant et La Chtre. Le sol se mamelonne, se couvre d'arbres, soit en haies le long des champs, soit en groupes autour des mares, plutt qu'en forts.

1 Il est ais de suivre, sur une carte topographique, cet arc de cercle dprim qui se droule pendant plus de 60 kilomtres entre Saint-Amand et La Guerche. Il est communment dsign sous le nom de Val.

L'il est dconcert par l'affleurement de couches diverses, par les diffrences de produits et de cultures ; tantt terres grasses et fortes o croit le froment, tantt maigres varennes ou mme brandes. Cette diversit se traduit par l'incertitude du model, un certain dsordre de formes. Autant la viabilit parat simple sur les plateaux calcaires, autant elle se morcelle et se complique ici ; ce sont partout petits sentiers, tracs capricieusement au gr de l'parpillement des fermes sur cette surface o nulle part ne manque l'eau. Mais c'est une circulation menue, rendue difficile par la nature argileuse des terrains : au lieu des rapides carrioles des plaines calcaires, de petites charrettes tranes par des nes en sont le vhicule le mieux appropri. Ajoutez ces traits les mantes capuchon du costume des femmes, les intonations lentes et un peu chantantes du parler : et vous avez quelque chose d'archaque ou plutt d'un peu vieillot, qui se dgage comme une impression d'ensemble du pays et de ses habitants. L'aspect gnral du pays est donc difficile dfinir ; pourtant, dans ce curieux mlange, c'est l'abondance d'arbres qui domine. Tel est bien le trait que semble avoir saisi l'instinct populaire. Le nom de Boischot (de boschetum), synonyme de Bocage, est le signalement le plus caractristique qu'on en puisse donner. Comme toujours le langage a saisi ces distinctions. Dans ces tranes de sables granitiques qui forment des brennes et des brandes aux principaux dbouchs de rivires, dans ce model puissamment fouill par les eaux, s'exprime la dpendance de la contre envers le Massif central. Partout se multiplient les signes de transition. De quelque ct qu'on se tourne, tout indique indcision et mlange. Le Massif lui-mme s'attnue vers le Nord, il expire souvent par une pente insensible. Les noms historiques de marche limousine, marche poitevine expriment l'effacement de limites. La Sologne se rpte dans le pays d'tangs et de bois qui s'tend entre la Loire et l'Allier. Seul, parmi ces pays d'affinits incertaines, le Berry a son assiette naturelle, son caractre rgional marqu. Mais il a beau occuper une position gomtriquement centrale par rapport l'ensemble de la France, il marque la fin, et non le centre d'une rgion. A peine sortis du Massif central, l'Indre et le Cher dvient vers l'Ouest : le Berry penche avec eux vers la Touraine et le Poitou. Bourges, Tours et mme Poitiers sont plus naturellement lis ensemble que Bourges et Orlans. Du ct du Nord, le Berry s'est trouv spar de la Loire par des contres boises, de circulation difficile, Sancerrois et surtout Sologne. Ce n'est que partiellement et par un seul ct qu'il touche la Loire. C'est au contraire avec l'Ouest que l'unissent les relations, les anciens plerinages, les affinits de dialectes1, probablement aussi les affinits ethniques. Il est le vestibule de cette rgion o les monuments mgalithiques, dolmens ou menhirs, vont se multiplier. Historiquement c'est entre la Bourgogne et l'Aquitaine qu'il a servi de passage2 ; les plus anciennes voies sont celles qui, profitant des plates-formes calcaires, le traversaient en diagonale de l'Ouest-Nord-Ouest l'Est-Sud-Est. Par l son rle n'a pas t insignifiant ; mais il a t autre que celui qui semble rsulter de sa position gomtrique. A mesure que d'autres courants ont prvalu, le Berry s'est trouv relgu sur une voie de traverse ; il a cess d'occuper une des voies principales. Cet isolement relatif a nui son dveloppement. Son activit, si

1 Sur les dialectes, voir Hipp. Fr. Jaubert, Glossaire du centre de la France, 1864, 2e d. et 1889 (supplm.). 2 La prsence d'une colonie des Bituriges Cubi Bordeaux est l'expression de ces anciens rapports.

considrable dans la Gaule ancienne, s'est ralentie peu peu. Le livre est rest ouvert l'un de ses premiers feuillets.

I. LA LOIRE.
AU fond du Vivarais, dans une des contres les plus tranges de la France et du monde, vaste plate-forme herbeuse toute hrisse de cnes et de pitons phonolithiques, dpassant 1.500 mtres, nat le premier ruisseau de la Loire. Du haut du cne lanc qui lui donne naissance on verrait se dresser la cime provenale du mont Ventoux ; on n'est qu' 120 kilomtres de la Mditerrane. L'hiver, ces pturages de laves ou ces croupes arnaces de granit disparaissent sous d'pais tapis de neige. En automne et au printemps, de furieux combats s'y livrent entre les vents. Du Sud-Est viennent les grands orages d'automne qui produisent des crues terribles vers la valle du Rhne, et dont les claboussures atteignent la Loire et l'Allier ; de l'Ouest, les vents humides qui, d'une bouffe subite, peuvent engendrer des pluies gnrales, de brusques fontes de neiges. C'est un laboratoire de phnomnes violents. Comme il n'y a gure plus de 45 kilomtres entre les sources de la Loire et de l'Allier, les deux rivires en ressentent presque simultanment les effets. La Loire en dvale par des pentes trs rapides1. Entre les gorges o successivement elle s'encaisse jusqu' son entre dans le Forez, elle se donne peine, dans quelques petits bassins comme celui de Bar, l'espace ncessaire pour calmer son cours, amortir sa rumeur de torrent, tendre des grves dans la concavit des mandres. Partout l'rosion s'est exerce avec d'autant plus de force que les gneiss et granits que traversent la Loire et l'Allier sont peu permables, et qu'ainsi l'effort intact du ruissellement attaque tous les matriaux moins rsistants qui s'offrent lui. Les marnes de formation lacustre oligocne qui s'chelonnent le long de leur cours, surtout les dbris des ruptions volcaniques qui jusqu' la Limagne et jusqu'au Forez encombrent leurs valles, voil l'inpuisable masse de matriaux que tantt lentement, tantt par soubresauts, la Loire finit par entraner jusqu' la mer. C'est sparment que les deux fleuves jumeaux, la Loire et l'Allier, l'un au dbouch du Forez, l'autre celui de la Limagne, entrent dans le Bassin parisien. Une longue msopotamie, forme de sables et argiles siliceux, les tient encore longtemps spars ; non sans laisser leurs valles s'largir en grandes prairies o paissent des bufs blancs. Le paysage est modifi Digoin, Decize, SaintPierre-le-Moutier : transition entre la physionomie de la rgion tourmente dont ils sortent et celle de la rgion plus paisible o ils vont entrer. Toutefois le rgime reste ce que l'ont fait les conditions d'origine. Les deux rivires, entre leurs rideaux de saules, peupliers et oseraies, se rduisent parfois des filets limpides. Mais dans ce mme lit on peut voir, si quelque bourrasque a frapp le Vivarais et les Cvennes, une trombe d'eau noirtre se prcipiter, gale pour quelques heures au dbit moyen du Danube. Le fleuve, dfinitivement form au Bec d'Allier, entre comme un personnage tranger dans le Bassin parisien. La pente, l'indcision de son lit, les scneries qui l'encadrent, jusqu' la teinte gris-clair de ses eaux, contrastent avec les rivires du groupe de la Seine. Dans sa traverse, de Decize aux Ponts-de-C, il a plus de 400 kilomtres parcourir ; et nanmoins il ne perd jamais sa marque

1 En moyenne 4 m. 50 par kilomtre entre la source et Roanne.

d'origine. Du Bec d'Allier Orlans sa pente dpasse encore notablement celle que conserve entre Laroche et Montereau le plus rapide des affluents de la Seine. C'est toujours le fleuve lit mobile, sorte de grve mouvante qui va des montagnes la mer. Dans les grandes crues, le fond mme du lit s'branle. En temps ordinaire chaque remous, chaque tourbillon entrane quelques particules de vase ou de sable. Les grves elles-mmes, qui paraissent oublies par les courants paresseux, se dsagrgent et s'grnent silencieusement au fil des eaux. Elles coulent peu peu vers la mer ; et les vases qui jaunissent la surface de l'Ocan jusqu' Noirmoutier et qui se prolongent mme jusqu' Belle-Isle, indiquent le terme final du travail de transport, les substructions du futur delta qu'il est en train d'difier. Un reste des nergies torrentielles que dchana la surrection du massif survit dans la physionomie de ce fleuve. Pendant plus de la moiti de son cours, jusqu' Briare1, la Loire conserve la direction qui guida vers le Nord les torrents des ges miocnes ;. elle semble leur hritire directe. Pourtant elle n'a pas suivi jusqu'au bout leurs traces. Celles-ci, par des tranes de sables granitiques, se prolongent vers le Nord, de faon atteindre la Seine aux environs de Paris. La dpression occupe avant eux par le vaste lac qui dposa les calcaires de Beauce, leur avait fray la voie. Il paraissait naturel qu' son tour le fleuve continut s'y conformer. II y tait invit par les grandes lignes gnrales de pente qui, entre Briare et Montargis, continuent s'incliner vers le centre du Bassin parisien. Aucun obstacle de relief ne se dresse entre son lit et celui des affluents de la Seine ; l'espace intermdiaire est une plate-forme presque unie ; si bien qu'il a t facile de rparer la mutilation du rseau hydrographique et de restituer par des canaux la continuit fluviale interrompue. Cependant, la Loire, infidle la pente si marque que dcle la diffrence d'altitude entre son niveau Briare (130 m.), et celui du Loing Montargis (90 m.), sur un intervalle d'environ 40 kilomtres, a t dtourne et a chapp l'attraction de la Seine. D'abord le divorce ne semble pas dfinitif ; c'est par une lgre dviation que la Loire s'carte, de Briare Orlans. Cessant de couler suivant l'orientation des failles qui du Sud au Nord ont dcoup la partie orientale du Massif central, elle s'incline lgrement vers le Nord-Ouest. Aprs Orlans seulement elle tourne au Sud-Ouest, et le divorce avec la Seine est opr. Vers le sommet de la courbe qu'elle dcrit ainsi vers le Nord s'tend une dpression, largement entaille dans le calcaire de Beauce. Le fleuve y perd temporairement une partie de ses eaux, car ces calcaires sont trs fissurs. Il ne les retrouve que peu peu ; avec le Loiret seulement, la plus belle de ces drivations souterraines, la restitution est complte. Cette partie septentrionale du cours de la Loire forme ce qu'on appelle le Val d'Orlans, vritable unit gographique d'environ 15.000 hectares.

II. VAL D'ORLANS.


LE fleuve, ds Briare, est attir vers la dpression ; mais c'est plus bas, audessous de Gien, vers Sully, qu'il s'y engage. Sept kilomtres sparent alors les deux bords de la valle ; les molles croupes de Sologne d'un ct, et, de l'autre, les terrasses de sable rougetre de la fort d'Orlans s'cartent : dans ce cadre agrandi, la Loire dessine de larges courbes entre les digues ou turcies qui

1 523 kilomtres sur 980.

l'enserrent. Partout l'alluvion vaseuse qu'elle a dpose, la laye bienfaisante, s'tend. Quelques plis marcageux subsistent encore au pied des coteaux du front septentrional : ils sont rares. Depuis longtemps la culture a pris possession de ces alluvions, et les a victorieusement disputes aux crues. Les vignes et les vergers garnissent les rampes du Val ; plus on avance vers Orlans, plus ils envahissent le Val lui-mme ; ils s'y mlent alors aux parcs et aux grands bouquets d'arbres qui rpandent sur le pays un aspect d'lgance seigneuriale. Mais en amont, c'est plus humblement, par des champs de labour, que s'annonce le Val. La glbe luisante et onctueuse donne le secret de l'abondance prcoce qui y attira des populations, cra un foyer de travail humain, fixa un centre historique. C'tait entre les rgions ingrates qui couvrent le fleuve au Nord et au Sud, comme une oasis de fertilit. Ce val, parmi ceux qu'arrose la Loire, semble la contre qui fut le plus tt amnage, purge de marcages, dpouille de bois, protge contre les reprises du fleuve. Aujourd'hui, une foule de petites maisons qui ont d se contenter des matriaux, cailloux ou briques, fournis par le sol, garnit l'intervalle entre les nombreux villages. Mais dans ceux-ci des vestiges d'art roman subsistent de toutes parts. La masse dcouronne de l'glise de Saint-Benda, en belle pierre de Nevers, domine, crase presque champs, maisons et villages. Btie sur l'emplacement d'un tablissement romain, l'glise bndictine de l'ancienne abbaye de Fleury voque les grandes coles carolingiennes, l'ancienne richesse et la fleur de civilisation ne en pleine barbarie grce cette richesse. Le vieux Captien qui dort sous les dalles du chur1 tmoigne sa faon que, pendant une assez longue priode, ce fut l, entre Gien et Orlans, que parut se fixer le centre de notre histoire. De SaintBenot, Saint-Aignan, Germigny Orlans, c'est un voyage au pays des Captiens. Ce qui vit ici dans les monuments, ce n'est pas, comme au Nord, le classique XIIIe sicle, mais quelque chose de plus ancien et de plus mridional, o l'on sent davantage des influences venues de Bourgogne et d'Aquitaine. Le langage s'pure et s'affine ; dans les vieilles locutions dont il est imprgn remonte la sve vivante dont s'est forme et nourrie notre langue. Jusqu' Blois et Tours, rien que de purement et foncirement franais ne rsonne l'oreille. Cette vie de la Loire est une de ces choses demi teintes, qui se drobent aujourd'hui, et qu'il faut saisir travers les fuyants du pass. Des marchs fluviaux se formrent aux deux extrmits de ce Val, en rapports faciles avec la Seine. Gien et Orlans allongent paralllement au fleuve leurs sombres et vieilles rues. Comme dans les anciennes villes marchandes o affluaient les trangers, de nombreuses glises, quelques-unes entoures de clotres, voquent le pass de l'emporium orlanais. On n'y voit plus, comme au temps de La Fontaine, une majest de navires, ce mouvement montant et descendant de bateaux amples voiles, qui semblait une image du Bosphore ce bourgeois de Chteau-Thierry2. Mais la Loire a eu jadis, comme chemin qui marche, comme mdiatrice entre les fers du Nivernais, les vins d'Orlanais et de Touraine, une importance dont l'Anjou et le pays de Nantes profitaient encore largement au sicle dernier. C'est presque un devoir de rappeler cette activit, que notre poque a t incapable jusqu' prsent de lui rendre.

1 Philippe Ier. 2 Relation d'un voyage de Paris au Limousin en 1683.

Ce sommet de la courbe septentrionale de la Loire est un point vital. Le site d'Orlans, par les rapports gnraux qui s'y croisent, est une des attaches historiques du sol franais. Tandis que les voies venant de Bordeaux et de Lyon sont inflchies vers ce point par la convergence des deux lments de la courbe fluviale, c'est galement l que le Massif central trouve l'accs le plus commode et le plus sr vers Paris. En effet, les abords septentrionaux d'Orlans se dcouvrent. L s'amincit et se termine la vaste bande forestire qui s'tend jusque prs de Gien. L'existence de cette rgion peu attractive et difficile a rejet vers Orlans les voies venant de la Champagne et du Nord-Est. Elles s'y rencontrent avec celles qui viennent des parties opposes de la France. Metz et Orlans sont en 1870, comme au temps d'Attila, les tapes d'une mme voie d'invasions. Rien d'tonnant que l'importance de ce carrefour et point de passage se manifeste toutes les poques de notre histoire. Depuis qu'entre les bords de la Meuse et de la Garonne il y a eu des mes conscientes de participer une vie commune, cette partie du sol franais a attir leur attention. Chaque grande crise ramne les yeux sur elle. De bonne heure la Royaut comprit son importance : sa possession prcoce lui donna le levier ncessaire pour agir trs loin vers le Sud, pour relier les membres pars de l'hritage romain. Paris fut ds lors irrvocablement li au Midi de la France.

III. TOURAINE.
APRS l'poque de la dispersion de sables granitiques venus du Massif central jusque dans la Sologne et la fort d'Orlans, un vnement important vint modifier le Sud-Ouest du Bassin parisien. Une transgression marine, partant de l'Atlantique suivant les uns, du Sud de la Manche suivant d'autres observateurs, venue en tout cas, non pas du Nord, comme celles des ges antrieurs, mais de l'Ouest, envahit cette rgion. On suit la trace de ses anciens rivages : ce sont des amas de sables mls de coquilles d'espces marines dont la plupart ne sont pas teintes. Quand ils n'ont pas t enlevs par la dnudation, on les voit en plaques blanches affleurer sur les plateaux de Touraine, Pontlevoy sur les confins de la Sologne, Manthelan sur ceux du Poitou. Depuis longtemps remarqus cause de leur contenu calcaire sur ces plateaux d'argile silex, ils sont dsigns sous le nom de faluns. Aujourd'hui ils se montrent une altitude d'environ 120 mtres : ce niveau reprsente la hauteur dont s'est lev le sol aprs avoir de nouveau merg. L'existence temporaire et rcente d'une mer ou d'un golfe dont l'extrmit pntrait vers l'intrieur jusqu'aux environs de Blois, a dtourn tout le systme hydrographique qui tait dj en voie de formation. Vers cette dpression les eaux furent attires de toutes parts : des courants, dont on peut mesurer l'importance la largeur des valles qu'ils ont creuses, frayrent les voies aux rivires actuelles. Au Sud-Ouest, c'est la Vienne et la Creuse qui ont pris place dans l'ample sillon qui aboutissait l'extrmit mridionale du golfe. Le Cher et l'Indre venus de l'Ouest, la Loire et le Loir venus du Nord, subirent l'attraction commune : la Touraine est ainsi devenue une rgion de convergence fluviale. La Loire, dans la personne de son devancier, le fleuve torrentiel des sables granitiques, ne se trouvait plus Orlans qu' une quarantaine de kilomtres de ce lit marin : elle fut donc facilement capte par lui. Son niveau qui, au sortir du Val, est encore suprieur 90 mtres, tombe, au confluent du Cher, 38. Le

plan de la valle s'abaisse, et le climat, qui ne tarde pas se ressentir des premires effluves marines, acquiert un nouveau degr de douceur. L'pisode maritime que nous venons de rappeler n'a pas dtruit l'ordonnance gnrale de la structure du Bassin parisien. Les tages infrieurs de la craie reparaissent ponctuellement la surface, ramens sur le bord occidental par l'ordre chronologique des couches. La craie se prsente ici sous un aspect particulier, qui est pour beaucoup dans l'originalit de la Touraine. C'est une roche micace, d'une remarquable finesse de grain, assez tendre pour se laisser entailler, assez dure pour former des escarpements. Elle met dans le paysage une note caractristique. C'est un peu au-dessous de Blois que ces blanches parois font leur apparition. Sur le Loir on les salue vers Vendme. A Saint-Aignan elles encadrent l'ample valle du Cher. A Palluau elles se dessinent en saillie audessus de la plaine que l'Indre a dblaye dans les sables. Partout l'il les accueille avec plaisir, sinon pour leurs formes qui restent un peu monotones, du moins pour l'clat dont elles brillent au soleil, pour la vgtation fine et touffue qui se loge dans leurs interstices, garnit leurs bases, parfois trempe et flotte leur pied sur les eaux d'une rivire limpide. Il est rare qu'on ne puisse distinguer dans une contre une zone qu'animent plus particulirement la prsence et l'activit de l'homme. En Touraine, et dans les parties limitrophes de l'Anjou et du Poitou, c'est manifestement la craie qui est la zone de prdilection, celle qui trace la ligne de cristallisation des tablissements humains. C'est l'abri de ces roches, sur leurs rampes ou leurs talus que les hommes se sont accoutums leur occupation favorite, la culture des vignes et des arbres fruitiers. Ces roches sont des espaliers naturels ; et surtout quand elles regardent le Sud, leur scheresse est assez grande pour que des tres humains puissent impunment y lire domicile. Les parages de Troll et des Roches sur le Loir, de Vouvray prs de Tours, de Blr sur le Cher, mritent, entre beaucoup d'autres, d'tre clbres comme survivance d'habitations troglodytiques. Souvent une sorte de coquetterie se fait jour dans la taille de ces excavations, dans la disposition des treilles ou des clmatites qui les garnissent. Quand l'habitant humain s'est dtach de la roche, il ne s'en est gure cart. Presque toutes les villes et la plupart des bourgs importants de la Touraine se serrent le long de ces rampes crayeuses. De Montsoreau Saumur, les bourgs s'allongent ainsi en file presque ininterrompue. Parfois au-dessus du troupeau des blanches maisons, un chteau ou une ruine se dresse. A cheval entre la valle et les plateaux forestiers, il surveille l'horizon ; c'est lui qu'on aperoit de loin, Amboise, comme Lavardin sur le Loir, Saint-Aignan sur le Cher, Loches ou Chinon. Une autre vie commence au del, sur les landes ou dans les forts giboyeuses. Mais la valle elle-mme est souvent assez ample pour dvelopper une vie propre. C'est le cas au confluent du Cher, et surtout celui de la Vienne. Les alluvions combines du Cher et de la Loire ont form en amont et en aval de Tours le pays des Varennes par excellence. Ces sables gras sont d'une fertilit merveilleuse, condition d'assainir, drainer, endiguer, le sol de la valle : ce fut une uvre progressive et longue. Le mme travail s'accomplit dans la magnifique valle, longue de 70 kilomtres et large de 14, qui succde au confluent de la Vienne. L aussi, il fallut conqurir les varennes sur les eaux, marais, bras morts, boires ou ramifications des rivires. Peu peu des rangs serrs qui bordaient de part et d'autre les versants crayeux, un essaim de petites maisons se dtacha pour se dissminer dans la valle. Par hameaux ou rues, elles se dispersent entre les champs, le long des routes qui ont rendu le pays

praticable, jusqu'au rideau de peupliers du fleuve. Aucune concentration. Souvent mme les maisons ne sont que des bouques, c'est--dire des chaumires sommairement construites, comme une chose qui ne vaut pas la peine qu'on s'y applique, sous la menace, toujours craindre, du fleuve. Un proverbe de ce pays, qui abonde en dictons populaires, peint ainsi Chinon : Assise sur pierre ancienne ; En haut le bois, en bas la Vienne. Le bois couvrait autrefois la plus grande partie des plateaux entre lesquels s'insinuent ces valles ; il n'en revt plus aujourd'hui qu'une partie. Il n'y a gure plus d'une centaine de mtres, et souvent moins, de diffrence de niveau ; mais ce sont les maigres terres de l'argile silex qui constituent souvent la surface, et l'on sait quelle est leur pauvret. La vaste Gtine, qui s'tend au nord de Langeais jusqu' Chteaurenauld, n'a commenc tre dfriche qu'au ne sicle. Au Sud, les plateaux sont moins ingrats ; calcaires ou faluns ont vers leur centre fourni les lments d'une prcoce culture ; des voies anciennes les sillonnent : eux aussi pourtant montrent une priphrie encore en grande partie occupe par des bruyres ou des bois. En ces contrastes est le secret de l'infirmit de la Touraine. Entre ces valles riantes et populeuses, beaucoup d'intervalles sont pauvres, presque vides. Il manque gnralement ces plateaux la prcieuse nappe de limon qui a assur au Nord de la Seine, entre la Marne et l'Escaut, une incomparable supriorit conomique. En dpit du charme des valles, malgr l'illusion que peut causer la somptuosit des chteaux ns de la faveur royale ou de la mode plutt que des conditions locales, la force de production est moindre que dans ces pays limoneux du Nord de la France, si prcoces dans leur abondance agricole, aussi riches par leurs plateaux que par leurs valles, suprieurs par l aux contres du Sud comme celles de l'Est dans le Bassin parisien. Si sduisante, la Touraine est un peu grle. Elle n'a pas les mmes facults de dveloppement. On est tonn, quand le regard s'est promen sur ces magnifiques valles, de constater la faible densit de population, la pnurie relative de btail que trahissent les chiffres d'ensemble. Cependant ces causes de pauvret sont attnues en partie par les articulations qu'ont dcoupes les rivires. Les plateaux, du moins au Sud, s'amincissent ; leur extrmit, ce sont des becs qui s'allongent par les bandes d'alluvions que dposent en se rapprochant les rivires. Ainsi est constitu ce bon pays de Vron, comme dit Rabelais, coin enfonc dans l'angle de la Loire et de la Vienne : pays rest longtemps isol dans sa richesse, comme d'autres dans leur pauvret. Le paysan des plateaux offre dj bien des traits du paysan de l'Ouest, isol dans ses mtairies, nourrissant sous une apparence de douceur un esprit de superstition et de mfiance. Au contraire la vie urbaine et surtout villageoise a pris fortement racine aux flancs des valles : vie joyeuse de vignerons auprs desquels les gens des Gtines et plateaux semblent de pauvres hres. Ils sont fiers de leur bien-tre, exigeants pour leur nourriture et leur costume, soigneux de leur habitation. Cependant l'exigut de ces habitations tonne. La Touraine est par excellence le pays des petites maisons blanches, sans tages, toits d'ardoise. De mme dans les habitations rurales l'amnagement destin au btail, instruments, cheptel agricole, est rudimentaire. C'est que, pour les cultures dlicates auxquelles l'homme s'adonne de prfrence, l'outillage est rduit ; l'outil principal, ce sont les bras du vigneron lui-mme. De l, l'troitesse

de la maison ; de l, aussi, ce corps souvent courb, avec ces bras noueux comme les ceps qu'ils ont l'habitude de tailler. Ce contraste entre les populations des plateaux et celles des valles va s'accusant vers l'Ouest. A mesure que le Massif primaire d'Armorique fait sentir ses approches, la valle, devenue plus ample et plus basse, prodigue davantage ses dons. Le Loir sinueux s'panouit partir de Montoire dans l'aimable valle qu'ont chante Ronsard et Racan ; tandis que sur les sables qui font au Nord leur apparition, un pays coup de haies et de forts se prolonge de Chteau-du-Loir au Perche. En bas, l'abondance et la vie douce ; en haut, dj le commencement de la vie rude et pauvre de ces marches de l'Ouest ; contraste dont les luttes de la Rvolution nous font sonder la ralit. Nulle part la valle de la Loire n'est aussi anime et joyeuse que dans cette large ouverture qu'encadrent les coteaux de Chinon, de Bourgueil et de Montsoreau. L'esprit est alerte et la langue colore, sur cette terre rabelaisienne o se droule, entre Picrochole et Gargantua, une guerre moins fertile encore en coups qu'en paroles. L'abbaye de Thlme est la seule qui convienne et qui plaise ces caractres raisonneurs et affranchis, pour lesquels la nature se montre indulgente. Jusqu' Saumur et au del, la cte aux vins ptillants entretient la vivacit et la joie au cur des habitants de la Valle. La Touraine, runion de valles au point o le Bassin parisien confine l'Armorique et l'Aquitaine, se trouve beaucoup plus que le Berry, qui est trop enfonc dans l'intrieur, mieux mme que le Maine et l'Anjou, qui se serrent le long du Massif armoricain, sur une des grandes voies de circulation. C'est le chemin du Sud-Ouest ; et de bonne heure les voies romaines convergrent vers le confluent du Cher et de la Loire. Il y avait l l'origine une de ces bourgades telles que les Gaulois en tablissaient volontiers dans des les ou des pninsules fluviales : la fortune de Tours lui vint surtout de l'accs direct qui de ce point s'ouvre vers la valle de la Vienne et Poitiers. Il suffit de franchir l'extrmit amincie des plateaux de la Champagne tourangelle et de Sainte-Maure pour atteindre, au confluent de la Vienne et de la Creuse, une des plus charmantes contres de France. C'est le pays de Chtellerault, dont l'aspect verdoyant et les douces collines mnagent une transition aimable vers les raides et secs escarpements du Poitou calcaire. Les sables dits cnomaniens1 y affleurent, comme dans la rgion du Maine dont ils constituent le sol typique, et, dans ce cas comme dans l'autre, c'est par la largeur des valles que se manifeste leur prsence. La Vienne Chtellerault s'est fray dans ces couches friables une valle dont les proportions en largeur ressemblent celles que l'Huisne et la Sarthe se sont tailles dans les sables de mme nature et de mme ge. Mais les voies qui ont adopt la valle de la Vienne continue par le Clain, ont une importance plus gnrale que celle laquelle les rivires mancelles ont prt leurs valles. C'est une porte de peuples. Deux grandes rgions d'influences souvent contraires, lentement rconcilies dans l'unit franaise, entrent ici en contact : l'Aquitaine, vestibule du monde ibrique, et la France du Nord faonne par son contact permanent avec le germanisme. Une trane de noms historiques s'chelonne entre Poitiers et Tours : noms au loin populaires de batailles ou de sanctuaires, comme celui de Sainte-Catherine-de-Fierbois, o Jeanne d'Arc fit chercher l'pe de Charles-Martel. Le vocabulaire gographique de notre peuple d'autrefois tait restreint ; il se composait des noms que rptaient les

1 Formation dpose au dbut des temps crtacs.

marchands et les plerins ; mais d'autant plus s'incrustaient dans la mmoire les localits en petit nombre qu'il savait retenir. C'taient les points brillants dans l'obscurit qui enveloppait le monde extrieur. La lgende travaillait sur cette gographie populaire. Elle matrialisait ses souvenirs dans un objet, un difice ; et partout o pntraient les routes, pntrait aussi le renom du lieu consacr. La prodigieuse popularit de la Lgende de saint Martin s'explique par le nombre et la frquentation des voies qui convergeaient vers Tours. Il n'est pas tonnant que, dans cet tat d'esprit, de nombreux plerins s'acheminassent des points les plus loigns pour participer aux bienfaits de la saintet du lieu. Telle fut longtemps la cause du renom de Tours, et de la basilique de Saint-Martin, lieu entre tous auguste, dont la saintet se communiquait aux pactes jurs son autel. C'tait donc une possession enviable que celle du vnr sanctuaire. Celui qui se rendait maure de Tours et des lieux fameux dont s'entretenaient les imaginations populaires se mettait par l hors de pair. A Tours, comme Reims, comme au Mont-Saint-Michel, o Philippe-Auguste s'empressa si habilement d'imprimer le sceau de la royaut franaise, rsidait une de ces puissances d'opinion qu'il tait facile de traduire en instrument de puissance politique. Dans l'ide qu'voquait alors le mot roi de France entraient les souvenirs de ce qu'offrait de plus sacr la vieille terre des Gules.

CHAPITRE VIII. PARTIE OCCIDENTALE DU BASSIN PARISIEN. NORMANDIE.


LE Bassin parisien est, l'Ouest, tranch brusquement par la mer. Successivement, de la Picardie aux schistes du Cotentin, les formations de plus en plus anciennes dont il se compose : craie blanche, argiles et sables de la base de la craie, calcaires jurassiques, marnes du lias, se remplacent la surface. Elles se dessinent avec nettet, chacune avec son aspect propre, dans la topographie, et s'appellent le Pays de Caux, la Valle d'Auge, la Campagne de Caen, le Bessin. Mais le moment o elles viennent de s'taler la surface est aussi celui o elles sont interrompues par la mer. Sur le plateau crayeux du Pays de Caux cette rupture a quelque chose de saisissant. Les champs touchent au tranchant des falaises, le sillon se continue presque jusqu'au bord ; la plupart des valles se terminent, suspendues moiti hauteur, sans se raccorder avec le rivage qu'elles dominent d'une cinquantaine de mtres, parfois davantage. Il est clair que lorsque le profil normal des valles s'est fix, la cte tait plus loigne ; un accident ultrieur a fait disparatre le raccordement avec le niveau de base1. Un autre caractre, qui ne saurait manquer de frapper, et qui s'est montr fcond en consquences gographiques, est le profond creusement des valles principales. L'Orne traverse entre des berges relativement leves la Campagne

1 En accord avec ces indices, on a constat qu'au large de l'embouchure de la Seine les lignes bathymtriques accusaient un prolongement sous-marin de la valle. Sur les ctes du Calvados, des tourbires, aujourd'hui sous la mer, attestent, pour l'poque o elles se sont formes, une plus grande extension des terres. On est ainsi amen assigner une date rcente la ligne actuelle du littoral normand. A une poque o peut-tre l'homme occupait dj ces rgions, les terres se prolongeaient vers le fond d'un golfe occupant le grand axe de la dpression de la Manche. Celle-ci se creusait entre les ailes releves d'un synclinal, dont la continuit subsiste encore, puisque les couches se correspondent de la rive franaise la rive anglaise.

de Caen. Dans les argiles du Pays d'Auge la Touques affouille sa valle jusqu' faire apparatre le substratum jurassique. La Risle laboure d'un sillon profond les plateaux limoneux du Lieuvin. Enfin, dans la partie infrieure de son cours, la Seine a puissamment enfonc ses mandres entre des rives qui de part et d'autre dominent de plus de 100 mtres le niveau de sa valle. Cette nergie de corrosion, incompatible avec les faibles dclivits actuelles, suppose qu'il fut un temps o ces rivires disposaient de pentes plus fortes pour atteindre leur niveau de base, c'est--dire la mer. Non seulement la cte tait plus loigne, mais les terres taient plus hautes. Plus tard le sol subit un abaissement. La mer, empitant sur le domaine terrestre, envahit alors la partie infrieure des valles, les transformant en estuaires. Ce fut le commencement de la phase actuelle. Les limites entre la terre et la mer devinrent telles que nous les voyons. Toutefois, comme si, aprs toutes ces vicissitudes, cette stabilit tait encore mal assure, le profil du littoral continue se modifier sous l'action des courants. Tandis que les saillies s'moussent, les estuaires tendent leur tour se combler, et la terre revendique par ses alluvions une partie du domaine perdu. Cette marche rcente des phnomnes explique l'tat actuel. Le Bassin parisien n'expire pas vers l'Ouest ; il est tronqu. Une partie de son domaine est submerge. Mais la partie reste dcouverte conserve, avec une nettet intacte, les varits distinctives des zones qui la composent. Bien mieux que dans le Sud du bassin et presque aussi clairement que dans l'Est, chaque zone apporte successivement dans le paysage la physionomie qui lui est propre ; de sorte que, pour chaque bande que tranche la ligne transversale des ctes, apparat un pays distinct. Ces divisions naturelles vivent dans l'usage populaire, et ont veill depuis longtemps l'attention des observateurs. Elles coexistent avec le nom gnral et historique de Normandie. Si ces noms de pays expriment les particularits du sol, celui de Normandie rsulte de l'unit que la contre doit sa position gnrale. On ne peut aborder l'tude de cette rgion sans attirer tout d'abord l'attention sur le conflit entre les forces locales du sol et les influences venues du dehors, conflit dans lequel se rsument ses destines historiques. Les influences extrieures ont t puissantes et prolonges. Elles ne constituent pas un accident, mais un fait normal ; car, par position, la Normandie est un but. Son littoral, l'inverse du littoral picard, regarde le Nord. Il est, pour le monde maritime du Nord, ce qu'est notre Armorique par rapport la Bretagne insulaire, ce que furent l'gypte et la Cyrnaque pour la Grce, ce que d'un mot les anciens priples appelaient la cte d'en face. Les navigateurs saxons et scandinaves le rencontraient devant eux dans leurs expditions vers le Sud, comme aujourd'hui les paquebots venus des embouchures de l'Elbe et du Weser dans leur trajet vers l'Amrique. En de telles conditions les articulations de rivages prennent grande valeur. La moindre amorce saillante, la moindre ouverture donne asile un germe sur un littoral ainsi assailli par des courants de migrations et d'aventures. Avec ses rigides falaises, le littoral du pays de Caux n'est qu'assez peu favorable aux tablissements maritimes : pourtant, de Dieppe Fcamp, les noms germaniques s'chelonnent sur le rivage1. Puis, de la Seine l'Orne, de nombreuses embouchures fluviales, grandes et petites, ouvrirent des portes

1 Dieppe (diep, djupa, deop = fonds). Les Dales (Dal-r). Fcamp (fiskr = pcherie). Sanvic (sand vik = crique de sable), etc. (Joret, Des caractres et de l'extension du patois normand, Paris, 1883, p. 35).

d'accs. Le Cotentin prta enfin le secours et la tentation de ses promontoires extrmes, o expirent les influences du dedans. Cependant, en arrire de ce littoral et sur le littoral mme, ragissait en un sens contraire la force ancienne et accumule des influences intrieures. Toute une vieille et riche civilisation subsistait l, fonde sur la terre. Et cette force du sol tait une garantie de rsistance et de dure pour l'ancienne langue, les anciennes traditions, les anciennes races. Le nom de haute Normandie se prsente de lui-mme l'esprit, quand, vers Yvetot ou Yerville on embrasse autour de soi l'horizon. De larges ondulations se droulent perte de vue. On en a gravi pniblement l'accs. Que l'on vienne de Rouen, du Vexin ou du Pays de Bray, ou du rivage de la mer, il a fallu s'lever le long d'troites valles tapisses de htres, on a franchi des lambeaux de forts, rduites aujourd'hui, mais qui jadis couvraient tous les abords ; et voici maintenant que s'tend un pays dcouvert qu'aucune ligne de relief ne borne l'horizon. Entre les champs de bl, dont les ondulations contribuent amortir encore les faibles mouvements du sol, se dessinent et l des bandes sombres : ce sont des ranges d'arbres derrire lesquels s'abritent les fermes, ou travers lesquels se dispersent les maisons des villages. Estompes dans la brume, ces lignes forment des plans successifs. Cela donne une impression la fois d'ampleur et de hauteur. En fait, le niveau gnral reste lev ; de 200 mtres au sommet de la convexit du plateau, il ne descend gure au-dessous de 100 mtres aux bords des falaises. Entre la basse valle de la Seine au Sud et la dpression verdoyante du Bray au Nord, ce bastion de craie revtu de limon se projette tout d'une pice, comme un tmoignage de rsistance aux affaissements qui ont affect le reste du littoral normand. Pourtant le Pays de Caux n'est Normandie que pour l'histoire et la gographie politique ; il est avant tout, et le paysan le sait, un pays distinct. Le limon, dpos en couches puissantes sur la convexit du plateau, y a favoris de temps immmorial la vie agricole. Cette puissance diminue, il est vrai, vers la priphrie ; mais l'aide du marnage, c'est--dire en ramenant la surface la craie sousjacente, il a t possible d'amender l'argile silex et d'tendre les cultures aux dpens des bois. Jusqu' nos jours, c'est dans ces gains successifs que tient toute l'histoire du Pays de Caux. Ainsi se sont multiplies les fermes entoures de leurs vergers ou masures, d'o le fermier surveille son btail, et que flanquent des fosss, ou leves de terres garnies de htres. Ainsi ont pullul jusqu' couvrir parfois plusieurs kilomtres, ces villages dont les rues sont des bosquets et dont les maisons s'espacent entre les pommiers. L'eau est rare, mais l'argile voisine de la surface permet de maintenir des mares ; et la population put ainsi se rpandre avec plus de libert qu'en Picardie. Sur ces plains, dans ces campagnes, la richesse agricole, aide du tissage domestique, avait concentr une population nombreuse, qui s'grne maintenant au profit des valles. Ici seulement le Cauchois se sent chez lui ; ici il retrouve, avec ce qui reste encore du mode d'existence traditionnel, les faons de parler, le patelin cher ses oreilles. Il est tranger dans les valles. Les valles ne peuvent pas tre nombreuses en ce pays permable. Sur la convexit du Pays de Caux on peut faire jusqu' 20 kilomtres sans en rencontrer une. Jusqu'au niveau o les eaux infiltres dans la craie blanche se combinent en courants assez forts pour atteindre l'assise marneuse sur laquelle elle repose, il n'y a ni valle ni rivire. Mais, au contact du niveau de sources, la rivire sort, abondante et limpide. Ds sa naissance quelque ancienne abbaye,

un chteau, des moulins, et aujourd'hui des files d'usines signalent la nouvelle venue. Par leur puret et par la rapidit que leur imprime la pente, ces rivires tentent l'industrie. Ce qu'elle a fait de ces valles, on en juge par les rues d'usines qui, le long du bec de Cailly, du Robec, de la rivire de SainteAustreberte montent l'escalade du plateau. Mais cela ne date pas d'hier. C'est par les valles que la Normandie est devenue industrielle. Elles s'insinuent entre les flancs pais du plateau, comme des veines par lesquelles pntre et circule une vie diffrente, vie qui expire sur le plateau mme. Ce dualisme est fortement empreint sur tout le pays. Les petites rivires cauchoises ne disposent que d'une vingtaine de kilomtres pour racheter la diffrence de pente entre leur source et leur embouchure. Elles ne tardent donc pas entailler profondment le plateau. L'argile silex, mise nu sur les flancs, apparat avec ses rocailles rousses, que parvient peine tapisser, grce aux boulis, une vgtation buissonneuse. Une ceinture de taillis et de bois, rebelle toute culture, interrompt ainsi la continuit entre les plateaux limoneux d'en haut et les fonds verdoyants d'en bas. Sur ces pentes raides les charrois sont difficiles, presque impossibles ; il faut remonter jusqu' la naissance de la valle. C'est pour cela que les routes cherchent se maintenir autant que possible sur le dos du plateau, en vitant les chancrures de la priphrie. Il n'y a sur les versants ni niveau de source, ni inflexion de relief pouvant faciliter mi-cte l'tablissement de villages. C'est donc presque l'isolement entre valles et plateaux. En bas l'industrie, ou, aux bords de la mer, quelque tablissement de vie maritime. En haut les vill ou villes, c'est--dire les tablissements ruraux autour desquels s'est perptue la vie agricole. Si l'on pousse dans le pass l'analyse de ces contrastes, on reconnat dans les dcoupures des valles et dans les interstices du rivage les voies par lesquelles se sont introduits les lments trangers, rnovateurs, auxquels la Normandie doit son nom. Mais l'on se rend compte aussi d'une des causes qui ont mis obstacle une complte transformation ethnique de la contre. L'existence d'un plateau compact, dans lequel s'tait enracine une population profondment agricole, assez dense pour porter et maintenir un nom de peuple, a certainement contribu la conservation du pass. Mais, immdiatement au pied du plateau crayeux, la Seine a entaill sa valle. Elle a multipli ses mandres ; et peu peu, entre ses bords carts, fuyant en lignes sombres, s'introduit un large estuaire maritime. La Seine commence, presque au sortir du cirque parisien, prendre sa physionomie normande. Peu aprs Meulen, les blanches roches de la craie commencent affleurer au soubassement des coteaux. Au del de Mantes, le paysage a dj chang. Les collines zones de vgtation tage qui caractrisent la topographie parisienne ont fait place de vritables downs, croupes demi peles ou tapisses de maigre gazon, roches de composition homogne que l'rosion a modeles en hmicycles de rgularit quasi gomtrique. La valle qu'ils encadrent est plus profondment burine dans la masse. A Vernon, ces coteaux de craie, ventrs de carrires, couronns de bois, prennent une certaine ampleur. Des flancs de la roche, percs jadis de demeures troglodytiques, sortent les matriaux de construction depuis longtemps utiliss par l'homme. La Seine, qui vient d'effleurer d'une de ces courbes sinueuses la base de La Roche-Guyon, va, dans un nouveau grand cirque, baigner les ruines de Chteau-Gaillard. Cependant elle n'est encore qu' demi engage dans la puissante assise qu'elle doit traverser : aux arides croupes de la rive droite s'oppose, sur l'autre rive, vers Gaillon, un pays de coteaux, mamelonn et

verdoyant. Ce n'est que lorsque l'Eure, aprs avoir long paralllement cette longue croupe, dbouche dans la plaine d'alluvions qui la runit la Seine, que dsormais se reconstituent sur les deux bords de la valle les traits caractristiques du paysage crayeux. Firement dcoup pans gomtriques, un coteau, dont la silhouette reste obstinment grave dans le souvenir, domine le confluent de l'Andelle. Dsormais les falaises se droulent plus hautes et plus rgulires. Aux abords de Rouen, elles se dressent, d'un jet, de 145 mtres audessus de la valle. Aussi loin que l'il peut s'tendre sur l'autre rive, une ligne uniforme et boise signale le soubassement du plateau du Roumois, qui correspond au Sud celui de Caux. Tandis que Rouen se serre au pied de sa falaise, une pente mnage termine l'peron crayeux qui se projette dans la concavit de la boucle fluviale. Les caractres du paysage sont dsormais dfinitivement fixs ; et presque jusqu' l'extrmit de son embouchure, c'est travers la masse crayeuse surleve que la Seine va achever son cours. Quoiqu'elle ait senti depuis Pont-de-l'Arche les premiers frmissements de la mare, elle est lente modifier sa physionomie. Peu peu cependant les perons qui s'avanaient dans la concavit des courbes, s'amortissent : le fleuve, aid de la force des mares, est venu bout de les ronger ; et il tale leur place de larges nappes de graviers et d'alluvions. Tantt des forts ont continu s'y maintenir ; tantt le sol amnag de bonne heure s'est revtu de riantes cultures. C'est au milieu de vergers que s'lancent, dans une de ces pninsules aplanies, les fins arceaux de Jumiges. Mme lorsque, Quillebeuf, la nature de fleuve se change dcidment en celle d'estuaire marin, c'est encore entre de verdoyantes collines que s'achve la Seine. Dans l'aspect toujours lgant du paysage o elle expire, rien ne rappelle le grandiose imprgn de tristesse des embouchures plates de l'Escaut, de la Meuse, de la Tamise. Extrieurement tout respire la rgularit et l'harmonie. C'est tout au plus si, la surface, une dissymtrie passagre des rives, la subite saillie de quelque coteau de craie, peut donner le soupon des accidents qui ont affect la contre. Ils ont t pourtant nombreux et rpts. On sait, par les travaux des gologues, que le cours infrieur de la Seine a t guid par une srie de dislocations et de failles. Ces accidents ont facilit l'rosion fluviale travers l'extrmit mridionale du plateau crayeux, et leur prolongement existe sans doute sous les flots de la Manche. Il est rsult cette baie qui, avec la valle qui s'y annexe, est une porte ouverte vers l'intrieur de la France. Par l une combinaison trangre, une Normandie pouvait prendre pied. L'abri des pninsules fluviales offrait une prise multiple des envahisseurs ou des colons. Ils pouvaient s'y retrancher, s'introduire de l dans les petits estuaires latraux, s'emparer des valles qui aboutissent au fleuve, remonter le fleuve lui-mme. Et, de fait, les dsinences scandinaves (fleur, bec, dal) abondent dans les noms de lieux. Mais, d'autre part, depuis qu'il existait en Gaule des rapports gnraux, cette valle avait jou le rle d'un dbouch commercial actif. Strabon note l'embouchure comprise entre le Lieuvin et le Pays de Caux comme le principal sige des relations avec Pile de Bretagne. Des villes y avaient brill de bonne heure : Lillebonne, Harfleur (l'ancien Caracotinum), Rouen. La dernire ne tarda pas prendre la prpondrance. Elle possdait le privilge de tenir la position extrme o il est encore facile de traverser le fleuve. C'tait l que, pour la dernire fois, les rapports taient aiss entre les pays situs au nord et au sud de la Seine.

Si Rouen possdait vers le Nord des relations aussi faciles qu'avec la contre qui est au Sud du fleuve, sa position ressemblerait celle de Londres. Mais le pays auquel il donne immdiatement accs au Nord est une sorte de pninsule, coupe de vallons profonds et transversaux ; et, au del, c'est vers Paris, ou Reims, bien plus que vers Rouen, que regardent la Picardie et les Flandres. Au contraire, sur la rive gauche de la Seine, il suffit de traverser la frange de forts qui s'inscrit dans la boucle fluviale, pour atteindre de grands plateaux en grande partie limoneux et reposant, comme celui de Caux, sur un soubassement de craie. Un Romain y retrouverait les grandes surfaces agricoles, les champs de bl qui ont frapp sa vue, les directions de routes dont il a fait usage. Telle est la voie qui, partie de Rouen, se dirige, par le plateau du Roumois, vers Brionne1, passage ancien et traditionnel de la Risle. De l il est facile d'atteindre Lisieux ou vreux, sur les plateaux dcouverts qui recommencent : aucune rivire entre Brionne et vreux, aucune entre cette dernire ville et Dreux. Les plains ou campagnes, diviss seulement par des lambeaux de forts, se succdent au mme niveau, homognes de composition et de structure. Ils se droulent comme une arne ouverte jusqu'au Pays chartrain et la Beauce, montrant la voie aux matres de la Seine maritime. Ce fut un procs plein de vicissitudes que celui qui se dbattit, du Xe au XIIe sicle, pour la possession de cette grande zone qui se prolonge jusqu' la Loire. De Rouen Orlans la distance est plus longue d'un tiers que de Paris ; mais les obstacles naturels ne sont gure plus considrables. Les seuls qui s'offraient taient ces rivires lentes et profondes qui creusent la base des plateaux des ctes assez raides, et sur lesquelles les forteresses normandes s'opposrent longtemps aux forteresses franaises. L'Avre devint ainsi une ligne stratgique, dfendue Nonancourt, Tillires, Verneuil. Mdiocres sparations en somme ; et partout, au contraire, des conditions homognes de culture, une circulation depuis longtemps rgularise : tout ce qui contribue cimenter un tat social. Il se trouva donc que la contre qui offrait un tat constitu l'embouchure de la Seine les perspectives les plus naturelles d'extension, tait une contre profondment romanise, tout imprgne de civilisation antrieure. Un groupement politique s'y tait dj opr au profit de Rouen. Mtropole de la deuxime Lugdunaise, puis mtropole ecclsiastique, Rouen tait, comme Tours, Reims, une gardienne de traditions romaines. Autour de ce centre urbain gravitaient d'anciens pays gaulois chelonns sur les voies romaines se dirigeant vers l'Ouest et le Sud. L'existence de cadres anciens perptuait des influences nes du sol et dj consolides par l'histoire. Il y avait comme une force enveloppante, ds qu'on s'cartait des ctes et des fleuves. L'antagonisme des influences intrieures et extrieures ne s'est pos nulle part avec autant de nettet qu'en Normandie. Vue par le dedans, elle prolonge sans discontinuit la France intrieure, elle s'associe troitement son sol et ses habitudes invtres d'existence. La perspective change, ds qu'on part de la mer. Une large baie se creuse lgrement du cap de la Hve la pointe granitique du pays de Saire. Grce aux inflexions de la cte et aux rivires que remontent les mares, la pntration est aise. Entre les molles collines qu'ont dcoupes dans les argiles la Touques et la Dives et les plates-formes calcaires de la Campagne de Caen, l'accs est large et facile. Bientt le littoral s'affaisse, se perd en marais d'alluvions fluviatiles et marines, dans lesquelles les riverains de la Frise et du Slesvig pouvaient retrouver les marschen de leur pays natal. Le temps n'est pas bien loin o la mer sparait compltement du tronc continental
1 Un gu, comme l'indique le nom (Brivodurum).

la partie septentrionale de la pninsule. Puis, un littoral plus articul, une srie de pninsules et d'les commence avec l'apparition des granits au Nord de la Hougue. Des promontoires levs (nez) servent de signal aux marins ; des protubrances saillantes, o il est facile de s'isoler, se projettent, pareilles aux acte des rivages hellniques ; enfin, face la cte oppose, se disperse un vritable archipel insulaire. Telles sont les conditions que rencontraient dans ces parages les essaims du Nord, d'abord Saxons, puis Danois et mme Norvgiens, qui, pendant huit sicles, ne cessrent de fourmiller autour des ctes de l'Europe occidentale. Il est intressant de constater que chacune de ces protubrances acquit une individualit, forma ou forme encore un petit pays. Le dessin des ctes a ici son loquence. Ces formes et articulations de littoral rentrent essentiellement dans le type de celles qu'a utilises partout la colonisation maritime des peuples du Nord. L'extrmit du Cotentin, prolonge par les les normandes, rappelle la pointe septentrionale d'cosse (Thurso)1, suivie des Hbrides ou Iles du Sud, les Sudero des Vikings. La Hague-dike reproduit un mode de fortification bien connu. Estuaires fluviaux, les rapproches de la grande terre, promontoires faciles isoler, marais en communication avec la mer : rien ne manque au signalement2. Il y a dans les influences gographiques une continuit qui se reflte dans l'histoire. La colonisation maritime apparat ici, non comme un phnomne accidentel, mais comme un fait prolong qui a abouti graduellement la transformation de la contre. Effectivement, la nomenclature se charge de plus en plus d'lments germaniques. Les types franchement septentrionaux abondent chez les habitants ; nulle part, mme en Flandre ou en Alsace, le type blond ne s'est conserv avec autant de nettet que dans les cantons de Beaumont, de Saint-Pierre-glise, des Pieux, des environs de Bayeux3, etc. Ce que la Normandie a de plus normand, au sens tymologique du mot., s'est trouv et se trouve encore dans les parties occidentales de la province, aux dbouchs des rivires du Calvados et surtout dans les saillies presque isoles du pays de Saire ou de Hague. Types, dialectes et prononciations y conservent encore une saveur d'autonomie. Cette rpartition confirme l'ide que suggre l'examen gographique des ctes. Une srie de colonies graduellement chelonnes le long de la mer, usant minutieusement des facilits qu'offraient les dcoupures locales, est bien ce qui s'accorde le mieux avec les rapports de position et de structure. Lorsque, par touches rptes, par successives superpositions une partie de l'ancienne Neustrie et t germanise, il resta concentrer en une unit effective ces groupes littoraux pars. Ce fut une uvre de haute et persvrante politique. Il sortit de ce travail une cration vraiment originale : un tre nouveau se greffa la France du Nord. Et cette formation vigoureuse se superposa aux divisions prexistantes, sans toutefois en dtruire le cadre.

1 Un grand nombre de gens du peuple que nous rencontrmes dans nos promenades

autour de Thurso, dit Nordenskild, me dclarrent avec un certain orgueil qu'ils taient Scandinaves ; et ils peuvent bien avoir raison, car aux poques anciennes ce pays tait un lieu de refuge pour les Vikings du Nord. (Nordenskild, Grnland, chap. I, p. 22, Leipzig, 1886.) 2 De Gerville, Recherches sur le Hague-Dyke, Mmoires de la Socit des Antiquaires de Normandie, t. VI (1883), p. 196. 3 Dr. Collignon, Anthropologie du Calvados et de la rgion environnante (Caen, Typ. Valin, 1894).

Les vieux pays subsistent, avec les diffrences d'aspect et d'occupations qui tiennent aux diffrences de sol1 : le pays d'Auge avec ses herbages, et la dissmination de ses maisons basses presque enfouies dans la verdure ; la Campagne de Caen, terre des champs de bl, des villages agglomrs, des belles pierres ; le Bessin, qui fait reparatre avec les pturages les haies vives et les grandes ranges d'arbres. Mais une forte teinte germanique s'tend uniformment sur cette succession de pays. Elle s'attnue mesure qu'on s'loigne des ctes ; elle s'accuse dans les articulations pninsulaires et insulaires. La diffrence est donc grande entre la cte et l'intrieur. Ce n'est pas seulement l'antithse classique de la Plaine et du Bocage ; mais, en dehors des diffrences qui tiennent la composition du sol, il y a partout en Normandie celle qui rsulte de la position maritime ou intrieure. L'influence maritime expire, dans le Pays de Caux, au seuil des falaises ; elle pntre plus librement dans le faisceau de pays qui se concentre entre la Seine et le Cotentin. On peut dire qu'elle treint entirement les extrmits de la pninsule et les iles. La Normandie ne se termine donc pas avec le Bassin parisien. Elle ne concide pas avec ses limites. Elle empite, non par voie d'extension, mais par ses origines mmes, sur la partie demi submerge du Massif primaire armoricain. Elle s'est constitue la faveur d'un double travail politique : l'un qui consista former un tout d'une srie d'tablissements chelonns sur les ctes ; l'autre fut un mouvement d'expansion, qui finit par se concentrer dans le cadre romain et ecclsiastique de la mtropole de Rouen. D'un groupement naturel de pays juxtaposs naquit ainsi une rgion politique, qui fut, non une province, mais un tat. Ses limites sont des frontires artificielles et gardes par des lignes de forteresses. Ses capitales ont un aspect royal. Des carrires de la plaine de Caen sont sorties les constructions monumentales qui rappellent le nom de Guillaume le Conqurant. Colonie maritime, la Normandie colonisa son tour, et son gnie put rayonner au dehors, surtout dans l'art de l'architecture, dont elle tira les matriaux de son sol. Mais un lment foncirement indigne, rural mme, s'incorpore la personnalit de ce peuple. La richesse agricole du Caux, du Lieuvin, des Campagnes, contribua enraciner chez les habitants cette haute estime des biens de la vie, dont se dtache plus aisment l'habitant des landes et des maigres sols bretons. Il n'y a pas, a dit un illustre Breton, un seul saint de race normande. Sans refuser leur large part aux influences ethniques venues du dehors, on peut dire que la terre normande a t pour beaucoup dans la formation du caractre normand. Le marin, dont la patrie est la mer, dont la jeunesse se passe entre les bancs de Terre-Neuve et les pcheries d'cosse, est en Normandie une minorit, qui de plus en plus dtroit. Lui peut-tre, mais lui seul, reste, dans ses habitudes comme dans son type, un spcimen peu prs pur de survivance ethnique lointaine. Il nourrit pour le laboureur le fier ddain de l'homme de mer. Il aime, comme celui-ci, les longs repos aprs la vie prilleuse. Lorsque, dans un de ces nids de pcheurs un peu isols, comme il n'en reste plus gure, on le voit dbarquer, grave et calme, dans son attirail de matelot, femme et enfants accourant sur la plage pour contempler le butin rapport, l'imagination voque volontiers, dans leur simplicit, les scnes des anciens temps. Mais quant la
1 Auge : sables et glauconies (crtac inf.), ou oxfordien (jurassique moyen). Campagne

de Caen : bathonien (jurass. inf.). Bessin : marnes du lias.

population adonne l'levage, l'industrie, la culture, qui est la grande majorit des populations normandes, le sol a exerc sur elle une forte prise. Ce gnie, fait de rgularit et de calcul, s'est mthodiquement appliqu crer de la richesse, et tirer immdiatement de cette richesse les embellissements et les commodits de l'existence. La table plantureuse, le luxe des costumes, le dveloppement des industries textiles en rapport avec l'importance accorde aux soins de l'habillement, sont des traits qui de bonne heure s'associent l'ide de la contre. La maison, mme quand les matriaux de belle pierre manquent, marie avec lgance le bois avec la terre battue ou la brique ; elle s'entoure d'arbres, se revt d'une parure de lierre et de fleurs. Soit que l'on contemple ces campagnes si amples en leur fcondit paisible, soit que l'on dniche entre les vergers et les prairies les maisons basses enfouies dans la verdure, ou que l'on voie monter travers les htraies la fume des usines blotties au fond des valles, ou bien encore que l'il s'arrte ces restes de chteaux, d'abbayes, ces glises aux fins clochers qui presque partout s'lancent, c'est, sous les formes diverses que dtermine le sol, une mme image d'opulence ordonne qui frappe l'esprit ; et dans cette impression d'ensemble le prsent se lie sans effort au pass.

III. LA RGION RHNANE.


LA Lorraine et l'Alsace s'adossent au Massif des Vosges Ces deux contres se touchent ; nagure elles se compltaient. Bien que trs diffrentes, au moins par l'aspect, elles sont impossibles expliquer l'une sans l'autre. Le rapport intime qui les unit se rvle dans leur structure et dans leur participation une mme histoire gologique. Il rsulte aussi d'un autre genre de ressemblances qui assaillent l'esprit au seul appel de leur nom. Ces contres sont des frontires. Elles l'ont t ds l'origine de l'histoire. Elles n'ont cess de l'tre que temporairement, sous les Mrovingiens et les Carolingiens. Leur existence est traverse, domine mme, par les conflits gnraux des tats et des peuples. La Lorraine et l'Alsace ne peuvent tre considres isolment ; elles font partie d'une rgion o elles se coordonnent avec d'autres contres analogues dans une histoire gologique commune. La rive droite et la rive gauche du Rhin, la FortNoire et les Vosges, les pays du Neckar et ceux de la Moselle forment dans l'volution du sol un ensemble qu'on ne peut morceler sans nuire l'intelligence de chaque partie. Cette rgion, que nous appellerons rhnane, a t primitivement continue ; l'interruption trace par la plaine du Rhin n'a commenc exister qu'aprs de longs ges. Il faut se la reprsenter, dans cet tat primitif, comme un large bombement, un dme qui se serait graduellement soulev. Peu peu, en s'exagrant, ce mouvement produit au point faible, c'est--dire, au sommet de la vote, une rupture, premire esquisse de la dpression future. C'est le commencement d'accidents qui dsormais ne cesseront pas de se rpter. Lorsqu'arrive l'ge des grands soulvements alpins, les accidents qui en sont le contrecoup se multiplient sur cette fente qui les attire. C'est alors qu'on voit pour la premire fois une dpression, sous forme de bras de mer1, s'allonger la place qu'occupe aujourd'hui la plaine rhnane. A mesure que la dpression s'enfonce, les bords se relvent. Du ct o les Vosges et la Fort-Noire, chanes jumelles, se regardent, des fractures ou failles dcoupent leurs bords ; des pans entiers de roches, entrans le long de ces fractures, s'appuient aux chanes restes debout. Du ct oppos, des accidents semblables se sont produits, mais plus locaux, moins presss, sans la continuit qu'affectent sur l'autre versant les longues dislocations qu'on peut suivre. La Lorraine vers l'Ouest, la Souabe et la Franconie de l'autre ct sont des plateaux inclins en sens inverse : la plaine rhnane est le rsultat final d'une lzarde qui s'est peu peu agrandie. Tel est, sommairement, l'enchanement de faits qu'il est inutile de poursuivre ici en dtail. Il prsente un ensemble li. Une conception gnrale doit prsider l'tude des divers lments du groupe. On ne peut faire compltement abstraction, mme quand on borne son tude une partie, des autres parties qui lui correspondent. Mais les ressemblances, dans la rgion rhnane, ne vont pas au del des traits gnraux de structure. Entre les diverses contres de ce groupe naturel il y a symtrie, correspondance incontestable, mais non centralisation. C'est en cela que consiste la grande diffrence entre cette rgion et le Bassin parisien. Dans celui-ci, malgr les nuances qui diversifient le climat et le sol, malgr les infidlits commises par quelques fleuves ou rivires au rseau fluvial,
1 poque oligocne.

les influences gnrales dominent, les particularits se subordonnent l'ensemble, tout conspire crer une vie commune, qui nat des conditions naturelles. C'est l'preuve des vnements et des habitudes que chaque partie apprend qu'elle ne peut se dsintresser de l'ensemble. Les changes, les relations lies la vie agricole ou aux industries locales sont autant d'influences familires et constantes qui entretiennent le sentiment de vie commune. La rgion rhnane, telle que nous l'avons dlimite, n'embrasse pas une plus grande tendue que le Bassin parisien ; tout au contraire1. Mais les units secondaires y conservent bien plus de relief et de vigueur. L'hydrographie, le climat, pour ne citer que les agents de diversit les plus puissants, introduisent des diffrences marques. L'enfoncement, probablement encore persistant, de la plaine rhnane, a cr un rseau particulier de rivires qui gagnent directement le Rhin. Les rivires nes au contraire sur les plateaux lorrain et souabe obissent dans une bonne partie de leur cours des pentes inverses. Elles finissent bien par revenir aprs un trajet plus ou moins long au fleuve central : le Neckar plus directement ; la Moselle au prix d'un long circuit, et seulement par une voie dtourne et sinueuse travers les solitudes du massif schisteux. Mais, dans cette indpendance de dveloppement, des attractions en sens divers ont tout le temps de se faire jour. La Moselle, continue par la Meuse, laquelle elle a jadis donn la main, incline vers le Bassin de Paris. A la suite des vigoureux empitements qu'ont pousss vers le Nord la Sane et ses premiers affluents, la Lorraine a t profondment mle, d'un autre ct, la Bourgogne. Elle obit ainsi des attractions spciales, qui n'ont rien de commun avec celles des contres qui lui sont symtriques l'Est de la Fort-Noire. Puis, ces accidents ont produit dans le relief des ingalits assez fortes pour que les climats prsentent d'assez notables diffrences. L aussi est un principe de divergences dans l'aspect du pays et les murs des habitants. Il suffit pour le moment de signaler ces causes. Dans l'ensemble tectonique de la rgion rhnane, des contres se dtachent, ayant leur vie propre, gardant un certain degr d'autonomie naturelle. Trois exemples, ou plutt trois types, se prsenteront nous : les Vosges d'abord, puis la Lorraine et enfin l'Alsace. Si troitement apparentes qu'elles soient par leur origine, ces contres, en vertu mme des lois physiques de leur volution, n'ont pas cess d'accentuer leur individualit propre. Relief, hydrographie, climat se sont dvelopps dans le sens de diversit croissante.

CHAPITRE PREMIER. LES VOSGES.


DES lignes d'un vert sombre, parmi lesquelles peu de formes particulires se dtachent, annoncent de loin les Vosges, dans l'atmosphre nettoye par les vents d'Ouest. A mesure qu'on s'en approche, la douceur gnrale des profils continue tre l'impression dominante, mais on distingue dans les formes quelque chose de robuste. Des montagnes trapues s'lvent sur de larges bases ; et sans ressauts, comme d'un seul jet, s'achvent en cnes, en pyramides, en dos allongs ou parfois, quoique plus rarement qu'on ne dit, en coupoles. Au Sud, dans le massif tass, lamin, inject de roches ruptives, qui constitue le

1 Lorraine, Vosges, Plaine du Rhin = 34.000 km2. environ ; Fort-Noire, Souabe et

Franconie = 39.000 km2. En tout, 73.000 km2.

noyau le plus ancien, les chanes s'ordonnent en longues ranges compactes, serres les unes contre les autres, qui font l'effet de vagues accumules. La valle n'est entre elles qu'un sillon troit et profond. Dans la rgion moins dure que constitue le grs permien1 aux alentours de Saint-Di, les lignes se dgagent, les montagnes s'individualisent mieux, tout en conservant leur model caractristique. Elles se campent les unes ct des autres, dans leur superbe draperie de forts. Lorsque les roches archennes disparaissent sous la couverture des couches sdimentaires qu'elles n'ont creve qu'en partie, d'autres formes prennent le dessus. Ce sont celles qui caractrisent le grs dit vosgien, dont les roches rougetres, au grain trs fin, couvrent au Sud le flanc occidental, et vers le Nord, partir du Donon, toute la chane. D'abord les plates-formes de grs coiffent les cimes du granit ; bientt le grs couvre aussi les flancs. Il devient vritablement expressif, lorsqu'il a t fortement travaill par l'rosion. Il se dlite alors en plaques paisses, empiles les unes sur les autres, souvent en surplomb. Quelquefois, brusquement, il se termine en corniche au-dessus d'une valle creuse en abyme. C'est naturellement prs des cimes que la dsagrgation des grs a engendr ces fantaisies pittoresques, qu'on prendrait de loin pour des constructions faites de main d'homme. L'homme, d'ailleurs, a suivi l'exemple de la nature ; et souvent le burg s'est dress sur les substructions et mme en partie dans les flancs de la citadelle naturelle. L'instinct btisseur a emprunt au sol non seulement des matriaux, mais des modles ; et les constructions de toute ge qui, de Sainte-Odile aux environs de Saverne, attestent son uvre, s'incorporent la roche mme. Ces grs, trs permables, laissent filtrer les eaux ; et sur les sables produits par leur dsagrgation, les rivires coulent dans des valles troites au niveau uni. L, entre des prairies, les eaux glissent sans bruit sur un sable assez fin2. D'autres grs, plus argileux et de teintes plus bigarres, apparaissent sporadiquement et finissent mme, dans la rgion des sources de la Sane, par occuper toute la surface. De nouveau alors la topographie se modifie. Le relief se droule en ondulations comme celles qu'on voit, entre pinal et Xertigny, s'allonger perte de vue vers l'Ouest. Au lieu de cnes pans dcoups, ce sont de molles croupes, le plus souvent cultives, qui constituent les parties suprieures. Des tangs, faings ou tourbires, y marquent la stagnation des eaux. Quoique dans son ensemble le pays soit encore bois, la fort s'claircit ; elle se dcompose, pour ainsi dire, en un foisonnement d'arbres entremls de cultures, toujours assez maigres. Partout o dominent ces grs argileux, on constate le mme changement. C'est une clairire de ce genre qui, dans la partie septentrionale des Vosges, constitue, au plus pais du massif forestier, le Pays de Bitche. Un roc de conglomrat, pargn par la dnudation, reste debout ; il a fix le site du fort et de la ville. Partout cependant, soit qu'elle domine effectivement, soit que les dfrichements l'aient morcele, la fort reste prsente. Elle hante l'imagination ou la vue. Elle est le vtement naturel de la contre. Sous le manteau sombre, diapr par le clair feuillage des htres, les ondulations des montagnes sont enveloppes et
1 On distingue dans les Vosges trois espces de grs. Ce sont, par ordre d'anciennet, le grs permien dit aussi grs rouge ; le grs vosgien, trs quartzeux ; le grs bigarr. Ces deux derniers constituent l'tage infrieur du systme triasique. 2 lie de Beaumont et Dufrnoy, Explication de la carte gologique de la France, t. I, 1841, p. 286.

comme amorties. L'impression de hauteur se subordonne celle de fort. Mme aprs qu'elle a t extirpe par l'homme, la fort se devine encore aux charpes irrgulires qu'elle trace parmi les prairies, aux missaires qu'elle y projette, soit isols, soit en bouquets d'arbres grimpant sur des blocs de roches. De ces prairies brillantes jusqu'aux dmes boiss, c'est une symphonie de verdure qui, par un beau jour, monte vers le bleu cendr du ciel. Mais le charme grave qui s'exhale du paysage ne parvient pas dissimuler la pauvret native du sol. Les substances azotes manquent ces terrains presque exclusivement siliceux. Ces prs, sauf dans quelques parties privilgies, ne nourrissent qu'un btail mesquin ; les vaches suisses ont peine s'y entretenir. Les distinctions que la gographie actuelle tablit dans cet ensemble furent lentes se prsenter l'esprit des hommes. Pendant longtemps tout se confondit pour eux en une rgion forestire, o l'arbre tait roi, et o l'homme, en dehors de la chasse et des ressources dpendant de son ingniosit, trouvait peu vivre. C'tait une de ces grandes silves qui de l'Ardenne la Bohme couvraient la majeure partie de l'Europe. Sans quitter les bois on pouvait aller, vers le Sud-Ouest, comme vers le Nord, bien au del de la contre sur laquelle se localise aujourd'hui le nom de Vosges. Tout le pays des sources de la Sane appartient encore par la nature du sol l'ancienne Fort : c'est encore la Vge, au dire des habitants. Et vers le Nord, aprs que la zone de forts s'est momentanment amincie au col de Saverne, elle ne tarde pas s'taler de nouveau. Un cureuil pourrait sauter d'arbre en arbre dans la Haardt qui entoure en arc de cercle les plateaux que traverse la Sarre. A Forbach, comme Bitche, comme dans le pays de Dabo, ou au Sud de Baccarat ou d'pinal, les htres se mlent ou se substituent aux sapins ; mais c'est toujours mme sol, mme paysage forestier sur le sable et mmes conditions d'existence. C'est l ce que saisit d'instinct le langage populaire. L'homme dsigne et spcialise les contres d'aprs les services qu'elles lui rendent. Pendant longtemps il ne put tirer qu'un maigre parti de ces solitudes silvestres. Il les confondit en un vague ensemble ; et c'est ainsi que les habitants des contres cultives et fertiles qui en garnissent les abords parlaient, ds le temps de Csar, d'une Fort des Vosges allant des environs de Langres jusqu'au pied des Ardennes. Cela voulait dire que dans toute cette tendue rgnait une sorte de marche forestire, qui tait pour les gens des plaines voisines une rgion inhospitalire et avare. Plus tard, avec les exagrations qui leur sont propres, les lgendes issues des monastres traduisaient la mme impression de rpugnance. L'installation dans ces solitudes y est clbre comme une entreprise hroque. Pour nous, aujourd'hui, cependant, les vraies Vosges, avec le petit monde vosgien qui s'y est form, se concentrent dans le vieux massif archen et la rgion de grs qui en recouvrent immdiatement les flancs. Elles s'arrtent au Nord vers le col de Saverne. A l'Ouest elles enveloppent la valle de la Moselle jusqu'aux environs d'pinal. Le massif semble, il est vrai, brusquement s'arrter au Nord de Belfort ; mais il est facile de s'assurer que par une sorte de torsion, il s'inflchit ; car des fractures en toilement montrent jusqu'aux abords de Plombires avec quelle intensit s'est encore exerce dans ce coin extrme des Vosges l'action dynamique. Ainsi dlimit, ce massif n'offre pas, comme les Alpes, un systme ramifi de valles ; mais il n'est pas non plus un simple compartiment dcoup de failles, comme le Han ou la Fort de Thuringe. Des valles profondes, des plis troits sans continuit absolue, mais en succession marque, quelques longs couloirs comme ceux qui entaillent les grs permiens de Saint-Di Schirmeck ou Vill,

articulent l'intrieur et tracent les cadres d'une vie vosgienne originale. Aujourd'hui les influences extrieures l'assaillent de deux cts ; l'usine s'introduit par les valles qui remontent de Lorraine et d'Alsace ; mais au-dessus de 400 mtres vit encore une rgion plus purement vosgienne, dont la nomenclature est presque une description1, et indique les formes de relief, d'hydrographie ou de vgtation remarques ou utilises par l'homme. Dans le vert des prs, dans l'tendue des faings, assemblages de tourbires et d'tangs qui s'talent sur les plateaux rocheux, dans le nombre des lacs qui dorment dans les valles ou qui garnissent les alentours des cimes, se montre l'empreinte du climat humide qui a contribu modeler les Vosges. Souvent une brume obstine voile les cimes. En hiver et en automne, des rafales du SudOuest, n'ayant rencontr sur leur route aucune chane de la taille des Vosges, s'abattent avec leur fardeau de vapeurs sur les versants occidentaux, font rage sur les promontoires, tels que le Ballon de Servance, qu'elles frappent de plein fouet. Une immense faigne, d'aspect tout scandinave, s'tend aux sources de l'Oignon. Les rivires, sur le flanc occidental, s'enfoncent trs loin vers l'intrieur du massif ; elles se nourrissent de rservoirs spongieux qui criblent la surface. Les masses normes de dbris quartzeux rpandues par les courants diluviens autour des Vosges, mais notamment en Lorraine, sont des phnomnes pleinement en rapport avec cette direction des courants pluvieux. Ils nous enseignent que si c'est l'Est que les forces mcaniques internes ont produit les principaux accidents, c'est par l'Ouest que s'est exerce surtout la force destructive du climat : les traces laisses par les anciens glaciers jusqu'au del de Grardmer attestent quelle fut, de ce ct, leur longueur. Sur le Hohneck, des entassements de blocs granitiques arrondis montrent l'effet de ces destructions. Mais ce n'est pas seulement sur les roches que le climat a mis son empreinte. Au-dessus d'un niveau bien infrieur celui qu'atteignent les arbres dans le Jura ou dans les Alpes, la vgtation silvestre est mal l'aise. Ds que les cimes dpassent environ 1200 mtres, la fort, si robuste dans les parties infrieures, vgte, se change en taillis buissonneux de htres tordus marquant l'extrme rsistance des arbres. Au-dessus de 1.300 mtres les arbres n'existent plus. On s'est tonn de cette limite relativement basse : pourtant l'humidit spongieuse entretenue sur la surface peu permable de roches, et audessus des plantes basses auxquelles la neige prte un abri, le dchanement des vents, ne laissent la vgtation que la ressource de se faire rampante et humble ; buissons ou gazons remplacent les arbres. A la fort succde la chaume. C'est sous ce nom qu'apparat, dans les Vosges, cette forme de vgtation des hauteurs. A la diffrence des faignes, qui se trouvent tous les tages, elle n'appartient qu'aux parties les plus leves. Mais comme dans l'Ardenne, le Harz, c'est le mme climat humide et venteux, qui substitue une nature tantt herbeuse, tantt marcageuse la nature forestire. Les chaumes ne sont pas dues un recul de la fort ; peut-tre ont-elles t largies par l'usage sculaire des pratiques pastorales, mais elles ont toujours couvert une assez grande tendue dans les Vosges. On ne pourrait gure expliquer autrement la longue persistance de la faune originale de grands animaux dont parlent les tmoignages historiques. Il y avait dans les Vosges,

1 Basses, Creux, Collines, Faings, Voivres, Rapts, Feys, Chaumes, ou First etc. First, synonyme allemand de Chaume, se change, par un quiproquo frquent d'une langue l'autre en ftes, et mme en fe (Hautes-Ftes, Haut des Fes, Gazon de Fte).

encore vers l'an 1000, des bisons, des aurochs, des lans, htes des grandes forts hercyniennes, et qui ont disparu ou se rduisent quelques individus confins en Lithuanie ou sur les bords de la Baltique, gibier magnifique qui fit des Vosges un domaine de chasse cher aux Carolingiens. Une race de chevaux sauvages persistait encore au XVIe sicle. Plusieurs traits, dans cette faune, indiquent une nature de steppe. Elle se dveloppa la faveur du climat sec, dont l'apparition parait bien prouve aujourd'hui dans les intervalles glaciaires. C'est dans le lss des coteaux sous-vosgiens d'Alsace qu'ont t trouvs en abondance les ossements de chevaux sauvages, grands cerfs, rennes, chamois, marmottes, etc.1 Plus tard, les Chaumes, les claircies entre les forts offrirent un refuge et des moyens de subsistance qui permirent quelques espces de se maintenir longtemps. Dans le dveloppement de la vie, comme dans la structure, les Vosges offrent l'intrt d'un fragment de monde ancien, curieusement situ entre des contres que des courants de circulation sillonnent et renouvellent. Peu peu l'ensemble des formes animes qui s'y tait concentr disparat, cde l'intrusion de formes nouvelles. La flore de physionomie borale, hritage des poques glaciaires, restreint de plus en plus son domaine, limit dsormais aux parties les plus hautes ou les moins accessibles. Tel a t aussi le sort de ces animaux, galement legs du pass, que leur taille et leurs exigences de nourriture livrrent une destruction plus ou moins rapide. Les Vosges se modernisent dans leur population d'tres vivants, comme dans leur aspect. Les populations humaines qui les ont primitivement habites, et qui nous ont lgu dans les dolmens, les abris sous roches, les enceintes fortifies, des traces de leur occupation, ont sans doute laiss des lments dans la population actuelle ; mais il semble que leurs dbris, mietts dans quelques valles, soient destins aussi se fondre prochainement. La redoutable force de l'industrie moderne, avec les habitudes qu'elle semble trop gnralement entraner, portera peut-tre le dernier coup ces survivants. L'lment le plus ancien de la population vosgienne appartient au mme type brachycphale que celui qui prvaut dans le Morvan et le Massif central. Travers par d'autres couches de populations, que l'exploitation des mines ou une colonisation sporadique ont, diverses poques, implantes jusque dans l'intrieur des Vosges, il subsiste nanmoins dans les hautes valles des deux versants. Il descend sur le versant oriental avec les valles dites welches, qui ont conserv leur patois roman. Une empreinte gauloise prononce reste sur les Vosges. Les plus anciens monuments o se marque la main de l'homme ressemblent ceux qui existent en diffrentes parties de la Gaule. Le Donon, comme le Puy de Dme, a son culte perptu plus tard par un temple. Sur le promontoire fameux o la lgende de sainte Odile a succd peut-tre quelque ancien sanctuaire, se dressent les restes d'une enceinte fortifie semblable celles qui couronnaient le mont Beuvray et d'autres sites stratgiques d'oppida gaulois. Ce fut sans doute un refuge, rendu ncessaire par les invasions qui vinrent de bonne heure assaillir la riche plaine. Chaque jour, les dcouvertes prhistoriques nous font mieux apprcier l'importance des groupes de population qui avaient occup les fertiles terrasses limoneuses bordant le pied oriental du massif. Menaces par des ennemis, les populations du versant alsacien
1 Trouvaille faite en 1887 Vklinshofen, prs de Colmar. (Voir Dderlein, Die diluviale Thierwelt von Vklinshofen, Mitteilungen der Philomathischen Gesellschaft in ElsassLothringen, t. V, p. 86-92.)

recherchrent sur les sommets l'abri des fortifications naturelles. Ce sont elles qui ont dress sur les cimes ces camps retranchs dont on voit des restes non seulement Sainte-Odile, mais Frankenburg, l'entre du Valde-Vill. C'est partout le rle de la montagne d'offrir asile aux races refoules. Bien plus pre, bien plus longue est la pntration par le versant oppos. La valle lorraine, irrgulire et raboteuse, serpente pniblement sur le flanc occidental du massif. Elle est tourne vers les vents pluvieux. Elle n'a ni le climat, ni les ressources naturelles des valles du flanc oppos, ni le chtaignier, ni la vigne. C'est par saccades et par des efforts rpts qu'une population parvint s'y constituer. Plus encore que sur le ct alsacien, il fallut l'action systmatique des monastres pour introduire dans ces solitudes forestires la culture et la vie : pinal, Remiremont, Saint-Di, Senones, tival, etc. La valle lorraine des Vosges ne s'est peuple et n'a vcu que par l'appui des petites villes qui se sont formes sur sa priphrie. Plusieurs de ces villes gardent encore quelque chose de la physionomie de ces marchs urbains qui, proximit des montagnes, s'tablissent pour servir aux transactions avec les montagnards. Leurs grandes halles, leurs rues arcades, leurs larges places les caractrisent, aussi bien que les eaux vives de leurs fontaines. C'est l que le Vosgien venait, poques fixes, troquer son btail ou les produits de son industrie, pour le grain ncessaire sa nourriture, pour le lin qui devait occuper son travail d'hiver. Avec la tnacit caractristique de nos vieilles races de montagnes, une population s'implanta jusque dans les intimes replis du massif. Elle se fit place aux dpens des forts, sur les flancs infrieurs des valles, sur les versants o s'attardent les rayons du soleil. Dans les basses, le long des collines, tant qu'il fut possible de faire pousser entre les pierres quelques-unes de ces rcoltes de seigle ou de mteil qu'on voit encore moiti verts la fin d'aot, s'parpillrent les granges, sjours permanents de ces montagnards. Ces maisons larges et basses, dont les toits en bardeaux s'inclinent et s'allongent pour envelopper sous un mme abri le foin, les animaux et les hommes, sont les dernires habitations permanentes qu'on rencontre avant les chalets o les marquaires viennent, en t, pratiquer leur industrie1. Quelquefois un coin de terre plus soign o l'on cultivait un peu de chanvre, o croissent quelques lgumes, avoisine ces granges. On voit, dans les valles qui confluent la Bresse, le domaine qu'elles se sont taill sur les versants tourns vers le Sud, entre les champs pierreux qui montent jusqu' lisire de bois et les talus de moraines qui leur fournissent souvent un meilleur sol. Jusqu'au-dessus de 800 mtres, les dernires granges se hasardent ; ensuite, il ne reste plus qu' s'lever encore de 200 ou 300 mtres pour atteindre les chaumes, les pturages d't qui, ds le VIIIe sicle, commencrent tre mthodiquement exploits. Par eux et par les seuils tourbeux qui les avoisinent on franchit aisment la ligne de fate qui spare des riches valles d'Alsace. Il y avait ainsi prs du Rothenbach, au sud du Hohneck, un vieux chemin des Marchands, que pratiquaient les gens de la Bresse pour se rendre dans la valle de Mnster. Ces hameaux pars dans les valles formrent de petites autonomies. Sous le nom de Bans, qu'on retrouve dans toutes les parties des Vosges, ils se grouprent en petites units distinctes, ayant leurs relations, leurs costumes et leurs murs. On ne s'tonne pas, dans quelques-uns de ces replis retirs, de voir encore de petites communauts d'anabaptistes vivant part.

1 Marquaire, altration franaise de melker (celui qui trait les vaches).

A mesure que la population augmenta dans les Vosges, elle demanda davantage aux ressources de la nature ambiante, et principalement la silve immense et aux eaux courantes. On exploita les forts pour vendre des arbres la plaine ; et de bonne heure la Meurthe vit s'tablir un flottage important vers les riches campagnes de Metz. Des scieries, des moulins papier profitrent de la force des rivires. On en comptait un bon nombre dans les Vosges au XVIe sicle ; et longtemps mme avant cette poque, des verriers utilisaient les sables des Vosges grseuses, Darney, comme Bitche ou Forbach. La vie industrielle y naquit de bonne heure. Force de joindre les ressources du tisserand aux trop maigres profits qu'elle tire du sol, de se mouvoir et de s'entremettre pour vivre, cette population fut soustraite par ses habitudes mmes la fixit monotone o s'engourdit parfois l'me du campagnard. Grce aux mines autrefois importantes, une colonisation artificielle y assembla comme une marqueterie d'habitants tirs du dehors. Les rangs de la population devinrent peu peu assez denses pour que l'industrie moderne, en qute d'une main-d'uvre conomique, vint largement y puiser. L'industrie autour et au pied des Vosges a commenc par tre humble, issue des besoins lmentaires de l'existence ; et nanmoins un lien ne manque pas entre ces pauvres industries de tisserands nes spontanment dans la montagne, et les usines qui s'talent aujourd'hui dans la plaine d'Alsace ou dans la valle de la Moselle.

CHAPITRE II. LA LORRAINE.


LE mot Lorraine est un nom historique qui, aprs avoir flott des Vosges aux Pays-Bas, a fini par se fixer dans la rgion de la Moselle. L s'est constitu un petit tat qui a assur la conservation du nom. De lierne qu'aprs des fortunes diverses le nom de France a reu du Royaume sa dlimitation et sa sanction dfinitives, celui de Lorraine s'est finalement adapt la partie de son ancien domaine o naquit une individualit politique. Mais sous cette cration en partie artificielle, on retrouve une rgion gographique qui la dpasse et la complte. Celle-ci ne s'tend pas jusqu'aux Pays-Bas assurment ; il y a entre ces deux parties du vieux royaume lotharingien toute l'paisseur de l'Ardenne et de l'Eifel. Mais elle correspond un faisceau fluvial nettement individualis, celui de la Moselle. Sur le plan inclin qui se droule l'Ouest des Vosges, toutes les rivires ont t entranes vers un sillon qui s'est creus de bonne heure par affouillement au pied des roches calcaires de la bande oolithique. Les couches marneuses qui en constituent la base offraient l'rosion une proie facile. Des environs de Mirecourt ceux de Thionville, sur plus de 120 kilomtres, cette zone de moindre consistance traait le lit prdestin d'une rivire matresse, apte recueillir toutes les eaux du versant occidental des Vosges. La Moselle, non sans ttonnements, finit par s'installer, Frouard, dans cette dpression. La pente qui l'attirait vers le Bassin de Paris fut en concurrence avec celle qui sollicite vers le Nord les eaux de la rgion rhnane : c'est celle-ci qui l'emporta, maintenant la Moselle sur la bordure jurassique. Elle devint ainsi l'artre principale d'un rseau, presque unilatral il est vrai, mais riche et puissamment ramifi. Une grande rivire vosgienne semblait pourtant vouloir chapper l'attraction de la Moselle, et esquisser un cours indpendant. La Sarre, ne au pied du Donon, pntre au Nord dans le bassin houiller et ne rejoint qu'aprs un long dtour la

grande rivire lorraine. Elle vient cependant se confondre avec elle, au moment o les deux courants runis s'apprtent accomplir, entre le Hunsrck et l'Eifel, une perce analogue celle du Rhin travers le massif schisteux. La Moselle n'aura plus dsormais qu' achever romantiquement son cours en mandres sinueux dans un pays accident et solitaire. Son confluent avec la Sarre, comme celui du Main et du Rhin, marque l'achvement d'un faisceau fluvial autonome. A l'extrmit de la riante valle chante par Ausone, entre des coteaux de vignes, Trves, la ville romaine, occupe une position qu'on peut comparer celle de Mayence. Si celle-ci fut la mtropole de la province de Premire Germanie, Trves fut celle de la Premire Belgique. Il est utile de se reporter ces vieilles divisions, dans lesquelles s'expriment les premiers groupements politiques de peuples. La province romaine s'est d'ailleurs continue par la circonscription ecclsiastique de Trves, et de nombreux rapports ont longtemps maintenu un reste de cohsion. Mais la longue les morcellements fodaux, princiers ou ecclsiastiques, ont prvalu ; ils ont spar diverses parties, sans russir toutefois abolir entirement l'empreinte d'autonomie rgionale qui s'tend toute la contre dont la Moselle est le lien. Une autre cause d'autonomie fut l'isolement. Ces roches de grs rouge qui encadrent sur la rive gauche la Moselle Trves, sont l'extrmit de la longue zone, arnace et forestire, qui entoure d'une sorte d'arc de cercle la rgion lorraine. Nous avons vu, au Sud-Ouest, se dtacher du flanc des Vosges une zone de forts et d'arbres qui enveloppe les sources de la Sane. Vers le Nord aussi elle se prolonge par les bois sans fin de la Haardt. Puis, vers Deux-Ponts, elle tourne l'Est, se rapprochant ainsi de la Sarre, qu'elle enveloppe Sarrebruck de ses profonds replis. C'est comme une rapparition du pays vosgien que ce massif de Forbach Saint-Avold, o d'troites valles, servant d'asile aux villages et aux cultures, entaillent les tranches rouges des roches boises. Un vaste croissant de forts enveloppe presque ainsi la Lorraine l'Est, au Nord et au Sud. Il a contribu l'isoler ; car on ne pouvait le traverser que par les claircies naturelles ou par des amincissements qui et l rduisaient le domaine de la fort ; par exemple Saverne et Bitche, par la dpression de Kaiserslautern entre Metz et Mayence, ou encore au Sud-Ouest, par les plateaux dcouverts qui mnent vers la Meuse naissante. Pendant longtemps ces longues valles ont dormi solitaires sous leur pais massif forestier. Et quand, plus tard, l'industrie et la population pntrrent dans cette rgion d'existence pnible, elle resta encore une sorte de marche frontire, que la pauvret de ressources rendait peu pntrable. Plusieurs causes ont ainsi contribu individualiser la Lorraine. Ce qui a le plus frapp les habitants, c'est la diffrence de sol avec les rgions voisines. Il faut un contraste saisissable l'il pour qu'une contre se dtache, se prcise par un nom spcial. Ce contraste ne manquait pas, lorsqu'au sortir des solitudes boises de la Haardt on passait dans le Westrich, ou lorsque des grs de la Vge on dbouchait dans les calcaires de la Plaine. L'impression en est plus subite encore, lorsque, du seuil de Saverne, on voit devant soi se drouler les coteaux lourds et nus qui prcdent Sarrebourg. C'est un nouveau pays qui commence, avec un autre sol, d'autres produits et d'autres murs. La Lorraine, homogne par rapport aux pays environnants, ne l'est pas en ellemme. Elle prsente des diffrences de sol et de relief. A l'Est c'est un plateau ; l'Ouest une contre sillonne de longues ranges de ctes.

Le sol lorrain est constitu par des affleurements de couches de moins en moins anciennes, mesure qu'on s'loigne des Vosges vers l'Ouest. C'est la disposition par zones qui se continue ensuite dans le Bassin de Paris. L'ordonnance gnrale des terrains, les principales lignes de relief obissent cette disposition fondamentale. Mais la surrection des Vosges semble avoir dchan de bonne heure des forces torrentielles dont la contre a fortement subi l'empreinte. Quelle ide ne faut-il pas se faire de leur action, quand on retrouve sur des coteaux de plus de 400 mtres, prs de Nancy, des blocs rouls d'origine vosgienne ! II est certain que les eaux courantes, avant de se combiner dans le rseau actuel, ont dans leurs divagations largement dblay la surface. Elles lui ont imprim ce model singulier dont lie de Beaumont a magistralement rsum les principaux traits, tels qu'on peut les embrasser d'ensemble du haut des Vosges. Voil bien, entre des surfaces planes ou mollement ondules, ces monticules isols qui se dressent comme des tmoins. Ici les eaux ont librement vagabond ; elles ont dpos d'normes nappes d'alluvions siliceuses qui, couvertes de forts, font des taches noires dans la plaine. L elles ont t arrtes par des roches plus dures. Un combat, dont nous pouvons suivre les phases et les rsultats dans la sculpture du sol, s'est engag. Les roches calcaires, d'origine en partie rcifale, dont la ligne s'opposait vers l'Ouest l'irruption des eaux vosgiennes, ont fini par en avoir raison. Dchiquete et mme temporairement rompue, cette ligne a pu nanmoins prvaloir comme barrire. Les rivires se rangent, se runissent ses pieds ; elles inflchissent leur direction d'aprs celle de l'obstacle. Elles cessent de suivre entre elles ce cours presque parallle qui est le mode normal de ruissellement sur un talus inclin. Ds ce moment aussi cesse le type de Plaine ou Plateau, qui caractrisait jusqu'alors la rgion lorraine. Il fait place un type diffrent, de dessin plus ferme, d'architecture plus soutenue : au plateau succde un pays de coteaux et de terrasses. La combinaison de ces deux formes constitue la Lorraine : le tout dans un espace restreint. C'est un ensemble qu'il est ais d'embrasser d'un coup d'il. Que ce soit de quelque cime des Vosges, ou de quelque belvdre situ le long de la cte oolithique, le regard, prvenu de ces contrastes, les retrouve, les compare, va de l'un l'autre. Des raides coteaux qui enserrent demi Nancy, on voit lentement s'lever vers l'Est les lignes assez tristes qui marquent la pente ascensionnelle du plateau. Ou bien il faut monter sur la colline si nettement dtache, si naturellement dominante que les hommes en ont fait de bonne heure une forteresse et un temple. Le coteau de Sion-Vaudmont est un excellent observatoire naturel. A l'Ouest les lignes sombres et plates de forts s'enfoncent l'horizon ; l'Est se droule, dans sa gravit, la terre lorraine. Ni bois, ni prairies ne manquent, mais ce qui domine, ce qui revient toujours entre les villages disposs en chiquiers, c'est le champ de labour, c'est--dire le sol nourricier dont s'est form un peuple. Il y a dans le plateau mme autant de nuances et de varits que de zones de terrain. Avec la nature du sol changent la forme des valles, l'aspect topographique, les cultures. Aux calcaires d'poque triasique correspondent ces campagnes pierreuses d'o les crales ont presque limin les bois. Puis, la topographie se mamelonne davantage. Une glaise blanche, veine de rouge, apparat dans les fosss ou les tranches. Dans les champs, de puissants attelages de chevaux ont peine remuer cette terre gluante. Les eaux ont largement affouill ces marnes irises ; c'est leurs dpens que se sont tendues les alluvions siliceuses dont le sol gris et spongieux porte les forts plates l'Est de Lunville. Plus bas, les grands courants ont hsit devant la

digue que leur opposaient les calcaires qui constituent l'tage infrieur du lias. Ce premier obstacle ne devait pas russir les arrter ; mais l'indcision du lit, les ramifications des rivires, l'effacement momentan des valles montrent les difficults qu'en ce passage a rencontres leur coulement. La Meurthe Rosires-aux-Salines, la Seille en amont de Chteau-Salins, se tranent la surface du plateau. Des tangs parsment la rgion dprime o se forme la Seille. C'est l qu'affleurent les puissantes couches de sel qui se dposrent par vaporation dans les lagunes des mers d'ge triasique. Quelle est au juste leur tendue ? On l'ignore. Mais on sait que de temps immmorial les hommes exploitrent les ressources de ce pays sel. On a relev des traces d'tablissements anciens sur les terrains consolids entre les marais, des vestiges de briquetages destins peut-tre en rendre les abords praticables. L sans doute, comme Hallstatt, ou comme Kissingen en Franconie, prirent place d'antiques exploitations : but de routes, source convoite de richesse dont il importait d'assurer la dfense. Ce pays, le Saulnois, est certainement ainsi une des parties de la Lorraine o se dposrent le plus tt des germes de vie urbaine. Les petites villes qui le peuplent, Marsal, Chteau-Salins, appartiennent la famille nombreuse en Europe de celles qui doivent leur nom au sel. Le transport de cette denre donna lieu des transactions tendues. Sur les berges de la rivire par laquelle les chargements de sel gagnaient Metz et Trves, la forteresse en ruines de Nomny semble en sentinelle. Au nombre des causes de l'importance prcoce de Metz il faut probablement compter sa position au confluent de la rivire de la Seille ; il y eut l sans doute, comme sur la voie du sel entre les Alpes et la Bohme, une tape anciennement frquente par ce genre de commerce. Dj, au-dessus de ces plateaux, des coteaux isols attirent l'attention. La cte de Virine domine de plus de 120 mtres son pidestal ; des tmoins semblables surgissent et l, vers Dieuze, Gros-Tenquin, etc. Ce sont les avant-coureurs de la formation marneuse et calcaire (de l'poque du lias), qui d'abord par lambeaux, puis avec continuit, va prendre possession de la surface. Le Madon Mirecourt, la Moselle Charmes, la Meurthe Saint-Nicolas, la Seille Chteau-Salins pntrent dans cette zone, qui est celle du plus riche sol de la Lorraine. Paysage mdiocre que ces valles berges molles encadrant le fond de prairies qui borde la rivire ! Mais la vigne, peu prs absente jusquel, garnit ces croupes ; des villages situs dans toutes les positions, dans la valle, mi-cte, sur les plateaux, attestent la varit des ressources. Quelques forts encore assombrissent la plaine, mais sur de grandes tendues le sol roux ne porte que des moissons. Des pays agricoles se sont forms ainsi et gravs dans la nomenclature populaire : le Xaintois l'Ouest de Mirecourt, le Vermois entre la Moselle et la Meurthe, renomms de bonne heure pour leur fertilit. Quand le Xaintois et le Vermois sont emblavs, la Lorraine ne risque point de mourir de faim : et dans ce dicton local on retrouve le persvrant instinct d'autonomie qui fait que pour ses habitants la Lorraine reprsente quelque chose qui se suffit lui-mme, qui vit de ses propres ressources. Elles sont grandes en effet, bien qu'achetes toujours au prix d'un dur travail. Ce plateau, qui vient l'Ouest expirer au pied des ctes oolithiques, est le noyau constitutif de la Lorraine. La frange des coteaux qui le terminent ajoute une parure cet ensemble ; mais le sol nourricier qui permit des groupes d'hommes de se multiplier, de se constituer en force et en nombre, appartient cette grande surface battue des vents, qui garde longtemps un niveau lev et conserve encore dans sa vgtation sauvage des restes d'espces arctiques. La

temprature y est rude ; un ou deux mois de gele sont, environ chaque anne, le triste contingent de l'hiver ; la vgtation montre un retard de prs de deux semaines sur celle des coteaux. Cependant ce climat apporte en t assez de chaleur pour qu'au-dessous de 300 mtres la vigne puisse prosprer, quand elle a eu la chance d'chapper aux geles tardives. De la varit des couches entretenant de frquents niveaux d'eau, de l'abondance des phosphates de chaux et des substances fertilisantes, s'est constitu un sol fcond et largement habitable. Les champs, les bois, et mme les prairies, quoiqu'en moindre tendue, y sont enchevtrs et assez rapprochs pour que, si voisins que soient les villages, ils disposent chacun de ces diverses commodits d'existence. Les matriaux de construction s'offrent sur place et en abondance : ici pierres calcaires, l briques ou tuiles, le bois partout. Cette terre, pourvu que des attelages robustes en dchirent les flancs, fournit l'homme tout ce qui lui est utile ; elle est reconnaissante, mais, il est vrai, sans grce et sans sourire. La population qui en tire parti se compose de petits propritaires ; race conome, calculatrice et utilitaire. Des lots d'exploitation agricole trs morcels forment le patrimoine de ces habitants strictement groups en villages ; ceux-ci, trs uniformes, trs rgulirement rpartis. Le pass n'y a gure laiss de chteaux ; le prsent n'y a pas implant d'usines. La monotonie de l'aspect n'est que le juste reflet de l'uniformit d'occupations et de conditions sociales. Dans la plate campagne, des communauts rurales aux noms gnralement termins par les dsinences court ou ville, s'espacent trois ou quatre kilomtres de distance. Il est rare qu'elles contiennent plus de 300 personnes ; souvent il y en a moins. L se concentrent tous les travailleurs et propritaires, y compris le berger communal. Tout rentre dans le village : les pailles, qu'il est ncessaire d'engranger ; le btail, qui ne peut passer la nuit dehors. De loin, on n'aperoit qu'un groupe pelotonn de maisons presque enfouies sous des toits de tuiles descendant trs bas. Une ou deux routes, bordes de peupliers, sont le seul ornement des abords. L'organe central est une large rue irrgulire, o se trouvent les puits, les fontaines, ou parfois de simples mares. Fumier, charrettes, ustensiles agricoles se prlassent librement sur l'espace mnag des deux cts de la chausse, le long des maisons. La force d'anciennes habitudes, un certain ddain de l'agrment transpirent dans l'amnagement de ces villages agricoles lorrains : le jardin n'est qu'un potager ; un toit commun abrite hommes, btes et granges. Nanmoins la maison est en ralit ample, bien construite. Elle parat triste quand on vient d'Alsace ou des Vosges ; rien n'est sacrifi au pittoresque. C'est la demeure d'une population depuis longtemps fige dans ses habitudes, ennemie des innovations. Sur cette terre, qui nourrit sans enrichir, les rapports de l'homme et du sol semblent manquer d'lasticit. Le pays vosgien nous avait offert le spectacle de rapports en perptuel mouvement, s'assouplissant aux conditions d'une nature varie, substituant tour tour le hameau au chalet, l'usine l'abbaye. Rien de semblable ici : le contraste n'est pas seulement dans l'aspect, le relief, la nomenclature : il est aussi dans l'homme. On se sent en prsence d'un type frapp l'effigie du sol. Cette population de villageois-campagnards reprsente un groupe plutt gographique qu'ethnique. Sur les limites de la Bourgogne comme du Luxembourg, les mmes aspects de vie rurale se prsentent. Les traits sont communs, peu de chose prs, dans la partie de langue franaise et dans celle de langue allemande. Ces analogies gnrales paraissent confirmes par les observations anthropologiques. Il y a un fond de caractres communs, sur lequel le germanisme a ingalement influ,

sans le faire disparatre. La limite linguistique ne rpond aucune division naturelle ; elle croise successivement toutes les zones. Plus capricieuses encore et plus arbitraires ont t les limites historiques. L'unit de la rgion repose exclusivement sur ce fond trs ancien d'habitudes agricoles, contractes en conformit avec le sol. Cette population a travers les sicles. Elle avait subsist, travers des guerres et, des invasions dont les preuves plus rcentes n'taient pas parvenues effacer le souvenir : il semble qu'aujourd'hui ses rangs s'claircissent de plus en plus, sous l'influence des causes gnrales qui atteignent les vieilles contres agricoles, mais ici avec une intensit accrue par la proximit de deux grands foyers d'industrie, celui de Nancy et celui des Vosges. Lorsque, venant de l'Est, on s'approche de Nancy, des formes nouvelles attirent le regard : en avant d'un rideau dont les lignes uniformes se prolongent perte de vue, des coteaux isols, des monts se projettent, comme des piliers dtachs d'une masse. Leur parent ne saurait chapper l'attention ; partout en effet se rptent les mmes profils. A une inclinaison douce et mnage des pentes infrieures succde, gnralement aux deux tiers environ de la hauteur, un escarpement raide, rocailleux, tapiss d'abord de taillis, couvert enfin de bois. Ce sont des talus surmonts de corniches. Le ressaut peut tre plus ou moins amorti par les boulis ; mais il est toujours ais de reconnatre que le chapiteau n'appartient pas la mme formation que la base. Celle-ci fait partie des couches marneuses d'ge liasique, dans lesquelles les eaux ont largement dblay ; elle continue par son model la bordure fertile que nous avons vue se marquer vers Mirecourt, Charmes, Saint-Nicolas. L'escarpement qui la surmonte appartient aux calcaires, dits oolithiques, du jurassique infrieur. Sec et profondment fissur, il introduit non seulement un autre relief, mais une autre nature. Cette association n'est pas un fait local. Les mmes lments du paysage coexistent devant Langres, comme devant Nancy. On les retrouve au-dessus de Sedan, comme au-dessus de Metz. Tout le long d'une zone concentrique qui part des confins de la Bourgogne et va, travers la Lorraine et le Luxembourg, se terminer en face de l'Ardenne, on suit la continuit d'une dpression fertile que bordent les lignes toujours reconnaissables des ctes oolithiques. C'est un des traits essentiels par lesquels la Lorraine se lie la Bourgogne d'une part, au Luxembourg de l'autre. Il reste grav dans la topographie et la physionomie de nos contres de l'Est. Les contrastes qu'il recle sont riches en consquences sur la gographie politique. Ils mritent d'attirer la rflexion, car c'est d'eux surtout que dpendent la position des groupements humains et la formation des villes. Les corniches fissures du sommet absorbent l'eau, soutiennent des platesformes arides ; tandis que sur les flancs les eaux infiltres rapparaissent en sources, lorsqu'elles atteignent les couches marneuses. Ce niveau de sources est la ligne d'lection auprs de laquelle se sont tablis villes ou villages. Ils se succdent rangs entre les bois des sommets et les cultures des flancs. Les dbris calcaires qui ont dval des corniches amendent et ameublissent le sol des pentes. La teinte rousse du minerai de fer imprgne les chemins et les parties nues. Et et l, sur les cimes, d'anciens bourgs fortifis mine svre rappellent un pass politique et guerrier. C'est une note historique dans le paysage ; car, dans la plaine, les villages n'taient groups que suivant les sources et les commodits de culture ; aucune proccupation stratgique n'avait prsid leur construction.

En Lorraine, de Vaudmont Metz et mme Thionville, la faade des coteaux oolithiques est tourne vers l'Est. C'est le versant plus ensoleill, qu'pargnent relativement les vents de pluie. Nancy n'a gure plus de 70 centimtres de pluie annuelle. Mais, en mme temps qu'il est le plus sec, ce versant est aussi celui qu'ont plus directement attaqu les courants diluviens venus des Vosges. Dans ces ctes d'apparence unie, il est facile d'entrevoir des plans successifs. Des promontoires termins en coudes brusques signalent les points vulnrables o les eaux ont fait brche. Dans les parties dtaches comme dans les ranges demeures continues, les traces d'affouillement se rvlent par des formes varies : des anses, des hmicycles, comme ceux qui sculptent si curieusement la cte de Vaudmont ; des chancrures troites comme celles qui entaillent le plateau de Haye, au Sud et au Nord de Nancy. Ces articulations contribuent, avec le climat et le sol, favoriser la varit des cultures. Grce aux abris qu'elles mnagent, les arbres fruitiers, les vergers rgnent, avec la vigne, micte, prtant aux villages un cadre d'opulence riante. Si, lorsqu'on vient de Belgique ou de l'Ardenne, la Lorraine fait l'effet d'une contre plus lumineuse et plus varie, o dj la flore prend des teintes mridionales, c'est cette zone particulire qu'elle le doit. La nature y revt un aspect d'lgance, qu'on chercherait vainement dans la plaine. La fine vgtation a des ciselures, dont l'art local s'est maintes fois inspir, qu'il fait revivre dans le fouillis de ses fers ouvrags et dans la svelte dcoration de ses vases de verre. Partout o se concentrent ces conditions favorables, fertilit du sol, prsence de l'eau, facilits de dfense, elles ont tent les hommes ; elles les ont groups. On trouverait aisment, en Allemagne le long du Jura souabe, en Angleterre sur le bord septentrional de la zone jurassique de Gloucester Lincoln, l'quivalent des lignes d'occupation prcoce qui signalent le bord oriental de la falaise lorraine. Les points fortifis y ont prcd les chteaux et les villes. C'taient des refuges, des points de surveillance. Mais les mmes raisons qui les avaient fait natre ont plus tard favoris la formation d'une vie urbaine. Elle y a pris racine, pas toujours sur le mme emplacement que ces antiques stations, mais proximit et dans des conditions analogues. Il est rare que la chane des tablissements historiques ne se rattache pas une srie antrieure d'tablissements primitifs. Si l'on excepte le pays Saulnois, o le commerce fit natre aussi des tablissements prcoces, c'est sur le bord des ctes oolithiques que se concentrent en Lorraine les plus anciens vestiges de vie urbaine et d'influence historique. Bourgs perchs au sommet des monts, villages tablis mi-cte, villes formes l'entre des passages ou au confluent des rivires, chteaux historiques qui garnissent les monticules avancs ou les promontoires1 : tout cet panouissement urbain est en rapport avec la plaine situe l'Est. Il se lie aux besoins de la population qui, aux pieds des ctes, a prospr sur les riches terres des marnes et calcaires liasiques. Ces sites dfensifs tendent leur regard et leur protection sur la zone dprime et fertile qui, d'un seul ct, leur est contigu. De l'autre, au contraire, vers l'Ouest, sur les hauteurs, derrire les sombres et rgulires lignes de bois, rgnent des plateaux rocailleux au sol rouge et sec, moins sec toutefois qu'en Bourgogne. La contre est svre. Sur ces plains la population est rare et se rarfie chaque jour. Presque sans interruption les forts s'tendent des environs de Neufchteau ceux de Nancy, de Frouard aux

1 Citons : La Marche, Vaudmont, puis, autour de Nancy, Ladres, Amance, Bouxires,

Liverdun ; enfin, entre Nancy et Metz, Dieulouard (ancienne Scarpona), Mousson.

environs de Metz sur la rive gauche de la Moselle. La zone forestire est confondue sous un seul nom, la Haye, dsignation vague laquelle il serait difficile d'assigner d'autres limites ; contrepartie des noms de pays mieux spcialiss qui s'chelonnent sur le bord oriental des Ctes. Cette zone de plateaux oolithiques forestiers est troite, comme toutes celles qui se succdent en Lorraine ; sa largeur moyenne ne dpasse gure une vingtaine de kilomtres. Mais, par les sentiers fangeux en automne ou au printemps, le manque d'eau en t, la raret des habitations, elle est de traverse difficile ; contre propice aux piges et aux surprises, qui en dirait long si elle voquait ses souvenirs ! Il y a l une barrire, o tout ce qui pratique une brche, tout ce qui fraie passage prend une grande importance. La Moselle fut le principal ouvrier. Le plateau de Haye, au Sud de Nancy, lui servit de front d'attaque. On suit assez facilement encore les tapes du travail qu'elle a accompli. Une dpression isole l'Est ce fragment des plateaux oolithiques : elle est seme de graviers vosgiens, dont les trames jalonnent l'un des anciens lits suivis par la Moselle. Ce lit dut tre abandonn mesure que la rivire, accentuant l'rosion dans le soubassement marneux du plateau calcaire, fut guide vers l'Ouest par l'inclinaison des couches. Elle s'enfona ainsi travers les fissures du massif. Elle put le traverser de part en part et dboucher dans la plaine argileuse qui s'tend au nord de Toul. Mais l elle stationna. Son cours, auparavant resserr et rapide, se trane travers prairies, marais et faux bras. Des vestiges d'anciens mandres, des monticules dtachs entre Toul et Commercy, des dbris d'origine vosgienne, tmoignent qu'un moment le torrent vosgien poussa jusqu' la valle de la Meuse. Mais les affouillements profonds, pratiqus par la Meurthe sur le flanc oriental du plateau de Haye, permirent un affluent de cette rivire de pousser vers l'Ouest ses empitements assez loin pour ressaisir la Moselle, et la ramener, par une sorte de capture, sur le versant qu'elle avait quitt. Maintenant, dans l'troite cluse que domine le vieux bourg fortifi de Liverdun, toutes les communications se pressent : canal, chemin de fer, routes. C'est le passage historique qui de Nancy Toul, du Rhin Paris, est naturellement indiqu au commerce, aux invasions, aux rapports des hommes. Un pisode dans la vie d'une rivire en a fray les voies. Nancy n'est pas une ville ancienne, mais son site ou ses abords immdiats sont de trs anciens centres de groupement. Sa position justifie la pense politique qu'eurent les ducs en y fixant leur capitale. Nul poste meilleur pour dominer la falaise, surveiller le Barrois, grouper les lments territoriaux d'un duch qui se constitua et se maintint, de Bourmont Longwy, par la possession de la falaise oolithique, l'pine dorsale de la Lorraine. Metz, toutefois, reprsente des rapports plus amples, plus gnraux. La Moselle, au-dessous du coteau de Mousson, a diminu sa pente. Elle s'tale, se ramifie dans une valle plus large. Pour la premire fois, de grandes plaines d'alluvions fertilises par les lments calcaires se font place. Le Sablon de Metz s'tend entre la Moselle et la Seille. La Moselle s'mancipe davantage de la falaise contre laquelle elle avait multipli ses attaques ; elle continue nanmoins la ctoyer. A cette falaise Metz emprunte ces riches sources au voisinage desquelles elle dut sans doute son nom primitif, Divodurum. La noble ville, dont la cathdrale s'aperoit de loin, est ne comme un vieux centre gaulois dans un enlacement d'les, sur un tertre de terrasses diluviales. Elle a grandi comme ville de commerce et de guerre. Dans ses rues troites, ces humides quartiers qu'treignent des bras de rivires, revit non seulement le souvenir d'une histoire dont les dates se marquent par des siges ; mais aussi celui d'une forte et

conome bourgeoisie qui sut cultiver avec succs l'industrie et le commerce. C'est la partie la plus ouverte de la Lorraine qui a son centre Metz, au confluent des routes de Trves, de Mayence, de Luxembourg et de l'Ardenne, celle qui se montra capable, aux temps du royaume d'Austrasie, de grouper autour d'elle les contres voisines.

CHAPITRE III. LE PAYS MEUSIEN.


ENTRE le Plateau de Lorraine et le Bassin de Paris s'introduit le Pays meusien. Si l'on peut dire de la Lorraine qu'elle est combattue entre attractions contraires, que dire de ce pays ? Qu'il soit partie intgrante du Bassin parisien : cela n'est pas douteux. La Meuse mme reste associe par sa source, et longtemps par sa direction, au faisceau des affluents de la Seine. Pourtant ce pays a dans sa nature et son aspect une originalit qui ne se laisse pas oublier. Il a eu longtemps des destines propres, explicables par les obstacles srieux qui le sparent de la Champagne. La zone d'tangs et de forts qui va des environs de Troyes l'extrmit de l'Argonne rendait les communications difficiles par terre ; et elles n'taient pas plus faciles par eau, puisque la navigabilit des rivires champenoises ne dpassait pas Troyes et Saint-Dizier. Ce pays tient de la Lorraine par le sol, par l'horizon forestier qui l'enveloppe, par le fond mme de la race. Ses roches ptries de coraux, riches en belles pierres, qui l'encadrent vers l'Est, de Neufchteau Stenay, sont un rcif-bordure du Massif vosgien. Ce sont des eaux vosgiennes qui ont ravin le seuil entre Toul et Commercy. Le pays argileux qui, sous le nom de Wovre, s'tend au pied des Ctes de Meuse, est le rsultat d'une formation qui, presque insignifiante en Bourgogne, ne prend de dveloppement qu'en Lorraine. Les populations sont de mme souche sur les bords de la Meuse que sur ceux de la Moselle, mais la teinte germanique s'efface : c'est une Lorraine au parler plus doux, moins guttural et moins aspir ; avec plus de gat, et peut-tre plus d'ouverture de cur. Tout le vocabulaire gographique y est imprgn de ces vieux noms gaulois d'eaux ou de hauteurs, deue, nant, couse, dun, qu'on retrouve presque d'un bout l'autre de la France1. La Meuse mle profondment la Lorraine la vie franaise. C'est une mdiatrice. Cette longue rivire qui, presque prive d'affluents, rappelle sur la carte la silhouette des minces peupliers qui bordent ses rives, n'en est pas moins le lien qui rapproche la Sane et l'Escaut, la Bourgogne et les Flandres, le Rhin et la Seine. Elle a beau suivre, travers l'Ardenne, une pente qui finira par la conduire parmi d'autres contres et d'autres hommes. Elle garde obstinment l'empreinte franaise. Elle soutient avec une remarquable persistance la mme unit ethnique. Elle ne cesse d'tre lorraine que pour devenir wallonne. Aprs Lige seulement le germanisme l'emporte ; l expire la petite France de la Meuse. Lorsque, quatre ou cinq lieues de Langres, la Meuse sort de la fontaine qui lui donne naissance, le pays n'a pas chang, bien que dirigeant ses eaux vers une autre mer. Entre la plaine de Chalindrey, que domine la vieille cit gauloise, et celle du Bassigny, o la Meuse borde les hauteurs de Clefmont, Bourmont, etc.,
1 Ex. : Dieue, Sommedieue, au sud de Verdun ; Nant-le-Grand, Nant-le-Petit, Nantois dans le Barrois ; Cousance, rivire entre la Meuse et l'Argonne, Cousante-aux-Bois prs de Commercy ; Dun-sur-Meuse, etc.

mme aspect de la valle, mmes lignes de relief, mme structure particulirement expressive de la contre. Nulle part le type de coteaux et de terrasses ne se droule avec plus de rgularit et de nettet. Au-dessus des riches prairies de la valle, les ctes calcaires du systme oolithique se dcoupent en angles saillants, s'vasent en forme de cirques, s'tagent en gradins successifs et comme tirs au cordeau, d'aprs une architecture naturelle qui emprunte la noblesse de ses lignes la conformation des matriaux sur lesquels elle s'exerce. Ce model se grave dans les yeux. Tout y est prcis et arrt. La plupart de ces coteaux dcoups ont leur nom. Souvent, sur les promontoires ou les monticules isols, des bourgs endormis maintenant, jadis guerriers, souvent hostiles entre eux, se regardent. Quelques-uns ont eu une histoire tragique ; tel, au bord du Monzon, ce plateau de la Mothe qui fut une ville dont il ne reste pas pierre sur pierre. D'ternels souvenirs de guerre planent sur ces frontires entre Lorraine, Bourgogne et Champagne. Ce fut longtemps une contre de passage, hrisse de bourgs fortifis, sillonne de voies romaines ; une des attaches intrieures par lesquelles se lient les rapports entre une grande partie du sol franais. Cette partie suprieure de la valle en est, en effet, la plus ouverte. Entre Neufchteau et Domrmy la rivire a fini de se constituer. Quoique dj blesse au contact des calcaires fissurs du bathonien (perte de Bazolles), elle se maintient, grce aux affluents qu'elle continue recruter sur sa droite dans les argiles du lias ; et pendant plus de 200 kilomtres, c'est--dire jusqu'au moment o elle vient toucher le pied de l'Ardenne, son rgime et ses crues resteront rgls par les pluies de ce bassin suprieur. Ici la valle est ample. Les terrains impermables, sur lesquels le ruissellement a eu prise, ne manquent pas ; et droite et gauche autour de Neufchteau des dblaiements ont aplani ou articul le model du sol, ouvert des voies. Dans la large valle qui vient obliquement, du Sud-Ouest, croiser celle de la Meuse, Liffol-le-Grand tait le point de dpart d'un roulage rest actif presque jusqu' nos jours vers le Barrois et la Champagne. En aval de Neufchteau, le village de Soulosse marque l'tape o la voie romaine de Langres quittait la valle de la Meuse pour gagner directement Toul. Le dernier des affluents importants, le Vair, vient ici, sur la droite, atteindre la rivire ; et de toutes parts des monticules dtachs se profilent dans la valle. Des lambeaux de bois les couronnent, mais des cultures garnissent leurs flancs. Ils dominent l'horizon, mais en laissant entre eux des intervalles par lesquels se glissent des routes, par o l'on devine des chappes vers le monde extrieur. De l'autre ct cependant, sur la rive gauche de la Meuse, en aval de Neufchteau, l'encadrement est plus continu. Il n'est interrompu que par des chancrures profondes et courtes. Dans ces ravins remplis d'arbres coule un ruisseau, rarement plus long que 6 7 kilomtres, l'origine duquel est une source qui a un nom, et le plus souvent aussi un village. Ces petites valles, ou vaux, se rptent entre Coussey et Vaucouleurs, comme autant d'annexes de la valle principale, c'est--dire de la Rivire. Si raide est la pente, que, du haut des plateaux qui les enserrent, on ne dcouvre qu'en arrivant immdiatement au-dessus vallon et village. L-haut rgnent des plateaux solitaires. Des bois les couvraient autrefois, les parsment aujourd'hui ; dans les parties claircies, entre les friches rocailleuses et de maigres gurets, s'allongent des routes sans fin ; mais le long de ces routes pas une maison, et l'on aperoit peine dans les champs quelques tres humains. Cependant ce pays fut jadis un lieu de passage. C'est une trange surprise que de rencontrer, sur le plateau nu que creuse le ravin sec de la Maldite, des restes d'amphithtre, de mosaques, d'une ville

romaine en un mot, sur laquelle vgte le village de Grand. D'o venait ce mouvement ? Et pourquoi des routes convergeaient-elles vers des lieux d'o la vie semble avoir disparu ? L'nigme s'explique, notre avis, par la valle de l'Ornain, dont ces ravins sont la naissance. Cette valle a trac la voie naturelle entre le Bassigny et la Champagne. Borde d'anciens marchs et de places fortes, Gondrecourt, Ligny, Bar-le-Duc, surmonte d'anciens oppida1, c'est une des plus anciennes voies par lesquelles aient communiqu les populations de ces contres. Elle tient les avenues de la Champagne, car on vite par elle les forts marcageuses qui en dfendaient jadis les abords ; et elle donne directement accs la plaine limoneuse et agricole du Perthois, vestibule de la grande plaine. Ces anciens rapports, qui contriburent l'importance politique du Barrois, impriment toute la contre une sorte de noblesse historique. Ces vieilles routes sont une partie de la vie d'autrefois. Elles nous disent comment circulaient les nouvelles, comment se formait chez les habitants l'ide du monde extrieur, quels taient les noms qui s'incrustaient dans les imaginations et les souvenirs. Quand les villes qu'elles traversaient ont dclin ou pri, les routes demeurent comme un dernier tmoignage de relations qui ont veill des sentiments et fait battre des curs2. Notre systme moderne de routes, il faut y prendre garde, a oblitr en grande partie ces anciens rapports. Tout y converge vers Paris. Ce n'tait pas vers Paris que regardaient autrefois ces hauts pays de Bassigny et de la Meuse ; la cit qui, pour eux, reprsentait le foyer lumineux, tait Reims. Quel nom, plus que celuil, tait rpt le long des routes qui de Langres ou de Toul convergeaient vers l'antique mtropole ? Le nom de saint Rmy revient frquemment dans la nomenclature gographique des pays de la haute Meuse : champs, bois, villages, fontaines se recommandent l'envi du patron de l'glise de Reims3. Cette rpercussion de rapports lointains, dans une nature discrte et recueillie, fait le charme singulier de la contre. Les routes sont nombreuses au voisinage de Domrmy-la-Pucelle. Les villages de la valle se voient, se touchent presque. Ils se partagent les champs et les prairies entre lesquels serpente la Meuse ; mais chacun a aussi sa part des versants rocailleux o m4rit la vigne, des taillis o paissent les moutons et, par-dessus tout cela, des bois qui s'tendent, parfois interrompus, mais toujours renaissants, couronnement sans fin des plateaux. Prairies et cultures, ptures et bois se succdent, se superposent, composent enfin le petit monde d'o les communauts villageoises, bien groupes, tiraient leurs ressources. L'ensemble forme une sorte de canton naturel. On y est profondment chez soi ; mais rien n'y sent l'isolement. On n'prouve pas du tout, sur ces confins de Lorraine, l'impression de sauvagerie qui nous assaille encore, par moments, au tournant de quelque chemin creux, dans certains pays de l'Ouest. La vie de village, surtout de villages rapprochs entre eux, voisins de routes menant au loin, entretient des conceptions et des habitudes bien

1 Camp du mont Cht, entre Naix et Boviolles. 2 Bien des choses du pass ne se perptuent que par les routes qui en conservent le

souvenir. Des abbayes, dont il ne reste pas une pierre, sont connues par leur chemin. On parle encore, dans certaines parties de la France, des maisons de force, sur le trajet que suivaient les forats vers Toulon. 3 Exemple : fontaine de Saint-Rmy, entre les bois de Pagny et de Saulxures ; id. dans le eau d'Amanty ; bois de Saint-Rmy, l'ouest de Chtenois ; Domrmy-aux-Bois, prs de Lrouville, etc.

diffrentes de celles qui naissent dans les hameaux, les fermes isoles parmi les landes et les arbres. La Meuse semble dj, vers Vaucouleurs, s'tre dfinitivement tablie dans sa gaine de roches calcaires corallignes. Dj de grands mandres abandonns se dessinent, comme si la rivire tait devenue impuissante remplir sa valle. Cependant cet aspect, qu'elle conservera plus loin depuis Commercy jusqu' Dun, n'est encore ici qu'une apparition temporaire. Le seuil entre Pagny et Toul, qu'elle ne tarde pas atteindre, a, comme on l'a dj vu, gard la trace de la pntration des eaux venues des Vosges. Sur la plaine, encore en partie marcageuse, des coteaux, dcoups avec une rgularit surprenante, sont les lambeaux que le dmantlement a respects. Il semblerait facile la Meuse de s'couler par la plaine qui s'ouvre elle au nord de Commercy. Les Ctes sont interrompues. La plaine argileuse de la Wovre communique librement par plusieurs passages avec sa valle, et s'tend ensuite sans obstacle. Des routes ont profit de ces passages. Commercy fonda jadis sur la possession de ces routes la petite puissance fodale de ses dam oiseaux. Mais si la Meuse a ttonn dans ces parages, elle a fini par se laisser ressaisir par le plateau calcaire dont les parois venaient momentanment de s'ouvrir. C'est ses dpens ; car dans ce plateau fissur une partie de ses eaux se perd ; et probablement ces infiltrations sont tout le secret des dfaillances qui, jusqu'au moment o elle en sort, lui donnent l'aspect d'une rivire devenue impuissante soutenir ses anciens mandres, et succombant en quelque sorte sous l'tendue de sa valle. Elle retrouvera, entre Stenay et Sedan, dans la traverse des terrains marneux qui bordent l'Ardenne, un renouveau de vigueur ; les affluents lui reviendront alors, et, certes, le mandre qu'elle dessine en aval de Sedan, et qui enserre la tristement fameuse pninsule d'Iges, n'a rien envier ceux des rivires rputes les plus vigoureuses. Mais en attendant cette rgnration de son rgime, la Meuse, dans son trajet l'intrieur de la zone calcaire, fait l'effet d'une rivire dchue1. Elle coule, ou plutt se trane, travers ses prairies, o pendant les scheresses d't on la cherche presque. Elle laisse se dtacher d'elle des bras sinueux qui languissent, s'endorment en petits bassins envahis par les herbes, se sparent du chenal principal. L'hiver, pourtant, la valle de prairies est parfois sous l'eau. Aussi est-ce au pied des ctes, sur les versants enrichis par les boulis calcaires que courent les routes, naissent les sources, s'chelonnent les villages. Des gus assez nombreux relient les deux rives, de sorte que le mme village a souvent ses prairies d'un ct et de l'autre. Parfois, un dtour de valle, quelque peron rocheux s'avance et barre presque l'issue. C'est une position dominante. Comme tout est concentr dans la valle (appele ici la Rivire), routes, villages, champs, la possession du barrage permet de matriser tout le pays : c'est le site de Saint-Mihiel, celui surtout de Verdun, o depuis les temps prhistoriques n'ont pas cess de se succder les citadelles. Au-dessus, autour, on peut dire partout, la fort rgne en effet ; seule vgtation que permette l'aridit de ces roches calcaires2. Pour l'habitant de la Rivire, c'est la Montagne, pauvre, solitaire, sauf quand il lui arrive d'tre traverse par quelque valle argileuse. Mais sur le versant oriental le nom de
1 Sa masse s'tant amoindrie, elle est incapable aujourd'hui de suivre les courbes du lit

primitif, dit M. W. M. Devis (La Seine, la Meuse et la Moselle, dans les Annales de Gographie, t. V, 1895, p. 43). 2 Plus de 78 p. 100 de la surface de ces roches (calcaire corallien) est encore aujourd'hui bois. Aucune autre nature de terrain, dans l'Est de la France, n'atteint cette proportion.

Montagne fait place celui de Ctes. Avec les sources reparaissent les riches cultures, les noyers, mirabelliers, la vigne ; et les villages se pressent au pied des Ctes, moins d'un kilomtre parfois l'un de l'autre. On a ses pieds ce spectacle, quand on monte sur un des promontoires au profil busqu par lesquels la Montagne fait saillie du ct de la Wovre. Et celle-ci, avec sa plaine o miroitent les tangs et ondulent les champs de bl, ne se termine que bien loin vers l'Est ; elle va jusqu' la sombre ligne boise qui accompagne la Moselle. Entre la Wovre d'une part, et de l'autre l'Argonne, dont les premiers tmoins ne tardent pas se dessiner l'ouest de Verdun, la valle de la Meuse vit de sa vie propre. Des bourgs, des groupes de villages sont le type ordinaire d'tablissements humains. Une trs petite partie de la population, peine 5 p. 100, est l'tat pars. Chaque village a son individualit prcise. Les mesures, souvent encore, varient de l'un l'autre. Plusieurs se spcialisaient jadis dans une industrie, qui donnait lieu des tournes priodiques s'tendant au loin dans tout le Nord et l'Ouest de la France. C'est ainsi que de la haute valle, du Bassigny notamment, partaient des fondeurs et des chaudronniers qui allaient exercer leur mtier en diffrentes rgions, et par lesquels le nom de Lorrain, entendu d'une faon trs gnrale, sinon inexacte, se rpandait dans les autres provinces de France. Contenue dans une enceinte de plateaux et de collines, la contre ne disposait pas, il est vrai, d'assez amples ressources pour qu'une puissante vie urbaine pt s'y dvelopper. Les villes vcurent pourtant d'une vie active par le commerce de transit. Tant que le commerce resta fidle aux anciennes directions que lui avaient traces les voies romaines, il y eut Verdun, Neufchteau, une frquentation notable de marchands, banquiers, changeurs, sur les routes qui, de Champagne et des Flandres, tendaient vers l'Allemagne du Sud et le Danube. Peu s'en fallut que ces villes ne devinssent, comme d'autres plus illustres sur les passages de l'Europe centrale, des rpubliques marchandes soudoyant et guidant des caravanes armes1. Mais la prosprit qui tient surtout au commerce de transit, est phmre. Elle est la merci des changements commerciaux ou politiques. Sur les confins des grandes nationalits en formation, le maintien de ces autonomies rpublicaines tait condamn d'avance. Ce petit pays digne et fier n'en a pas moins rempli ses destines, en scellant l'union intime entre la Lorraine et la France.

CHAPITRE IV. L'ALSACE.


UN large souffle de vie gnrale court travers la valle du Rhin. Les 300 kilomtres de routes le long des montagnes, qui courent de Mayence Mulhouse ou de Francfort Ble, sont pour l'habitant du Nord l'initiation de contres nouvelles. Le contraste est dj grand entre cette nature riante et varie et les plates Nerlandes ou les monotones plaines de l'Allemagne du Nord ; mais au del il en laisse entrevoir, ou souponner de plus grands encore. Toute une vision de rapports lointains se rsume dans ce fleuve charg de villes, qui serpente entre les coteaux de vignobles et les vieux chteaux. Dans le paysage idal, dont le peintre des vierges flamandes, Jean Van Eyck, aime faire le fond de ses tableaux, ce qui apparat par del les sinuosits infinies du fleuve, ce sont les Alpes neigeuses brillant par ciel clair l'horizon.

1 Ce que fut un instant Neufchteau, par exemple, au XIIIe sicle.

Ce fut, en effet, et c'est encore pour le Nord de l'Europe une des routes des pays d'outre-mont, comme aussi la voie par excellence de la Bourgogne et de la Provence. L'Ouest y trouve, de son ct, l'accs du Danube ou, par les passages de Hesse ou de Thuringe, celui de la Basse-Allemagne. Les rapports se croisent dans ce carrefour vraiment europen. Le jour o la France, chappant au cercle o s'tait d'abord enferme sa vue entre l'Escaut et la Loire, entra en contact avec la valle rhnane, fut pour elle la date d'une foule de rapports nouveaux. Elle apprit connatre une forme de germanisme trs diffrente de celui des Flamands et des Anglo-Saxons : le germanisme continental, li avec l'Italie, imprgn de civilisation ancienne. Elle entra plus pleinement dans la vie europenne. Le Rhin est un hte rcent dans la valle qui porte son nom. Lorsque, vers le commencement de la priode diluviale, ses eaux, par la porte drobe de Ble, commencrent se frayer passage dans la valle, ce fut d'abord dans la direction de l'Ouest qu'elles s'coulrent. Une trame de cailloux et graviers alpins, qu'on suit au sud d'Altkirch et de Dannemarie, dnonce l'ancienne liaison qui se forma, aux dbuts de la priode actuelle, avec la valle du Doubs. Ce fut la premire invasion de dbris alpins. La dpression forme entre la Foret Noire et les Vosges s'ouvrit alors pour la premire fois aux eaux sauvages des Alpes. Cependant il fallut encore attendre, pour que la valle et son fleuve, que l'enfoncement progressif de son niveau et dtourn vers le Nord l'irruption des eaux rhnanes. Le Rhin prit alors sa direction dfinitive ; il sillonna dans le sens de la longueur cette fosse o il n'avait pntr que tard, par effraction. Encore en sort-il, vers Bingen, comme il y entre, Ble, par un chemin de traverse, en sens contraire du prolongement de la valle ! N'importe : par la longueur de son trajet et le travail qu'il a accompli, le Rhin s'associe insparablement la valle dont il n'est pas l'auteur. Il la personnifie. Il symbolise son rle historique. Son nom seul est comme la condensation d'un long et mmorable pass. On ne voit pas ses eaux vertes fuir travers les peupliers et les saules sans ressentir le frisson de l'histoire. Mais l'Alsace n'est pas simplement une portion de la valle du Rhin ; c'est, dans ce cadre, une contre distincte. La valle s'inflchit nettement et se prolonge vers le Sud-Ouest. L commence l'Alsace, au vestibule qui mne vers la valle de la Sane. Les traits caractristiques dont se compose l'Alsace ne se dgagent pas tout de suite, quand on y pntre par Montbliard ou par Belfort. Au sortir de la brillante valle du Doubs, c'est d'abord une impression de tristesse. Les argiles lacustres d'poque tertiaire ont dpos un manteau de terres froides, parsemes d'tangs, uniforme, o dominent les prairies et les bois1. Les eaux indcises se trament dans ce paysage effac. Mais bientt, vers l'Est, commence un pays de collines, entre lesquelles l'Ill a nettement creus sa valle. La vigne s'y montre avec les calcaires. Le pays s'lve jusqu'aux plissements jurassiens de Ferrette. Sec et accident, il tranche sur ce qui l'avoisine l'Ouest et au Nord. Mais c'est encore la physionomie de la Franche-Comt plus que de l'Alsace. La physionomie de l'Alsace commence se dessiner, comme en raccourci, vers Thann, au pied des Vosges. A l'entre d'une riche valle qui s'enfonce

1 Ajoie.

profondment dans la montagne, la vieille cit tortueuse inaugure la srie des localits prospres qui se pressent la lisire des Vosges. Celles-ci prsentent l'Alsace leur bord fractur, le long duquel subsistent des lambeaux de roches calcaires, qui donnent ce versant une ceinture de collines dites sousvosgiennes. L se droule le glorieux vignoble. En longs talus adoucis, ces collines s'inclinent vers la plaine, finissant par disparatre sous le lss ou limon qui suit distance la bordure montagneuse. Les routes se pressent, la contre s'anime : c'est le commencement de la zone vivante o des valles basses dbouchent entre des coteaux exposs au soleil, en face des champs o tout vient souhait. Ici pourtant le lss n'est qu'une troite frange ; et la plaine qui s'tend au del vers l'Est a un aspect de taillis et de landes. Les maisons sont rares sur les 13 kilomtres qui sparent Cernay et Mulhouse, car le sol de gravier, qui laisse filtrer l'eau, est quasi rebelle aux cultures. L'origine de cet ingrat cailloutis est vosgienne ; ce sont les dbris que la Douter et la Thur ont entrans au cours des dmantlements qui ont rduit au niveau actuel les montagnes voisines. Souvent balaye par des vents secs, aucune autre partie de l'Alsace ne rappelle mieux l'tat de steppe par lequel, en juger d'aprs la faune, a pass, aux poques interglaciaires, l'Alsace entire. On y suit, le long d'un lambeau de fort, un tronon de la voie romaine qui venait de Besanon. Ce fut un lieu de passages et de foires. Situ au seuil de contres diverses, il servait aux changes et transactions priodiques avec Bourguignons, Comtois et Lorrains. L'Alsace s'y fournissait de btail, dont le manque s'est toujours fait un peu sentir dans ses campagnes ; et la plaine a conserv, de ce fait, son nom populaire, Ochsenfeld ou Champ des bufs. Partout, dans la physionomie complexe de l'Alsace, persiste le souvenir des actions torrentielles. Les puissantes masses de dbris qui furent entranes des montagnes, et, sous forme de graviers ou de cailloux, tales dans la plaine, entrent pour beaucoup dans l'aspect actuel et l'conomie gnrale du pays. A l'ouest de l'Ill, leur provenance est vosgienne. Souvent elles ont t recouvertes par des couches de lss, et n'existent plus alors que dans le sous-sol, l'tat de lits de graviers et de sables. Mais parfois elles occupent la surface mme et s'y talent. Aussitt revient, comme compagne insparable de ces sols infertiles, la fort ; chnes et pins continuent occuper encore en maltres de vastes espaces que la culture a renonc conqurir. On voit ainsi se succder, en correspondance avec les dbouchs des valles, d'anciens deltas torrentiels sous forme de nappes boises, qui, sporadiquement, interrompent la campagne plantureuse et fconde. La Fort de Brumath, et surtout la Fort Sainte, l'antique solitude silvestre et giboyeuse qui s'tend sur 14.000 hectares au nord de Haguenau, se maintiennent sur les sables rouges que la dcomposition des grs vosgiens a livrs l'action torrentielle. Dans la vie historique, comme dans l'volution gologique de la contre, ces forts sont un trait essentiel. Jadis plus vastes, elles furent des domaines de chasse, ou mme des lieux de spulture, en croire les tumulus nombreux dont elles sont parsemes. Elles s'associent aux souvenirs et aux lgendes ; elles font partie de l'image que l'Alsacien se fait de l'Alsace. La Hart, la fort par excellence du Sud de l'Alsace, qui commence Huningue et par une srie de dmembrements se prolonge jusque vers Markolsheim, est d'origine non vosgienne, mais alpine. Ses taillis de chnes et de charmes assez clairsems croissent sur le cne de dbris, de plus en plus allong par les eaux courantes, dont s'est dcharg le Rhin au dtour de Baie. Dans cette

construction gigantesque qu'il a difie lui-mme avec les matriaux arrachs aux Alpes, le Rhin n'est pas encore arriv creuser assez profondment son lit pour atteindre le substratum tertiaire. Il continuerait, sans le chenal o il a t artificiellement contenu, divaguer comme autrefois en sillons parallles, en sinueux mandres, en un lacis compliqu embrassant des marais ou des fies de verdure, Ried ou Grn. Il reviendrait visiter de temps autre le labyrinthe pittoresque des fourrs d'osiers, de joncs, de roseaux et de saules, o s'bat le gibier aquatique et qu'pient du haut des airs les oiseaux migrateurs. Cependant, dans la masse de dbris qui constitue le talus difi l'poque diluviale, le fleuve a entaill de lui-mme des terrasses successives. A Huningue elles se dessinent au nombre de trois ; elles s'abaissent ensuite et se simplifient graduellement, non sans former, entre le Rhin et la Hart, un talus toujours sensible qu'ont suivi les routes anciennes et modernes. Mais la nappe des eaux souterraines n'est pas arrte par ce talus ; elle s'introduit sous les graviers permables qui forment le sol de la Hart et des parties dfriches, bien qu'analogues, qui lui font suite. Ces graviers sont secs la surface ; les cours d'eau s'y infiltrent et disparaissent ; mais dans 11e sous-sol une couche de cailloutis ciments, toujours voisine de la surface, retient l'eau et la rend facile atteindre par des puits. Si le sol de graviers manque de fertilit, la prsence de l'eau fournit du moins aux tablissements humains une des conditions indispensables d'existence. Mais il suffit que cette nappe permable de graviers soit interrompue par quelque couche moins permable d'argile ou de limon, pour qu'une partie des eaux, dont le sous-sol est gorg dans la bande de plaine entre l'Ill et le Rhin, soit ramene la surface. Alors naissent des rivires parasites, simples rapparitions de la nappe souterraine o fraternisent alternativement les crues du Rhin et de l'Ill. La plupart des Graben qui, entre Colmar et Schlestadt, accompagnent paralllement le cours de l'Ill, n'ont pas d'autre origine. La plaine prend alors un aspect marcageux, bien sensible encore, malgr les digues, les drivations et les travaux de drainages qui reprsentent l'uvre de longues gnrations. Ce n'est plus la campagne, Land ; mais le marais, Ried. Comme le mot Hart rgne le long de la terrasse diluviale, celui de Ried revient souvent, soit aux abords de l'Ill, soit aux abords du Rhin. On devine de loin ces prairies marcageuses entre les taillis de saules qui les bordent. Ces particularits de l'hydrographie sont troitement lies aux conditions d'tablissement et de circulation. Les bords immdiats du fleuve ont attir de bonne heure des stations humaines ; le monde de vie animale qui s'y concentrait, surtout autrefois, tait un appt qu'ont d rechercher les plus anciens habitants. Mais le fleuve est un voisin incommode : il fallut utiliser, pour y btir des tablissements durables, les terrasses que l'inondation ne pouvait atteindre, ou bien les endroits resserrs o le passage tait momentanment affranchi des complications d'un large lacis fluvial. Ainsi commencrent des tablissements dont plusieurs ont subsist, dont d'autres n'ont eu qu'une existence prcaire. De bonne heure toutefois, la terrasse de la Hart offrit une voie commode, permettant de suivre le fleuve paralllement faible distance. La voie romaine de Ble Strasbourg se conforma cette direction, qu'avaient utilise sans doute de plus anciennes relations commerciales. Les tumulus nombreux de la Hart laissent entrevoir quelle fut l'importance des changes qui avaient lieu dans ces parages, ds l'ge du bronze, entre le Nord et le Sud.

Mais autant les routes se droulent naturellement dans le sens des rivires, autant la circulation transversale rencontre, ou surtout rencontrait d'obstacles. Villages et chemins de toute espce se concentrent sur les minces langues de terre qui s'allongent entre les lignes fluviales et marcageuses. On voit, intervalles rguliers, les villages se succder en files sur un seul rang. Ces lignes d'tablissements jalonnent les directions suivant lesquelles se meut la vie de la contre. Plus cartes vers le Sud, elles se rapprochent graduellement, comme les rivires elles-mmes, vers le Nord. Vers Strasbourg, le faisceau se noue. Jusque-l, c'est seulement entre Ble et le Doubs, au seuil de la Porte de Bourgogne, que les rapports sont multiples et aiss en tous sens. On comprend ainsi le lien qui rattacha la Haute-Alsace la Squanie celtique, qui plus tard la retint sous la dpendance de la mtropole ecclsiastique de Besanon. Importante comme rgion de transit, l'Alsace est aussi et surtout une terre qui a attir et fix de bonne heure la population, qui a nourri un dveloppement politique original. Le climat est remarquable. Il frappait par quelque chose de plus clair, de plus lumineux, l'attention de Gthe. Ce Rhnan de Francfort revoyait dans ses souvenirs d'Alsace les nuages qui pendant des semaines restent attachs aux montagnes, sans troubler la puret du ciel1 La remarque est fine et vraie. C'est au sud de Strasbourg et surtout sur le bord oriental des Vosges que la nbulosit accuse une dcroissance. Au tournant des Vosges mridionales, les vents pluvieux du Sud-Ouest se sont dchargs de leur fardeau de vapeurs ; ils sont descendants, c'est--dire plus secs. En fait, il ne tombe Colmar que la moiti de la hauteur moyenne de pluie qu'on constate Fribourg-en-Brisgau. Il arrive ainsi que, sur le bord occidental de cette plaine o les eaux regorgent, o l'on a vu dans des inondations restes fameuses l'Ill et le Rhin runir leurs eaux, il y a une zone sche o l'eau s'infiltre, parfois mme fait dfaut. Les rayons d'un soleil gnreux activent la vgtation et en prolongent la dure. L'apparition des feuilles est de quinze jours en avance sur l'Allemagne ; et, en automne, de belles journes chaudes achvent de faire mrir les vins capiteux des coteaux sousvosgiens. De Thann Mutzig, au bord des Vosges, la vigne marque le paysage d'une empreinte aussi imprieuse et exclusive qu' pernay ou qu' Beaune. On ne voit qu'elle entre les gros villages blancs aux maisons serres. Un trait de nature mridionale se prolonge par la lisire orientale des Vosges. Le chtaignier y atteint son extrme limite vers le Nord. La faune alsacienne compte mme plusieurs animaux d'origine franchement mridionale genette et lzard vert entre autres, qui retrouvent leur midi dans la zone calcaire et sche des collines sous-vosgiennes. L'homme a prospr aussi, il a profit de cette clmence accueillante de la nature. La clart du ciel et la douceur de vivre ont mis en lui de la gaiet. Le naturel de ce peuple est la joie, crivait le premier intendant franais qui gouverna l'Alsace. Pour bien des peuples venus de contres plus ingrates et plus sombres, ce pays a marqu le commencement d'mancipation de la vie besogneuse, l'panouissement joyeux dans une nature qui invite la fcondit et en donne l'exemple. Le secret de cette fcondit tient cette espce de sol qu'on appelle en Alsace le lss. Ce terrain privilgi occupe le long des montagnes une bande interrompue par les dbouchs des rivires. A la surface, c'est un sol brun, limoneux, propre
1 Dichlung und Wahrheit, 3e partie, liv. II.

la fabrication des briques, anim par de nombreuses tuileries ; mais dans les tranches verticales qui l'entrouvrent, le long des carrires ou des ravins secs qui le coupent, on voit, sous cette piderme, des couches friables d'un jaune clair o le calcaire dissous la surface se retrouve sous forme de concrtions ou poupes. Les eaux s'infiltrent travers ces couches. C'est comme un pais manteau qui couvre les pentes allonges des collines, o il s'lve jusqu' 380 et 400 mtres de hauteur absolue ; il a t dblay au contraire et il manque dans la rgion basse des Ried et des alluvions rcentes. Cette masse terreuse, y regarder de prs, est loin d'tre homogne. Elle se compose de couches de transport, diffrentes par l'ge du dpt et par les lments qui la constituent. Des lits de graviers, argiles, sables fluviatiles existent la base et reparaissent par intervalles entre des couches paisses de particules plus fines, o rien n'indique l'action des eaux. Quelques-unes de ces couches sont dcalcifies, preuve qu'elles ont t longtemps exposs l'action de l'air et des pluies. Ainsi la formation de ces dpts est l'uvre de longues priodes alternativement sches ou marques par des retours offensifs de rgime torrentiel. Une masse norme de dbris, depuis les graviers grossiers jusqu' la poussire impalpable, a t livre par les grandes destructions vosgiennes, l'action tour tour prpondrante des eaux torrentielles et des vents. Ces terrains constituent un sol nourricier qui a attir les animaux et les hommes. Partout o il rgne, soit Tagolsheim dans le Sundgau, soit Egisheim et en d'autres stations prs de Colmar, soit Achenheim prs de Strasbourg, des objets d'industrie primitive, des ossements humains parfois, indiquent une prise de possession trs ancienne, qui s'est poursuivie sans interruption sur les mmes lieux. C'est par cette zone que l'homme a fait la conqute de l'Alsace. Avant de desscher ses plaines noyes, de s'aventurer prs des eaux vagabondes, de dfricher forts et valles, c'est sur ces terrains naturellement secs, faciles travailler et fertiles, qu'il a fond, puis multipli ses tablissements. Sans la prsence de ce terroir bienfaisant, on s'expliquerait peu le caractre prcoce qui distingue nettement la civilisation de la contre. La bande de lss est ingalement rpartie le long des Vosges : Au Sud elle est troite, souvent interrompue ; elle abandonne encore aujourd'hui prs de la moiti de la Haute-Alsace aux bois ou aux landes. Mais au nord de Schlestadt et surtout entre Hochfelden et Strasbourg, dans le pays appel Kochersberg, elle s'tale : c'est la rgion rurale et agricole par excellence. Limite au Sud par la Bruche, l'Est et au Nord par les forts de Brumath et de Haguenau, elle s'lve vers l'Ouest par petits ressauts jusqu'au voisinage de Saverne. Les cultures y couvrent tout ; le type exclusif de peuplement est le village : villages atteignant rarement 500 habitants, mais trs rapprochs, d'aspect riche et cossu, avec leurs larges maisons en pis qu'gayent leurs poutres entrecroises, leurs balcons, leurs sculptures, leur entourage de vergers. L'Alsace est une contre de zones gographiques bien tranches, dont chacune a marqu son empreinte distincte sur l'homme. Le plantureux et riant village des plaines de lss ; le village troitement serr, bti en calcaire blanc, sur le vignoble ; la petite ville impriale et mure l'entre des valles ; puis et l, planant sur les hauteurs, les chteaux ruins, les mystrieuses fortifications de temps plus anciens encore : telles sont, dans leur rapport particulier avec les diffrences de relief et de sol, les formes trs dtermines, trs individuelles et trs prcises que les tablissements humains ont gards en Alsace. Partout de petites autonomies, tirant des conditions locales leur vie et leur physionomie propres.

Il est un point de la plaine o les terrasses de lss se prolongent plus avant que partout ailleurs. Denteles la base par des chancrures concaves qu'ont entailles d'anciens mandres de la Bruche, elles ne se terminent qu'aux bords de l'Ill, l'endroit o il multiplie ses bras avant de se jeter dans le Rhin. A Schiltigheim et Knigshofen, leurs dernires minences dominent l'le fluviale o se forma le noyau de Strasbourg. Un camp romain y succda quelque tablissement celtique. Ce fut une ville rhnane, mais surtout la ville des routes. De bonne heure, c'est vers l'Ouest, vers Knigshofen et les premires terrasses de lss que s'tendent des faubourgs. L aboutit la voie romaine qui vient de Saverne. Elle eut soin de se tenir sur ces plates-formes dcouvertes que l'inondation n'atteint pas, qui n'opposent pas de marais, o les rivires mmes sont rares, et qui par l ressemblent un pont naturel entre le Rhin et les Vosges. Celles-ci s'interrompent presque au nord-ouest de Strasbourg. Lorsque, vers Niederbronn, Wrth, Bouxwiller, Saverne, on se rapproche de leur bord, l'il est drout par les traits du paysage, il n'y retrouve plus le cadre habituel de la plaine. Des collines semes sans ordre remplacent le rideau des ctes sousvosgiennes ; il est visible qu'elles sont constitues par des pointements de roches diverses. Des sources minrales nombreuses se font jour. Ces indices font pressentir ce que l'observation gologique a constat : l'existence d'un champ de fractures trs tendu et trs morcel, tout un systme de dislocations et de failles, qui, dans cette partie de la faade vosgienne, hache la structure. Entre des compartiments enfoncs se dressent des lambeaux de roches, tmoins pars de ranges presque entirement dtruites. La continuit mme des Vosges semble atteinte. Les grs qui, au nord du Donon, en composent peu prs exclusivement la surface, se rduisent entre Saverne et Sarrebourg une bande qui n'a pas plus de 20 kilomtres de large. La monte mme, malgr les hardis lacets de la route dont Gthe parlait avec admiration, se rduit 250 ou 300 mtres au-dessus de Saverne : un tage franchir plutt qu'un col. Dans toute l'tendue de cette rgion effondre, les passages faciles se multiplient. Bitche, non moins que Saverne, offre une voie naturelle ; elle conduit vers Metz, comme celle de Saverne vers Toul et Paris. Cette chitine de relations se lie, Strasbourg, avec la navigation dsormais plus facile du Rhin, avec les voies qui, par la dpression de Pforzheim, se dirigent vers le Neckar et le Danube. L'importance de la cit o se nouent ces rapports ne pouvait que s'accrotre. Elle tenait les passages. On retrouvait la domination de ses vques sur les roches qui surmontent Saverne, comme sur les coteaux d'Offenburg, qui surveillent la rive droite du Rhin. Ce fut ainsi une nouvelle personnalit urbaine, commerante et guerrire, qui grandit dans la famille des cits d'Alsace. Elle les domine, comme la flche de sa cathdrale domine au loin les arbres parmi lesquels elle s'lance ; mais elle est des leurs. C'est une rpublique urbaine plutt qu'une capitale de province. L'Alsace resta toujours le pays fortement municipal, dont la vie ne s'est jamais concentre dans un seul foyer. De cette vie urbaine sont sorties les fcondes initiatives, aux temps de l'humanisme comme aux dbuts de l'industrie moderne. Chose remarquable cependant, l'autonomie de ces robustes individualits, urbaines, villageoises ou rgionales, n'a pas nui au sentiment de l'unit de la contre. Celle-ci a t aime et tudie comme peu d'autres. Une harmonie toujours prsente s'exhale de cet ensemble que le regard peut presque partout embrasser : la montagne, la plaine, le fleuve. Le monde de souvenirs et de

lgendes qui s'y rattache s'associe aux premires imaginations de l'enfance. Enfin mme cette nature d'Alsace, tout empreinte encore de l'action puissante des phnomnes gologiques, garde certains traits de nature primitive, pour lesquels est ordinairement mortel le contact d'une civilisation avance : l peuttre est son charme le plus exquis, le principe de son action profonde sur l'homme.

LIVRE II. ENTRE LES ALPES ET L'OCAN.


La France s'amincit entre les Alpes et l'Ocan. Il n'y a gure vol d'oiseau que 550 kilomtres entre Genve et La Rochelle, moins encore entre Grenoble et l'embouchure de la Gironde. Cette partie de notre territoire mnage ainsi aux populations et au commerce de la Suisse et de l'Italie du Nord une possibilit d'atteindre promptement l'Ocan. Les Romains tirrent parti de cette proximit, et tracrent de Lyon une voie gagnant directement l'Ocan. Des rapports se nourent ainsi entre l'Italie du Nord, la valle du Rhne, le Massif central et la Saintonge. Toutefois les conditions gnrales de structure opposent des obstacles. La rgion qui comprend les Alpes et le Jura, la valle du Rhne, le Massif central a t plisse et disloque plus qu'aucune autre. Des chanes se sont dresses, tandis que des compartiments d'corce terrestre s'enfonaient. La direction de ces accidents est gnralement du Sud au Nord ou du Nord au Sud : elle se rpte dans les valles du Rhne, de la Loire et de l'Allier, parties enfonces ; comme dans les chanes des Alpes et du Jura, dans les massifs du Vivarais et du Beaujolais, parties en saillie. Ces obstacles qu'il faut successivement traverser de l'Est l'Ouest, diminuent, il est vrai, vers le Nord. A Lyon, la barrire est dj attnue. On gagne par Tarare la valle de la Loire. Cependant il faut s'avancer encore plus loin vers le Nord et parvenir jusqu'au Charolais pour trouver un seuil o les montagnes s'effacent temporairement, et o il a t facile de pratiquer un canal de jonction entre la Sane et la Loire. Le Massif central, qu'on rencontre au del, s'abaisse et s'incline, dans son ensemble, vers l'Ouest. Toutefois les hauts plateaux du Limousin constituent avec les grands volcans d'Auvergne un noyau montagneux que les communications vitent, et qu'elles doivent tourner, soit au Nord par la Marche, soit au Sud par le Quercy et le Prigord. Telles sont les lignes gnrales qui doivent nous guider dans ce deuxime livre. La rgion dont nous abordons l'tude se subdivise naturellement en deux parties principales : 1 le sillon du Rhne et de la Sane avec son encadrement de montagnes ; 2 le Massif central et sa liaison avec les plateaux calcaires qui, l'Ouest, s'inclinent vers l'Ocan.

I. LE SILLON DE LA SANE ET DU RHNE.


ENTRE la zone des plissements alpins et le front de rsistance que les anciens massifs leur ont oppos l'Ouest, il s'est produit, comme entre les massifs de Bohme et les Carpates, une longue dpression. Il faudrait plutt dire une srie de dpressions, car elles diffrent entre elles de dimensions et de structure. Mais elles sont lies ensemble et tracent ainsi une voie qu'ont suivie les eaux et les hommes. Rien n'y rappelle l'harmonieuse symtrie de la valle du Rhin. Beaujolais et Jura, Cvennes et Alpes sont dissemblables ; les deux bords se montrent constamment dissymtriques. L'ancien bassin lacustre qui a prpar la

valle de la Sane et le fiord pliocne marin qui a fray la voie au Rhne, sont deux formes htrognes soudes ensemble. Chaque tape vers le Sud amne un changement d'aspect, d'autres rapports. Nous entrons dans une rgion o les oppositions se pressent, et o le contraste est la rgle. L'unit rside dans la direction que conserve ce sillon tourment, souvent rtrci, mais trs anciennement esquiss. Ce genre d'unit favorise l'tablissement d'une route de commerce, plutt que la formation d'un tat. Une certaine harmonie de proportion est ncessaire pour un dveloppement politique de quelque importance. Cet avantage, que possde le Bassin parisien, manque la valle du Rhne. Ce couloir trace un cadre trop troit pour que la vie d'un tat distinct s'y meuve l'aise.

CHAPITRE PREMIER. LA BOURGOGNE.


SE heurtant aux approches des Vosges, les chaines plisses du Jura, qui se dirigeaient vers le Nord-Est, s'inflchissent vers l'Est. Un intervalle s'ouvre ainsi, d'environ 20 kilomtres ; c'est la porte de Bourgogne. D'abord la contre, monotone, ondule entre des tangs, des prairies, des lambeaux de bois. Mais elle ne tarde pas s'accidenter ; et vers Belfort, pour peu que l'il soit exerc saisir les varits de formes de terrain, des singularits le frapperont. Le pays reste ouvert, partout pntrable, sans tre pourtant une plaine. Quelque chose de morcel, d'htrogne, perce dans les diverses aspects du relief et du sol. Les Ballons, brusquement termins, dominent de 800 mtres une nappe d'alluvions siliceuses dont la surface, seme d'tangs, est colore par des argiles rouges. La provenance de ces alluvions ne saurait faire doute ; elles viennent des Vosges ; mais le sol vosgien ne s'arrte pas l. et l, au nord et l'ouest de Belfort, des croupes arrondies, des dmes boiss s'lvent isolment : Salbert, Chrimont, Fort de Granges, la vgtation siliceuse, aux pentes humides, trempes de prairies et d'anciens marais. Au contraire, tranchant par leur couleur rousse, leur scheresse,- leur forme en perons, des buttes calcaires pointent et s'alignent : le roc arm et sculpt de Belfort, les Perches, le MontVaudois ; toute une srie de tmoins qui se succdent vers le Sud-Ouest. Ainsi semblent se pntrer, s'entrecroiser le pays vosgien et le pays jurassien. Ce morcellement et ce mlange de formes sont bien d'un pays de transition. L'incohrence des traits a t aggrave par les atterrissements confus accomplis par les eaux. Deux rgions se rencontrent et semblent s'essayer avant de se dployer part. L'une, toute vosgienne, est celle des grandes abbayes, des villes rouges construites en grs, Lure, Luxeuil, des valles ensevelies sous les cerisiers, des sources thermales dans les fentes profondes du sol. L'autre est celle des calcaires encadrant rgulirement des valles aux eaux brillantes, celle de la belle pierre grise qui communique Montbliard et Besanon l'aspect svre de leurs difices. Ce furent surtout les rocs calcaires qui, comme points de surveillance et de ralliement, dans ce carrefour de l'Europe, fixrent les premiers hommes. Nombre d'abris, camps, grottes en font foi. Ces forteresses naturelles servirent plus tard de crans d'arrt au passage des invasions. Le peuple qui en tenait les clefs devint une puissance politique. Strabon dit que les Squanes taient matres d'ouvrir ou de fermer aux Germains la route de la province romaine. L'avenue dont ils taient en possession tait la valle du Doubs, voie directe et magnifique, entre

le roc de Montbliard, voisin de l'antique Mandeure, et la boucle fluviale qui enlace troitement l'oppidum de Besanon. Au pied des talus raides et boiss se pressent les vignes, les cultures, les prs et les villages ; et la vieille cit militaire et ecclsiastique conserve avec ses grandes maisons en pierre, ses portes cintres, ses fontaines, quelque chose de la gravit romaine. Si l'on suivait le Jura, une chane d'analogies continues de sol et mme de vgtation nous mnerait, par les Pralpes calcaires, jusqu'au seuil de la Provence. Avec les Vosges, au contraire, la srie des massifs anciens s'interrompt pour ne reparatre qu'au Morvan. Une continuit souterraine, il est vrai, relie ces deux massifs ; sous la mince couverture de dpts sdimentaires qui les drobe, des pointements de roches archennes affleurent aux flancs des valles ; un petit massif primaire, au nord de Dole, fait mme pour un moment rapparatre les formes ballonnes et la vgtation siliceuse en plein pays jurassique1. On retrouve dans les directions des valles, trs frquemment orientes du Nord-Est au Sud-Ouest, les linaments d'une structure primitive, archaque, que n'ont pu entirement masquer les accidents postrieurs. Il n'en reste pas moins une lacune ; et, par le seuil qui interrompt ici le front du massif, se transmettent librement entre le Bassin de Paris et la valle de la Sane, les vents, les pluies, mille influences diverses. Ce seuil est la clbre rgion de passages qui fait communiquer la Mditerrane avec la Manche et la mer du Nord, qui a ciment les deux parties principales de la France. Mais ces passages divergent, et la physionomie mme du seuil change suivant la succession des roches qui le constituent. De la Bourgogne au plateau lorrain par Lamarche et Martigny, de Langres la Meuse et la Champagne par le Bassigny, de Dijon ou de Chagny par l'Auxois la valle de la Seine, les communications profitent de conditions diffrentes, ouvrent d'autres perspectives, crent entre les populations des rapports de nature diverse. Une parent intime relie la Lorraine mridionale et le Nord de la Bourgogne. Dans la rgion que les gographes appellent Faucilles, et les paysans la Vge, presque aucune diffrence de niveau ne spare les affluents de la Moselle de ceux de la Sane. L'accent local, le vocabulaire gographique avec ses dsinences en ey, l'aspect large et trapu des maisons, leur disposition intrieure se continuent d'une contre l'autre. Ce n'est pas l pourtant que se fait la soudure historique entre Lorraine et Bourgogne. La Vge se termine brusquement vers l'Ouest, devant un talus calcaire qui la domine d'environ 80 mtres. Il y a l un de ces accidents topographiques qui, par suite de l'inclinaison des couches vers le centre du Bassin parisien, vont se rptant entre les Vosges et Paris. On voit ainsi, chaque fois que la pente gologique amne des couches plus dures la surface, leur base affouille par les eaux se dresser en forme de talus ayant leur regard vers l'Est. C'est un de ces talus qui spare la Vge de la Plaine, les grs du calcaire. Le contraste est frappant. Sitt que ce calcaire coquillier, d'ge triasique, prend possession de la surface, le sol devient pierreux et sec, les champs remplacent les bois, le pays se dcouvre. Au lieu des communications sinueuses imposes dans la Vge par la multiplicit diffuse des eaux, les routes se droulent en droite ligne. Elles s'allongent, des lieues entires, sans dvier de leur direction : voies romaines, routes modernes. Le long de la voie romaine construite sur la corniche
1 Fort de la Serre, sur 17 kilomtres de long et 4 de large, atteignant 380 mtres de haut.

mme du talus calcaire, de faon dominer le pays, les villages agricoles se succdent brefs et rguliers intervalles. Ce pays, plan et dcouvert, fut pratiqu, parcouru, mis en culture avant les pays forestiers qui lui sont contigus, et qui, lorsqu'ils taient plus intacts, faisaient comme une ceinture forestire la Lorraine. Entre Lorraine et Bourgogne, l fut un des principaux passages, une des voies par lesquelles le vieux centre de Langres communiquait avec les pays mosellans. Si l'on continue vers l'Ouest, des couches moins anciennes viennent la surface ; et, avec elles, des pays nouveaux. Ce sont ici les marnes du lias, essentiellement aptes par leur impermabilit retenir les eaux que laissent filtrer les calcaires poreux et fissurs des couches suprieures. Aussi cette contre est-elle une des plus remarquables runions de sources. Six lieues environ, sur un plateau largement ondul que sillonne une voie romaine, sparent la fontaine de Meuse de la Marne naissante. Vers le Rhin, vers la Seine, vers le Rhne divergent dans un troit rayon des valles. Ces rivires naissantes ont creus dans les marnes des combes fertiles entamant par des cirques les plates-formes qui les surmontent. Des perons, des abrupts, de secs promontoires se dtachent ainsi entre des langues de sol arros et verdoyant. Il n'y a gure, entre les espaces buissonneux ou forestiers qui s'talent, que des bandes restreintes, des commencements de valles qui ne tardent pas s'carter. Mais dans ce cadre le mlange des eaux, des prairies et des champs, surmonts de forts, a suffi pour grouper dans des occupations communes des populations ayant conscience de leur unit, et pour former un pays spcial, que les habitants appellent proprement le Bassigny1. Si la vie y tait troite, n'y avait-il pas les routes depuis longtemps frquentes qui s'y croisent ? Vers les Pays-Bas, vers Reims, vers Sens des voies romaines avaient fix la circulation. L'oppidum d'un ancien peuple gaulois occupe le promontoire dont la Marne naissante a entaill la base. De trs loin sur le plateau tachet de taillis on voit de blancs rubans de routes se diriger vers les grandes et tristes constructions ecclsiastiques qui signalent Langres. L'aspect est en harmonie avec la svrit des horizons. Il n'y a point ici pour gner l'vocation de l'histoire l'importunit des bruits du prsent. La vie semble teinte. Peut-tre ne fut-elle jamais bien intense ; et cependant ces routes ont vu passer les marchands, les armes, et le sillage historique d'une circulation sculaire. Les marnes du lias ne tardent pas plonger, au Sud-Ouest de Langres, sous des couches plus rcentes. Imaginez alors de larges plates-formes calcaires inclines vers l'Ouest, tombant pic vers l'Est. Entre Langres et Dijon se droule la Montagne, le sec pays des eaux qui s'engouffrent, des valles rares dont le fond plat n'est inond que lorsque les pluies de l'hiver ont fait regorger les eaux souterraines ; pays pauvre, avec ses rares maisons grises couvertes en lauzes, mais sur lequel un air vivifiant distribue la vigueur et la sant. Sur le bord abrupt, qu'une faille presque rectiligne a dcoup au-dessus de la valle de la Sane, les eaux n'ont en gnral entaill que de courtes combes. Il semble, lorsqu'on arrive au pied de ces raides talus, qu'on se heurte contre un mur. Cependant, dans cette masse dure, deux brches ont t entailles, l o les eaux ont concentr leur effort. Chacune est devenue un passage historique :

1 Le nom, comme il est arriv souvent, s'est tendu historiquement au del de son cercle naturel. Ce qu'on appelle ainsi, dans le pays, c'est la haute valle de le Meuse jusque vers Bourmont. (L. Gallois, Le Bassigny, dans Annales de Gog., t. X, 1901, p. 115.)

l'un, aujourd'hui le plus frquent, est celui de Dijon, l'autre, plus anciennement connu des hommes, dbouche entre Nolay et Chagny. Au pied du mont de Rme, Rome-Chteau, promontoires calcaires qui gardent les vestiges d'tablissements d'ges anciens , s'insinuait la route dont les Romains firent une de leurs grandes voies vers Autun. La brche dijonnaise a un aspect imposant. Ruisselant avec imptuosit sur les pentes impermables de l'Auxois, les eaux ont entam au plus pais de sa masse le plateau calcaire. Elles l'ont dcoup en blocs isols, entre lesquels de secs ravins sont bords d'un ruissellement de pierrailles. On les voit, au-dessus de Dijon, chelonner en plans successifs leurs crtes boises au profil gomtrique. Parmi eux le Mont Affrique se distingue par son cne rgulier termin par un lger ensellement. A travers ce rideau de hauteurs on souponne plus qu'on ne voit le passage. L'il le saisit pourtant travers les lacunes qui individualisent chacun de ces pans dtachs. On sent qu'une force puissante a spar ici les tranches du plateau, en a morcel les lambeaux, et que, comme d'habitude, l'action mcanique des eaux a fray la voie aux hommes. Dans l'intervalle de ces chancrures, le bord oriental du plateau se droule rectiligne ; pendant 50 kilomtres, de Dijon Chagny, les mmes croupes rousstres ou grises, vignobles jusqu' mi-cte, taillis ou bois sur les crtes, bornent la vue. Mais leur pied une succession de bourgs, villages et petites villes, o d'un clocher l'autre il n'y a jamais plus d'une demi-lieue, se droule en bande non moins rgulire que celle des bois qui la dominent, des vignes qui l'entourent et des champs qui la bordent jusqu' 4 ou 5 kilomtres du pied de la Cte. A cette distance, en effet, commence encore un autre pays ; ce sont maintenant les prairies sur l'alluvion et les forts sur les sables qui prennent le dessus. Entre cette zone contigu la Sane et la Cte d'Or s'allongent paralllement la voie romaine, la route, le chemin de fer. Un groupe d'une quarantaine de mille habitants se ramasse comme une sorte de bourg continu que relierait une rue principale. Arrtons-nous sur ces traits ; ils nous fournissent des lments caractristiques. Nulle part ne se concentre mieux l'aspect net et rgl de ce qu'on peut appeler le paysage bourguignon. Il se compose de bandes minces, mais distinctes, communiquant aux habitants des valles, des coteaux, des plateaux des caractres bien reconnaissables et bien connus des uns et des autres. Entre les valles, entre les versants et les plateaux, les bois font de vastes taches d'isolement, de sorte que l'ensemble se compose de groupes spars les uns des autres, mais troitement agglomrs entre eux. Tout concourt favoriser ce mode de groupement : l'hydrographie trs concentre, en douix ou fontaines, les cultures de la vigne et d'arbres fruitiers. C'est comme l'avant-coureur de conditions que nous trouverons, exagres par le climat, aux bords de la Mditerrane, dans le Bas-Languedoc. A l'exception des parties trop arides pour que des populations puissent s'y tablir, l'homme trouve en abondance, presque sous la main, la pierre et le bois. II a ainsi facilement pour ses constructions et ses routes les matriaux ncessaires. La pierre, blanche et tendre, signale au loin les villages ; elle forme les gradins sur lesquels la terre est artificiellement retenue. Les routes, faciles tablir sur ce sol sec et presque naturellement empierr, percent les masses de forts. Une vie concentre sur des espaces restreints, mais entre lesquels la liaison est facile, rsulte de ces dispositions du sol. Si ces avantages s'ajoutent ceux du climat plus sec et plus ensoleill du versant oriental, on s'explique comment la Cte d'Or est devenue comme le point lumineux o s'est manifest le gnie bourguignon. L se trouvait mieux qu'une

aisance moyenne : quelque chose de ce superflu qui est ncessaire pour l'panouissement d'un gnie local. C'est dans ces contres calcaires plutt qu'aux bords de la Sane que s'est fixe la physionomie de la Bourgogne. Mais la belle et indolente rivire s'est toujours associe troitement aux destines des populations qui, de la Cte d'Or ou du Jura, la regardent. Qu'une goutte d'eau, dpose par les vents d'Ouest sur les htraies de la Vge, prenne la route du Sud et parvienne, aprs tant d'obstacles qui sembleraient lui barrer la route, jusqu' la Mditerrane : c'est l un fait assez anormal en apparence pour mriter explication. L'existence de la Sane a t prcde et prpare par une dpression contemporaine du soulvement du Jura. C'est l qu'a pris place, aux temps pliocnes, un lac dans le lit duquel se sont dposes les marnes qui forment le sous-sol et le principal niveau de sources de la Bresse et de la Ctire de Dombes. Ce lac se perdait vers le Nord en plages basses o s'est dpos en grains abondants le minerai de fer. Mais au Sud il s'coulait par la future valle du Rhne ; de sorte que le fait essentiel de la gographie actuelle, l'association de la Sane avec le Rhne, s'annonce dj dans la priode antrieure o la Sane se laisse deviner sous forme de lac et le Rhne sous celle de fiord. Ce lac de la Sane future a de toutes parts sollicit les cours d'eau. L'existence d'une dpression relativement profonde entre le Jura et les massifs qui lui font face, en abaissant le niveau de base, a attir de loin les rivires. Le domaine hydrographique de la rivire future s'est ainsi agrandi vers le Nord, aux dpens de celui de la Meuse et de la Moselle. Tout ale faisceau de rivires qui forme jusqu' Port-sur-Sane la partie suprieure du bassin, et dont le profil se raccorde mal avec celui de la section suivante1, n'est peut-tre que le rsultat d'une annexion au domaine mditerranen. D'normes quantits d'alluvions siliceuses dcelant une origine vosgienne se sont ainsi rpandues dans la valle de la Sane. Elles ont dpos les sables et galets qui, relevs en talus comme dans la Fort de Chaux, ou tals en nappes, supportent les grandes tendues de forts plates. Celles-ci bordent latralement la Sane, que l'on devine de loin son rideau de peupliers. Parfois, lorsque des pluies abondantes ont gonfl le lit de la Sane au confluent du Doubs, elle s'avise de ressusciter en partie l'ancien lac. Une immense nappe d'inondation s'tale sur la plaine, en cet endroit, presque dpourvue de pente. Malheur aux pauvres maisons en pis construites porte de la rivire ! Elles sont d'ailleurs isoles et rares. C'est sur les terrasses qui bordent la Sane distance, 10 ou 20 mtres au-dessus de son lit, que se sont groups, mais en moindre nombre qu'au pied des Ctes, les tablissements humains. Cette zone de forts et de prairies sujettes l'inondation, a t comme une limite entre la Bourgogne et la Bresse. Le parcours de la voie romaine de Chalon Besanon souligne une sparation naturelle et historique. Au Sud du Doubs, et sur la rive gauche de la Sane, s'tend sur un lit impermable la nappe de limon qui constitue la Bresse. Ce lit marneux, d'origine lacustre, arrte les eaux, entretient l'humidit, alimente le lacis compliqu des rivires. Autour de la Ctire de Dombes, sous l'amas de dbris glaciaires qui forme un dos de pays, c'est lui qui fait sourdre les eaux et paissit la ceinture d'arbres qui vers Trvoux contribue l'agrable paysage des bords de la Sane. Ces mamelons bressans
1 Pente de la Sane : de la source Port-sur-Sane, 0 m. 25 par kilomtre ; de Port-surSane Chaton, 0 m. 04.

avec les champs cultivs qui en occupent le haut, la maison mi-cte, les haies d'arbres et le buisson vers le bas, prs des prairies, des ruisseaux et des tangs, forment un ensemble trs coup, sous un ciel souvent orageux, capable de changer pour quelques heures les sentiers en torrents. En contraste avec la Bourgogne, les habitations y sont disperses ; les pierres manquent ; les villes ont un cachet rural. Toutefois la maison, avec ses greniers ouverts o pendent des pis de mas, a un air d'abondance rustique, auquel rpond l'humeur des habitants. C'est bien encore une de ces contres de vieille France auxquelles la varit des produits permettait presque de se suffire. C'est un pays, au sens propre du mot. On y et vcu trs retir, si par l'chancrure qui s'ouvre entre le Revermont et la Dombes, par Bourg et Ambrieux, la Bresse n'avait mnag la Savoie un passage dtourn vers la valle de la Sane. La Bourgogne est, au contraire, au plus haut degr une contre politique, place sur les routes de l'Europe. Les positions de villes, de centres fodaux, tiennent aux passages si nombreux que nous avons dcrits. La rapparition mme des roches granitiques dans le Morvan et le Charolais n'interrompt gure vers l'Ouest la libert des communications. Car toute cette extrmit septentrionale du Massif central a t tonnamment morcele. Au cur du Morvan, un ancien bassin permien, dont les schistes offraient aux eaux moins de rsistance, subsiste : c'est le bassin d'Autun, centre de voies romaines. Entre l'Autunois et le Charolais, une dpression allonge, que signalent les plus anciennes cartes de France1, partage ses eaux entre la Loire et la Sane. Entre le Charolais et le Mconnais, des accidents gologiques ont, par effondrement, produit une sorte de golfe de plaine que sillonne la Grogne et o s'est plac Cluny. Au point o la rivire quitte les terrains primitifs et dbouche parmi les calcaires, dans un horizon de prairies et de forts, la clbre abbaye dresse ses blanches tours romanes. Avantageusement plac pour influer la fois sur la Loire et sur la Sane, Cluny est nanmoins tout bourguignon, par le site et. par les hommes. On laisse derrire soi les vieux pays retirs, les landes de gents et bruyres o de vieilles femmes filent leur quenouille au bord des haies. Les sommets des montagnes, uss par la culture, deviennent gris et chauves ; mais sur leurs pentes s'tale, entre des murs de pierre sche, la grande range de vignobles, parsems de fermes riantes et ouvertes, de villages, de chteaux, qui descend sans interruption jusqu' la plaine aux hauts peupliers, dont Mcon tient l'entre. En face de ces ouvertures multiples, le Jura tourne vers la Sane sa belle valle du Doubs, ses riants bassins ou recules tailles par les eaux dans la bordure marneuse qui longe les calcaires. A. Salins, sige d'un comt puissant, s'amorce la route qui, par Pontarlier, coupe le Jura. Les grandes diagonales europennes, du Pas de Calais aux passages principaux des Alpes, traversent la valle de la Sane. Ainsi s'ouvre en directions diffrentes, largement associe ce qui l'entoure, la Bourgogne. La Mditerrane et les Pays-Bas, les pays rhnans et la France du Nord y ont ml leurs influences de civilisation et d'art. Les monastres bourguignons, Cluny et Cteaux, ppinires de fondations lointaines, centres d'organisation et de gouvernement, furent de vraies capitales de la Chrtient. La rivire n'a cr sur ses bords que des villes de batellerie et d'entrept ; c'est
1 Geografia di Francesco Berlinghieri, Fiorentino, in terza rima (Florence, vers 1478, infol.), carte 6.

surtout au pied des montagnes que se sont, de part et d'autre, fixs les siges d'influence politique. Il en est rsult un dualisme qui date de loin : il se montre dans la domination rivale des dues et des Squanes, qui se disputaient les pages de la Sane ; puis dans la juxtaposition des diocses ecclsiastiques de Langres et de Besanon, dans celle enfin de la France et de l'Empire. Trop envahie par les forts et par les eaux, la valle n'a pas l'ampleur et la force ncessaires pour fixer un centre de gravit politique. Il manqua toujours la Bourgogne une base territoriale en rapport avec l'tendue des relations qui s'y croisent. La position est propre inspirer des tentations illimites d'accroissement et de grandeur ; on s'explique le rve de Charles le Tmraire. Mais il y a dans la structure gographique un principe de faiblesse interne pour les dominations qui essayrent d'y prendre leur point d'appui.

CHAPITRE II. LA RGION LYONNAISE.


AUX approches de Lyon, les traits se concentrent. L'intervalle entre le bord de l'ancien massif et les chanes du Jura se rduit 40, puis 30 kilomtres. La dissymtrie et les contrastes, entre la zone plisse, d'un ct, et le massif d'achoppement, de l'autre, s'accusent mieux. Ils cessent d'tre attnus par l'cartement des lignes, par l'existence de couches sdimentaires en couverture sur les roches archennes ou en rideau devant elles. Aprs le Mont d'Or, dernire et grande vague qui se dresse au nord de Lyon, les coteaux calcaires disparaissent pour longtemps du bord oriental de la valle. On ne les retrouvera qu'aux abords de Valence, avec la Montagne de Crussol, dont la silhouette signale par sa couleur autant que par sa forme la rapparition des roches calcaires et le commencement du Midi. Entre le Jura mridional et les monts du Lyonnais, si voisins qu'ils soient, les contrastes abondent, dans le relief comme dans la vgtation et les habitants. Il est impossible de traverser le Jura sans conserver une image trs dfinie, trs nette. Cela tient la simplicit et la frquente rptition des mmes formes. Lorsqu'on peut, de quelque distance, en embrasser une certaine tendue, ses chitines semblent se confondre en une srie de lignes soutenues, allonges, qui ne sont ni denteles comme dans les Alpes, ni arrondies comme dans les vieux massifs. Lorsqu'on pntre, il est vrai, dans ce petit monde jurassien, on perd l'illusion de cette rgularit. Les crts abrupts, les cluses troites et courtes , les combes arrondies , les vals allongs, donnent un ensemble de formes qui n'est pas assurment sans grce et parfois sans grandeur. Mais les lignes soutenues reviennent sans cesse ; elles obsdent le regard et l'esprit. Le regard ne se promne pas sans fatigue sur les blanches rocailles sans eau. C'est seulement de loin en loin que, sur les plateaux fissurs et secs, quelque ravinement a t pouss assez bas pour mettre dcouvert les trsors cachs d'hydrographie souterraine. Alors des sources magnifiques miroitent entre les parois moussues des roches. Des rivires surgissent, formes ds leur naissance1. Brusquement, par des coudes, ces rivires passent d'un val un autre ; elles prtent leur force l'industrie, au flottage, mais non la navigation

1 Sources de la Loue, du Dessoubre, du Doubs. Orbe au-dessus de Vallorbe, etc.

; elles ne forment pas une valle unique, mais elles relient un chapelet de vals successifs. Le tout donne l'impression d'une masse homogne qui a conserv en partie sa structure primitive. La simplicit de cette structure se montre sinon intacte, du moins assez clairement encore dcouvert. Ces plis longitudinaux qui se droulent en faisceaux, divergeant ou convergeant tour tour, enferment entre eux des sillons de forme elliptique. C'est bien le canevas du dessin, celui qui retrace les voies primitives d'coulement des eaux. Il est arriv souvent, il est vrai, que le sommet des votes, dtruit par l'rosion, s'est transform en combe ; les rivires sont parvenues amincir, puis dtruire les parois interposes entre deux sillons limitrophes. Cependant es traits fondamentaux subsistent. Le val, entre les plis qui l'enlacent, reste l'unit principale, autonome dans son cadre. Des tranes de lacs montrent que le drainage est encore inachev. En se frayant travers chanes et, plateaux les voies capricieuses qu'elles ont adoptes, les rivires n'ont pas encore entirement russi entraner les couches de marnes et d'alluvions qui remplissent les parties synclinales des plis. Ces vals occupent les parties les plus hautes. Ils se rpartissent surtout l'Est et au Sud. Il faut franchir la zone du vignoble, puis celle des plateaux arides et forestiers qui lui succde au-dessus de 400 mtres. On voit alors, entre l'Ain et la Valserine, entre celle-ci et la Bienne, entre la Bienne et l'Ain, le long du cours suprieur de l'Ain et du Doubs, se dessiner de petites units cantonales qui ont leur nom spcial. Le Valromey, le val Mijoux, le val de Miges, et plusieurs autres, sont des noms et des entits vivantes. C'est d'aprs ces divisions que les habitants se connaissent et se distinguent. Entre les barres ou crtes de calcaires qui en dessinent l'encadrement, l'existence de ces populations des Vals tient aux qualits du sol marneux, d'ge nocomien, qui en occupe le fond. Assez argileux pour garder l'humidit, ce sol doit aux dbris calcaires qui s'y combinent avec l'argile une abondance de sels savoureux et une facilit se dsagrger et s'chauffer, qui le rendent trs propre la formation de prairies. Souvent, par bouquets pars, les arbres se mlent aux prs, et composent ainsi ces prs-bois o le feuillage filtrant les pluies, tamisant les rayons, prte son ombre aux vaches qui errent sur ces hauts lieux. C'est alors une impression de grande douceur. Des ptis communaux s'talent sur les versants rocailleux qui sparent le fond du val et le sommet des hauteurs. Enfin, bordant les cimes, des forts de sapins et d'picas semblent isoler du reste du monde ce petit coin cart. A la faveur de cette avantageuse combinaison de bois, de prairies, de pturages, laquelle s'ajoute la pierre btir, naquit, sans doute au Moyen ge, sous l'influence des glises ou des seigneurs qui cherchrent par des franchises1 y attirer des colons, un type intressant de vie pastorale. L'originalit de la gographie politique du Jura tient au dveloppement harmonique qu'a pris ce mode d'existence. Les ressources des ptis communaux se combinent avec celles des prairies. Pendant les longs hivers spars du monde, une industrie domestique des plus varies2 a pu lire domicile dans les belles et larges maisons de pierre, qu'on s'tonnerait de trouver des hauteurs de plus de 800 mtres, si la montagne n'en fournissait pas les matriaux. Ces cadres ferms de faible tendue ont rendu naturelle et facile la pratique des associations ou
1 Les Francs de Miges ; les Franches-Montagnes. 2 Boissellerie, tabletterie, plus tard horlogerie.

fruitires. Ils conviennent de petites socits concentres. Cependant aux ressources locales s'ajoutaient, autrefois surtout, des habitudes d'migration temporaire. Ces habitants des Vals, qui revendiquent pour eux seuls le titre de montagnots, taient connus dans l'ancienne France. Ceux de Grand-vaux se livraient au roulage ; ceux de Nantua allaient peigner le chanvre ; d'autres encore avaient leurs mtiers ambulants et temporaires. Bien des causes travaillent aujourd'hui dsagrger ces communauts cantonales ; il est souhaiter que l'esprit d'association et d'industrie les dfende. Elles sont, dans le corps national, un ferment d'esprit d'initiative et d'entreprise. Le Massif central projette au sud de Lyon son promontoire le plus occidental ; peron de roches de gneiss et de granit, qui semble avoir refoul devant lui les dernires chitines mridionales du Jura. Ds qu'on a dpass vers le Sud la route qui par Beaujeu mne de la Sane la Loire, les altitudes augmentent ; et le Massif, si dfigur auparavant par les dislocations rcentes, laisse de nouveau entrevoir les linaments de sa structure. En saillie et surtout en creux, dans les dpressions o l'rosion a rencontr des couches moins dures, la direction du Sud-Ouest au Nord-Est se rpte avec une insistance marque1. Ce ne sont plus ici les lignes rigides, les crts abrupts, les chanes minces du Jura, mais des formes bombes, trapues, largement modeles. L'rosion a t pousse assez loin pour que la houille affleure dans les principales dpressions. Par son extrmit occidentale, le Massif s'avance par del la Sane ; elle le coupe prs de son embouchure. Le Rhne, au sortir de Lyon, commence par en raser le pied, et finit par s'y engager son tour. De Givors Condrieu ses eaux filent avec rapidit entre des croupes qui les enveloppent de larges ondulations, comme le Rhin Bingen. On suit encore, bien loin au del, la trace des signalements de houille, le prolongement souterrain des roches anciennes vers l'Est. Pourtant le Massif robuste a subi l'usure des ges. Il s'lve d'abord par une rampe brusque d'une centaine de mtres immdiatement sur la rive droite du fleuve. C'est la transition vers une large terrasse qu'on voit d'un mouvement continu suivre lentement une allure ascensionnelle. La surface n'en est chancre que de loin en loin par des anfractuosits, sur les flancs desquelles pendent des lambeaux de bois. Elle est cultive, couverte jusqu' 400 mtres de nombreux villages. Un vieux nom de pays, Jarez, la dsigne. C'est au-dessus de ce socle qu'en arrire-plan se montrent les vritables montagnes du Massif. Leur saillie correspond aux parties dures sur lesquelles l'rosion a eu moins de prise. La montagne porphyrique de Tarare se dresse ainsi au passage de la clbre route de Roanne Lyon, route ordinaire jadis entre Paris et l'Italie ou la Provence, que remmore Rabelais, que redoute Mme de Svign pour sa fille. La masse granitique du Mont Pilat monte, au sud de Vienne, jusqu' 1434 mtres. La neige couvre encore la fin de mai sa cime. Si, travers les forts qui garnissent ses versants, on y parvient, on voit comme nu le noyau de la montagne. Comme sur le Bhmerwald ou sur le Brocken, le sommet est encombr d'amas de blocs ; ce sont les chirats ou cheires, suivant l'expression usite dans le Massif central.

1 La direction du Sud-Ouest au Nord-Est est celle des anciennes rides formes l'poque des plissements qui signalrent la fin des temps primaires. Ces traits primitifs de structure ne se montrent plus que et l dans le relief actuel, cause des bouleversements qui les ont remanis pendant la priode tertiaire. Alors, en effet, travers les anciens plis, se sont produites les grandes fractures, principalement diriges du Sud au Nord, qui dominent aujourd'hui dans la physionomie du relief.

L seulement le vieux colosse se montre encore sensible l'attaque des mtores. Tandis que les flancs des Alpes calcaires disparaissent souvent sous les boulis, sur les flancs infrieurs du Pilat les dbris d'usure ont disparu, balays au loin, ensevelis sous la vgtation, ou transforms, ciments en roches nouvelles. C'est donc une masse peu articule qui s'tale ainsi entre la valle de la Sane et du Rhne et celle de la Loire. Presque partout dfriche, elle ne garde de la fort primitive que des lambeaux, des bouquets d'arbres, mais partout rpandus. Il n'y a point ici place pour la vie pastorale du Jura ; quand ce n'est pas la culture qui remplace la fort, ce qui apparat c'est la lande, l'pais fourr d'ajoncs et de bruyres. De petites sources dissmines partout rendent les prs humides. La contre se prsente comme un assemblage de hameaux, maisons, villages et petites villes couvrant de leurs champs, de leurs prs et de leurs petits bois les larges croupes et les valles troites. Les rivires qui rayonnent autour du Pilat ont un dbit qui fut de bonne heure utilis pour des moulins, des scieries et, disent les anciennes cartes, toute espce d'artifices. Partout ailleurs le tissage s'implanta, dans ces maisons de paysans-montagnards, comme une ncessit de l'existence. L'industrie n'est pas d'hier dans toute cette rgion qui va de Tarare Saint-tienne et Annonay. Elle y est ne sous forme de travail local, domestique, pars, en conformit avec des conditions de sol qui rpugnaient la concentration. Les industries urbaines qui ont grandi proximit ont communiqu la vitalit et la sve. Mais ces humbles origines se retrouvent dans le caractre de l'industrie lyonnaise, qui est rgionale autant qu'urbaine. Contre ce promontoire avanc du Massif central sont venus battre les torrents des Alpes. Avec la force emprunte aux anciens glaciers, ils en ont entam la base ; ils ont plaqu des amas de dbris sur les coteaux de Fourvire ; des blocs erratiques sont rests gisants jusqu'aux Brotteaux et sur le plateau de la CroixRousse. C'est l, sur cette raide barre de coteaux que rase de prs la Sane, puis dans la presqu'Ile fluviale qui s'allonge, leur base, qu'est n Lyon. Il adhre troitement au Massif. Il lui emprunte la force de sa position naturelle. Il y tient par les racines de son industrie. Nous voil en face d'un phnomne nouveau : une grande ville historique, qui est en mme temps une des mtropoles commerciales et industrielles du monde moderne ; un de ces centres d'activits diverses, qui, aprs s'tre forms sous l'influence des conditions locales, modifient leur tour, par le rayonnement qu'ils exercent, le milieu ambiant. C'est presque toujours quelque chose de fort humble que les premiers germes qui dcident sur un point la fixation d'un groupe d'hommes : germe frle qui a besoin de s'appuyer une dfense naturelle. Celle-ci ne manqua pas Lyon. Il est significatif que le premier mot prononc par un gographe sur Lyon soit le mot d'acropole : , dit Strabon. C'est une protection, en effet, que ce raide coteau de Fourvire, mais surtout le double foss que tracent en s'allongeant paralllement, avant de se confondre, le Rhne et la Sane. En dposant latralement leurs alluvions, en formant une srie d'Iles destines se souder ou tre soudes ensemble, les deux fleuves ont circonscrit un berceau de ville. Elle a d, pour s'adapter l'espace, hausser ses maisons, multiplier les tages, rtrcir ses rues, multiplier ses ruelles ; ainsi s'est grave sur la physionomie un air de svrit un peu sombre qui tonne aux abords du Midi. La protection n'tait pas superflue, car nulle position n'tait plus menace. La valle du Rhne fut longtemps une grande voie d'aventures et de guerres. Il

suffit de voir ses coteaux hrisss de chteaux en ruines, ses vieilles villes fortifies, ses bourgs qui escaladent des pitons rocheux, pour revivre cette ancienne histoire. Jadis toute la population tait cantonne sur les hauteurs. Dans la plaine sans dfense, il n'y a gure que des choses d'hier, maisons dissmines, usines, quelques bourgades neuves. Lyon avait de tous cts des voisins qui pouvaient tre dangereux. Entre le Forez et le Beaujolais, dont les seigneurs tenaient les passages du Massif central, et d'autre part entre la Savoie et le Dauphin, tats rivaux souvent en conflit, la constitution d'une autonomie municipale tait alatoire. Aussi Lyon est-il rest longtemps confin derrire son foss du Rhne. Il ne l'a franchi que tard. Peu peu, cependant, la tte de pont sur la rive gauche appela la convergence des routes. Sur ces grands fleuves, Rhne, Rhin, Danube, dont le passage est difficile, le dualisme urbain des deux rives est presque de rigueur. Tard venue dans la croissance normale de la mtropole lyonnaise, cette nouvelle ville, La Guillotire, n'a conserv dans son aspect rien de la premire ; elle s'y ajoute, sans s'y incorporer. Elle ne participe pas sa physionomie historique. C'est donc une agglutination de villes diverses qui se groupe aux bords de la Sane et du Rhne. L'ensemble pourtant n'est pas discordant. Ce mlange de collines de ravins, de cours d'eau diffrents de couleur et de rgime, avec la plaine immense qui vers l'Est se perd dans la fume et la brume, compose un site urbain pittoresque, qui ferait plutt penser Budapest, dimbourg ou Stockholm qu'aux grandes villes topographie plate qu'a multiplies notre poque. Les voies fluviales ont t pendant longtemps les principales voies de circulation et de transport. Lyon est une tape ncessaire. Il se trouve vrai dire au confluent de trois rivires, car le cours suprieur du Rhne a son rgime et sa batellerie spciales, qui s'y terminent. De l venaient les rigues ou savoyardes, souvent dpeces l'arrive, qui apportaient Lyon les fruits de ce grand verger de la Savoie, et surtout les pierres calcaires qui en ont fait une cit monumentale. L se terminait l'antique et importante navigation de la Sane. Il fallait, en effet, d'autres formes de bateaux, d'autres pilotes pour se livrer au courant rapide du Rhne : c'est dans les bas quartiers de la pninsule lyonnaise, ou vers Vienne, Condrieu, que se recrutaient les mariniers habitus au danger du fleuve, un de ces types de corporations originales que la vieille France a connues. Par cette batellerie qui de Lyon Pont-Saint-Esprit et Arles se liait la Mditerrane, l'Orient remontait en droite ligne jusqu'au cur de la vieille Gaule. Parmi la srie de villes aqueducs et amphithtres qui se droule le long du fleuve, Lyon est la plus loigne vers le Nord ; et pourtant cette ville regarde plus loin que toutes les autres vers le Sud. Hellnique et romaine, elle regardait jadis vers la Syrie et l'Orient ; ses perspectives aujourd'hui s'tendent jusqu' l'Extrme-Orient et la Chine. C'est que, par vocation, par tradition, Lyon est un grand march, un centre de ngoce et de capitaux. Son importance a commenc par ses foires. Comme port fluvial, son rle a t dpass, il l'est aujourd'hui de beaucoup par Paris, Berlin, Mannheim. Mais l'originalit de Lyon est dans les multiples attaches qui lient son dveloppement celui des contres voisines. Les racines de sa prosprit sont complexes ; elles tiennent avec d'autant plus de solidit. C'est une cit rgionale qui, pour la contre qui gravite autour d'elle, est la ville par excellence ; mais c'est aussi une cit europenne. La Mditerrane eut sa part dans la prcoce fortune de cet emporium, mais la principale part en revint aux Alpes.

Il est bien rare que du haut des coteaux, souvent embrums, de Lyon, les Alpes se laissent apercevoir. Elles ne sont pas loin pourtant. Elles sont mme prsentes, peut-on dire, sous la forme de graviers, de blocs, de dbris de tout calibre que leurs glaciers d'autrefois ont laisss. Si le Massif central pntre dans Lyon mme, Lyon n'en est pas moins une ville de l'avant-pays alpin. Sur la priphrie extrieure des Alpes, des bords de la Sane ceux du Danube, s'tend une bande de contres vers laquelle affluent les routes de l'Europe. A distance encore, mais porte des passages, combinant les avantages de la plaine avec la surveillance des cols internationaux, une brillante ceinture de villes a grandi : villes de commerce, de relations lointaines, d'entreprises, sur lesquelles l'art a souvent jet son aurole. Augsbourg, Zurich, Ble, Lyon, entre autres cits de mme type, font partie de la mme constellation urbaine. Avec toutes les diffrences qui d'ailleurs les sparent, elles gardent des traits communs, qu'elles doivent au mouvement de relations internationales qui se nouent autour des Alpes. Lyon, comme Ble, est nourricier d'industries dans tout le rayon de contres qui l'entoure. C'est un lieu de rencontre de peuples, une de ces villes que la Chrtient du Moyen ge aimait choisir pour des assises cumniques. Soit qu'on gagnt le Petit Saint-Bernard ou le Mont Cenis, soit mme qu'on s'achemint vers le Mont Genvre, il tait sur la route. Par Aoste, Bourgoin, ou Crmieu, par. Vizille, Grenoble et Moirans, par Die et Valence, les voies romaines, si longtemps suivies, convergeaient vers Lyon ou Vienne. Trop enferme dans son cirque de montagnes, Vienne a d cder devant son ancienne rivale. C'est Lyon que les voies alpestres se sont noues au faisceau des routes gagnant la Loire ou remontant la Sane. Lorsqu'on a travers la grande plaine de graviers qui s'tend l'Est, et qu'envahit graduellement la banlieue industrielle, on trouve une srie de collines, s'allongeant en mince charpe, tranges par l'isolement de leur silhouette. D'anciens bourgs fortifis, des chteaux en ruines les couronnent, anciennes sentinelles en vedette aux abords des routes de l'Italie. Au del, et spare par une dpression de prairies et de marcages, la ville de Crmieu occupe avec sa vieille enceinte l'entre des dfils d'un petit massif calcaire, dernier lambeau du Jura s'avanant jusqu' huit lieues de Lyon. Tout le cadre de la topographie lyonnaise se ramasse sous les yeux. Tandis qu' l'Ouest le regard s'arrte la barre des ctes de Fourvire, on voit au Nord se drouler, sans accidents, la monotone ligne boise de la Dombes. C'est par cette plaine, ouverte au passage des armes, aujourd'hui aux envahissements de l'industrie, que les Alpes, poussant leurs glaciers, atteignirent le front du Massif central. Lorsqu'ils commencrent se retirer, de grandes moraines furent abandonnes par eux. Les collines qui se dressent trangement d'Heyrieux Anthon sont d'anciennes moraines, et la plaine de graviers qui s'incline en avant par une pente rapide, quoique peine sensible, jusqu'au fleuve, n'est autre chose qu'un talus de dbris tal par les torrents qui s'en chappaient1. Nous venons de voir quel concours remarquable de causes gographiques se rsume en Lyon. Il y a quelque chose de plus. Le dveloppement de cette ville montre une suite logique, un effort sans cesse renouvel. L'esprit urbain y est fond sur des traditions trs anciennes ; et il est vivace, avec pleine conscience de lui-mme. Ses manifestations sont diverses ; l'originalit qui se marque dans
1 Voir la feuille de la carte d'tat-major au 1/80.000e (n 168, Lyon).

l'indus -trie et les affaires respire aussi dans l'art, la pense, la charit lyonnaises. Dans cet esprit urbain si fort est le principal gage de l'avenir que peut encore se promettre la grande cit. Lyon a-t-il ralis toutes ses possibilits gographiques ? A-t-il tir parti de toutes les ressources que la nature a runies en ce lieu ? La question se justifie pour une ville qui a donn tant de preuves d'initiative. Il sera temps d'y rpondre affirmativement lorsque Lyon sera devenu un port fluvial vraiment moderne, et quand il aura pli au service de son travail la force que lui offre la pente du Rhne, principe d'inpuisable nergie.

CHAPITRE III. LES ALPES FRANAISES.


IL y a une contre o se montre d'une faon saisissante le rapport entre la gographie du prsent et celle du pass, c'est la valle du Rhne. Guettard, l'un des prcurseurs de la gologie en France, l'appelait le pays des cailloux. D'normes destructions ont laiss partout leurs dbris. Les cours d'eau ont ttonn ; plusieurs sont nouveaux dans les lits qu'ils ont adopts, et l'on voit les traces de ceux qu'ils ont dlaisss. Tout annonce une rgion jeune, o les forces de destruction et de transport ne sont pas encore parvenues un tat complet d'quilibre. C'est qu'en effet l'histoire de la valle est celle mme des Alpes ; et les Alpes occidentales sont, par l'ge des plissements qui ont achev de les constituer, une des chanes qu'on peut appeler jeunes. La dpression correspond au soulvement ; elle est en relation avec la compression des plis contre un massif de rsistance. Elle apparat trs anciennement, mais ce n'est que depuis la priode miocne qu'elle prend la forme que nous voyons. Pendant que les Alpes traversaient leur crise dfinitive de redressement, la mer qui, semblable une Adriatique, longeait leur zone extrieure, se remplit de grs, de mollasse, des dbris de roches qu'y prcipitait une destruction intense ; d'normes masses de poudingues s'entassrent sur ses bords. Quand elle se desscha, les torrents affluant du cur des Alpes creusrent des valles. La place future du Rhne et de ses principaux affluents tait dj marque. Mais auparavant un mouvement d'immersion, datant de l'poque pliocne et contemporain de la dernire srie d'ruptions volcaniques du Massif central, ramena encore la mer jusqu'au sud de Lyon, aux environs de Vienne. On reconnat ses contours aux marnes qu'elle a dposes : ce sont ceux de la valle actuelle. L're pliocne n'est pas encore finie que dj commence la priode de refroidissement qui enfle dmesurment les glaciers et les fait descendre dans les plaines. Le lit du fleuve, qui suit la direction de l'ancien fiord marin, est remblay, creus successivement divers niveaux ; mais son chenal est dsormais trac ; on peut dire que le Rhne, l'Isre, etc., sont constitus, sauf les dplacements partiels que des amas accumuls au hasard leur feront encore subir. Ainsi ces cours d'eaux gris et troubles, aliments par les glaciers, sont les descendants directs des torrents qui, depuis les grands mouvements alpins, ont entaill des valles et des coupures travers les Alpes et sur leurs abords. Ils continuent charrier et dtruire ; leur pente est encore considrable, parfois norme ; leur dbit (Rhne, Isre) est puissant. Mais toute cette nergie n'est qu'une image affaiblie du pass. Elle se rsume en un mot : ce sont les agents

de destruction des Alpes. Celles-ci sont une ruine. L'tendue de leurs dbris l'emporte encore sur la majest de leur hauteur. Une sorte de paradoxe topographique nous frappe l'examen de la carte1. En avant du dbouch des rivires alpines dans la valle du Rhne, entre ce fleuve et l'Isre, un norme plateau de dbris s'lve, haut en moyenne de 4 500 mtres, dominant par un brusque ressaut le niveau de l'Isre au coude de Voreppe. C'est une masse de poudingues, encore en voie de dcomposition, qui rsulte d'une phase antrieure de destruction des Alpes. La dcomposition a engendr une sorte de glaise qui couvre en nappe ces plateaux. Ce limon impermable et dcalcifi, et l recouvert de terrains de transport, en a fait un sol de fort, d'tangs, de terres froides. Il est ravin par des valles troites et parallles. L'une d'elles, celle des Bivres, tonne par sa largeur. Seme de galets, elle est presque sans eau la surface ; mais l'eau n'est pas loin, elle filtre en dessous et nourrit les racines des arbres. C'est une ancienne voie suivie par l'Isre, et qu'elle a abandonne pour se frayer travers la molasse le profond ravin o elle coule aujourd'hui vers Saint-Marcellin. Ces plateaux sylvestres n'ont t peupls que tard ; ils ne le sont encore que faiblement. A leur extrmit sur le Rhne, entre Vienne et Saint-Vallier, une vieille forteresse en ruines, Albon, fut le berceau des princes du pays, les Dauphins. A la rgion des plateaux succde l'Est celle des valles. Ces coupures transversales, une des originalits les plus remarquables du systme alpin, sont des cluses pratiques, comme dans le Jura, perpendiculairement la direction des plis ; mais tandis que dans le Jura elles ne coupent que des chanons, elles tranchent les Alpes presque de part en part. Relies, communiquant entre elles, elles ouvrent des avenues jusqu'au cur de la chane. Elles correspondent des cassures, qu'ont largies les glaciers et les torrents. Rien ne ressemble moins un sillon rgulier. La mme rivire traverse tour tour des brches abruptes, de longs couloirs, d'anciens bassins lacustres. Ainsi ces bassins, que relient ensemble les flots de l'Arve, de l'Isre, de l'Arc, ne constituent pas une seule valle, mais une srie de compartiments qui vivent chacun sous leurs noms distinctifs. Ici la valle de Chamonix, puis le bassin de Sallanches. L, entre les glaciers d'o sort l'Isre, le val de Tignes ; puis la riante Tarentaise ; puis l'tincelant Graisivaudan. L'Arc relie par de sombres couloirs la haute et la basse Maurienne. Autant de pays divers, quoique unis par la mme rivire. Leur niveau, rabot par les glaciers qui, dans les parties troites et encombres, ont exerc une corrosion intense, puis creus par des rivires de pente norme, s'abaisse rapidement. Celui de l'Isre tombe moins de 400 mtres Moutiers, 300 au confluent de l'Arc, et ne tarde pas se dprimer jusqu' un point extraordinaire (208 mtres devant Grenoble). Ce sont alors des plaines qui s'insinuent dans les replis des montagnes. Ainsi des contrastes de relief, de formes, de vgtation se ramassent sans cesse sous les yeux. Au-dessus de Gex, du Chablais, du Faucigny, les grands patriarches blancs que domine peine le dme culminant de l'Europe ; audessus de Grenoble, les dentelures neigeuses de Belledonne ; puis, le peuple des massifs calcaires, monde de crneaux et de corniches, d'o surgissent par
1 On peut consulter, pour l'ensemble des phnomnes dcrits dans ce paragraphe, la

carte de France l'chelle de 1 : 500000 (Carte de France dresse au dpt des fortifications, feuille IX).

moments des pics aigus auxquels le Jura ne nous a pas habitus : Tournette, Parmelan, Grand Som, Chamechaude ; les calcaires clatants et marmorens, de structure corallienne, enfermant dans leurs enceintes d'troites et longues valles, celles d'Entremont, des Bauges. Et partout ailleurs, enveloppant tout, rayonne une nature luxuriante o une chose surtout frappe, l'abondance des arbres : forts de cerisiers vian, Saint-Gingolph ; chtaigniers du Chablais ; lisire de chtaigneraies entre les prairies et les sapins dans la valle d'Albertville ; forts de noyers dans la valle de Saint-Marcellin. Arbres au feuillage clair et large, qui prludent dj la nature de la Mditerrane. Le soleil, qui fait panouir leur feuillage, mrit la vigne jusqu' 800 mtres dans la Maurienne, tapisse de bois les parois calcaires. Des pluies, croissant de l'hiver l'automne, dpassant un taux annuel d'un mtre, rparties, en Savoie, sur plus de cent cinquante jours, contribuent, avec la nature du sol, entretenir une humidit verdoyante. Paysage unique dans l'Europe occidentale, qui fait pendant la Brianza milanaise ; verger magnifique qu'on ne trouve plus vers le Sud au climat plus sec, au del du Lans, du Vercors, du Devoluy, du Lautaret. Cette nature parle l'imagination et la pense ; elle a inspir Jean-Jacques, elle a nourri ses souvenirs et son gnie. Le Graisivaudan en est, sinon le type le plus achev, du moins l'expression la plus ample et, pour l'histoire des hommes, la plus importante. On voit, en amont de Grenoble, s'tendre au-dessous des cimes de Belledonne les larges terrasses marneuses du lias, ferrugineuses et noirtres, aux dpens desquelles la rivire a pu largement creuser sa valle. Jusqu' 900 mtres les hameaux et les villes s'y tagent. Ils occupent les pentes de talus, les cnes de djection, les anciennes terrasses fluviatiles. Au milieu coule le torrent gris et sauvage, aujourd'hui endigu. Des bauches, des oseraies, des halliers marcageux rappellent encore et l l'tat primitif. Mais partout ailleurs, sous les vignes courant en feston entre les arbres fruitiers, se succdent de petits carrs de luzerne, bl, chanvre, mas : une merveille de petite culture. La valle transversale a attir ainsi la population jusqu'au cur des Alpes. Des groupes ont pu se constituer, qui ont gard le caractre montagnard, non sans jouir des avantages de la plaine, recevant des contrastes qui les entourent des impulsions diverses. Ils ont occup de bonne heure, entre les torrents qui sont sur leur tte et celui qui coule leur pied, les parties les moins exposes. C'est de l qu'ensuite ils ont entrepris la conqute de la valle. Ils l'ont colmate, assainie, endigue, change en jardin. On trouve des peuples trs anciens tablis jusqu'aux abords immdiats des cols, tapes ncessaires o il fallait s'outiller pour le passage. A mesure que croit l'importance des passages alpestres, croit aussi l'importance politique de la contre. Qui possde le burg de Charbonnires l'entre de la Maurienne, qui domine le seuil de Chambry, vrai dtroit entre le Rhne et l'Isre, ou qui du haut du promontoire d'Albon surveille les anciennes voies romaines se dirigeant vers Vienne, qui surtout dispose des ressources du Graisivaudan, devient un personnage avec lequel l'empereur d'Allemagne, le roi de France, la rpublique de Lyon doivent compter, comme jadis l'empereur Auguste avec le roi Coffins. Ainsi des noms d'tats politiques, tels que Savoie et Dauphin, se sont superposs aux noms de pays, petites units naturelles qui persistent dans le langage et le souvenir. Les valles transversales insinuent la plaine dans la montagne. Elles lui servent de prolongement. Avec elles s'introduisent le monde extrieur et la vie urbaine. Elles conduisent vers les passages historiques o, ds les premiers ges de

l'Europe, Celtes, Germains, peuples mditerranens se sont rencontrs. Le Brenner, le Grand Saint-Bernard, le Mont Genvre furent, avant le Cenis, le Saint-Gothard et le Splgen, des carrefours par o a pass la civilisation europenne. Une trane de villes, de monuments et d'influences trace le sillage de ces voies de pntration et d'change. Les villes ont un air de parent. Quelque chose d'italien flotte sur la physionomie de Botzen, Chambry, Embrun, etc. Mais il y a plus qu'une ressemblance extrieure. Si la romanisation s'est maintenue dans une partie de la plaine suisse, c'est grce la srie de villes chelonnes sur la voie romaine du Grand Saint-Bernard Vindonissa1. Entre la Durance et le P, sur la route d'Italie en Espagne, travers la Provence, le Mont Genvre est le lieu o se concentrent les relations du monde roman occidental ; le nud de cette civilisation provenale, qui a conserv quelque chose de commun depuis le Pimont jusqu' la Catalogne. Mais, en sens inverse de ces grandes coupures, il y a, sur le socle de prs de 40.000 kilomtres carrs de la partie franaise des Alpes, des valles qui se droulent dans le sens longitudinal par rapport aux plissements des chanes. On sait quelle varit de bandes gologiques se droule dans le sens longitudinal ; tour tour des roches calcaires, cristallines, des grs, des schistes, des granits, se succdent pour le voyageur qui traverse les Alpes entre le Dauphin et le Pimont. Parmi ces roches d'ingale duret, il tait facile aux eaux courantes de trouver le dfaut de rsistance. Des valles se sont ainsi formes le long des lignes de contact des couches tendres et dures : soit dans les marnes liasiques qui s'intercalent entre les avant-chanes calcaires et la zone cristalline du MontBlanc, de Belledonne et de l'Oisans ; soit, plus prs de l'axe du systme, dans les grs, les ardoises, les schistes calcaires et micacs qui longent intrieurement les chanes cristallines du bord pimontais. Les eaux ont pu ainsi pratiquer des sillons, aplanir des cols, qui se succdent par sries dans un sens parallle l'axe de plissement. Mais, par leur aspect comme par leur origine, ces valles sont bien diffrentes des coupures transversales. Bien mieux que celles-ci, elles restent en rapport intime avec la nature de la montagne. Entailles au voisinage des lignes de faite , et conservant une altitude soutenue, qui dpasse souvent un millier de mtres, elles sont l'asile o se conservent les exemplaires plus intacts de la vie alpestre. La plupart se dveloppent suivant un paralllisme rgulier, accouples les unes aux autres. Ainsi se droule, entre les coupures profondes de la Tarantaise et de la Maurienne, le groupe longitudinal des valles de Belleville, des Allues, de Pralognan ; entre la Maurienne et la Durance, la Valloire, le Val-Meynier. Ou bien, comme les valles du Queyras entre la Durance et l'Ubaye, elles se groupent en faisceau sur les croupes de dsagrgation facile que constituent les schistes lustrs. A l'cart des voies de commerce, ces hautes valles ont un charme auquel l'archasme des usages contribue. On les souponne peine, du fond des basses valles. Les escarpements et les forts ne permettent d'apercevoir que par chappes le monde diffrent qui se superpose : un bout de prairies et de pturages, quelques hameaux dont on voit briller les feux dans la nuit. Le plus souvent d'troites et longues brches en interceptent les abords. Entre les profonds sillons burins suivant les lignes de plus forte pente, et les sillons plus lgrement creuss dans le sens des couches, la correspondance ne s'tablit
1 Aujourd'hui Windisch, au confluent de l'Aare et de la Reuss.

qu'au prix de brusques ruptures de niveau. Le creusement des basses valles a t trop rapide pour que les rivires aient eu le temps de rgulariser le profil de leur pente. C'est par des gorges qu'on passe d'un tage l'autre. Le temps n'est pas loin o, travers ces tourniquets ou ces combes, il n'y avait que des sentiers de mulets, accessibles seulement pendant quelques mois. Mais quand on a remont, parfois sur une longueur de 15 20 kilomtres, ces combes, le niveau s'aplanit, les bords s'vasent ; coulant sur une pente plus rgulire, les eaux gardent leur vivacit, en perdant leur turbulence. Sur les pentes o s'attarde le soleil sont les hameaux, les cultures, les prs. C'est qu'il importe ici de profiter des moindres avantages que mnagent la position et le sol : orientation, abri, placages de terre fertile, cnes d'boulis. L o ces avantages sont runis, les hameaux se ramassent par essaims. On les voit, peu de distance les uns des autres, avec leurs maisons pelotonnes luisant toutes ensemble sous l'ample toit de plaquettes grises qui les couvre. Tout est strictement assujetti aux conditions physiques, prement calcul, disput par la prvoyance de l'homme l'avarice de la nature. A l'adroit, sur le flanc ensoleill qui regarde le Sud et l'Ouest, s'tage au-dessus des hameaux et des cultures un parpillement de chalets d't, de granges, d'carts, d'habitations temporaires. La fort occupe l'ubac, le ct d'ombre ; elle le couvre d'un merveilleux manteau de verdure, avec le feuillage clair et gai du mlze. Ce rapprochement des hameaux, ce mlange d'habitations temporaires et permanentes, donnent l'illusion d'une population plus nombreuse qu'elle n'est en ralit. Tantt par groupes de hameaux comme autour de la Grave, tantt par maisons chelonnes le long de la valle comme dans la Vallouise, tantt par gros bourgs distants de 4 5 kilomtres comme dans le Queyras, le nombre des habitations semble hors de proportion avec les ressources que parait offrir la valle. C'est qu'il y en a d'autres en ralit. C'est dans le sens vertical que s'tend le domaine exploitable dont vit chacun de ces groupes. La population n'est redevable la valle que d'une partie de ses ressources. Comme dans une fort les arbres filent en hauteur, c'est vers les Montagnes, c'est--dire les hauts pturages, les Alpes, suivant l'expression qui de la partie a fini par s'tendre au tout, que ces communauts alpestres trouvent leur richesse, ou tout au moins le supplment de ressources sur lequel est fonde leur existence. Dans ces hauts pturages fertiles en herbes savoureuses, vers lesquels les troupeaux s'acheminent joyeusement, sont les rserves dont pendant l't prend possession la vie pastorale. Ces espaces verdoyants et naturellement dcouverts o l'homme n'a pas eu extirper la fort, furent ceux qui donnrent naissance la vie alpestre. La longue dure des neiges et des frimas se charge d'en liminer les arbres. L'exploitation de ces pturages prcda certainement celle des prairies que l'homme dut se tailler grand'peine dans la zone des bois. Cette harmonie de rapports dans laquelle les prairies et cultures de la valle, les forts des versants, les pturages des hauteurs se prtent un mutuel concours, n'est malheureusement pas partout ralise dans nos Alpes. Elle existe, grce un climat plus rgulier, des pluies mieux distribues, en Savoie et dans une partie du Dauphin comme dans le Jura et en Suisse. C'est elle qui sur les hauteurs entretient la vie de chalets, o, avec la rgularit d'un flux et reflux annuel, les vaches apparaissent aux beaux jours pour se retirer aux premiers froids. L't finissant, la vie se contracte dans les valles. Mais c'est alors que dans les bourgs des valles basses et de la priphrie des montagnes commence le mouvement de foires dont la priodicit correspond aux phases de l'activit

pastorale. Ce sont les foires d'automne, pour la vente du btail qu'on ne pourra nourrir en hiver. A quelles poques remonte cette vie organise ? Assez haut sans doute, du moins dans ses lments essentiels, puisqu'elle est fonde sur la nature physique du pays. En fait, les traces d'habitants relativement nombreux sont trs anciennes dans les valles des Alpes. Toutefois cette vie ne reprsente pas un tat primitif. Elle est fonde sur une combinaison mthodique des ressources de la valle, des bois, des pturages, qui suppose l'existence de relations commerciales, de dbouchs extrieurs. Elle s'est constitue peu peu, par de sages rglements. De l'esprit d'association qu'elle favorise sont ns ces mandements, ces syndicats d'irrigation, ces coutumes dont plusieurs ont t rdiges, et sont l'expression d'une civilisation originale, trs propre augmenter par la varit d'occupation, par la prvoyance et le calcul qu'elle exige, la valeur individuelle de l'homme. Cette harmonie, quand elle est ralise, conserve la montagne sa fertilit et sa sant, et pour emprunter une expression de Le Play, sa vie morale. Les bandes gologiques longitudinales, qui servent de socle aux hautes valles, ont assez de largeur, dans nos Alpes, pour donner place, comme nous avons dit, des groupes de valles analogues. Ces valles contigus communiquent entre elles, grce leur altitude commune, par des cols nombreux et peu leves. C'est par ces montes que de tout temps la vie a circul dans l'intrieur et jusqu'au plus pais des Alpes. Ces relations ont cr le rseau de sentiers muletiers, uvre locale et sculaire que n'ont remplace qu'en partie nos routes modernes. Ces sentiers sont l'uvre des montagnards ; car en t surtout la vie alpestre est un dplacement continuel. Les mmoires militaires des sicles derniers montrent quel parti une stratgie habile pouvait en tirer pour la circulation dans l'intrieur des Alpes. Les hautes valles communiquent entre elles par leurs parties suprieures. Ce n'est point en suivant le fil de l'eau, comme nos habitudes nous portent le croire, mais en le remontant au contraire qu'on peut comprendre les relations de ce petit monde alpestre. Soucieux d'conomiser la pente, se maintenant volontiers mi-cte, les sentiers atteignent facilement, au prix de quelques lacets, le faite de sparation. On est souvent drout de la signification qu'ont certains mots dans le langage alpin ; des termes tels que monts, collines, montagnes ont des sens spciaux qui rsultent des habitudes et du genre de frquentation associes la vie des Alpes. Comme tout ce qui est fond sur la nature, ces relations subsistent, en partie du moins, malgr les mutilations parfois inintelligentes que leur ont infliges les frontires politiques. Encore aujourd'hui les habitants des hautes valles du Verdon, du Var, de la Tine, qui s'ouvrent vers le Sud, sont bien plus lis par leurs changes, leurs dialectes, avec la valle de Barcelonnette, au Nord, qu'avec la cte de Nice. Le petit monde vaudois de notre Queyras et des hautes valles italiennes du Pellis et du Cluson se sent encore parent. Le groupe des valles brianonnaises, politiquement disjoint par un dmembrement jamais regrettable, se rencontre plus qu'il ne se divise au Mont Genvre. Il y eut l jadis de petites communauts politiques, embryons de dmocraties cantonales, auxquels il n'a manqu, pour devenir une Suisse, que l'appui de fortes rpubliques urbaines. L'histoire a t dure pour elles. Elle les a mutiles, quand elle ne les a pas dtruites. La diplomatie a trouv commode de rgler les frontires d'aprs la ligne de partage des eaux, qui souvent brise dans les Alpes

les rapports naturels. Cependant la communaut de langues et pu tre un avertissement ; elle exprime ici une vritable communaut d'intrts et de traditions. Ces groupes de hautes valles composent un petit monde troit, mais harmonique. Des usages patriarcaux, de sages rglements, des canaux d'irrigation remontant aux me et mye sicles, inspirent une estime mle de regrets. Telles qu'elles sont, ce sont de petites patries. Le monde extrieur, le pays tranger commence l'issue des sauvages dfils qu'il faut franchir pour atteindre les basses valles. Une fois l'obstacle pass, le montagnard ne craint pas d'aller au loin, parfois de franchir l'Ocan ; mais il aime revenir dans sa valle natale pour finir ses jours. Mais ces rapports n'ont pas abouti, sinon temporairement, une forme politique. Seul le Brianonnais, maitre, comme Uri, d'un des principaux passages, s'en est approch. Sur les roches pic qu'ont isoles les torrents de Monestier, de Nvache, de Cervires, du Mont Genvre, Brianon est le carrefour central des Escartons ou valles brianonnaises. Mais entre la vie cantonale des hautes valles et la vie fodale et ecclsiastique qui se forma le long ou aux dbouchs des valles de passage, il y eut antagonisme et guerre. L'abbaye de Pignerol fut un centre de perscutions contre les Vaudois. L'vch de Saint-Jean-deMaurienne ne fut pas toujours un bon voisinage pour les hautes valles pastorales. Ce qui l'emporta dfinitivement, ce fut la forteresse fodale, le chteau qu'on voit encore, debout ou en ruines, dress sur son roc et barrant la route. De celui de Charbonnires naquit la force des ducs de Savoie, comme de celui d'Albon celle des Dauphins. Mais avec eux, par le dveloppement de leur puissance, l'axe politique s'carta de plus en plus des Alpes. Il n'y eut plus, et ce fut dommage, d'tat vritablement alpestre. Pourquoi donc ces valles qu'on dirait perdues dans les Alpes retiennent-elles l'attention ? C'est qu'elles montrent un rapport original des socits avec le sol. Si exigus qu'elles paraissent, elles ajoutent un trait la physionomie gnrale de la France. Dans ces replis des Alpes, c'est une petite France qui s'est conserve. Par la langue, les sympathies, elle s'incorpore la grande. Elle tient nous par des souvenirs communs, et surtout par le rle que ses enfants actifs, industrieux, prompts se dplacer, jouent dans notre vie conomique. Ils apportent Lyon, surtout Marseille leurs habitudes de travail et d'pargne. Ils franchissent mme l'Ocan : depuis prs d'un sicle, les Barcelonnettes se rendent au Mexique, o ils fondent des tablissements commerciaux se recrutant entre parents. Et de plus jeunes vont remplacer leurs acns, quand ceux-ci, fortune faite, rentrent dans leur solitaire valle.

CHAPITRE IV. LA VALLE DU RHNE ET LA TRANSITION VERS LE MIDI.


LE fiord marin pliocne qui fut le prcurseur immdiat du Rhne des valles dj creuses trs profondment par avait occup

l'rosion des cours d'eau de l'poque prcdente. Son niveau, comme celui du fleuve qui lui a succd, fut trs bas, et vers ce niveau de base trs dprim afflurent de toutes parts les eaux. C'est ainsi que la limite septentrionale du fiord rhodanien, qui se trouvait vers Givors, attira elle les eaux du grand lac bressan devenu plus tard la Sane. Et dans l'intrieur des Alpes l'attraction ne cessa de s'tendre : d'abord elle entrana les eaux chappes du Mont-Blanc ;

puis jusqu'au fond du Valais, ce fut le tour des rivires qui primitivement avaient coul vers le Nord et. suivi par le seuil de la Venoge, au Nord-Ouest de Lausanne, une voie visible encore vers le Rhin. Assurment le Rhne coule un niveau suprieur celui du fiord qui l'a prcd ; il a combl et lev son lit ; en reculant de plus en plus son embouchure il a notablement diminu sa pente. Nanmoins cette pente est encore rapide. Elle ne s'adoucit lgrement, entre la Sane et l'Isre, que pour s'accentuer de nouveau (0 m. 80 par kilomtre) entre la Drme et l'Ardche. Pour emprunter la terminologie de l'cole amricaine, le Rhne est un fleuve envahissant, qui continue faire des conqutes, empiter sur les domaines fluviaux voisins. L'trange configuration de ce long bassin fluvial, projetant des bras jusqu'aux Vosges et au Saint-Gothard, est due une srie d'empitements. L'volution du rseau fluvial met en vidence un fait qu'il faut signaler cause de sa signification gnrale : partir de l'poque ocne, la dpression fut de plus en plus rejete vers l'Ouest. La direction qu'a adopte finalement le Rhne, tout contre le Massif central, l'cornant mme entre Vienne et Tournon, doit tre regarde comme la dernire phase d'un mouvement progressif. Elle s'explique par la marche que les plissements alpins ont suivie, procdant graduellement de l'intrieur vers l'extrieur du systme, de la concavit vers la convexit de l'arc, et n'envahissant qu' l'poque miocne l'espace o se dressent actuellement les chanes subalpines. Vers Tournon, les terrains primitifs entre lesquels le Rhne venait de couler se retirent sur la rive droite. Bientt, dans la plaine dcouverte o l'Isre mle ses alluvions celles du Rhne, l'il est averti d'un changement de nature. Tous ceux qui ont descendu la valle du Rhne ont remarqu, aux approches de Valence, une montagne de forme conique, de couleur grise et rousse, qui tranche sur l'uniforme range des croupes gneissiques ; les ruines du chteau de Crussol grimpent sur sa cime chauve. Isole, presque insolente, elle se campe par le travers de la valle, comme un dfi du Midi dont elle est une apparition. Ce n'est encore qu'un avant-coureur, un tmoin dtach d'une formation qui se rvle pour la premire fois. Mais une douzaine de kilomtres vers le Sud, La Voulte, commence dsormais sans interruption une bande de calcaires jurassiques qu'on peut suivre du Nord-Est au Sud-Ouest pendant 80 kilomtres. Ces calcaires, d'ailleurs fissurs, sont d'un grain si pur qu'ils ne laissent que trs peu de particules insolubles pour contribuer la formation de l'humus. Ils tendent un dsert de pierre entre la valle du Rhne et le bord du Massif central. Les roches, dcoupes en forme de paralllpipdes, s'tagent comme des degrs d'escaliers, des gras (gradus), suivant le nom local qui les dsigne. Dans les fentes perpendiculaires qui les sparent un pulvrin rousstre, chapp aux vents et aux eaux, a pu se loger : c'est dans ces pinces de terre vgtale qu'un peu de culture trouve asile. L'Ardche Vog, puis la Baume, le Chassezac traversent en cluses ces plateaux. Ce serait entre la valle et le Massif central un cran de sparation. Mais cette zone inhospitalire n'adhre pas immdiatement au bord cristallin du Massif ; elle s'y appuie par l'intermdiaire d'une zone marneuse, troite, mais assez tendre pour que les eaux y aient creus des valles et des bassins. Un pays s'est form la faveur de ces articulations, le Vivarais. C'est l qu'a pris place un petit monde part, nid de culture et d'industrie. Privas, Aubenas ont abrit dans un isolement relatif leur indpendance de villes protestantes. Il semble que le protestantisme mridional ait de prfrence lu domicile dans ces plis troits qui,

des deux cts mais distance, accompagnent la valle du Rhne. La position des pays protestants du Dauphin, Trives, Diois, correspond, derrire le rideau des Alpes calcaires, celle de la zone urbaine et protestante du Vivarais. La bande de plateaux calcaires ne se termine pas en ralit au Vivarais. Une srie de petits causses se prolonge jusqu' travers le Gvaudan, surtout dans la zone fracture qui spare le mont Goulet du mont Lozre. On distingue leur couleur et leur forme, travers les croupes granitiques qui les entourent, ces petits lots calcaires. Ce sont les tmoins par lesquels les Gras se relient la grande zone sdimentaire de Causses dont il sera question plus loin. Avec eux commence donc une des zones les plus caractristiques de la nature du Midi franais. En avant de ce plateau des Gras, une nouvelle srie de roches vient prendre place sur les bords du Rhne. On voit partir du Teil se dresser des roches de calcaire urgonien, ptries de polypiers, d'une clatante blancheur. Le Teil est, grce elles, le pays du pltre, o la poussire blanche couvre tout, maisons, arbres, routes, visage des ouvriers. Entre Viviers et Chteauneuf, ces roches resserrent le Rhne dans un dfil. Elles font partie d'une longue chane de rcifs corallignes qui, de Grenoble aux Garigues du Bas-Languedoc, enserre en forme semi-annulaire le bord oriental du Massif. Ces rcifs, par leur duret, ont rsist mieux que les parties marneuses qui sont intercales entre eux. Ils forment l'ossature de la contre, les parois des escarpements clatants entre lesquels file le fleuve vers Chteauneuf, Viviers et Donzre. C'est ce passage, remarquable au point de vue du climat comme de la structure, qui est dfinitivement la porte du Midi. On voit combien peu la valle du Rhne ressemble ces valles pente continue et rgulire qu'voque d'ordinaire ce nom. Elle se compose d'une srie saccade de paliers, relis par des cluses. Tantt elle s'largit perte de vue ; tantt, comme Vienne, elle se rduit un cirque treignant le fleuve ; tantt enfin ce n'est qu'une brche troite travers une bande calcaire qui barre la valle. C'est qu'en effet le cours du Rhne marque les tapes du passage critique travers cette zone plisse et tourmente du Bassin mditerranen, o, pendant la dure de l'poque tertiaire, le sol a t en mouvement. Aujourd'hui, des refoulements qui ont affect la valle, des volcans mme qui ont pouss leurs coules jusqu'au bord du fleuve, y laissant pour tmoin le roc de Rochemaure, de toutes les nergies du pass, tout semble teint. Il y en a une cependant qui travaille encore avec une force peine amortie, c'est l'rosion. Exaspre par la violence du climat et le bas niveau de la valle, elle s'exerce surtout sur le flanc que lui oppose le Massif central. Elle y a entaill des cirques, creus des escarpements de plus de 600 mtres, affouill entre des parois amincies des valles profondes. Lorsque dans ces cirques s'engouffrent, en automne, les bourrasques du Sud-Est, ce sont des dluges tout emporter. Le 10 septembre 1857, aprs une crue du Doux et de l'Erieux, le Rhne, au Pouzin, ne prsentait d'une rive l'autre qu'un vaste train de bois, si compact qu'avec un peu d'audace on aurait pu traverser le fleuve1. La sculpture de la montagne a trac les cadres naturels o se sont cantonnes de petites socits individualises. Si, prs de Tournon ou de Lavoulte, nous

1 Annales des Ponts et Chausses, 4e srie, t. I, 11361, p. 5. (Rapport sur les

inondations du dpartement de l'Ardche.)

pntrons dans une de ces anfractuosits par lesquelles, de temps autre, se dchargent ces dbcles, tout d'abord ce ne sont qu'escarpements sauvages au fond desquels la rivire, en t, n'est plus qu'un chapelet de vasques dormantes entre lesquelles ruissellent quelques filets limpides ; hypocrite mansutude que dmentent les arbres qu'on voit et l couchs dans les graviers. Mais mesure qu'on s'lve, les rampes dchires font place des bassins en amphithtre, cultivs en gradins, o de petites villes fortifies attestent la prsence d'une vie historique. C'est surtout aux environs de 400 mtres qu'elles s'chelonnent1 : les cultures de vignes et de fruitiers y confinent la zone des chtaigneraies. Celles-ci montent dsormais, enveloppant presque seules, pendant 300 mtres, les croupes de plus en plus arrondies de la montagne, sous leurs dmes de feuillage. Vers 800 mtres elles cdent leur tour la place des pturages coups de petits bois de sapins et bouleaux. Ainsi, sur les flancs entaills de la montagne ; s'tagent les zones. Dans les cultures disposes en gradins, dans les rigoles ingnieusement distribues, se fait sentir un amnagement minutieux, qui indique une population longtemps replie sur la terre natale et oblige d'en tirer sa vie. Tel fut en effet le pays qui, sous le nom de Boutire, a abrit, entre le Mont Pilat et le Tanargue, une vie autonome. Il ressemble par l au couloir du Vivarais et aux profondes valles que, plus loin vers le Sud, entre le Tanargue et l'Aigoual, les forces vives de l'rosion ont entailles dans les schistes, et qui sont par excellence le pays cvenol. De toutes parts ainsi dans les replis des chanes se dessine l'encadrement d'une vie cantonale semblable celle de l'Apennin, du Pinde, de l'Atlas mme, en un mot de la ceinture montagneuse de la Mditerrane. Cependant, travers tous ces changements d'aspect, entre ces pays alpins, vivarais, cvenols, coule le grand fleuve historique, leur lien commun. Plus on va vers le Midi, plus le contraste s'accuse entre le roc et la plaine. Celle-ci a les saules, les peupliers, les oseraies parmi les eaux vives ; seule une vigueur inaccoutume de lianes, de clmatites, de roseaux dans les Iles du fleuve ou sur les flaques de dbordement, atteste l'action d'un soleil plus puissant. Les roches, de plus en plus dcharnes, encadrent les bassins que traverse le fleuve ou pointent brusquement au-dessus de l'alluvion. Villes, bourgs et chteaux forts s'y sont nichs. Sur leurs flancs s'accrochent des villages aux maisons presque sans fentres, pelotonnes ensemble ; de vieilles petites villes aux ruelles caillouteuses et grimpantes, des ruines de forts, jaunes et croulantes comme les roches elles-mmes. Mais de son flot verdtre le fleuve enlace des fourrs de vgtation. Peu peu de petites maisons en cailloutis, presque des huttes, parsemant des cultures de vergers, se sont aventures sur l'alluvion, ont os se dtacher des versants rocheux et des anciennes terrasses fluviatiles. Les cultures s'y blottissent l'abri des palissades de roseaux et de cyprs que courbe le mistral. On voit courir en rigoles l'eau vive. C'est la valle qui vit de sa vie propre entre les pays diffrents qui la bordent. Ce contraste est, lui aussi, un signe de nouvelles rgions qui commencent. La civilisation de la Mditerrane, s'est dveloppe sous l'influence d'un contact troit entre deux choses qui nulle part n'engendrent plus de diffrences sociales, parce que nulle part elles ne sont plus opposes et plus contigus : la montagne et la plaine. C'est ce que Strabon exprimait en parlant de la juxtaposition de

1 La Mastre, 386 mtres ; Desaignes, 429 mtres ; Le Cheylard, 432 mtres.

l'lment agricole et politique et de l'lment guerrier1. Cette juxtaposition de la vie cantonale et de la vie urbaine, de l'excs de simplicit et de l'excs de raffinement, est un des contrastes heurts dont abonde la rgion de la Mditerrane ; un de ces contrastes qui sont la source d'une foule de relations. Du Vivarais la valle du Rhne, des Cvennes au Bas-Languedoc s'changent de temps immmorial des rapports qui rappellent ceux qui se transmettent des Apennins au Latium, des Abruzzes la Pouille. Un mouvement en quelque sorte rythmique rgle la vie mditerranenne, en vertu des conditions si tranches de relief et de climat. On y voit, de la montagne la plaine et inversement, les troupeaux se dplacer suivant les saisons, en franchissant de grandes distances. Et l'histoire nous montre aussi un afflux continuel de population coulant de la montagne rude et pauvre vers la plaine pour lui infuser une nouvelle vie, et remplacer tout ce que l'excs de civilisation, dans les grandes villes de la cte, ne tarde pas dvorer. La montagne, il est vrai, renvoie, chaque hiver, la plaine les troupeaux qui lui en sont venus ; tandis que la plaine ne rend gure la montagne les forces humaines qu'elle en reoit.

1 Strabon (II, V, 26) dit, en parlant du monde mditerranen : ... .

II. LE MASSIF CENTRAL.

CHAPITRE PREMIER. L'ENSEMBLE DU MASSIF CENTRAL.


ENTRE les plaines du Centre et celles du Sud de la France s'interpose, de Lyon jusque vers Limoges, un groupe de hautes terres qu'on appelle aujourd'hui Massif ou Plateau central. Sous les noms de Limousin, Auvergne, Montagnes d'Auvergne, Velay, Rouergue, Gvaudan, etc., il tait depuis longtemps connu dans l'histoire. Par la latitude c'est plutt au Midi de notre pays qu'il appartient ; de mme par la langue, la civilisation, le droit. Sa participation la civilisation dite provenale fut active et brillante. Foyer d'habitants tenaces, ambitieux de fonctions publiques, migrant facilement, cette contre tait apte exercer de l'influence autour d'elle. Cela n'a pas manqu. Si, par l'glise, par les habitudes administratives ou juridiques, ou autrement, le Midi de la France a exerc une grande action sur nos destines gnrales, c'est surtout aux populations du Massif qu'il le doit. Sans elles cette action n'aurait t ni si persvrante ni si nergique. Les influences mridionales se sont consolides dans ce Midi robuste et montagnard. Les habitudes traditionnelles dont le Midi avait plus directement hrit que le Nord, ont dispos d'un levier grce auquel elles ont pes d'un plus grand poids. On se trouve donc en prsence d'un ensemble qui mrite autant l'attention de l'historien que celle des gologues. Dans l'enqute sur le pass de la Terre, l'tude du Massif central forme un chapitre presque aussi fcond en enseignements que celle des Alpes. Elle ne remonte gure plus haut. L'initiative vint de Guettard, vers le milieu du XVIIIe sicle. Il y a l'intrt d'une date scientifique dans le mmoire qu'il adressait en 1752 l'Acadmie des Sciences, et o il signalait en Auvergne, sans prvoir que ses affirmations restaient encore au-dessous de la ralit, des montagnes qui avaient t des volcans peut-tre aussi terribles que ceux dont on parle aujourd'hui. Plus tard Dufrnoy et lie de Beaumont, le premier surtout, fixrent les traits essentiels de la structure. Il restait aprs eux, non seulement introduire les rectifications que devait naturellement amener une tude plus dtaille, mais rattacher l'histoire gologique du Massif Central celle d'une partie de l'Europe dans laquelle effectivement elle rentre. Tel a t le rsultat des tudes combines dans les trente dernires annes en France et dans les contres voisines. Le Massif central a t reconnu comme un des principaux anneaux dans une longue srie de massifs analogues. Il est entre les Vosges et l'Armorique le lien interrompu, quoique visible, de chanes qui sillonnrent aux temps primaires l'Europe occidentale. Tel que l'ont faonn des accidents de divers ges, c'est une masse en partie dtruite, o des compartiments tendus se sont enfoncs ; c'est un fragment, norme il est vrai, de roches archennes. De l, sa configuration irrgulire et dcoupe. brch par la fracture centrale o s'est tabli le cours de l'Allier, il s'ouvre largement vers le Nord. Entre le Lyonnais et le Morvan, il est rduit une bordure, travers laquelle des passages multiples ont pu s'tablir entre la Sane et la Loire. Vers le Sud-Est, o pourtant son talus surlev se dresse brusquement, il est entam par des dcoupures, pareilles des articulations littorales, que l'rosion a pratiques dans les roches de l'poque houillre, grce leur moindre rsistance. De toutes parts il entre en contact intime avec les rgions contigus ; et c'est ainsi que sa

priphrie nous offre assez souvent le spectacle de parties qui se sont historiquement combines avec les parties adjacentes : Bourbonnais, Beaujolais, Vivarais, Rouergue, etc. En outre, il lui manque cette espce d'unit que la Bohme, autre fragment de massif ancien, doit l'existence d'un chenal unique par lequel s'coulent les eaux. Les rivires du Massif central se dispersent vers tous les coins de l'horizon. Il n'en est pas moins vrai que ce nom de Massif central, de cration savante comme la plupart des vocables gnriques, reprsente un ensemble dans lequel les caractres communs l'emportent sur les diffrences. Cet ensemble (80.000 km2. environ) gale plus du sixime de la France. Il touche Lyon, il avoisine Toulouse, il s'tend vers Bordeaux et Bourges. Et cependant sur tout cet espace l'il retrouve aisment des affinits de sol, d'hydrographie, de vgtation. Son talus oriental, qui tranche vivement les climats, a donn lieu une des gnralisations les plus anciennes qui aient t faites sur la France : l'extension jusqu' Lyon du mot local de Cvennes1. Au Sud, de sombres lignes de montagnes trapues qui Castres, Figeac, Brive, barrent l'horizon, marquent la limite du Massif. Au Nord et l'Ouest la transition est plus mnage ; mais mme alors que le changement de relief est peu sensible, la vgtation, l'aspect et la tonalit plus sombre du paysage sont des indices, souvent saisis par le langage populaire. On entre dans les terres froides, dans le domaine des fougres, bruyres, ajoncs, digitales, du ruissellement diffus des eaux, des races animales d'ossature menue, faute de phosphate de chaux, mais rustiques et vivaces. Ce fond commun est marqu de traits assez forts pour que, par exemple, du Nontronnais au Sidobre, l'un l'extrme Ouest, l'autre l'extrme Sud du Massif, il y ait plus de ressemblance, malgr 250 kilomtres qui les sparent, qu'avec les pays extrieurs qui leur sont immdiatement contigus. C'est la nature des roches qui ramne les mmes aspects. Le soubassement archen, fait de gneiss et de micaschistes, s'tale en larges plateaux, couverts de petits arbres et de grands buissons, ventrs de profonds ravins. Les entrailles du sol semblent s'ouvrir par la crevasse bante o court la Truyre au-dessous de l'enjambe gigantesque du viaduc de Garabit. Le Lot en aval d'Entraigues, la Vzre vers Uzerche se tordent au fond de gorges aussi inhospitalires que celles que percent, si inutilement pour l'homme, les fleuves de la Meseta ibrique. Les parties granitiques se droulent en mamelons ou en plateaux onduls, sems souvent de blocs arrondis, saupoudrs d'arne grossire. Les rivires, voisines de leurs sources, n'y entaillent que faiblement leurs mandres entre des ptis spongieux. Quelques-unes s'encaissent entirement sous les blocs, au-dessous desquels on entend gronder leur flot. Plus pre, au contraire, est le relief qu'une partie des monts du Forez doit au porphyre, dont les ruptions la fin des temps primaires se sont panches sur le Forez, le Beaujolais et le Morvan. Mais toutes ces cimes sont uses, mousses, rduites un niveau tangent un plan peu inclin : elles portent les marques de l'usure subie pendant la priode extrmement longue o le Massif, l'exception de quelques parties, est rest merg. Si grand avait t l'abaissement gnral du niveau que, quand la mer envahit le Bassin parisien jusqu'au Sud de Paris, des lacs envahirent une partie de la surface du Massif. On retrouve aujourd'hui ces vestiges lacustres ; mais dcoups, morcels, ports des hauteurs trs ingales ; car c'est aprs leur dpt seulement qu'un rveil des forces orogniques, contemporain des

1 Strabon, IV, I, 1.

convulsions alpines, vint rajeunir le relief d'une partie du Massif. Alors, dans la charpente de nouveau disloque, des pans entiers furent surlevs ; quelquesuns, comme le Mont Lozre, jusqu' 1.700 mtres. Des soupiraux volcaniques ne tardrent pas s'ouvrir ; et l'activit souterraine, avec des intermittences mais pendant une immense priode, superposa sur le socle dj remani de vritables montagnes, piqua la surface d'une multitude de buttes ou pitons de couleur rousse, coiffa de noires coules les versants des collines. La physionomie du Massif fut ds lors fixe, car les ruptions volcaniques nous conduisent jusqu'au seuil de la priode actuelle ; elles duraient encore, quand on commence constater la prsence de l'homme. Il y eut ainsi plus de varit de sol et de relief ; des principes de vie nouvelle s'introduisirent. Cependant la rnovation ne fut que partielle. Ce qui domine sur de grandes tendues, c'est le sol incomplet, dpourvu de calcaire, pauvre et froid, qu'engendre la dcomposition des roches primitives : arne gros grains, argile rouge feldspathique ; ou ce terreau acide, humus incompltement form, qu'on appelle terre de bruyre, si lgre et si friable que les plantes ont peine y prendre racine. Ce qui caractrise l'hydrographie, sauf dans la partie volcanique ou dans les Causses, c'est la diffusion morcele, le ruissellement en minces filets, la multiplicit de petites sources presque tous les niveaux. Le climat, avec ses rudesses et ses caprices, prsente, suivant l'altitude et la position, des types assez diffrents. Dans les parties leves du Sud et de l'Est, la persistance de la couche de neige jusqu'en mai, le retard du printemps et ses tempratures relativement basses tiennent du climat de montagnes. Souvent les couches froides de l'air s'amoncellent et par les temps calmes d'hiver restent stagnantes au-dessus des plaines qu'encadrent presque entirement les hauteurs. En vertu de ce phnomne d'inversion des tempratures, bien connu dans les Alpes, il peut arriver que Clermont, 388 mtres d'altitude seulement, soit soumis un froid plus vif que le sommet du Puy de Dme. En tout cas, mme dans la plaine, le printemps est tardif, la feuillaison de la vigne ne se montre gure que le 11 avril, peu prs comme en Lorraine. Mais, en revanche, de beaux automnes achvent l'uvre d'ts trs chauds, mrissent la vigne et les fruits. Dans l'Ouest, la rigueur hivernale est moindre, le printemps se montre au moins sept jours plus tt Limoges qu' Clermont. On a moins craindre les geles tardives ; aussi le sarrasin, plante de climat ocanique autant que de sol siliceux, occupe-t-il une grande place. Mais, ds octobre, les pluies et les brouillards prennent possession de la contre. Les hautes croupes limousines, solitudes sans arbres qu'assombrit un revtement de bruyres courtes, se voilent de tristesse sous les pais brouillards qui les envahissent. Il n'y a plus place, sur ces parties leves, ni dj mme au-dessus de 700 mtres, pour la gaie chtaigneraie, compagne de la vigne et des plantes mridionales. Jadis cette culture nourricire des montagnards du Sud de l'Europe entourait comme d'une ceinture continue le noyau du Massif. Elle tend aujourd'hui se morceler, se restreindre. Cependant elle garnit encore les terrasses du Vivarais et des Cvennes ; elle donne aux prairies limousines un aspect de parc ; ailleurs, c'est par bouquets pars, par petits groupes qu'elle se conserve sur les flancs des ravins trop abrupts pour admettre d'autre culture. Mais il est significatif, malgr les changements d'habitude qui ont dpossd cet arbre d'une partie de son importance humaine, de le trouver si souvent, en troncs sculaires, aux abords des maisons de paysans. Aussi fidle s'y montrer

que le petit potager ou que le pr de derrire la grange, il fait partie comme eux des lments essentiels de la vie rurale, telle qu'elle est pratique par le petit propritaire ou pags. Certainement l'occupation du sol trouva en lui un puissant auxiliaire ; et comme les anciens rapports laissent une empreinte durable, on peut constater mme aujourd'hui que la zone de la chtaigneraie qui, dans le Vivarais et les Cvennes, s'tend environ de 400 plus de 700 mtres, correspond une densit de population trs nettement suprieure. Il semblerait d'aprs les analogies avec les montagnes de mme hauteur dans l'Europe occidentale, que la fort dt se superposer cette zone moyenne. Le htre, le sorbier, le bouleau, le sapin argent seraient les successeurs qu'on s'attendrait trouver au chtaignier dans le sens de l'altitude. Sans doute il en fut ainsi jadis ; mais la fort n'est plus aujourd'hui qu'un accessoire dans la physionomie du Massif central. Les cultures de forte endurance, qui ont le privilge d'accomplir vite leur cycle, l'orge et le seigle, ont empit bien audessus de la limite de 700 mtres. La pture, plus encore, a contribu dtruire les forts des rgions suprieures. Quand les qualits du sol, servies par l'humidit du climat, augmentes par l'irrigation ont pu transformer les pturages en tapis herbeux comme il y en a dans le Velay, l'Aubrac, le Cantal, on n'est plus tent de regretter la fort. Mais le plus souvent celle-ci n'a eu pour hritier que la lande : cette lande du Massif central, qui n'est pas la garigue mditerranenne, mais un pais fourr de fougres, bruyres, gents, ajoncs. Les touffes de ces plantes tenaces embroussaillent le sol ; elles s'accrochent aux leves de terre, et montrent nu leurs racines dans les tranches des chemins creux. Nous sommes ainsi amens constater dans la nature du Massif central la trace d'une longue occupation de l'homme, ce grand destructeur de forts. A sa manire, cette rgion prsente les stigmates des vieilles contres historiques du pourtour de la Mditerrane. Les ravages, certes, n'ont pas atteint le mme degr que dans certaines contres de ce littoral, et mme de nos Pyrnes ou de nos Alpes ; la douceur des pentes et l'humidit du climat ont conjur une partie, mais une partie seulement des effets dus aux abus de la culture et du pturage. Ce serait se mettre en dsaccord avec les rsultats les mieux acquis de la science anthropologique, que de considrer ces populations du Massif central comme formant un tout homogne. Elles se composent de couches diffrentes, successivement introduites, dont quelques-unes semblent se rattacher aux plus anciennes races prhistoriques. Des brachycphales occupant les rgions les plus leves, des dolichocphales bruns dans le Sud-Ouest, des populations petites et brunes au Sud du Cantal, tandis qu'au Nord du Lioran, dans la partie septentrionale du Limousin, dans les montagnes du Forez et du Velay les blonds se montrent en proportions assez fortes : tel est l'ensemble composite dont nous pouvons aujourd'hui nous former l'ide. La force des cadres locaux, dans ces pays de communications difficiles, a maintenu ces diffrences. 11 est remarquer que chacune de ces varits humaines est en rapport de type avec des populations limitrophes : les unes avec les races brachycphales qui se succdent de la Savoie la valle de la Garonne, les autres avec les races dolichocphales brunes dont le Prigord semble tre chez nous le principal foyer. Il n'y a pas de races propres au Massif central. Mais elles y sont assez anciennement tablies pour que l'adaptation soit devenue intime entre leur genre de vie et le sol. C'est elle qui marque les habitants d'une effigie originale. Les moyens de communications et de transport rencontrent de

grands obstacles dans le Massif. De toutes les rivires qu'il distribue autour de lui, aucune, l'exception, pour le temps jadis, de l'Allier, n'est navigable dans les limites qu'il circonscrit. Beaucoup de prtendues valles ne sont que la ligne d'intersection de deux versants abrupts, entre lesquelles il n'y a place que pour un torrent cumant. Le charroi est difficile sur les sentiers raboteux. Rduit aux ressources locales, et oblig de compter sur ses bras, l'homme a fond son existence sur un mode d'exploitation qu'expliquent la fois la nature du terrain et le morcellement de la contre. Si l'on met part des rgions favorises sur lesquelles nous reviendrons, une agriculture mi-pastorale s'est empare de vastes espaces. La jachre y fait succder la lande aux cultures ; l'cobuage substitue temporairement quelque rcolte aux ptis. La grande tendue de biens communaux, l'espace considrable (1.200.000 hectares environ) occup par des landes, sont le tmoignage encore actuel de ces pratiques invtres Si maigres qu'elles fussent, des cultures tendues, grce la position mridionale du Massif, ont pu s'lever trs haut ; et avec elles des bourgs, des lieux habits. La fort a pti de ce voisinage ; pourchasse des croupes, elle s'est rfugie sur les flancs. Les bourgs sont surtout des marchs pour les transactions que ncessite une agriculture pastorale. Les causes de formation de villes agissent faiblement. Il faut pour les concentrations humaines l'assistance de grandes rivires navigables, ou en tout cas d'une large circulation terrestre. C'est ce qui manque ; mais en revanche la prsence multiple de l'eau a favoris la dissmination en hameaux, mas, petites fermes, rpandus dans certaines parties jusqu' un point extraordinaire. Ces petites units sont la forme ancienne, fondamentale de groupement. Le mas reprsente l'unit familiale, qui tombe la charge de l'an, pagel ou pags, et dont l'existence reste attache la conservation du bien hrditaire : les cadets vont chercher fortune au dehors. De cet effort traditionnel et opinitre, dont les bras de la famille font surtout les frais, est rsult l'amnagement patient des cultures en terrasses sur les flancs des Cvennes et du Vivarais, l'appropriation ingnieuse des petites sources dans les innombrables rservoirs et rigoles du Limousin, et tant d'autres indices de travail minutieux, individuel, prement poursuivi de gnration en gnration. Mais parmi ces habitudes enracines, le sens de l'association vgte. La vie gnrale, laquelle les organes font dfaut, n'a pas pntr assez fortement pour entamer le fond d'ides et de coutumes inspires par les conditions locales. La vie extrieure pntre pourtant, mais comme tout le reste, individuellement ; elle filtre par petits courants. De tout temps le Massif central a subi l'influence des attractions priphriques qui surgissent des plaines adjacentes. Il a vers le Bas-Languedoc, le Poitou ou la valle du Rhne, chang son btail pour le grain, le vin, les denres qui lui manquaient. Ces relations lmentaires lui ont appris le chemin de l'migration priodique, devenue peu peu source rgulire de gain. Ds le Moyen ge les rapports sont suivis entre les montagnes d'Auvergne et les foires de Champagne ou les plerinages fameux de Saint-Jacques de Compostelle. C'est la terre finalement, l'arrondissement de l'hritage ou sa conservation que revenait le gain. Le Massif s'est partag ainsi entre des influences divergentes. Historiquement il a t disput entre la France et l'Aragon, le roi de France et le roi d'Angleterre. Au point de vue ecclsiastique il s'est divis entre Bourges, Lyon et Albi. Jamais, mme l'poque o Csar nous montre le Quercy, le Velay et le Gvaudan groups sous l'hgmonie arverne, il n'a russi se constituer en un tout. La force centrifuge l'emporte dcidment, et le partage entre les rgions centralises qui l'environnent. Son action, pourtant, n'a pas t indiffrente,

nous l'avons dit, sur l'histoire gnrale. Mais ce n'est pas par grande masse, la faon du Bassin parisien, pesant de tout son poids sur nos destines ; c'est par voie d'impulsions individuelles, partielles, d'ailleurs infiniment rptes, qu'il a agi autour de lui. Il subit l'attraction parisienne ; mais il entre aussi comme lment important dans la vie conomique de Bordeaux et de Marseille.

CHAPITRE II. DU LANGUEDOC L'AUVERGNE.


PAR une disposition rsultant de sa structure, le Massif central s'ouvre dans le sens du Sud au Nord ou inversement. De la Mditerrane si voisine, hommes et plantes s'insinuent travers les fentes du talus, pourtant raide et lev, qu'il oppose. Bien que cet angle Sud-Est du Massif en soit la partie culminante, la nature y a fray des passages, nou des rapports. L s'tendent, sur plus de 5.000 kilomtres carrs de superficie, les plateaux calcaires qui forment la rgion des Causses. Lorsque d'un de ces sommets o les vents d'Ouest et d'Est se livrent de furieuses batailles, l'Aigoual par exemple, on aperoit d'une part le miroir brillant de la Mditerrane et de l'autre ces Causses immenses dont les ondulations peine sensibles ne se laissent deviner qu'aux alternances d'ombre et de lumire, cette contigut de deux mondes frappe vivement l'esprit. Ces Causses jets ainsi comme une draperie trangre par d'anciennes transgressions marines, lambeaux calcaires enchsss de grandes hauteurs entre les parois disloques des roches de granit et de schistes, ont beau prsenter aujourd'hui la surface l'aspect d'une dsolation presque absolue ; l'abondance des monuments mgalithiques montre que leur sol chaud, et moins sec quand il n'avait pas encore t dpouill de ses bois, fut habit de prfrence par les anciens hommes. Mme aujourd'hui, ds que sur les croupes granitiques du Gvaudan apparat un fragment isol de Causse, tmoin de la formation en partie disparue, on en est averti par la prsence de champs cultivs, de maisons et des sources qui garnissent le pourtour. Si les Causses Mjean, Noir, Larzac, etc., ont perdu avec leurs taillis leurs anciennes populations, il y a entre eux des valles profondes qui sont de rares, mais puissantes artres de vie. Entre les hauts et bizarres promontoires, les rivires recueillent silencieusement le tribut souterrain des eaux. Elles s'avancent avec rapidit, mais sans tumulte, bordes de cultures. Leur ruban meraude se droule entre la vgtation touffue d'un vert sombre et de blanches trames de galets. Ce sont les voies par lesquelles se propagent les espces vivantes. Les hommes en ont tir parti. Le long de la lisire mridionale du Causse Larzac se faufilait, par Lodve et Millau, une importante voie romaine pntrant dans l'intrieur du Massif. D'autres voies se glissaient, l'autre extrmit des Causses, vers les hauts plateaux, aussi tristes que les altos ou parameras castillans, o nat l'Allier. Ici c'est dans la masse schisteuse elle-mme que les pluies et les rivires ont pratiqu de profondes entailles. Entre le Tanargue et l'Aigoual , le versant expos aux violents orages d'automne et aux affouillements nergiques des torrents mditerranens, est constitu par des schistes ardoiss, trs friables. Leurs flancs ruisselants d'boulis luisent au soleil, dans les intervalles que ne couvre pas l'ombre des chtaigniers. Entre ces masses dcoupes, des valles profondes encaissent la Boume, le Chassezac, la Cze, les Gardons, toute la troupe bruyante de torrents qui presque immdiatement au pied de leurs sources

dvalent de 500 600 mtres. Des cultures en terrasses et des chtaigneraies garnissent les versants de ces valles. Les artes, sortes de cloisons, qui les sparent s'appellent des Serres ; et leur sommet, comme entre les valles profondes du Pinde dans l'Acarnanie ou l'pire, est suivi par les routes. et l une nappe de grs ou de calcaire, pargne par l'rosion, s'tale et forme ce qu'on appelle une Camp. Cet ensemble est le pays vraiment Cvenol, aux centaines de hameaux, pars dans la verdure et sur les pentes, parmi les gradins et les rigoles d'irrigation. Par la crte qui domine le Val Francesque et gagne vers Florac la valle du Tarn, par la Serre des Mulets, qui s'lve vers les landes et les pturages coups de taillis de htres de la montagne du Goulet, par l'arte qui, sparant la Cze et le Chassezac, accde au collet de Villefort et de l au pays Lozerot, abondent les vestiges d'antique circulation partant de Nmes ou du Rhne. A mesure qu'on s'lve au-dessus de la rgion des ravins, le paysage se compose plus largement ; le model se calme ; la physionomie devient monotone. Des sentiers ou pistes, suivis de temps immmorial par les moutons transhumants, corchent les flancs de ces ternes plateaux de pture. Ces drailles, comme on les appelle, servaient jadis aux troupeaux pour atteindre les pturages du Gvaudan, de la Margeride, de l'Aubrac mme. Il y avait l une vie pastorale, laquelle fait allusion Pline l'Ancien. Mais, comme toutes ces montagnes pastorales des bords de la Mditerrane, le pays s'est peu peu dpouill de ses forts ; aprs avoir subi, travers les ges gologiques, l'usure des mtores, il a subi celle des hommes ; le nom du peuple des Geais subsiste peine dans celui du pauvre village de Javols. Les mines, comme les industries pastorales, ont dlaiss la contre. C'est par elle, pourtant, qu'on accde vers la grande troue, jalonne de failles, de filons mtallifres, de sources thermales, de soupiraux volcaniques, que l'Allier ouvre travers le Massif central. De Vialas Largentire s'tend la zone injecte de galne argentifre qui tait encore exploite au Moyen ge. A SaintLaurent, au pied du Tanargue, comme Bagnols au sud du Goulet, jaillissent des eaux thermales frquentes l'poque romaine. A Langogne, sur les bords de l'Allier naissant, une butte isole marque le tmoin le plus avanc vers le Sud des ruptions du Velay. Bientt, Monistrol, les coules de basalte deviennent envahissantes et pendent le long de la valle. Puis, Paulhaguet, Brioude, apparaissent les dpts lacustres qui vont se succdant, de plus en plus amples, vers la Limagne et vers le Bassin parisien. Autant de signes d'une topographie plus varie, d'une hydrographie plus concentre, d'une nature plus riche. L'homme a depuis longtemps connu et pratiqu ces avenues du Massif. C'est par les vieux tablissements, tours et oppida, dont il les a jalonnes, qu'a t prpare une combinaison territoriale qui de bonne heure se fait jour dans la formation politique du royaume de France : la soudure du Languedoc et de l'Auvergne. Entre la Guyenne divergente et la valle du Rhne devenue extrieure au Royaume, l fut longtemps la seule attache du Nord et du Sud.

CHAPITRE III. LES CONTRES VOLCANIQUES.


LE Massif central contient trois groupes principaux de contres volcaniques : celui du Velay, voisin du cours suprieur de la Loire ; celui du Cantal ; celui du Mont-Dore et des Puys d'Auvergne gauche et le long de la valle de l'Allier. Ces rgions ne forment gure que la cinquime partie du Massif ; mais c'est de

beaucoup la plus vivante. Un sol imprgn de potasse, chaux, acide phosphorique, plus facilement chauff cause de sa couleur, communiquant l'irrigation des qualits fertilisantes, tel est le legs qu'en Auvergne et en Velay, comme en cosse et ailleurs, ces anciennes ruptions ont laiss. Sur certains points elles ont difi des montagnes dont les cimes ont nourri des glaciers, et qui, si dcapites qu'elles soient aujourd'hui, conservent encore assez d'altitude pour condenser les nuages et entretenir l'humidit sur les flancs exposs aux vents pluvieux. Par le rajeunissement du relief qui a t la consquence de ces rvolutions, un nouveau creusement de valles a commenc ; une nouvelle impulsion a t imprime toutes les forces vives des eaux ; elles ont taill des bassins, form des lacs ; elles ont filtr travers les nappes de basalte, pour sortir leur base en sources puissantes. Cette priode volcanique est en rapport de temps et d'effet avec les dislocations produites par le contrecoup des mouvements alpins. Mais elle se prolongea au del ; et les mouvements de plissements et de fractures avaient depuis longtemps cess, quand en Auvergne ou dans le Velay les soupiraux volcaniques continuaient mettre des basaltes, des phonolithes et autres laves. On voit le long de la valle du Rhne le basalte du Coiron recouvrir d'une nappe unie, que rien n'est venu dranger, le substratum trs disloqu d'un plateau calcaire. Le volcanisme du Massif central embrasse une norme priode ; il a connu des assoupissements, puis de brusques rveils ; il a superpos de longs intervalles sur les mmes lieux des ruptions diffrentes. Nanmoins on distingue deux ou trois types dans les contres qu'il a transformes.

I. LE VELAY.
DANS le Velay, surtout dans la partie orientale, le soubassement granitique est trs lev. C'est sur un socle de t 300 mtres que se dressent les phonolithes du Mzenc. Ce volcan, ainsi que le Mgal, son voisin d'une quinzaine de kilomtres au Nord, n'est que le dbris d'une masse qui fut autrement puissante. Cependant les ruptions qui se sont greffes sur ce haut voussoir de granit ne se sont pas superposes, comme dans le Cantal, pour rsumer leurs efforts en un gigantesque difice : elles se sont juxtaposes. C'est par centaines qu' l'est du Puy se comptent les sucs ou pitons isols qui parsment de leurs formes accentues et bizarres un paysage qu'on a appel avec raison phonolithique. Dgag de l'enveloppe de tous les matriaux meubles qui pouvaient l'toffer, leur charpente se rvle nu sous forme de pilier, de cne, de dent comme au Mzenc, de cloche comme au Gerbier de Jonc. Autour d'eux d'innombrables orifices, atrophis maintenant et mconnaissables, ont panch des coules fluides de basalte. Originaires de diverses poques, les unes antrieures, les autres postrieures aux phonolithes, elles ont tendu ces grandes nappes herbeuses, lubrifies par les pluies ou les neiges, par lesquelles on s'lve presque insensiblement vers les deux cimes denteles du Mzenc. L, comme si le sol se drobait sous les pas, on dcouvre ses pieds un abme. Des ravins s'enfoncent brusquement de 600 mtres, et des torrents fuient vers la valle du Rhne. L'tonnement redouble, si l'on considre que le Mzenc n'est qu'une des parois dchiquetes du volcan, et que ces abmes en remplacent la partie centrale. Vers l'Ouest, au contraire, c'est entre de hauts pturages que ttonnent les premires eaux de la Loire. Au prix d'hsitations qui contrastent avec la nettet

rectiligne de l'Allier, la Loire est arrive, plus tard que son prtendu tributaire, frayer sa route. C'est entre deux rgions volcaniques d'poques diffrentes qu'elle a d tracer son sillon : l'une, la plus ancienne, qui monte, hrisse de cnes, jusqu'au Mzenc ; l'autre, plus rcente, qui couvre de ses nappes basaltiques la vote de granit qui la spare de l'Allier. Des perons de roches archennes viennent, en outre, obstruer sa voie. L'un aprs l'autre, elle doit les traverser ; et son cours n'est alors qu'une alternance de gorges et de bassins. Elle entre ensuite dans la triste et haute plaine du Forez, dont les bords flanqus de buttes coniques et de sources minrales marquent l'extrme limite qu'a atteinte au Nord le volcanisme tertiaire ; mais une nouvelle digue forme de tufs porphyriques, c'est--dire des dbris d'un volcanisme d'ge primaire, lui oppose une dernire barrire. A Roanne seulement, vieille tape fluviale, le fleuve est mancip. Ces bassins successifs, prpars par le ravinement dans des lambeaux d'anciens lits lacustres, semblent perdus entre les masses qui de toutes parts les surmontent. Celui du Puy n'est qu'un nid, creus deux ou trois cents mtres au-dessous de plateaux dont les corniches plates se prolongent, s'interrompent, se rptent sur les deux tiers de l'horizon. Ce que l'il aperoit surtout, ce sont des pentes o des murs en gradins soutiennent des vergers et des vignes entre des pierrailles noires ou des fragments de prismes basaltiques. Mais du fond de la valle d'arbres et d'eaux vives, surgissent les deux piliers de la RocheCorneille et de Saint-Michel. On les croirait jaillis du sol ; et cependant il n'en est rien : ce sont des dbris rests debout dans un amas de projection qu'ont balay les eaux. Accroche aux flancs du principal rocher, la sombre glise-forteresse du Puy se dresse dans un enchevtrement de ruelles, de rampes, de couvents. Elle garde dans sa physionomie rude une sorte de fiert sauvage. Il semble que la ville qui s'est groupe la base du roc lui soit trangre. Tout, l-haut, respire le pass. Sur ce rocher bizarre un temple paen a prcd l'glise piscopale, des cultes se sont succd, des plerinages ont afflu ; et cette persistance exprime l'impression que ces lieux ont faite sur l'imagination des hommes glises ou chteaux forts, souvent l'un et l'autre la fois, surmontent les buttes ou lambeaux de roches, que les volcans ont sems partout. A leur base et au contact des masses poreuses avec les marnes ou argiles, des sources naissent, auprs desquelles se groupent souvent ville ou village. Mais la raideur des flancs isole le vieux dbris fodal ou ecclsiastique. Il n'y a pas eu, comme ailleurs, fusion intime et enveloppement du chteau ou de l'glise par le flot grandissant des maisons. La plus hautaine de ces forteresses est celle qui a pour soubassement le fragment basaltique de Polignac. Surveillant les abords de la ville piscopale et les routes des plerins, ce fut longtemps une roche redoute. Entre elle et le roc sacr de la Vierge noire, la guerre fut invtre ; le roi mit la paix. Sous ces apparences fodales, une vie diffuse et laborieuse couvre depuis trs longtemps le pays. Elle n'est pas concentre dans les troits bassins o l'abaissement du niveau permet des cultures plus varies. Elle rgne aussi sur les plateaux et hautes terres, entre 700 et 1.000 mtres d'altitude, sous forme d'innombrables hameaux. La nappe basaltique qui s'tend l'ouest du Puy est entirement en cultures ; c'est seulement lorsque vers Fix, ancienne limite du Velay et de l'Auvergne ce sol rocailleux, mais fertile, fait place aux terrains primitifs, que les bois commencent se montrer en masses plus paisses. Plus populeux encore sont les plateaux hrisss de sucs qui montent graduellement,

l'est du Puy, jusqu' la rgion des grands pturages. La varit qu'a revtue dans le Velay le relief volcanique, l'abondance des eaux, la prsence des matriaux de construction fournis par la lave, et surtout par certaines roches dtritiques1 dj utilises l'poque romaine, ont visiblement facilit l'tablissement des hommes. En se multipliant, ils surent trouver, dans l'adjonction de nouvelles cultures et l'invention d'industries locales, le moyen de rsoudre le problme de l'existence. Avec ce sol cultiv force de bras, avec ces maisons o l'on se succdait de pre en fils, s'est nou un contrat difficile rompre. La vie traditionnelle, comme dans la plupart des contres population dissmine, a mieux rsist. La population, sur ces hautes terres2, sans grande industrie ni grandes villes, atteint encore maintenant une densit que ne connaissent plus les riches plaines agricoles de France, et qui dpasse de beaucoup celle de la valle de Brioude et de la plaine forzienne : presque 80 habitants au kilomtre carr. Ce petit peuple du Velay garde avec son nom son autonomie historique ; en lui s'exprime une des plus vivaces individualits de la France.

II. LE CANTAL.
LORSQUE venant de Mende, travers le terne Gvaudan, on atteint Saint-Flour et qu'on voit l'Ouest s'allonger la silhouette du Cantal, on prouve une dlivrance joyeuse. Tout depuis longtemps semblait mort et teint. L'arne grise du granit se rayait de quelques bois de sapins sur des ondulations sans formes. A l'Est, les croupes monotones, moiti bois, moiti landes, de la Margeride n'engendraient que laideur et tristesse. On voit au contraire se drouler de longues lignes qui se combinent harmonieusement ; d'une allure lente et continue elles paraissent monter vers un centre commun ; l'effort, il est vrai, qu'elles font pour se rejoindre est vain : des chancrures et des saillies interrompent le fronton qui voudrait s'achever. Mais ces dentelures prennent une individualit ; une unit, en tout cas, se dessine. Il semble que le pnible enchantement ait cess, et qu'on rentre dans le domaine de la vie. Le Cantal doit la varit de ses formes celle des actions volcaniques qui s'y sont accumules. D'autres contres volcaniques, comme l'Aubrac, son voisin vers le Sud, ne se manifestent de loin que comme de simples talus tags, amortis par l'aplanissement des basaltes. Mais, dans le Cantal, les roches d'espces et d'ges si divers qui ont concouru l'difice, tmoignent de la complexit et de la dure de son histoire. L'activit volcanique commena de bonne heure se manifester dans le Cantal. Comme dans le Velay, des coules de basalte, issues d'une multitude d'orifices dissmins, marqurent le premier acte. Mais une longue priode de repos suivit ; et ce fut par un brusque rveil, comparable la catastrophe du Vsuve en l'an 79, que s'ouvrit une nouvelle re d'ruptions. Des troncs d'arbres ensevelis, debout sur les entassements de cendres et lapilli venus d'un foyer voisin du col du Lioran, racontent ces scnes grandioses. Dsormais les ruptions se concentrrent, et ce fut sur l'emplacement du Cantal actuel que, jusqu' l'poque du pliocne suprieur, c'est--dire jusqu'au seuil de la priode actuelle, des ruptions de trachytes, andsites, phonolithes, puis, de nouveau, de basaltes ne
1 Arkoses tertiaires. 2 Arrondissement d'Yssingeaux : 130 habitants au kilomtre carr. Arrondissement du

Puy : 77.

cessrent d'entasser des coules, des blocs et des projections diverses. Ainsi s'difia une pyramide colossale, dont nous ne pouvons plus mesurer la cime, car elle a t dtruite par les convulsions du volcan lui-mme, mais dont nous pouvons encore estimer la priphrie et le diamtre. Si la hauteur de la principale cime (1.838 m.) est infrieure de 2.000 mtres celle du gant sicilien, le diamtre, qui est de 60 kilomtres environ, dpasse d'un tiers celui de l'Etna. Les pentes s'lvent de tous cts lentement vers un cne qui n'est plus, et la place duquel un cirque immense marque la rgion des cratres. Les parois qui l'entourent sont comme des murs-matres subsistant dans un difice effondr. Un lambeau de basalte, qui, pargn par les dnudations, surmonte une corniche de cette enceinte, forme la rugosit qu'on dsigne sous le nom de Plomb (Pom ou Pomme) du Cantal1 ; des buttes plus saillantes, parfois pyramidales, de phonolithe ou d'andsite dessinent les autres sommets. Cet Etna dcouronn nous apparat aujourd'hui tel que l'ont fait, aprs les convulsions volcaniques, les dmantlements qui furent l'uvre des glaciers quaternaires. La destruction n'a pas t cependant pousse assez loin pour lui faire perdre la rgularit gnrale de formes qui distingue ses contemporains et ses pareils. Les valles qui creusent ses flancs, se droulent en ventail, et divergent toutes d'un centre commun. A mesure que l'intervalle diminue entre elles, les passages deviennent plus faciles et plus courts ; souvent mme l'extrmit suprieure de la valle se relie par un col celle qui lui correspond sur le versant oppos. Ces cols sont relativement levs ; plusieurs restaient jadis impraticables en hiver ; mais leur corrlation et leur groupement ont contribu attirer la circulation dans les parties suprieures du Massif. La structure de ces valles est digne d'attention. On s'attendrait retrouver le dveloppement progressif, ordinaire en pays de montagnes, qui change peu peu une gorge troite en une valle de plus en plus large, anime et populeuse. Les principales valles du Cantal dbutent, au contraire, et se continuent en forme d'auges ; elles acquirent, ds l'origine, une largeur qui atteint souvent 3 kilomtres, et gardent cette ampleur, parfois interrompue par un tranglement, tant qu'elles traversent les formations volcaniques. Mais ds qu'au sortir de la rgion brle elles entament le soubassement de roches primitives, elles se changent en anfractuosits profondes, sans cultures et presque sans habitants. On avait auparavant le spectacle d'une vie ample et joyeuse : entre les lambeaux de bois de htres, les prairies coupes de haies vives, les rocs aigus pointant et l, les habitations humaines se dissminaient sur les versants et se concentraient leur pied en gros villages. Une population nombreuse se groupait sans interruption de 600 plus de 900 mtres d'altitude. Cette vie disparat, et la rivire, devenue torrent, s'encaisse en d'pres escarpements. Entre ces valles, le sol form par les lits de cendre et les coules ruptives, se dcoupe en sections de plateau uniformes de structure, mais non de climats. La diffrence de versants se traduit par une grande ingalit dans la quantit de pluie. Celui de l'Est ne reoit pas directement l'assaut des vents pluvieux ; la hauteur annuelle des prcipitations n'y dpasse gure 600 millimtres : c'est la haute plaine, trs peu dcoupe, frange d'escarpements basaltiques, qu'on nomme la Planze. Les bois s'y font rares ; l'levage est peu pratiqu, mais le sol rocailleux qu'ont form d'immenses coules basaltiques n'est point ingrat, il porte d'abondantes moissons de seigle. A une altitude qui reste presque partout

1 Ant. Thomas (Annales de Gographie, t. V, 1895-96, p. 111).

suprieure 900 mtres, une population rurale, dont la densit dpasse 30 habitants par kilomtre carr, s'est cr des conditions d'existence. Pour le Lozerot des rgions granitiques, la Planze est une terre de bndiction o il va chercher le travail et l'aisance. Il y a peu d'agrment pour l'il dans ces paysages o l'habitation humaine, en harmonie avec la tristesse des lieux, se ramasse et se contracte. Un mme toit, parfois une mme porte, donne asile au btail et aux hommes. Cependant ce terroir nourricier, venteux et sec, est peuttre dans la Haute-Auvergne celui qui a attir les plus prcoces tablissements. Des dolmens, des tumulus, des restes de constructions en pierre attestent une trs ancienne occupation. Un autre climat a faonn de longue date le versant de la chane volcanique qui, du Cantal au Mont-Dore, sur plus de 100 kilomtres de longueur, est frapp par les vents d'Ouest. On peut ici comme dans les Vosges observer, travers la varit des effets et la succession des ges, la persistance attnue des mmes causes mtorologiques. Car le versant qui, d'aprs les mesures actuelles, reoit la plus grande quantit de pluie1, est aussi celui que l'action glaciaire a marqu de l'empreinte la plus forte. Il y a dans l'hmicycle form par le Cantal, le Czallier et le Mont-Dore, une des rares contres de France qui, en dehors des Pyrnes et des Alpes, conservent une topographie en partie glaciaire. Des moraines, des blocs erratiques, des nappes de matriaux dtritiques, jonchent la surface. et l se dressent des buttes rocheuses, arrondies sur la face qu'elles prsentaient aux glaciers, abruptes sur l'autre. Des marais ou dpressions tourbeuses subsistent entre les barrages qui ont gn l'coulement des eaux. La vie pastorale du Cantal est en rapport avec ces conditions de climat. C'est sur le versant Nord-Ouest, le plus dcoup, le plus bois dans la rgion suprieure, que s'talent autour de Salem, entre 850 et 1.200 mtres d'altitude, les pturages gras et mous, dont les troupeaux envahissent chaque t la solitude. Le sol de basalte, profondment dsagrg, forme une couche vgtale et profonde que l'humidit imbibe. Il semble qu'une zone privilgie de fracheur, sous l'action sans cesse renouvele des pluies, des nues, brouillards ou roses, commence au-dessus de 800 mtres. L, parmi les sources d'eaux vives, sont les montagnes o les propritaires des valles envoient, de mai octobre, de 10 ou 20 kilomtres de distance, parfois davantage, les troupeaux de bufs pelage marron. De petites constructions en pierre, appeles burons, abritent le ptre occup la fabrication des fromages. Les btes vivent en plein air, sans autre abri que des claies en planches derrire lesquelles elles se garantissent de l'orage et passent la nuit. Puis en octobre, quand il faut retrancher du troupeau le contingent que les foins engrangs ne suffiraient pas nourrir pendant les six mois d'hiver, c'est le moment des grandes foires de btail, des principales transactions de l'anne. On reconnat les traits essentiels de la vie pastorale, telle qu'elle se pratique en Savoie et en Suisse. Qu'elle remonte, dans cette partie du Cantal, une date fort ancienne, c'est ce que prouvent l'existence du vocabulaire spcial qui s'y rattache, le caractre primitif des procds d'industrie laitire, la formation enfin d'une race de btail trs caractrise. Cependant elle reste troitement associe la petite culture. La plupart des fermiers de grandes proprits montagnes sont eux-mmes de petits propritaires de domaines qu'ils cultivent. Quoique, aujourd'hui, l'tendue des domaines pastoraux tende s'accrotre, c'est toujours la petite proprit, sous forme d'exploitation directe, qui reste par excellence le mode d'existence auvergnate.
1 Les pluies y atteignent une intensit qui varie de 850 1.200 millimtres par an.

Elle tient sans doute de vieilles habitudes enracines ; mais surtout, essentiellement, cette structure du pays qui rapproche et met en contact plus intime que dans les Alpes les hautes valles fertiles et les plateaux d'levage. Les cultures et l'exploitation pastorale s'y combinent plus aisment que dans les Alpes. A l'origine mme des hautes valles sont des bourgs populeux, Mandailles, Le Falgoux, Saint-Jacques-des-Blats, qui ne s'lvent gure moins haut que les rgions de pture, et qui s'y relient par des files de maisons, hameaux, burons. Cette population de cultivateurs et vendeurs de btail est si bien groupe en harmonie avec les conditions naturelles, que son cantonnement dans une zone d'altitude relativement considrable n'a rien qui surprenne. On peut valuer une centaine de mille le nombre d'habitants qui vivent dans le Cantal au-dessus de 800 mtres : beaucoup plus qu' pareille altitude on ne trouverait dans les Alpes franaises. Rien ne suggre et ne justifierait l'ide qu'ils aient t refouls vers ces hauteurs et chasss de rgions plus basses. Ce qui ne s'est dvelopp que lentement et pniblement dans ce pays, c'est la vie urbaine. Des marchs, des lieux priodiques de rencontre et de transactions, des chteaux forts comme Carlat, ou mme, comme Salers, de petites cits mures sur un promontoire entre deux valles, ne suffisaient pas la constituer. Il manque les rivires navigables, la convergence de voies naturelles. Les flancs mmes du Cantal se sectionnent en compartiments entre lesquels les rapports sont difficiles. Les Romains, ces grands crateurs de vie urbaine, ne parvinrent fonder, dans toute cette haute rgion qui comprend le Velay, le Gvaudan et la Haute-Auvergne, que des villes phmres, peu robustes, qu'emporta la premire tourmente des invasions. Ce qui reconstitua la ville, ce fut l'glise, qui, pendant longtemps, resta en ces contres le seul agent de vie gnrale. De l'effort mme qu'elle dut faire pour convertir ces rgions peu accessibles, chappant par la dissmination des habitants aux influences gnrales, naquirent des abbayes et des villes. Ces glises romanes, noires et basses, qu'on y voit en grand nombre, accroches aux flancs des rochers, racontent avec une insistance significative quel travail persvrant et tenace il fallut, dans ces pays de HauteAuvergne, pour atteindre l'habitant chez lui, pour s'implanter en ces contres de paysans, longtemps synonymes de paens. Aurillac, Saint-Flour, comme Mende et Le Puy furent des crations ecclsiastiques. Saint-Flour, vch dmembr au XIIIe sicle de celui de Clermont, domina les anciens passages du Velay et du Gvaudan ; ses tours noires se dressent aux abords des Causses, et des vastes solitudes o fut fond au XIVe sicle l'hospice d'Aubrac pour les plerins se rendant Conques, Rocamadour ou Saint-Jacques-de-Compostelle. Uzerche, Tulle, Conques, Brioude, Saint-Yrieix et tant d'autres villes du Massif, naquirent d'une abbaye. A Aurillac, le confluent de deux riches valles, aux dbouchs du Lioran et du coi de Cabre, passages vers la valle de l'Allier, fit la fortune d'une petite bourgeoisie commerante. Cependant ce n'est pas par ces hauts passages, barrs souvent par les neiges, que les Montagnes d'Auvergne entrrent en communication avec le Nord. Vers l'extrmit occidentale du Cantal, au point o les coules basaltiques viennent mourir, sans atteindre pourtant le cours de la Dordogne, Mauriac est un petit centre trs ancien, dont les abords prsentent de nombreux restes archologiques. Par l surtout se sont mls les hommes et les peuples. Les plateaux arass de schistes cristallins qui s'tendent l'Ouest de la range volcanique, sur le bord de la dpression houillre qui semble la limite naturelle entre l'Auvergne et le Limousin, servirent de passage aux plus anciennes migrations que l'histoire peut atteindre. Les vestiges gallo-romains s'y

rencontrent plus nombreux qu'ailleurs. L'union politique qui existait, au temps de Csar, entre l'Auvergne et le Quercy, ne s'explique gure que par cette voie de circulation. Par l ont galement pntr, mais en avant-garde et comme l'extrmit de leur domaine, les Arvernes blonds venus du Nord. Bien diffrente, en effet, est la population de petite taille et de couleur brune qui occupe le Sud et la plus grande partie du Cantal. Ainsi, dans l'enchevtrement des races qui se sont superposes et pntres, ce haut massif volcanique est un des rares points d'arrt dont l'influence se laisse distinctement saisir.

III. - LA LIMAGNE.
L'PANOUISSEMENT de la valle de l'Allier entre Clermont- Ferrand et Riom est depuis longtemps clbre sous le nom de Limagne. C'tait, dans notre vieille France, un des deux ou trois paysages que nos pres avaient l'habitude de vanter pour leur beaut tranquille, leur opulence bienfaisante. Il ne manque mme pas d'un air de grandeur. Les montagnes l'encadrent majestueusement droite et gauche, et la plaine semble se perdre l'infini dans les arbres. Involontairement on songerait l'Alsace. Mais la pense comme la vue reviennent vite de cette illusion. Il n'y a point ici un large foss creus entre deux chanes symtriques. Le contraste est complet entre les monts du Forez et la chane des Puys. L'une et l'autre cependant reposent sur une partie du soubassement archen que les dislocations et les fractures ont attaque avec une sorte de prdilection depuis les ges les plus anciens. Des roches ruptives se sont fait jour dans les deux chanes, mais des poques et dans des conditions trs diffrentes, crant un modle et des aspects profondment dissemblables. La valle de l'Allier en a subi les effets. C'est moins une valle qu'une srie de dpressions que relient des dfils et que dcoupent des failles. A Brioude, pour la premire fois, la rivire dbouche dans un bassin spacieux, dont l'altitude rapidement dcroissante ne tarde pas tomber au-dessous de 400 mtres. Mais ce premier bassin se ferme Issoire ; et l, entre les couches affaisses, on a la surprise d'un pointement granitique, dont la rapparition subite est un tmoignage des mouvements inverses qu'ont engendrs en sens vertical les accidents de l'corce terrestre. L'Allier rase ce fragment granitique ; et c'est alors qu' travers des collines marneuses, souvent couronnes de buttes basaltiques, il dbouche enfin dans une plaine fond de marnes, d'argiles et de sables, couverte d'alluvions. C'est la Limagne qui commence. Ls montagnes s'cartent. La prsence des marnes, dpt des grands lacs qui recouvrirent antrieurement une partie du Massif central, ne se trahit plus que par l'impermabilit du sous-sol et les marais qu'elles entretiennent. Le volcanisme a transform et vivifi le sol. Ses dbris de toute espce, coules d'ges diffrents, conglomrats et tufs, cendres impalpables emportes par les vents, ont la fois couvert et imprgn ces surfaces. Elles les ont satures des principes fertilisants qui leur manquaient ; et par l'lan qu'elles ont imprim la vgtation, cr ce pays de Limagne que sa fcondit a rendu depuis longtemps clbre. Son tude est, par l, insparable de la chane volcanique qui en a transform le sol et dont les flancs gorgs d'eaux vives ruissellent, au contact des marnes, en sources magnifiques.

Les ruptions de basalte, d'andsites et de phonolithes qui ont difi le MontDore semblent remonter aussi loin dans le pass que celles du Cantal. Cependant, malgr l'altitude atteinte par le Puy de Sancy, le volcan n'a ni l'ampleur, ni la rgularit de son rival. Mais ce qui le caractrise, ainsi que la zone des Puys qui lui succde vers le Nord, c'est une reprise d'activit qui a persist en grand jusqu'aprs la priode humide des climats quaternaires, aprs l'extension de glaciers et le creusement des valles actuelles. Les eaux interceptes par les barrages de coules rcentes ont form des lacs. Ils abondent autour du Mont-Dore. Non moins nombreux sont les cnes d'ruptions, Montcineyre, Tartaret, etc., d'o se sont couls des courants de lave moulant les valles prexistantes. Le temps ne les a pas dsagrgs ; et plusieurs sont encore l'tat d'amoncellements pierreux, appels cheires, qu'on dirait sortis d'hier de l'orifice volcanique. L'une de ces cheires barre la Sioule Pontgibauld ; une autre fournit Volvic les pierres de taille d'o a tir tant de matriaux la vieille architecture auvergnate. Certaines coules de lave se prolongent d'une faon continue depuis le socle granitique, o elles sont venues au jour, jusqu'au bord de la plaine. Sous leur carapace permable cheminent les eaux infiltres, pour reparatre Royat, Fontanas, etc., en belles sources, qui de temps immmorial ont fix la place d'tablissements humains. Nulle part, dans la rgion volcanique du Massif, l'impression de phnomnes rcents n'est plus saisissante. Au pied du Puy de Gravenoire, le bien nomm, les scories ressemblent des dbris d'usines. La chaleur interne se manifeste encore par les sources thermales, et mme, d'aprs les constatations de plusieurs sondages, par un degr gothermique anormal. Le sol palpite encore sous l'impression des phnomnes dont il a t le thtre. De fissures nombreuses sort l'acide carbonique, stimulant la vgtation. Ce qui, dans la ligne des 60 volcans qui se succdent vers le Nord, le long des grandes failles occidentales de la Limagne, est une cause toujours nouvelle d'tonnement et d'admiration, c'est la fracheur des formes, comme nes d'hier. Le Cantal et le Mont-Dore sont des ruines, les sucs du Velay n'offrent que des formes macies : au contraire, cette succession de Puys, soit qu'ils se terminent en dmes, soit qu'ils affectent le profil de cnes brchs, semble telle encore qu'elle a t modele par les ruptions de laves diverses, de lapilli et de cendres. L'trange assemble se groupe avec ses silhouettes caractristiques sur le soubassement de granit. Chaque Puy doit son nom distinct cette individualit, non amortie par l'usure des ges. Quand autour du Mont-Dore et jusqu' l'entre de la plaine de Limagne on a vu quelles tranes d'alluvions et de blocs les glaciers ont arraches aux flancs des volcans antrieurs, les formes intactes de la chane des Puys se montrent par comparaison un indice frappant de jeunesse. Majestueux entre tous se dresse le Puy de Dme, celui dont la cime reconnaissable de si loin quand on vient du Nord, est le signalement de l'Auvergne. Il doit les belles lignes unies et rgulirement ascendantes de son profil la conservation de l'enveloppe de matires meubles qui revtent la chemine centrale. Les vieux volcans paraissent auprs de lui des squelettes dcharns. Ce sommet fut un endroit sacr de la vieille Gaule, un de ces points connus et clbres, dans lesquels l'imagination rsume l'ide d'un pays entier. Les migrants, leur retour, interrogeaient l'horizon pour l'apercevoir. Sur le pidestal qui le porte jaillissent les sources ; dans l'amphithtre qui se creuse ses pieds, la vgtation est celle d'un jardin, auquel manquent peut-tre un peu trop les arbres.

Mais dans ce tableau, dont les chanes du Forez achvent le cadre, le regard est invinciblement ramen vers la plaine spacieuse qui le remplit presque. Tout, de loin, semble disparatre sous un immense rideau de saules, de peupliers et d'arbres fruitiers. De prs, c'est une marqueterie de petits champs de formes irrgulires, vous des cultures diverses qui se succdent sans interruption, relis entre eux par de petits sentiers, pistes bien suffisantes pour la circulation qu'exige le genre de culture. Car tout se fait ici force de bras. L'homme a cultiv ce marais, encore incompltement dessch, non la faon des grandes plaines agricoles, mais comme un jardin. La bche fourchue, suivie de l'araire primitif, est l'instrument qui a transform le marais en terre nourricire. Les maisons tiennent peu de place dans cette oasis dont aucun lopin n'est perdu. La terre et les bras n'y chment jamais. Ce qu'on y cultivait de prfrence autrefois, c'taient les crales, froment, orge, avoine, d'autres plantes nourricires comme les fves ; et enfin souvenir presque effac, le chanvre, qui jadis se montrait peu prs partout aux entours des habitations humaines, et qui de la Limagne tait expdi au loin vers la Loire et Nantes, ou mme, par roulage, vers les ports de la Mditerrane. Dans ce pays si bien amnag pour les cultures, on ne rencontre pas de prairies, malgr l'humidit du sol et l'abondance des eaux, qui sembleraient propices l'levage. Le paysan de ces plaines est un cultivateur, non un leveur. L'herbe est pour lui l'ennemie, le parasite qui usurpe la place de cultures nourricires. Il a peu de got pour l'engraissement du btail, et s'y entend mal. Mais il a fait de son domaine une de ces merveilles qu'enfante la culture la bche, telle qu'on en voit aux abords des grandes villes, ou en Chine. On a presque toujours lieu d'tre tonn lorsqu'on constate les petites dimensions que possdent en ralit ces pays dont la renomme pourtant s'tendait au loin. La Limagne, dans ses dimensions vraies, qu'on a parfois mal propos tendues, ne dpasse gure 600 ou 700 kilomtres carrs. Elle correspond aux parties de la plaine sur lesquelles s'est rpandue l'influence fertilisante des matriaux volcaniques. Il suffit de s'carter de 22 kilomtres vers l'Est et de gagner la valle de la Dore pour que cessent, dans le pays et les habitants, les caractres typiques. La plaine qui s'tend l'est de Lezoux, ainsi que celle qui s'tend au nord de Gannat, tait, il n'y a pas longtemps, soumise au rgime d'tangs artificiels, comme la Dombes ou la Brenne. Elle n'avait rien de commun avec la Limagne. La culture est la seule industrie pratique sur les pentes qui se droulent de Clermont Riom : au contraire, les torrents qui dbouchent des anfractuosits porphyriques des monts du Forez ont cr des nids d'industrie. La Limagne tire surtout parti des sources : Thiers, au contraire, la force et la puret des eaux courantes sont exploites dans les coutelleries, de procds souvent si primitifs, qui s'tagent sur les bords de la Durolle. La Limagne s'ouvre vers le Nord. Aucun relief important ne vient plus barrer la valle de l'Allier ; elle s'incline par une pente gradue jusqu'au Bourbonnais et au confluent de la Sioule. Et cependant l'aspect du pays change entirement. Les forts de plaine deviennent nombreuses. Au del de Gannat, la forme des maisons, l'aspect du btail, la prononciation ou le patois des habitants, avertissent qu'on a chang de pays. Cette Limagne plantureuse, synonyme d'abondance pour les contres plus pauvres entre lesquelles elle est enchsse, introduit au cur de la France centrale les influences venues du Bassin parisien. Elle attnue dans une certaine mesure l'isolement du Massif. Entre la Limagne et le Val d'Orlans, autre pays de

civilisation prcoce, les rapports sont anciens ; on a relev dans l'architecture des traces d'changes rciproques. Ces anciens groupements de population et de richesse se dtachaient plus vivement autrefois sur le fond gnral ; ils exeraient une attraction d'autant plus forte qu'ils taient en petit nombre. La Limagne paya plus d'une fois par des invasions et des ravages sa renomme proverbiale. Elle inspirait nos Mrovingiens un sentiment qu'on ne peut comparer qu' celui qu'un beau gibier inspire au chasseur ; c'tait avec un soupir de convoitise que l'un d'eux, Childebert, aspirait revoir la belle Limagne ! C'est pour cela que de bonne heure ses rocs basaltiques, ses buttes isoles, ses fragments de plateaux se hrissrent d'oppida et de chteaux forts. Celui de Montpensier surveillait l'entre septentrionale de la Limagne ; Vic-le-Comte, au Sud, gardait les passages d'Issoire. En avant de l'hmicycle qui s'ouvre au pied du Puy de Dme tait campe Gergovie. Mais les grandes lignes d'tablissements humains se constiturent surtout au pied des ctes volcaniques. Une ceinture de gros villages, trs rapprochs les uns des autres surtout entre Clermont et Riom, se droule suivant la ligne de rapparition des eaux infiltres sous la lave. Dans leur aspect d'aisance un peu fruste respire le caractre profondment rural du pays. Cependant la vie urbaine trouve ici des conditions plus propices que dans la Haute-Auvergne. Elle prit racine Clermont, au pied du Puy de Dme. Dans cet amphithtre de vignes et de vergers que rchauffent les poussires volcaniques, au milieu du jaillissement d'eaux thermales, minrales, et de sources vives, dans ce paysage o la nature semble voquer du sol la fcondit sous toutes ses formes, la mtropole de l'Auvergne apparat comme fille de la montagne qui la surmonte et qui la signale.

CHAPITRE IV. L'OUEST DU MASSIF CENTRAL ET LES ROUTES VERS L'AQUITAINE.


A l'Ouest de la chane des Puys, qui marque l'extrme limite dans cette direction des pousses volcaniques, le granit prend possession du sol ; l'Auvergne succde le Limousin. L'altitude diminue graduellement. Nul point n'y atteint 1000 mtres, mme sur le sauvage plateau de Millevaches, sorte de Highlands de la France centrale, avec leurs franges d'troites et creuses valles. L'aspect montagneux s'attnue ; de plus en plus la contre se modle sur un plan o les ondulations et les croupes en alternances rgulires atteignent les mmes niveaux. A partir du mridien de Limoges, le niveau s'abaisse encore davantage. Seules les croupes arrondies de quelques massifs isols, comme les Monts de Blond et le Puy de Chalus, dressent encore quelques saillies au-dessus de 500 mtres. Encore une cinquantaine de kilomtres vers l'Ouest, et les roches primitives disparatront de la surface ; le Massif semblera termin, et sa prolongation souterraine vers le Poitou ne se dclera que par des pointements isols. Le gu ou passage qui a fix la position de Limoges est un point vers lequel ont converg naturellement les routes. La voie venant de l'Auvergne y rencontrait celle qui, des centres gaulois de Bourges et d'Argenton, se dirigeait vers Prigueux et les valles du Sud-Ouest. Celle-ci tait une trs ancienne voie de peuples, qui prexistait certainement la domination romaine. Traversant son extrmit le Massif central, elle y rencontrait les vieilles exploitations d'tain dont

les traces subsistent au sud des Monts de Blond1. Le nombre des monuments mgalithiques atteste dans l'Ouest du Limousin une frquentation trs ancienne. Il semble bien aussi que les tranes de population dolichocphale blonde, que l'anthropologie constate entre Bourges et Limoges, aient suivi la direction de cette route. tape ncessaire au croisement des directions venues de l'Est et du Nord, nud de routes vers Saintes et l'Ocan, Limoges dut sa position d'intermdiaire une importance prcoce. Ce fut une ville tourne vers le dehors ; foyer de propagande chrtienne avec Saint-Martial, sanctuaire renomm et but de plerinages, comme Saint-Lonard son voisin. Ce fut aussi un centre commercial, o des colonies de marchands trangers s'tablirent. Dans l'art original de l'maillerie qui fit sa gloire, dans les constructions romanes qui s'y levrent, dans la littrature des troubadours, on saisit les indices d'une vie trs prcoce, qui a ses sources propres, et dont l'closion n'a rien de commun avec les influences qui soufflaient alors au Nord de la Loire. Elle fleurit plus tt que la vie du Nord ; elle dcline quand l'autre commence. Ces uvres de haute civilisation expriment un degr avanc d'mancipation des conditions locales, une libre et ancienne communication avec le dehors. Ce sont l des avantages qui n'appartiennent gure, dans le Massif central, qu' l'extrmit affaisse de la rgion limousine. Mais il. fallait aussi qu' cette extrmit le Massif confint la rgion de grande circulation qui s'appelle le Seuil du Poitou. Comme les passages qui tournent la Bohme l'Ouest et l'Est, comme la valle du Rhne, ce seuil est une des articulations qui font communiquer le Nord et le Sud de l'Europe. Des plaines de la Champagne la valle de la Loire, puis par la Vienne et le Clain jusqu'aux plateaux calcaires que sillonne la Charente, s'ouvre une succession de contres o les obstacles rduits au minimum ont facilit les mouvements de peuples. Nulle part la distance n'est plus abrge entre la Loire et la Garonne ; des riantes valles de la Touraine celles de la Saintonge et du Bordelais, le pas est vite franchi. Il le fut par les Gaulois qui poussrent de l jusqu'en Espagne, et par ceux qui fondrent Bordeaux une colonie de Bituriges. C'tait vers ces terres promises qu'au dbut des campagnes de Csar se dirigeaient les Helvtes. Aussi la possession du seuil qui tient les avenues du Sud-Ouest a toujours paru de grande consquence. Il a t disput entre Visigoths et Francs, entre les soldats de Charles Martel et l'avalanche berbre venue du Sud ; le sort de l'Aquitaine et mme du Royaume s'y est dbattu entre Franais et Anglais. Les traces matrielles de ces luttes ont disparu. C'est par d'autres signes que se rvlent encore les traces de cette circulation tant de fois sculaire. Tout au dbut des temps, ce sont des dolmens sur les plateaux, ou des camps fortifis sur les promontoires escarps qui dominent de trs haut les rivires ; puis des restes de voies romaines qui, sous des noms divers, chaussades, chemins-bones, servent encore ou qui vivent dans les souvenirs. Maintes fois les stations qu'elles reliaient sont tombes dans l'insignifiance ; mais alors l'histoire de ce pass semble revtir sa forme suprme dans la conscration religieuse qui s'attache certains lieux : ici se trouvent d'anciens cimetires chrtiens, l existent des monastres qui, comme Ligug, remontent aux premiers temps du christianisme ; ou des sanctuaires fameux, comme Saint-

1 Vaary.

Hilaire de Poitiers, comparables dans la vnration des plerins de jadis SaintMartin de Tours, Saint-Jean d'Angely, Saint-Eutrope de Saintes. Sur ces plateaux calcaires interposs entre les massifs primaires du Limousin et ceux de l'Ouest, le passage n'est pas concentr, comme en pays de montagnes, en un troit couloir donnant lieu une route unique. C'est une zone de circulation, large d'au moins 70 kilomtres, o, comme dans le lit d'un grand fleuve, les courants principaux se divisent et se dplacent. La permanence des mouvements est ce qui les distingue : les routes royales, puis les chemins de fer y ont succd aux voies romaines. Mais si la voie principale se dirige aujourd'hui de Poitiers sur Angoulme, c'tait autrefois Saintes qui tait le but principal. De Poitiers Brioux, o l'on passait la Boutonne, puis Aunay de Saintonge courait la voie historique que suivirent longtemps les plerins se rendant SaintJacques-de-Compostelle, et qui est encore dsigne sous le nom de chemin de Saint-Jacques. L jusqu'aux Pyrnes les souvenirs de Charlemagne, Roland, Charles Martel planaient sur les imaginations. On peut lire la description de cette route dans une relation poitevine du XIIe sicle. Les tapes s'y comptaient par des sanctuaires. Mais outre des sujets d'dification et de lgendes, les voyageurs y trouvaient aussi occasion de noter les diffrences de pays et de peuples. Aprs les riches terres de Poitou, on passe en Saintonge, dont le langage parait un peu rustique ; mais il l'est bien plus encore dans le pays bordelais, d'ailleurs excellent en vin et fertile en poissons. Puis, aprs trois jours de fatigue dans les Landes, on fait connaissance avec la terre gasconne, dont on vante le pain blanc et le vin rouge, mais beaucoup moins les habitants. Pendant des sicles les hommes du Nord sont par l entrs en contact avec les gens du Sud. Dans les courants qui s'y rencontrent, c'est visiblement celui du Nord qui l'emporte. N'est-ce pas l'attraction de climats plus doux et de terres plus fertiles que cdent les mouvements de peuples ? Le rsultat de cette pente naturelle, c'est que les peuples venus du Nord poussent ici leur pointe au del de leur ancien domaine. Tandis que le Limousin garde sa langue d'oc, peine entame au Nord vers les Marches, la langue d'ol s'avance jusqu' la Dordogne Coutras et jusqu' la Gironde Blaye. Une chane de populations et de dialectes apparents s'tend par le Berry, le Poitou et la Saintonge. Les gavaches, ainsi que les appellent les Gascons, pntrent comme un coin en plein Sud-Ouest. Les langues, en effet, suivent les routes. La plupart des limites linguistiques qui existent actuellement, en Belgique et en Suisse, comme en Tyrol ou en Moravie, se coordonnent d'aprs les routes historiques qui ont implant ou maintenu sur leur parcours des rapports ailleurs abolis. La pointe de la langue d'ol par le Seuil du Poitou rappelle celle de l'allemand par le Brenner. La corrlation avec les routes est ici d'autant plus sensible que l'extension de la langue d'ol s'arrte, non, comme on le dit souvent, la lisire des terrains primitifs, mais la zone des forts qui, fort en avant du Massif central, empitent sur les rgions limitrophes1. Dans ces parties l'cart des voies, la langue d'ol n'a pas pouss ses empitements. Rencontre de langues et de races, croisements d'influences venues du Nord, de l'Est et du Sud : telle est la marque gographique de la contre. Nulle partie de la France ne fournit une meilleure perspective pour discerner de quels lments profondment divers se compose notre personnalit nationale. Les types humains caractristiques du Sud-Ouest, dolichocphales bruns des valles de la

1 Fort de Braconne ; la Double, etc.

Dordogne, de la Dronne et de l'Isle, s'y opposent avec une nettet singulire aux races brachycphales du Massif central et celles qu'ont pousses par le Berry et la Saintonge les dernires immigrations septentrionales. Cette zone de plateaux calcaires qui s'tend entre la Loire et la Gironde, s'incline vers l'Ocan. Elle fut mise en relation avec les Alpes et l'Italie par les ingnieurs romains. De Lyon, ils profitrent des facilits de passage qui s'offrent vers le Forez pour relier la mtropole des Gaules Roanne, Vichy, Clermont et, par la valle de la Sioule, pousser une voie jusqu' Limoges. A Lodve, une autre voie, s'insinuant par les valles des Causses, attaquait le Massif central ; elle rejoignait Rodez et Cahors et gagnait de l Prigueux. L'une et l'autre de ces voies principales aboutissaient Saintes. Longtemps suivies aprs la domination romaine, ces routes furent des artres de vie gnrale. Une fois sur les plateaux calcaires, rien de plus ais que l'accs vers l'Ocan. A partir du seuil qui divise les eaux du Clain et de la Charente, les pentes s'abaissent rapidement. L'Ocan mme semble venir la rencontre de l'intrieur. Jadis un golfe, dont les alluvions marines dessinent les contours, pntrait jusqu' Niort. Ce golfe existait en grande partie l'poque romaine ; et jusqu'au XVIe sicle la dpression marcageuse o se trahie la Svre nous est dpeinte comme une rgion amphibie, frquente par la pche et la vie maritime. La Charente, de son ct, cde partir d'Angoulme la pente gnrale vers l'Ouest. Son cours dsormais plus abondant trace une voie navigable qui, du moins partir de Cognac, fut toujours active. A Saintes elle commence sentir la mare. Sur la douce colline o elle s'tale, l'antique cit, avec ses couvents entours de grands jardins et ses ruines, fait penser ces villes de Provence et d'Italie que Rome a marque de son empreinte. Ce furent, en effet, des souffles venus d'au del des Alpes qui se firent sentir, travers le Massif central, jusqu' ces contres de Saintonge. L'attention s'est dtourne de ces antiques voies, parce que d'autres relations, dans le cours des sicles, ont prvalu. Mais leur signification s'affirme dans le pass. Les diffrences de civilisation qu'on observe chez nous entre le Nord et le Sud tiennent en grande partie ce que le Midi d'Aquitaine garda pendant longtemps ses voies d'accs direct vers les pays transalpins. Ds le seuil de ce bassin d'Aquitaine que baigne la Garonne et qu'encadrent les Pyrnes, on est averti de ces rapports par l'aspect que prend, Poitiers, Angoulme, Prigueux, l'architecture religieuse. Des influences byzantines s'y font sentir. Elles taient sans doute parvenues jusque-l par ces routes qui, parties d'Italie ou de Provence, pntraient travers le Massif central dans la contre entre Loire et Garonne. Par elles se transmirent jusqu' l'Ocan quelques lointains rayons d'une civilisation qui brillait encore d'un vif clat, quand celle du Nord de la France commenait peine poindre.

LIVRE III. L'OUEST.

I.

CHAPITRE PREMIER. VUE GNRALE DE L'OUEST.


C'EST vers Confolens que les roches anciennes qui caractrisent le Massif central disparaissent de la surface sous un revtement calcaire. L se trouve la limite occidentale de cette grande rgion. Mais dans la contre de transition qui lui succde, les roches primitives ne s'enfoncent jamais trs profondment dans le sol. Aprs une clipse de 70 kilomtres, elles reparaissent pour constituer un nouveau massif primaire, moins tendu que le Massif central, mais considrable encore et par lequel la France se projette sur l'Ocan. Qu'on l'aborde par le Sud-Est ou par l'Est, en venant de Poitiers, du Mans, d'Alenon ou de Caen, on est frapp par un certain nombre de traits qui se marquent de plus en plus fortement. Le relief devient plus rigide ; les roches ont une tonalit plus sombre ; les arbres paississent leurs rangs, sans pourtant former des forts ; les champs, les prs, les ptis se morcellent et s'enfouissent entre des haies vives. Ce sont ces derniers traits que le langage populaire a exprims en donnant le nom de Bocage, en Normandie, comme dans le Maine et le Poitou, aux parties priphriques du Massif de l'Ouest. Ds les approches, on a l'impression qu'on entre dans une rgion fortement caractrise, qui rappelle souvent par la nature de ses roches le Massif central, mais o l'pret s'attnue par la douceur du climat et l'alanguissement du relief. Le morcellement gologique est extrme ; il en rsulte que ce massif forme un ensemble de pays, plutt qu'un groupe de provinces. Par quel nom convient-il de le dsigner ? Celui de Bretagne serait impropre, car la Bretagne n'en forme qu'une partie, les autres tant : le Cotentin, le Bocage normand, une fraction du Maine et de l'Anjou, et cette portion du Poitou qui a pris le nom de Vende. Mme le nom d'Armorique, qui lui est souvent appliqu, serait inexact ; car ce vieux mot celtique exprime le contact de la mer : or la contre est intrieure et rurale encore plus que maritime. Le mot d'Ouest, dans l'acception que tend lui donner l'usage, est encore celui qui parait le plus capable d'exprimer ce qu'il y a de commun entre ces pays et ces peuples qui, l'exception des marins, se sont peu mls la vie du dehors, mais ne se sont gure davantage fondus entre eux. La structure s'en accuse par une singulire continuit de traits, qui n'est pas trangre l'impression de monotonie que laisse l'ensemble. C'est la partie reste merge d'un massif pliss l'poque primaire, qui a subi pendant l'immense tendue des priodes suivantes l'arasion des agents physiques. Diverses transgressions maritimes l'ont envahi, mais seulement en partie. Des oscillations semblent avoir affect rcemment son niveau, mais il n'a pas t atteint par les mouvements orogniques qui ont relev le Massif central. Les rvolutions y sont dans un lointain norme. Il y a eu de hautes montagnes, mais elles sont uses jusqu' la racine. Il y a eu des volcans, mais depuis les temps primaires leur activit a cess. Les plis primitifs ne se traduisent plus la surface

qu' travers le model qu'a guid la diversit de consistance des roches. Gneiss, granits, schistes et grs, puis vers le centre, calcaires et schistes de l'poque dvonienne et carbonifre, se succdent suivant de longues bandes diriges de l'Est ou Sud-Est vers l'Ouest ou Sud-Ouest. La structure est celle d'un double plateau anticlinal encadrant et resserrant tour tour des synclinaux de forme elliptique. Les bandes dont se compose le plateau mridional commencent ds le Poitou et se prolongent en convergeant jusqu' la Cornouaille et la pointe du Raz. Celles du plateau septentrional, moins rgulirement ordonnes, se droulent cependant partir du Bocage normand, du Cotentin et du Maine, avec une convergence marque aussi vers l'Ouest. La mer, qui les recouvre en partie, en laisse deviner la continuit dans les /les et cueils du golfe normano-breton. Ils se rapprochent, dans le Lon, des plis correspondants de la Cornouaille ; mais c'est au large d'Ouessant, sous les flots de l'Atlantique, qu'il faudrait en chercher le prolongement. Cette structure pourrait faire supposer que le Massif de l'Ouest trouve un centre dans le pli ou sillon qui, de Laval Chteaulin, s'intercale entre le plateau mridional et le plateau septentrional. L, en effet, se rattachent les deux ailes releves du Massif ; et l'inclinaison des couches a permis des terrains un peu plus rcents, un peu plus varis, moins dpourvus de chaux, de s'y conserver. Mais les efforts de compression latrale se sont exercs avec une telle intensit que les couches intermdiaires qui constituent le synclinal intrieur ont t lamines, interrompues et par endroits supprimes de la surface. Elles se prolongeaient primitivement de l'Est l'Ouest sur toute l'tendue du Massif, du Maine au Finistre ; elles ont t sur la majeure partie de leur parcours si bien rduites qu'il faut l'il du gologue pour les discerner. Deux lambeaux un peu considrables subsistent seulement : l'un l'extrmit orientale qui est le bassin de Laval ; l'autre l'extrmit occidentale, qui est celui de Chteaulin. Mais ces deux bassins sont relativement exigus ; et rien ne les fait communiquer entre eux. Il n'y a dans ce synclinal que des tronons de rivire ; aucun fleuve continu n'a russi s'y tablir. Les eaux courantes n'ont pas rencontr dans le Massif de l'Ouest les conditions favorables qui dans des rgions de pnplaines analogues, comme le sont aux tats-Unis les Appalaches, ont permis de creuser une grande valle, c'est--dire une sorte de couloir la sillonnant dans leur longueur. Ce trait gnral, qui et servi de correctif au morcellement qui est le fond de l'Ouest, fait dfaut. Cette structure hache fait apparatre la surface des sols diffrents, au contact desquels des sources jaillissent, petites mais trs nombreuses. A ct des grs striles, des pres granits il y a, sans parler de quelques riches alluvions, des schistes ; et le roc schisteux, comme on l'appelle, quand il est travaill la main, amolli et lubrifi par le climat, ne refuse pas de produire. Mais c'est un sol incomplet, et prompt s'puiser si des amendements ne viennent rveiller sa vigueur. Or il n'y avait gure d'autres voies de transport autrefois que les chemins creux coups d'ornires, hrisss de chitons ou saillies pierreuses, si frquents encore dans tout l'Ouest. Ils n'offraient passage qu' une bote de somme, et c'tait dans des paniers suspendus aux deux extrmits du bt que voyageaient grand'peine les grains ou les substances destines amliorer le sol. L donc se constitua un type d'agriculture demi-pastorale, fonde sur la ncessit de longues jachres pour rendre au sol ses lments nutritifs et trouvant un auxiliaire dans l'abondance des biens communaux. Prs de la maison, dans les courtils ou bordages, tait l'endroit privilgi auquel on rservait les soins assidus, la bonne terre, le peu d'engrais, mais autour duquel

la culture subissait suivant la distance une proportion dcroissante. Dans l'impossibilit de renouveler les sucs nourriciers, on laissait au climat, l'humidit naturelle de ce sol argileux, le soin de faire crotre l'herbe. Ces habitudes ont marqu d'une empreinte ineffaable la physionomie du pays. Si, en bien des endroits, grce aux progrs modernes, les champs ont cess de revtir priodiquement l'aspect de genetires et de landes, ils sont toujours rests minuscules, enclos de haies que rehaussent souvent des leves de terre pour enfermer le btail, toujours prts en apparence revenir sans changement leur destination priodique de ptis ou pturages. La dissmination des fermes est l'accompagnement naturel de ce mode d'exploitation. Tel est en effet le mode de peuplement. Ce qui montre sa corrlation avec la nature du sol, c'est qu'il cesse dans les campagnes calcaires qui bordent immdiatement le Massif. Sans communications faciles avec le dehors, dans ces enclos d'arbres, parmi ces closeries et ces pturages, entre les tangs et les flaques bien plus multiplies autrefois et garnissant les moindres creux de terrain, s'parpillaient sur toute la surface du pays les maisons basses et, le plus souvent, faute de matriaux, mal construites des habitants. Ainsi ontils toujours vcu, isols par les longues saisons pluvieuses, en rapport seulement aux jours de fte ou de foire avec le monde extrieur. Dans les contres de sol moins morcel et de circulation assez facile pour que, sans dommage pour l'exploitation des terres, les hommes puissent vivre groups, c'est le bourg ou le village qui est devenu l'unit essentielle de la vie rurale. Cet tat existe dans le Nord et dans l'Est. Chez la population rurale agglomre autour du clocher s'est dveloppe une vie propre, qui a eu sa force et son organisation dans l'ancienne France, la vie de village. Si born qu'y soit l'horizon, si affaiblis qu'y parviennent les bruits du dehors, le village compose une petite socit accessible aux influences gnrales. Au lieu d'tre disperse en molcules, la population y forme noyau ; et ce rudiment d'organisation suffit pour donner prise sur elle. En Lorraine, en Bourgogne, en Champagne, en Picardie, l'habitant de la campagne est surtout un villageois ; dans l'Ouest, c'est un paysan. Parmi les varits de caractres qui ont pu se dvelopper chez lui subsistent, comme trait commun, les qualits ou dfauts qui tiennent l'isolement. Le village est un organe qui est rest languissant, par rapport au pullulement des fermes et des hameaux. La population ne s'y est pas concentre. Si tenaces sont les habitudes contractes en conformit avec les conditions naturelles que, mme de nos jours, il n'y a rien reprendre la description que traaient, au XVIIe sicle, les intendants : Les paroisses, disait Miromnil, sont assez peuples, mais il y a peu de gens dans les bourgs. Ce qui, dans les mouvements populaires de la Rvolution, servait de lieux de ralliement, c'tait, sur mot d'ordre, des auberges de campagne, ou mme une lande, un arbre, une chapelle isole. On a construit en Vende des routes stratgiques : elles n'ont point form d'agglomrations ; la route de Cholet La Roche traverse des lieues sans rencontrer un village. L'industrie mme y rpugne la concentration dans les villes, et donne ainsi le spectacle d'une rsistance aux influences prsentes. Il y a l entre les diverses rgions de la France le principe de diffrences profondes. L'aspect des cartes topographiques o sont figurs les hameaux et les fermes isoles peut donner une ide de ces varits de rpartition. Les fermes n'ont jamais t en France l'objet d'un recensement ; mais du moins le dnombrement de 1891 nous a-t-il fait connatre le nombre des hameaux et

principaux groupes distincts du chef-lieu de la commune1. Il a permis aussi d'valuer le chiffre de la population agglomre et de la population parse, en rsumant ce rapport dans un croquis que nous croyons devoir reproduire, si sommaires et si imparfaites qu'en soient les indications. Sans doute ce rgime de population dissmine n'est pas particulier l'Ouest, puisqu'il prvaut aussi dans le Centre et une partie du Midi. Mais dans cette rgion seulement il s'associe une densit considrable de population, qui, mme en Bretagne, est aux trois quarts au moins rurale. L'Ouest est une masse compacte, o, sur une tendue de plus de 60.000 kilomtres carrs, rgnent des conditions relativement uniformes d'existence. L sont les principaux contingents de cette France paysanne qui vit ct de la France surtout urbaine et villageoise du Nord-Est et des bords de la Mditerrane. Malgr les varits que les ctes, le contact de la mer et des influences extrieures ont et l introduites, l'impression dominante, conforme celle que ses paysages laissent dans le souvenir, est celle d'un grand pays rural, o les changements ne se produisent ni de la mme manire ni du mme pas qu'ailleurs.

CHAPITRE II. LE POITOU ET LA PARTIE MRIDIONALE DU MASSIF DE L'OUEST.


LE Poitou forme la transition vers l'Ouest. Il reprsente entre le Massif primaire de l'Ouest et le Massif central un seuil dprim qui fut un dtroit l'poque o les mers de l'poque jurassique vinrent interrompre leur continuit primitive. Lorsque, dans l'poque suivante, il eut merg, les mers du Bassin parisien et de celui d'Aquitaine s'avancrent la rencontre les unes des autres, sans parvenir pourtant se rejoindre. Ainsi le seuil est rest pendant une norme priode expos l'rosion. Cependant elle n'a pas russi enlever de la surface les couches sdimentaires dposes par les anciennes invasions marines. On voit. une vingtaine de kilomtres au Nord de Poitiers, l'horizon barr par une ligne de coteaux uniformes : c'est le talus des grs et sables dits cnomaniens qui terminent le pays verdoyant de Chtellerault et. forment la transition entre Touraine et Poitou. Ds lors, les secs et durs calcaires de la plaine poitevine prennent possession de la surface. Ils la couvrent d'une couche en ralit trs mince, car et l dans le lit des valles des pointements de roches trahissent le voisinage du substratum archen. Mais c'est assez pour imprimer au sol et aux habitants une physionomie autre que dans les massifs anciens, et pour ouvrir la circulation gnrale des passages dont nous avons dj montr l'importance. A quelques lieues des reliefs mouvements du Limousin, on voit s'taler entre le Clain et la Charente une plate-forme calcaire que traversent en ligne droite chemin de fer et routes. La roche se dcompose en une mince couche de terre rousse appele groie, emptant d'innombrables plaquettes d'un calcaire lgrement marneux. Ces pierres assembles en tas forment des chirons, ou sont disposes en murs de clture autour des champs. Sur les parties plus renfles de la surface, la groie devient plus argileuse et plus charge de silex ; mais entre ces chitines, la terre, disent les paysans, est douce comme de la soie. C'est la terre lgre, mais tout imprgne de phosphore et de chaux, qu'il suffit

1 Exemple de contraste : 18.926 hameaux dans le dpartement de la Manche ; 824 dans celui de l'Aube.

de gratter avec l'araire primitif ou de remuer la bche pour obtenir les rcoltes de bl et de noix qui suffisaient jadis l'existence des habitants. L'eau est rare ; dfaut de puits, qui doivent descendre parfois jusqu' 50 mtres, c'tait jadis fort loin aux rivires et aux sources qu'il fallait recourir. Mais rares aussi sont les valles. Souvent leur fond est sec. Il y a des pertes de rivires, des cirques o l'eau disparait, mais parfois aussi, comme le veut la nature permable et fissure de ces roches, des cavernes engendrant de belles sources, des dives aux eaux claires. Seules, quelques grandes rivires ont pu creuser, travers ces roches dures et cimentes de silex, des valles profondes aux flancs garnis de sources ; mais le bas est souvent trop marcageux ; la rouche s'y substitue aux prairies. Sur leurs bords escarps, sur leurs promontoires en saillie, sur leurs rampes clatantes et rocailleuses, d'anciens oppida, plus tard devenus des chteaux forts ou des villes, Poitiers, Lusignan, se sont installs. Celles-ci garnissent les corniches, elles s'inscrivent dans les courbes des rivires, elles s'tagent comme Poitiers entre la rivire lente et herbeuse et une ligne de marais. Dans l'intervalle des valles, la population, d'ailleurs rare, est plutt dissmine en hameaux que groupe en gros villages. Ce pays, o de toutes parts les lignes horizontales obsdent les yeux, n'est pourtant pas une surface dpouille aprs la moisson, un vaste champ de labour triste et sans arbres. Si l'on parvient l'embrasser d'un point lev, il parait garni d'arbres. C'est que la plaine poitevine est parseme de terrains de transport arrachs par d'anciens ruissellements au Limousin ou la Gtine. Ces sols quartzeux, qui ont perdu par lavage la potasse dont ils taient imprgns, introduisent sur le plateau poitevin un lment exotique, quelque chose comme l'apparition subite d'un autre pays. Ds que s'lve un certain niveau la convexit du plateau calcaire, on voit s'tendre des plaques argileuses et blanchtres, dont jusqu' ces derniers temps la culture n'avait pu faire la conqute. D'assez grandes forts y subsistent : au nord de Poitiers celle de Moulire, o les loups sont encore nombreux ; ou, aux abords du Limousin, celle de Charroux, d'o les charbonniers acheminent par baudets leur denre vers Niort et les ports du Marais. Mais en gnral ce qui caractrise ces sols lourds et infertiles, c'est la brande, c'est--dire la lande seme d'tangs, fourre d'ajoncs et de gents taille d'homme. Cet ensemble complexe compose une contre qui rappelle encore d'assez prs un type ancien d'tablissement de peuple. Entre les marches forestires et sauvages qui l'entourent, il y avait assez de terre fertile pour qu'avec l'outillage mdiocre et les rcoltes de faible rendement dont se contentait une population peu dense, un noyau politique pt se former. Il n'y manquait ni le bl, ni les arbres fruitiers, ni la pierre btir, ni l'argile poteries, ni le silex qui facilite l'empierrement des routes ; rien de ce qui permet un pays de se suffire. Et de fait un trait persistant d'archasme perce dans les habitudes, dans les vieilles industries mourantes. Le paysan garde sa prdilection et sa tendresse pour ce sol un peu maigre, mais facile travailler. et l, des logis des derniers sicles marquent l'existence d'une bourgeoisie ou d'une petite noblesse rurales. Presque au milieu de cette plaine, au point o la Charente, trs encaisse, vient de tourner brusquement au Sud, un trait singulirement net frappe les yeux. Sur la rive droite de la rivire commence une ligne de collines qui, de Montalembert La Motte-Saint-Hraye, se droule du Sud-Est au Nord-Ouest, avec la rectitude des barres qui raient les paysages bretons. Elle se dresse en brusque saillie vers le Nord, le long d'une faille qui relve 190 mtres les terrains marneux du lias,

ceux mmes qui vers Poitiers forment le fond des valles. La Svre-Niortaise, indcise sur sa direction, traverse le bord septentrional, serpente sa base, pour le recouper ensuite travers les schistes, qui ne tardent pas apparatre. Une monte de 50 mtres suffit pour dcouvrir, au Nord, de grands horizons. Tout parait plat : cependant, mi-chemin de Poitiers, Champagn-Saint-Hilaire, se dresse, comme une le, une colline qui conserve aussi un lambeau de roches schisteuses sur un anticlinal. Tels sont, avec les pointements granitiques que le creusement des valles a mis nu travers le Poitou calcaire, les vestiges de la liaison entre le Limousin et le Bocage venden. A l'aide de ces rares linaments, comme sur une inscription aux trois quarts efface, l'ossature intime se devine. Le Bocage venden est la rapparition des roches anciennes. Ce n'est pourtant pas le Limousin qui reparat. Dsormais les hauteurs ne dpassent pas 286 mtres : maximum atteint par les croupes granitiques de la Gtine. La surface a t envahie plusieurs reprises par des transgressions marines, et de grandes plaques limoneuses en attestent l'extension. Pourtant l'pret du sol se dcouvre sous les cultures qui l'ont presque entirement envahi. Les arbres deviennent plus clairsems, vers le sommet des croupes ; entre leurs haies de plus en plus espaces les champs de seigle ou de sarrasin font en t de larges taches rousses et blanches. Partout, sur les talus, dans les jachres, reparat la vgtation de fougres et de gents, d'o s'exhale, aux heures de rose, une senteur cre. Quelques points culminants se signalent par des files de moulins vent : pacifiques constructions qui furent pourtant des signaux de guerre civile. Ceux du mont des Mouettes, prs des Herbiers, taient pis de plusieurs lieues la ronde. Comme en Bretagne, la structure raye du Massif se dcle par de longs sillons parallles aux croupes. Celui de la Svre-Nantaise borde, au Nord, fidlement la Gtine. Elle coule lentement, dans une anfractuosit verdoyante, baignant de ses eaux noires le pied d'anciens chteaux forts, Mortagne, Tiffauges, Clisson. C'est un des traits caractristiques de ces massifs anciens, que ces profondes dchirures. Les ingalits sont en creux plutt qu'en relief ; rien souvent ne les fait prvoir. C'est ainsi qu' Thouars, on voit tout coup dans la plaine uniforme s'ouvrir un escarpement au fond duquel, parmi les roches primitives, serpente la rivire, et que domine la petite cit fodale. Au Nord, la Gtine s'efface en s'talant dans les plateaux larges ondulations qui, de Chalonnes Champtoceaux, bornent d'une rampe continue la valle de la Loire. Au-dessus de l'aimable valle, ce raide talus, surmont de hauts et anciens villages, inquite, comme une barrire. Ce fut en effet la limite du vieux pays appel Mauges, foncirement rural mme dans ses industries, plus poitevin qu'angevin, et malgr les rapports de commerce qu'il eut de bonne heure avec la mer, hostile la vie urbaine des bords de la Loire. Il le fit voir en 1793. Au Sud, ds que le granit fait place aux schistes plus tendres, la Gtine prend dcidment l'aspect de Bocage. Plus d'espaces dcouverts ni de champs tals ; le pays se morcelle en lopins verdoyants, il devient le petit pays, suivant une trs juste expression locale. Chaque lopin de champs ou de prs est entour de chintres ; tout est enclos. Les chemins creux s'enfoncent sous les haies d'arbres. De toutes parts, prs des ruisseaux, des suintements et des sources, s'parpillent les borderies, isoles ou par petits hameaux. Les maisons aux toits en tuiles, peu inclins, avec des figuiers et parfois leurs treilles, ont une teinte mridionale qui manque dans le Bocage breton ou normand. De grosses meules de paille dclent les ressources nourricires de ce sol, pauvre toutefois dans les

parties o manque la couverture de limon. Partout, mme sur les espaces en friches dont les gents et fougres ont pris possession, la charrue finit par passer, sauf prolonger pendant plusieurs annes les jachres. Les villes et mme les villages ne tiennent qu'une faible part de la population. C'est une complte expression de l'Ouest rural.

CHAPITRE III. POSITION MARITIME ET ESTUAIRE DE LA LOIRE.


COMME une frange le long de la partie poitevine du Massif de l'Ouest se droulent des marais, des golfes atrophis, des plaines envases, des les dont quelques-unes sont rattaches la terre ferme, enfin l'estuaire d'un grand fleuve. Un grand nombre de pays individualiss se dtachent ainsi, quelques-uns en frappant contraste avec l'intrieur, le long de la cte vendenne. Bocage et Marais s'opposent, non seulement par l'aspect et le mode de circulation, mais par le sang et la race. Une vie de pches, avec ses habitudes, ses costumes et une varit spciale de population de type brun, s'est niche entre les dunes de sable du pays d'Olonne. Dans le marais de Brire, les habitants, adaptant leur existence la nature amphibie du sol, se font alternativement exploiteurs de tourbe et leveurs de moutons. Les salines bordent une partie du littoral, et des tribus de paludiers ont vcu part, surtout autrefois, absorbes dans leur exploitation. Sur tout ce littoral prvaut, sauf exception, une vie morcele, dont les diffrents aspects sont en rapport avec la marche ingale des empitements de la terre sur la mer. En effet, la terre semble aujourd'hui, sur cette partie du littoral, gagner sur la mer : le golfe du Poitou n'est plus qu'une rminiscence de temps d'ailleurs peu loigns ; le Morbihan s'envase, et la Loire construit un delta sous-marin. Mais ce recul de la mer n'est qu'un pisode dans une srie d'oscillations alternantes. Autant qu'on peut remonter dans la priode tertiaire, les rapports de la terre et de la mer ont t soumis un rgime d'instabilit dont ils ne semblent pas tre sortis. Plusieurs fois la mer s'est avance, a pntr par transgression dans les dpressions et valles o le travail des cours d'eau lui avait d'avance comme mnag un accs. Ce travail d'rosion recommenait aussitt aprs qu'un nouveau recul de la mer succdait l'un de ses retours offensifs. Et c'est ainsi que se prparait, par voie de successives retouches, la configuration actuelle du littoral. Les eaux marines ont tourn, dans leurs envahissements, les massifs saillants pour s'taler dans les dpressions qu'elles occupent encore en partie. Elles ont t guides par un model prexistant, qui prsentait des ingalits en saillie et en creux ; et le bas niveau auquel il tait rduit par l'usure des ges, leur a permis de pousser fort loin leurs pntrations. Ce sont maintenant les traits en partie submergs de ce model qui apparaissent soit dans les alignements d'les, soit dans les rias, petites mers ou estuaires qui dcoupent le littoral. Ils continuent, travers les oscillations de la ligne de ctes, dessiner la configuration du socle continental par lequel le Poitou se lie la Bretagne mridionale, et qui reste encore demi cach sous les flots. L'estuaire de la Loire se rattache par ses origines ces vicissitudes de progrs et de recul des ctes. Il ne correspond pas un pli de la structure du Massif. Il occupe simplement une valle d'rosion, forme et agrandie sans doute dans les intervalles d'anciens empitements marins. Lorsqu'aprs avoir ras le pied des Manges, le fleuve se resserre au pied du roc et du chteau de Champtoceaux, il

s'engage travers une des larges bandes de granit qui constituent l'ossature du Plateau mridional. Ses rives irrgulires s'accidentent de brusques promontoires. A Nantes la barre de granit serre de prs le fleuve et la ville ; et la rivire qui vient ici du Nord se jeter dans la Loire, a un lit demi lacustre dans les brches du Sillon de Bretagne. Avec ce fleuve qui draine prs d'un quart de notre territoire, qui jadis transportait vers la mer les fers du Nivernais, les chanvres de la Limagne, les vins de l'Orlanais et de la Touraine, il semble que la France elle-mme pntre dans les vieilles terres bretonnes. Il vient d'accrotre sa puissance au confluent de la Maine ; mais, sous le poids de son norme alluvion, il se ramifie entre des grves dessinant de rousses arabesques, entre les les dont les saules et peupliers s'estompent dans les bues des eaux. Au point o pntre la mare et o le fleuve divis fournit vers le Sud un passage commode, s'installa de bonne heure une ville de confluent (Cond)1, une tte de pont et un emporium maritime. Ce fut, dans ces contres striles en vie urbaine, un germe vigoureux qui se fit place et jour aux dpens des territoires voisins. L'importance politique de la cit nantaise s'exprime par le dveloppement territorial que reprsente le Pays nantais. Un groupement s'opra au profit de l'emporium maritime, devenu ville piscopale ; et tandis que, sur la rive gauche, le Pays poitevin de Rz (Retz) ne tardait pas graviter dans son orbite, le territoire nantais s'tendit au Nord sur les plateaux qui d'Ancenis, par Nor et Blain, centre de voies romaines, gagnent Redon, et sont comme les racines de la Bretagne mridionale. D'anciennes traces de mtallurgie s'y voient encore ; mais surtout, fait dcisif, de l partent les voies de pntration qui atteignent directement les villes chelonnes, de Redon Quimper, l'extrmit des estuaires. Une cit bretonne s'est greffe ainsi sur la ville que la Loire, moins bretonne que franaise, avait fait natre. Le Massif de l'Ouest dispose donc, grce une chancrure de son plateau mridional, d'une porte vers l'Ocan. Dans le procs qui se dbat entre la terre et les eaux, le petit pays de Gurande, isol par le marais de la Brire, est devenu presqu'le ; le traict du Croisic a cess de sparer entirement du continent la petite le granitique o se forma le port de ce nom. Les pcheries, les salines, les rapports avec La Rochelle et les les crrent l un petit foyer qui eut son clat : Le Croisic, avec ses maisons de pierre et ses balcons sculpts, a l'air d'une miniature de Nantes ; un moment, le protestantisme y prit pied. La vie du dehors semble assiger ces rivages ; mais c'est en vain. Les barres uniformes et basses qui encadrent l'horizon ramnent l'esprit au sentiment vrai de la contre. Du haut de ses murailles, la morte Gurande domine ce pays trange, o le granit tincelle entre les champs et le sel brille sur les eaux, et, au del, elle embrasse un horizon parsem d'les, anim de barques de pche. Mais derrire cette faade, o le soleil est plus clair et le climat plus sec, s'tendent les tourbires, s'allongent les sillons de landes qui sparent ces articulations littorales de la pauvre et mlancolique Bretagne intrieure.

1 Condevicum.

II.

CHAPITRE PREMIER. LES CONFINS DE LA BRETAGNE.


VERS son extrmit orientale le Massif de l'Ouest se termine par une zone bordire qui, par Angers, Sabl, Sill-le-Guillaume, gagne les sources de la Mayenne et de l, par le Bocage normand, se lie au Cotentin. Elle forme la transition entre la Bretagne et les parties limitrophes de la Normandie, du Maine et de l'Anjou. La nature du Massif primaire s'y manifeste par une tonalit gnrale plus sombre, l'abondance des arbres, la profusion de petites sources et de ruisselets coulant sur des lits pierreux. Mais et l une agriculture plus riche et des produits plus varis voquent le souvenir de contres diffrentes. Il a toujours t dans les destines de cette rgion de servir, sous une forme ou sous une autre, de marche-frontire. Au reste, cette zone bordire manque d'unit ; des ondulations alternatives de plis longitudinaux s'y succdent, orientes de l'Est l'Ouest, et circonscrivant plusieurs petits bassins, comme ceux d'Angers et de Laval. Le plus mridional est celui d'Angers. Ici surtout est marqu nettement le caractre de marche-frontire. Quand les Normands poussaient leurs expditions par la Loire, quand les Bretons sortaient de leur pninsule, ou que les Aquitains se rvoltaient contre les rois Carolingiens, Angers tait le grand point stratgique. L'importance historique de l'Anjou vint de l. Les anctres des Captiens ont t marquis d'Anjou ; en lutte perptuelle contre Bretons, Normands et Aquitains, ils taient les vrais chefs militaires du royaume dont Hugues Capet allait devenir le roi. Le Bassin d'Angers est spar de celui de Laval par des bandes parallles de grs que la Mayenne traverse en aval de Chteau-Gonthier. La jolie et sombre rivire arrose Laval une terre fertile. Les fours chaux qui se multiplient annoncent que son sol est pourvu d'lments qui manquent aux rgions voisines. Le Bassin de Laval, cette marche du Maine fut, avant la Rvolution, la limite entre les pays o se percevait la gabelle, et la Bretagne, pays de franc-sal, qui en tait exempte. Ces terrains fourrs, entrecoups de bois et d'tangs, se prtaient trop bien la contrebande, pour que celle-ci ne s'enracint dans la contre. Entre Laval et Vitr, on peut voir ce qui reste encore, prs de PortBrillet, du fameux bois de Misedon, bien humanis aujourd'hui, mais jadis de mine suspecte, avec ses taillis de houx et de gents qui cachent un homme quelques pas et ce sol tapiss de mousse qui touffe tout bruit. Ces frontires de faux-sauniers taient comme un pays d'anarchie, et une terre promise de vagabonds. Trop souvent ils y faisaient la loi. La vie d'aventures profitait des sournoises retraites de ces fourrs, de l'isolement des closeries livres aux surprises et aux agressions du plus fort. La chouannerie y naquit de la contrebande, qui avait elle-mme pour complice la nature du pays, prompte, au moindre relchement des liens sociaux, retourner vers la sauvagerie primitive. Au nord du Bassin de Laval, les lignes matresses du plateau septentrional surgissent brusquement au-dessus des campagnes ou plaines calcaires de Conlie, Alenon, Sez et Argentan. Les forts de Sill, de Multonne, d'couves, de Perseigne, premiers avant-coureurs des chanes ou bandes qui le sillonnent,

tonnent par leur rigidit plus encore que par leur hauteur, bien que celle-ci ne soit pas dpasse dans l'Ouest. chines de grs injectes de roches ruptives, elles conservent des forts sur leurs flancs ; mais sur l'troite crte, le sol de grs dnud ne porte plus gure que des taillis et des pins. Dans les creux ou bas-fonds l'humidit fait ponge ; et c'est d'innombrables ruisselets suintant travers les bruyres que se nourrissent les premires eaux de la Mayenne. Bientt les tronons de chanes se combinent. Les crtes de la fort d'Andaine se relient aux barres moins leves, mais toujours trs nettes en leur rigidit, qui s'allongent entre Domfront et Mortain, et au del vers Avranches. Au-dessus du model presque amorphe des schistes dcomposs, ces barres soutenues de grs marquent le paysage d'un trait vigoureux. Les rivires prexistantes leur mise en saillie ont russi maintenir leur lit travers l'obstacle : la Varenne Domfront, la Cance Mortain suivent des brches o la rivire s'avise pour un instant de jouer au torrent. Du haut de ces barres on domine et surveille de grandes tendues ; des tours, des chteaux et des villes y ont pris place en vedette, profitant des escarpements subits au pied desquelles les eaux rapides et claires s'offraient en outre l'industrie humaine. Des sites urbains, dont le pays est ailleurs fort dpourvu, se sont ainsi forms. On les voit Vire, Falaise, Fougres, comme Domfront ou Mortain : les unes, villes teintes, se contentant d'taler leurs jardins en pente sur les restes de leurs vieux remparts ; d'autres se transformant, ayant puis dans la force vive des eaux un renouveau de vigueur. C'est cette ligne de hauteurs qui spare du Bassin de Laval le Bocage normand, analogue au Bocage venden, mais avec la nuance spciale qu'un autre climat, d'autres rapports de contigut et de voisinage lui communiquent. Sous le rseau d'arbres les brouillards s'paississent et entretiennent l'humidit sur le sol. Les divers plans du paysage se dtachent dans la brume, et s'estompent en dentelures boises les unes derrire les autres. Partout, travers les arbres brille la prairie. Le btail, sans autre gardien que les haies, semble matre du pays. Car le regard peut rarement s'tendre ; et du spectacle de la vie rustique qui se poursuit paisiblement tout autour, il ne saisit que quelques dtails. Toutefois il ne manque pas de signes par lesquels se manifestent les proprits intimes du climat et du sol. La vgtation d'arbres tale une varit d'essences qu'elle est loin d'avoir dans les plaines voisines. Parmi les gents et les fougres la frquence des houx, du lierre, des lauriers, pourrait faire souponner au voyageur, du fond des caves o il est emprisonn, le voisinage de l'Ocan, quand mme il ne verrait pas les grands nuages qui passent au-dessus de sa tte, et l'aspect souvent orageux du ciel. C'est entre Saint-L, Vire, Falaise, couch, Domfront, que s'est peu prs localis le nom de Bocage normand. Non que l'aspect bocager ne se retrouve ailleurs ; mais ici, comme en Poitou, le contraste immdiat avec les plaines ou campagnes contigus a suscit des noms distinctifs. C'est la terre brune succdant au sol clair, le fouillis d'arbres aux espaces dcouverts, la maison de torchis ou de schistes aux maisons de pierre et aux brillants difices ; le pays maigre au pays gras. Ds le temps du vieux pote du Roman de Rou, la division paraissait fondamentale : Li paisan et li vilain, Cil des boscages et cil des plains. C'tait une de ces populations, comme il y en avait plusieurs dans l'ancienne France, que la pauvret avait rendues ingnieuses. Habiles combiner les petits profits, suppler l'abondance par la diversit des produits, joindre aux

ressources de la petite culture celle de la petite industrie et de profits cueillis au dehors, les Bocains se tiraient d'affaire ; car, disait d'eux l'intendant de Foucault, leur naturel est assez vif. L'industrie trouvait un aliment dans ce sol ferrugineux, parmi cette abondance d'eaux courantes. Ces petites forges que montre Lenain, dont le forgeron aid d'un petit garon compose le personnel, pouvaient s'y multiplier grce au minerai et au charbon de bois. Peu de rivires dont les eaux ne servissent mouvoir des moulins, prparer des peaux, blanchir des toffes ; peu de hameaux o ne retentit autrefois le battement des mtiers, souvent gay de quolibets et proverbes dont chacun avait sa part. La quincaillerie rgnait Sourdeval, Tinchebray ; la chaudronnerie Villedieu-les-Poles. Chaque village avait sa spcialit ; et ces spcialits mmes contriburent, comme en Bretagne, former des villages1. Chaque anne les muletiers bretons venaient chercher les produits de ces industries domestiques, qui prenaient le chemin de Granville ou de Saint-Malo ; tandis qu'au printemps des troupes de fondeurs ou chaudronniers ambulants sortaient du pays pour se rpandre jusqu'aux extrmits de la France, et faire connatre au loin le nom de Bocains. Ces barres de grs ou de granit qui, vers Alenon et Argentan, se dgagent des formations plus rcentes par lesquelles, vers l'Est, elles sont recouvertes, se poursuivent jusqu' la cte. Ce sont elles qui, Avranches, se parent de vgtation avant de se perdre dans les marais et les grves ; qui, Granville, projettent le roc o la ville serre avec mfiance ses maisons grises. Mais elles ne se terminent pas en ralit sur la cte. Elles plongent sous les flots, et la continuit des plis, travers l'archipel normand jusqu' la pninsule bretonne, est en partie dissimule. Les portions que la mer ne drobe pas au regard se dcomposent en les ou s'miettent en cueils frangeant les ctes. Ces innombrables dcoupures sont les saillies merges du socle continental envahi par la mer. C'est ainsi qu'entre la Bretagne et le Cotentin s'enfonce un grand golfe, qui a quelque chose d'un viii scandinave par sa forme gnrale et par les dcoupures qui le bordent. Les ctes se rapprochent graduellement. Du haut des flches effiles de la cathdrale de Coutances on aperoit au large Jersey dans la brume. Enfin les deux rivages s'enlacent en une immense courbe autour du roc du Mont Saint-Michel. Le site est solennel. L se rencontrent et se sont heurts deux peuples, deux races : Normandie et Bretagne. Leurs luttes ont disjoint, jusqu' la rconciliation dans la patrie commune, ce que la nature paraissait unir. Encore mme les et continent ont suivi des fortunes diverses. Ne semble-t-il pas pourtant que la nature dans cette combinaison de ctes et d'les avait dispos les lments d'une puissance commune, d'une sorte d'amphictyonie maritime dont le Mont SaintMichel et t l'autel ? Peut-tre une ambitieuse vision d'unit traversait-elle l'esprit du Breton Nomeno, quand, au IXe sicle, voulant constituer une glise indpendante de la mtropole de Tours, il choisissait l'vch de Dol, prs du point d'intersection des deux rivages, pour y placer le sige archipiscopal de la pninsule.

1 Saint-Jean-la-Poterie, prs de Redon.

CHAPITRE II. LA BRETAGNE. I. L'INTRIEUR.


A la hauteur du 4e degr de longitude Ouest, vers Dol, Rennes et Nantes, la Bretagne se dtache du Massif primaire. Elle semble alors s'lancer au large. Elle s'enfonce, comme un coin, sur un dveloppement de 280 kilomtres, entre la Manche et l'Atlantique, s'cartant ainsi de plus en plus des grandes voies intrieures et de l'ensemble du sol franais. Elle va accentuant son autonomie dans le rseau fluvial, dans le climat, le systme de routes. Lorsque finalement elle expire sur l'Atlantique, elle est assez carte du corps continental pour prendre rang au nombre des contres de l'Ouest, des Hespries, eussent dit les anciens, qui se projettent l'extrmit de l'Europe. Ses dimensions, qui atteignent prs de 30 000 kilomtres carrs, conviennent bien au dveloppement d'une individualit rgionale. A y regarder de prs toutefois, cette individualit est assez complexe. Au moment o le caractre pninsulaire commence s'affirmer, la largeur de la Bretagne, du Nord au Sud, est de 170 kilomtres ; cette largeur est encore de 100 kilomtres, deux degrs de longitude plus loin vers l'Ouest, sur la ligne o se dtachent les derniers promontoires occidentaux. H en rsulte que la pninsule bretonne n'est pas autant que d'autres articulations moindres, telles que Jersey ou le Cotentin, soumise l'influence dominante de la mer. Par l'tendue d'un littoral que le morcellement multiplie encore, la Bretagne aspire les influences du dehors ; mais en mme temps, par sa structure intrieure, elle les repousse. De l deux zones juxtaposes en ce pays : une zone maritime, l'Armor, ouverte sur le dehors ; une zone intrieure, recule et comme replie sur elle-mme. Ce contraste n'est pas une des moindres originalits de la Bretagne. Cette structure est visiblement le prolongement de la partie continentale du Massif de l'Ouest ; mais le faisceau de plis dont l'ventail trs ouvert s'panouit l'Est, entre le Poitou et la Normandie, se resserre et se contracte en Bretagne. Compare au reste de l'Ouest, elle se distingue par une structure plus ramasse, une ossature o il y a moins de chair que de nerfs et de muscles. Les deux plateaux, celui du Nord et celui du Sud, convergent ; et dans l'intrieur de chacun d'eux les plis se pressent en bandes de plus en plus serres. De Nantes l'extrmit de la Cornouaille, paralllement l'Atlantique, le bord du Plateau mridional est form par une bande trs rgulire de roches micaschisteuses injectes de bancs granitiques. Des sources et des sillons temporairement suivis par les rivires jalonnent le contact des deux roches. Les croupes granitiques s'talent surtout entre la Vilaine et le Blavet ; et le pays alors devient plus grand, plus dcouvert, plus nu ; ce sont les landes qui ferment rgulirement au Nord l'horizon du pays de Vannes, landes arides, mais plus ou moins fleuries, et dont l'pret n'exclut pas une certaine douceur. Derrire se droulent des artes parallles de grs alternant avec des schistes plus tendres, mais laissant encore ces diffrents faisceaux assez de largeur pour que la Vilaine, qui les traverse entre Rennes et Redon, trouve entre les dfils du grs d'assez spacieux bassins pour s'panouir. La topographie ne traduit pas moins nettement le resserrement des plis vers l'Ouest. Une mince valle rectiligne s'allonge entre Rosporden et Quimper ; sources, tangs et prairies s'y pressent entre des croupes largement convexes. Les hauteurs dites Montagnes Noires

sont couronnes par une double crte amincie de grs et de quartzites, entre lesquels un troit sillon moule en creux le banc moins consistant des schistes. La Vilaine, le Blavet et bien d'autres rivires traversent par une pente lente vers le Sud les bandes successives de roches : aucune n'a eu la force de combiner le rseau de ce Plateau mridional en un systme hydrographique commun. Seule, l'Aune ou Rivire de Chteaulin, sinueuse dans son ancienne cavit lacustre, trouve sa voie vers l'Ouest en suivant un cours trac en partie dans la dpression centrale. Des plis allongs d'un vert sombre dessinent l'horizon cette structure monotone. Les creux verdoyants alternent avec les croupes sches ; et il faut, par des rampes continuellement rptes gravir la barrire multiple qui spare la mer de l'intrieur. Le Plateau septentrional borde la Manche depuis Dol jusqu'au Pays de Lon. Mais il est moins tendu, plus coup, jalonn en sens divers par des axes anticlinaux, dont la racine mise nu apparat sous forme de tranes granitiques. La plus soutenue de ces tranes, la mieux marque dans le relief est celle qui des Landes du Mn, prs de Moncontour, aux monts d'Arre, spare par une ligne irrgulire le versant de la Manche de celui de l'Atlantique. Tantt allongs en sillons, tantt prominents en bosses de forme elliptique, les granits, ainsi que les grs armoricains et les quartzites qui les bordent, dressent entre les dpressions de schistes dsagrgs ces formes en saillie, parmi lesquelles le vocabulaire breton sait distinguer des mn (monts pierreux), des creach (pointements rocheux), des quim (chines), etc. Nulle part ainsi la rude ossature ne se laisse oublier ; partout elle se fait jour travers la vgtation paisse et velue. Par la hauteur ces reliefs, dont les plus levs n'atteignent pas 400 mtres, sembleraient peine des montagnes. Mais ce sont des chappes de nature strile et sauvage, des espaces vides o les routes d'aujourd'hui poursuivent pendant des lieues un trajet solitaire. Les monts d'Arre se dressent sans valles, sans contreforts, comme une cte unie et raide dont le fate est entrecoup de distance en distance par des buttes sombres et dchiquetes. C'est peine une montagne, et cependant l'impression est la mme que dans les plus svres solitudes des hauts lieux. C'est en effet une ruine de montagne, une chane contemporaine des premiers ges du globe, use maintenant jusqu' la racine. A ses pieds, au Sud, vers la chapelle Saint-Michel de Brasparts, s'tend un dsert de landes ternes et couleur de rouille, de bruyres naines, d'ajoncs rabougris, encombr de blocs et de marcages. Il y a l, entre les bosses de grs, des tourbires o l'on enfonce, o le btail risque de se perdre. Les rafales font rage et imbibent ce sol spongieux d'o suintent les eaux dont une partie va tomber en cascades travers les granits d'Huelgoat. Ce n'est qu'un coin perdu aux confins de la Cornouaille et du Lon, mais qui voque, dans une vision subite, une scnerie digne du Connaught et des bogs d'Irlande. Telles sont les formes de terrain qui prennent le dessus en Bretagne. Elles sont en gnral plus pres que dans le reste de l'Ouest. En Bretagne aussi cependant, ds que la surface est constitue par des sols de conformation plus tendre, se montrent des rminiscences parfois tendues de nature bocagre. Un vritable bassin intrieur s'est creus ainsi dans les schistes de Rennes ; une dpression qui descend jusqu' 30 mtres. L'rosion y avait de longue date accompli son uvre, car l'invasion marine de l'poque miocne trouva le bassin dj prpar pour s'y rpandre, et y laisser les faluns ou sables coquilliers qui contribuent avec les schistes la formation de la nappe limoneuse. Toute roche a disparu de

la surface ; le sol argileux, ramolli par les agents atmosphriques, n'a que de faibles ondulations et se morcelle dans l'encadrement des haies. Les rivires convergent de toutes parts, et celle qui, aprs les avoir recueillies, s'engage vers le Sud travers la barre de grs qui ferme l'horizon, la Vilaine, est la plus considrable de la Bretagne. Sans doute le pays est restreint ; entre les forts qui le bordent il serait excessif d'estimer plus d'un millier de kilomtres carrs son tendue. Mais c'est, dans une rgion morcele, un point naturel de concentration. Entre Nantes et Saint-Malo la Bretagne orientale prit fixit et assiette dans ce pays des Redones, et quand la Bretagne se chercha une capitale, c'est dans ce bassin intrieur qu'elle la trouva. Tout autour, des landes imparfaitement dfriches, quelques-unes demi noyes sous les tangs, des bouquets de bois, des lambeaux de forts, des artes ou des buttes de grs signales de loin par des pins, isolent ce Bassin de Rennes. Entre Rennes et Fougres, l'aspect de bocage fait place une nature plus aride et plus ingrate ds qu'on approche des rocs de grs que surmonte la forteresse de Saint-Aubin-du-Cormier. Au Sud, il n'y a pas longtemps que le territoire hach de bandes de grs qui s'tend jusqu' Chteaubriant et au Pays nantais portait le nom de dsert. Mais c'est surtout vers l'Ouest que rgnait jadis une large zone d'isolement. Sur les grs striles du Massif de Paimpont, et au del jusqu' Loudac, Quintin, Lanoue s'tend une rgion d'aspect forestier, encore demi boise, clbre dans les souvenirs de la Bretagne. C'tait la fort centrale, la Brocliande lgendaire des romans de la Table Ronde. Tout le pays, comme l'indique son nom de Poutrecot ou Porhol, tait rput fort : marches solitaires, livres aux guerres et aventures ; rgion politiquement neutre, et dont la population, assurment rare, vivait chichement de culture pastorale et du produit des bois. Ce n'est pas sans ; tristesse qu'on traverse encore entre Quintin et Loudac ces maigres taillis sans fin. Il y avait l jadis de grandes forts de chnes, que des sicles de ngligence ont mutiles, mais qui tiennent une grande place dans la physionomie historique et dans la vie domestique de la Bretagne. Une grande partie de son matriel ethnographique est sortie de l. Il est impossible encore aujourd'hui d'entrer dans une maison bretonne, si pauvre et si carte qu'elle soit, sans remarquer combien d'usages, dans le mobilier, les constructions, les ustensiles, la main bretonne a su assouplir le bois. Jusqu'o s'tendait cette rgion de solitudes silvestres ? Peut-tre l'Ouest jusqu'aux approches de Carhaix, c'est--dire sur presque toute la vicomt de Rohan. Ce fut en tout cas un vaste territoire arrir qui ne fut pas sans influence sur les destines de la Bretagne. L s'amortirent les immigrations celtiques venues d'outre-mer au vie sicle. Dans les textes des IXe et Xe sicles, la contre occidentale appele bretonne ne dpasse pas cette zone : On sort du Pays de Rennes pour entrer en Bretagne. La limite actuelle des dialectes bretons est encore aujourd'hui en rapport visible avec cette marche frontire. Au del, vers l'Ouest, l'intrieur n'offre plus que des centres factices, tels que celui que les Romains avaient cr Carhaix, et nous-mmes Pontivy. Il y a donc, dfaut de vraies montagnes, des espaces solitaires et sauvages qui dterminent une sparation relle entre les pays de l'intrieur. Sous l'empreinte commune d'une nature au fond assez monotone, subsistent des diffrences de pays, qui, tiennent au peu de rapports qui existent entre les habitants. Celui qui, habitu aux campagnes du reste de la France, o gnralement se croisent des types divers, examine une foule bretonne, a souvent l'impression d'une homognit plus grande, d'une ressemblance physique plus gnrale. L'aspect indique un moindre mlange que dans les autres parties de la France, non

seulement avec l'extrieur, mais d'un groupe l'autre. Isoles dans leurs fermes perdues entre les sentiers fangeux et sous les arbres, les populations bretonnes de l'intrieur forment une masse de pntration lente et difficile. Les marchs de petites villes, o elles se rencontrent priodiquement, n'ont pas une vie assez forte pour effacer toute autre impression. D'autant mieux reste grave dans l'me l'image du pays mme. Cette nature o se combinent la lande, les bois, les champs de culture, les espaces vides, se fixe dans un ensemble insparable dont l'homme emporte le souvenir avec lui. Ptre autant qu'agriculteur, le paysan breton n'a pas pour ces landes incultes le ddain ml d'aversion qu'prouve ailleurs notre cultivateur pour les mauvaises terres. Elles sont comprises dans l'image qu'il se fait de son pays. Nulle part plus qu'en ces endroits sauvages il n'a difi de chapelles de saints, dress de Christ en granit. Ce ne sont pas les parties riantes, mais les sources des hauts lieux, les rocs, les blocs isols dans les landes, qu'il recherche pour les assembles o il semble priodiquement se retremper dans la conscience de son pays. Dans ces contres o l'horloge du :temps retarde, c'est encore pour lui une manire inconsciente de pratiquer les vieux cultes, et de revenir aux anciens dieux.

II. L'ARMOR.
LA Bretagne expire, demi noye, dans l'Atlantique. La partie de cette surface, arase et ravine de longue date, qui plonge aujourd'hui sous les eaux, laisse encore deviner entre des chausses d'les ou d'cueils l'existence et la direction de valles submerges. Aux basses mers, c'est perte de vue que se dcouvrent souvent les dbris mietts qui prolongent les rivages. La partie merge n'a, pour les mmes causes, que des pentes si faibles et des niveaux si bas, qu'elle ouvre l'Ocan de longues et multiples voies de pntration. Chaque jour ramne priodiquement, jusqu' des distances de 20 kilomtres et au del, la mme transformation : la rivire insignifiante, borde de bancs vaseux, se change pour plusieurs heures en un courant tourbillonnant pleins bords ; les chenaux marcageux s'animent tout coup et dessinent un rseau de veines par o l'eau vive et l'air salin circulent travers les croupes verdoyantes. Jusqu'au pied des chtaigniers et des chnes qui bordent les pentes, le flot pntre. Il va rveiller un peu de vie l'extrmit des estuaires, dans ces vieilles petites villes o parmi les arbres et les prs sommeillent quelques barques. Il pntre entre les archipels du Morbihan ; et jusque dans les replis reculs o les eaux semblent dormir au milieu des arbres, un lger tressaillement priodique fait chuchoter la voix de l'Ocan. Ainsi l'abaissement gnral du niveau et la multiplicit des dcoupures, qui tiennent au pass gologique de la Bretagne, se combinent avec l'amplitude des mares pour tendre beaucoup la largeur de la zone que le langage confond sous le nom de cte. Ce n'est pas ici une simple ligne de contact entre la terre et la mer, mais une bande rgionale qui tout le long de la pninsule engendre des phnomnes varis, au point de vue de la nature et des hommes. Les dimensions qu'elle atteint justifient et expliquent son importance dans la vie de la Bretagne. Cette cte reflte dans ses formes de dtail les traits de structure de la pninsule. Rgulirement parallle la direction longitudinale du Plateau mridional et lentement incline, comme lui, vers l'Ouest, elle se compose, au Sud, d'une bande insulaire qui, l'archipel de Glnan, se dprime et s'miette, et d'une bande continentale qui s'affaisse, en vrai fin des terres, Penmarch.

Insensiblement, dans un paysage empreint de monotonie grandiose, o dfaut d'arbres se dressent de toutes parts des restes de clochers ou de tours, le continent expire ; et d'normes amoncellements de blocs laissent nu son soubassement granitique sap par une houle sans fin. La cte occidentale est l'affleurement des bassins synclinaux qui continuent, entre les deux ailes releves du Massif, le Bassin de Chteaulin. Mais entre la baie de Douarnenez et la rade de Brest quelques-unes des roches les plus dures de l'ossature bretonne, haches en outre de nombreux filons ruptifs, se dressent en forme de caps et de pninsules. Elles se dcoupent d'autant plus vivement que, sous l'effort direct des vents et des vagues, toute formation susceptible d'tre enleve a presque entirement disparu. La roche elle-mme taille en arcade, sculpte en tours, jonche la base d'une mosaque de galets vivement bariols, dit assez, Morgat ou la Chvre, quels assauts elle soutient contre les vagues. A Brest commence, avec les gneiss du Pays de Lon, le Plateau septentrional, dont les bandes successives, sommets des anticlinaux qui relient le Cotentin et la Bretagne, viennent s'amorcer au littoral. Ils lui impriment cette allure irrgulire, qui se traduit par des alternances de larges promontoires et de spacieuses baies. Nulle part il n'est plus dchiquet dans le dtail. Ces granits, injects de porphyres et de diabases, ces gneiss, ces grs armoricains s'miettent en cueils, qui bordent la cte comme une cuirasse. Entre le Passage du Fromveur en face d'Ouessant et les roches de Saint-Quay dans le golfe de Saint-Brieuc, se droule sans interruption un vritable skaer scandinave. Plus loin, la ville de Duguay-Trouin, Saint-Malo, se barricade derrire une range d'cueils. Des pes ou haux, longs sillons de galets, dardent leurs pointes. Un petit archipel bizarre de roches rouges, piliers mis nu de synite ou de porphyre, hrisse les abords de la petite lie de Brhat, prs de Paimpol. On peut valuer, en somme, plus de 2.500 kilomtres, dont les les formeraient environ la dixime partie, les ciselures principales de la cte bretonne. Les varits de conditions d'existence cres par ces inflexions et ces sinuosits, par ces diffrences de dimensions insulaires et pninsulaires, qui vont jusqu'au morcellement, sont innombrables. L'orientation prend ici presque autant d'importance qu'en pays de montagnes. Dans les parties abrites, surtout sur la cte mridionale, la tide temprature ocanique favorise une vgtation de lauriers, buis, figuiers, fuchsias arborescents. Pommiers et poiriers prosprent, presque l'extrmit de la Cornouaille, sur la rive bien garantie de Fouesnant, toute moutonne d'arbres. Les ctes, au contraire, qu'assaillent directement les vents d'Ouest, les Iles, les promontoires, trop imprgns d'air salin, n'ont plus gure d'arbres ; et les cultures minuscules s'y blottissent plus que jamais derrire les enclos de pierre. Toutefois, jusque sur la plate-forme dsole de Penmarch, l'orge et le bl viennent maturit ; et si le climat du Lonnais est dj moins propice aux crales, on sait quelle prcocit prcieuse il communique aux produits du jardinage. D'ailleurs il y a, dans les larges plis de la cte septentrionale, des parties sur lesquelles les vents d'Ouest ne parviennent qu'aprs avoir amorti leur violence : arbres et cultures se multiplient aussitt, surtout sur les plateaux. La cte expose l'Est, entre Paimpol et Saint-Brieuc, est la contre la plus populeuse de la Bretagne. Partout s'parpillent de petites fermes, et dans de petits champs un petit btail ; tandis que sur les croupes s'lvent de minces clochers lancs, qui servent de repre aux marins.

Un trait d'endmisme, qui s'accentue dans les les bretonnes, mais n'est pas tranger aux dcoupures continentales, court travers les diverses manifestations de la vie. Il a t tudi dans la flore des les, notamment de Glnan et de Groix ; il frappe les yeux dans cette petite race de moutons noirs qui pullule Ouessant et de ces petits chevaux qui, il est vrai, ne tarderont pas disparatre. Et s'il s'agit de groupes humains, ce n'est pas seulement parmi les insulaires de Groix ou de Brhat qu'on peut le constater, mais chez les habitants de la presqu'le de Plougastel, ou chez les Bigouden, si curieux par leur type trapu et fruste, des environs de Pont-l'Abb, et ailleurs encore. Mais ces consquences d'un certain degr d'isolement trouvent un correctif dans d'autres dispositions naturelles ; car les courants ctiers, l'action combine des vents et des pluies, les chenaux intrieurs qui pntrent dans les terres ou qui s'insinuent entre les ranges d'cueils et la cte, sont autant de voies dont profitent soit la propagation spontane des espces vgtales, soit la circulation des hommes. Cette cte, tour tour sauvage et douce, o les plages succdent aux rocs, les anses de sable aux brisants, est hospitalire la vie. Mieux que les rigides falaises normandes heurtes par l'incessant frottement des galets, ces rivages dcoups offrent la vie vgtale et animale les abris dont la nature gnratrice a besoin. Il y a entre ces anfractuosits de calmes replis, des fonds de sable o le poisson peut frayer, des chenaux pierreux o se tient le homard. Les algues, sous la vague, ruissellent en lames d'argent sur les platures des roches. Elles revtent de tapis glissants les blocs et galets, ou recouvrent fleur d'eau des refuges sous lesquels pullule une vie de poissons et de mollusques. Ce littoral est un creuset o s'laborent les principes fertilisants. Le gomon et le varech, dous de la proprit de s'assimiler les carbonates de chaux et de magnsie contenus dans l'eau marine, sont un rservoir de vie, non pas inpuisable, mais toujours renouvelable s'il est mnag. C'est seulement, sauf en quelques occasions permises, le gomon d'pave, masses dracines et rejetes par le flot, que les femmes recueillent et transportent pour amender les champs. Parfois on le dispose en tas espacs de distance en distance sur les plages, et on le brle pour obtenir la soude. On voit, certains moments de l'anne, ces fumes s'lever au loin. La mer a ainsi ses pturages, o les dbris de coquilles et d'algues s'accumulent en assez grande quantit pour composer le trez, le merl, la tangue. Et par ces prcieux amendements la nature organique fournit au littoral, dans un rayon de 10 20 kilomtres, le calcaire qu'en gnral la nature des roches lui refuse. Une grande varit de mtiers est ne de l'exploitation et du transport de ces ressources. La forme des barques, les dtails de grement et de voilures, se sont adapts la nature diffrente des fonds et des genres de pche : grosses chaloupes de pcheurs de gomon, bateaux homardiers, coutres, chasse-mares ; ou, s'il s'agit d'affronter la haute mer, les bateaux robustement charpents, surmonts d'une haute voilure rouge, avec lesquels les Grsillons poursuivent le germon ou thon parfois jusqu'aux ctes d'Espagne. Les formes variaient jadis d'un port l'autre : de l presque partout, au fond des anses et sous les arbres, quelque petit chantier de construction, aujourd'hui languissant, dont les marteaux mlaient leur son cadenc au calme des vieux petits ports bretons. Ces fonds d'estuaires et les points extrmes jusqu'o dans les rivires la mare porte les bateaux, ont naturellement fix la place des marchs. L cessent, en effet, les indentations qui dcoupent la cte et interrompent les routes : les communications dsormais plus stables permettent une petite concentration de produits. Ce fut, en Bretagne, l'origine de la plupart des villes. Comme il arrive

dans les montagnes, il y a souvent le long de la cte une zone dont les ressources propres sont insuffisantes, et o la population surabondante ne dispose pas de l'tendue qui lui serait ncessaire : les habitants de petites pninsules ou d'les sont forcs de remonter vers l'amont pour s'approvisionner vers les marchs intrieurs. Ou bien encore les plus entreprenants et les mieux outills ont recours l'migration priodique et l'exploitation de quelque champ de ressources distant, pour suppler l'insuffisance des ressources locales. Chaque t des gens de Paimpol se rendent avec leur famille Sein pour la pche du homard, et doublent pour quelques mois la population de la petite le. D'autres vont pendant trois mois rcolter ou brler le varech aux les de Glnan, aux Chausey. Ailleurs, c'est l'exploitation des grs ou des granits qui attire des immigrants temporaires. Le cabotage, autrefois l'industrie la plus lucrative, tait fond sur les habitudes familires et les besoins d'existence. Cette vie lmentaire a, dans son originalit, un caractre trs ancien. L'homme parait avoir t attir de bonne heure vers cette cte, sur laquelle se pressent les monuments mgalithiques. Les indications circonstancies dont elle est l'objet chez les auteurs anciens semblent indiquer une population nombreuse. Celle-ci dut subir pourtant des vicissitudes ; car, l'poque des invasions parties de l'le de Bretagne au VIe sicle, il semble bien que le littoral ait t dpeupl. Mais elle reprit son essor. Les noms de ports bretons se pressent dans les portulans du XIIIe sicle. La cte est aujourd'hui partout en Bretagne plus peuple que l'intrieur, et les les, pour la plupart, bien plus peuples encore que la terre ferme. Dans ce pays o rien ne se perd, les conditions fondes sur la nature des lieux continuent faire la loi. C'est sur ce fond qu'il convient d'envisager les transformations historiques et conomiques qu'a traverses la Bretagne. Lorsque, vers le milieu du XIVe sicle, le commerce entre l'Italie et le Nord de l'Europe adopta de plus en plus la voie maritime, la Bretagne tira profit de sa position, mais surtout comme contre de transit et de pche. Nantes toujours excepte, le dfaut d'arrire-pays se fit sentir. Il n'y eut place sur cette longue tendue de ctes ni pour un Dieppe ni pour quelque La Rochelle. Dans la dcouverte du Nouveau-Monde, c'est comme pcheurs que les Bretons intervinrent. L leur initiative fut nergique et prompte, et leur position dans les parages de Terre-Neuve tait si bien tablie ds les premires annes du XVIe sicle, que les rois d'Espagne recommandaient de se munir d'quipages bretons. Puis, avec la France, ce furent d'autres perspectives : la chasse l'Espagnol ou l'Anglais, la vie de corsaires. Saint-Malo, Concarneau se serrrent dans leurs ceintures de granit ; Brest entassa les btisses dans son estuaire. Aujourd'hui, grce la rapidit des communications, l'influence de grands marchs urbains extrieurs la Bretagne se fait puissamment sentir sur la cte. Mais toujours, qu'il s'agisse de marin ou d'agriculteur ou de l'un et l'autre la fois, c'est le morcellement, la petite proprit, l'esprit d'entreprises par groupes restreints, l'effort familial auquel la femme, partout prsente et partout active en Bretagne, prend une remarquable part, qui fournissent l'expression caractristique de la vie bretonne.

LIVRE IV. LE MIDI.


IL y a, comme on l'a vu dans la premire partie de cette tude, deux rgions diffrentes dans le Midi franais. L'une est le Midi mditerranen, comprenant la Provence et le Bas-Languedoc : par la structure et le climat elle rentre dans le plan gnral des pays situs aux bords de la Mditerrane. L'autre rgion comprend ce qu'on peut appeler le Bassin d'Aquitaine : elle est principalement constitue par des assises tertiaires, d'origine lacustre dans l'Est, marine dans l'Ouest, encadres entre le Massif central et les Pyrnes. Le climat y subit l'influence de l'Ocan. Les cours d'eau s'y partagent entre la Garonne et l'Adour. Elle comprend historiquement le Haut-Languedoc, la Guyenne et la Gascogne. Mais il y a encore, dans le Midi franais, une rgion qui mrite d'tre tudie en elle-mme : c'est celle qui comprend les Pyrnes franaises et les pays placs sous leur dpendance immdiate. Telles sont les contres qu'il nous reste tudier ; elles ajoutent bien des lments de varit l'ensemble de la physionomie de la France.

I. LE MIDI MDITERRANEN.

CHAPITRE PREMIER. LA PROVENCE. I. LES MONTAGNES DE PROVENCE.


LA structure de la Haute-Provence est plus complique qu'on ne l'avait cru avant les recherches rcentes auxquelles a donn lieu l'tablissement de la Carle gologique dtaille. Les montagnes qui la constituent appartiennent des systmes diffrents. Dans l'troit espace o sont concentrs ces systmes d'ges divers et de consistance ingale, ils ont exerc les uns sur les-autres de puissants effets mcaniques. De l rsulte une structure gnralement heurte, dont la carte ci-contre permet de saisir les traits principaux. Sur la rive gauche du Rhne, au sud de Valence, les chanes qui jusqu'alors taient orientes du Nord au Sud font place des chanes transversales d'Est en Ouest, qui vont dsormais se rpter jusqu' la mer. Elles encadrent, dans le Sud du Dauphin, le bassin de Die ; elles se dressent en Provence sous les noms de chane du Ventoux et de Lure, chane du Luberon, Alpines ; ce sont elles qui, plus loin, enserrent au Nord et au Sud le bassin d'Aix. Le chanon de la SainteBaume, entre Aubagne et Brignoles, fait partie de ce systme. Il en est de mme de ces barres grises et nues que traversent les gorges d'Ollioules et qui se terminent pic en vue de Toulon. Ces chanes n'atteignent pas de grandes hauteurs, mais elles sont trs raides, escarpes, haches souvent leur extrmit. Elles ont alors ce profil brusque que les Provenaux dsignent du terme baou. Leurs cimes prennent des formes de frontons ou de cloches. Leur aspect rappelle souvent les hautes et courtes chitines de la Grce orientale : l'Hymette , le Pentlique. Tout dnonce l'action de phnomnes orogniques trs divers et trs intenses. C'est une rgion qui, aprs

avoir t plisse, s'est fracture en s'effondrant en partie. Les couches ont t tordues et ployes, parfois jusqu'au renversement complet. Ces dislocations sont en partie enfouies dans l'affaissement gnral de la contre. Elles se traduisent par ces brisures brusques qui semblent aboutir, vers l'Est, un mme champ d'effondrement. Longtemps on a confondu ces chanes provenales dans le systme des Alpes. Cependant il y a de bonnes raisons de les distinguer : par leur structure comme par leur ge, elles reprsentent un type diffrent, plus ancien. Dans leur dveloppement mridional de la Durance au Var, ou plutt de Digne Monaco, les plissements alpins dcrivent une longue sinuosit. Ils restent jusqu'au Verdon fidles la direction Nord-Sud : c'est, dans cette partie, un labyrinthe de chanes marneuses, ronges par les torrents, gerces de ravins d'un noir bleutre, et dont la topographie ne se dessine en vive saillie que par les escarpements calcaires qui forment corniches au-dessus des talus d'boulis. Vers Moustiers-Sainte-Marie, prs du Verdon, les chaines s'inflchissent, d'abord vers le Sud-Est, puis vers l'Est. Le facies marneux cesse de dominer et les chanes se profilent comme de longues barres aux flancs gris et arides sur lesquelles en t miroite l'air chauff. Ces barres reposent elles-mmes sur un socle de plateaux pierreux, dserts ventrs par des avens, traverss de canons qui s'talent, au nord de Draguignan et de Grasse. Enfin, aux approches de la valle du Var, les chanes convergent et se resserrent en s'inflchissant de nouveau vers le Sud. Mais ce n'est pas pour longtemps ; parvenues au bord de la cte, entre Nice et Monaco, elles rebroussent vivement vers l'Est, brusquement rompues aux indentations du littoral. Leurs plis chevauchent et s'empilent plusieurs reprises les uns sur les autres, comme si en cet endroit la force de compression latrale qui les avait pousss s'tait encore butte contre quelque massif rsistant, dissimul aujourd'hui sous les flots de la mer. Il est probable qu'une partie des masses de rsistance contre lesquelles se sont heurts les plissements des Alpes mridionales chappe, en effet, notre vue. Nous percevons nanmoins trs nettement ce fait essentiel, que la dviation et le resserrement du faisceau des chanes ont lieu au point de rapprochement de deux massifs primitifs : le faisceau est en quelque sorte pinc entre le massif de Mercantour d'une part, et celui des Maures de l'autre. Ce massif, contre lequel nous avons vu tout l'heure les chanons provenaux s'arrter l'Est, brusquement coups, est une vieille terre qui est reste merge au moins depuis l'poque permienne . Ses dbris s'talent sous forme de grs, que les eaux travaillant sur son pourtour ont pu aisment creuser. Elles ont trac ainsi cette dpression priphrique o l'Argens a tabli son lit et dont le sol rougetre, quand on suit le chemin de fer ou la voie romaine, frappe les yeux. Il n'est point possible de douter qu'on ne se trouve sur un ancien rivage : la nature dtritique des roches indique leur origine littorale. Cet indice n'est point le seul. A mesure qu'on se rapproche des anciennes terres du massif, on voit succder l'uniformit des roches une varit qui rpond aux frquentes oscillations des rivages ; et comme dans les ceintures de rcifs, une riche faune de polypiers se rvle dans leur texture. Tout s'accorde dnoncer ici les abords d'un dbris de continent primaire. Les Maures sont comme un coin de Corse dans la Provence. Du cap Sici au golfe Jouan s'tend le vieux massif, inject de filons mtallifres, travers de roches porphyriques. L'effet gnral est celui d'un assemblage de croupes allonges, embrassant des valles troites, envelopp d'une vgtation brune d'arbousiers,

de chtaigniers, de chnes-liges, de bruyres arborescentes. Dans l'Esterel, partie orientale du massif, les formes aigus et les tons clatants du porphyre donnent un autre aspect ; le sol, plus maigre, ne laisse crotre que des cistes et des pins maritimes. Une solitude boise rgne derrire la faade du littoral populeux de Frjus Cannes. On ne se hasardait qu'avec mfiance, il y a encore un sicle, sur la route suspecte qui traversait l'Esterel. Dans son ensemble mme, le massif resta longtemps tranger, hostile ce qui l'entourait. Cette Provence sarrasine, quartier-gnral de corsaires aux IXe et Xe sicles, fut pour le reste de la Provence une terre adverse. Comme le Magne dans le Ploponnse, le Montngro sur la cte dalmate, le Rif dans l'Atlas, c'tait un pays l'cart, un coin tranger dans la chair. A ses pieds, la plaine d'alluvions de l'Argens a combl le port de Frjus. Le vieux port des flottes romaines ramasse ses maisons serres sur une colline, dans un paysage o les pins parasols, les ruines d'aqueducs et aussi l'air de fivre qui s'exhale des marais voisins, font penser la Campagne de Rome. Frjus fut la tte des voies de pntration de la Provence. Par la dpression d'origine si ancienne que les eaux ont burine au nord du massif des Maures, se sont de tout temps avancs les invasions, le commerce, les routes : soit vers Toulon, comme aujourd'hui le chemin de fer ; soit vers le seuil qui donne accs au bassin d'Aix, passage historique o Marius crasa les Cimbres. Mais le travail des eaux n'a ouvert qu'imparfaitement cette rgion verrouille de la haute Provence. pres et parfois formidables sont les chanes qui l'est du Var en coupent transversalement l'accs ; troites les valles que le Var, la Tine, la Vsubie ont creuses, mais qu'ils sont impuissants dblayer des dbris qui les encombrent. Sur les pitons aigus veillent en sentinelles d'tranges petites villes, dont les maisons-forteresses, les rues couvertes, les glises en forme de tours se ramassent dans une troite enceinte ; sites parfois si escarps et si sauvages, que l'existence d'un groupe humain y serait inexplicable, si derrire, drobes la vue, ne se trouvaient pas des pentes marneuses un peu plus douces o des champs en gradins et l'invitable bois d'olivier subviennent l'entretien des habitants1. C'est dans cette srie de vieilles villes, les unes postes en acropoles mfiantes prs des ctes, les autres disposes en ceinture au bord des montagnes, depuis Roquebrune et Vence jusqu'aux bourgs populeux qui garnirent jadis les flancs du Lubron et du Ventoux, que se conserve, comme relique du pass, toute une vieille Provence historique. Elle tait assez diffrente de cette Provence dfigure, que nos chemins de fer coupent au plus court ; sa vie ne se concentrait pas sur quelques points de la cte ; elle tait autrement complexe et varie. Sa physionomie tait marque au coin de ces contres pres et rocailleuses si frquentes aux bords de la Mditerrane, pour lesquelles les Grecs avaient un mot, . Une partie de son rle historique tint ce caractre. Si, malgr tant de rapports avec l'Italie, la valle du Rhne en est reste distincte, c'est cette rgion difficile franchir, funeste en gnral aux invasions, qu'elle doit son autonomie. Aix, situ dans le plus ample des bassins qui s'ouvrent proximit de la valle de l'Argens, fut la vraie capitale historique, la mdiatrice naturelle o les diverses parties de la Provence pouvaient le mieux communiquer entre elles. On recueille dans ses rues troites et ses vieux htels une impression trs harmonieuse et trs juste du pass. On y sent une capitale intrieure, la vraie mtropole de la Provence historique.
1 Citons : Gorbio prs de Menton, Roubion prs de Saint-Sauveur-sur-Tine, Utelle sur la Vsubie, Gourdon prs de Grasse, etc.

II. LES CTES.


MAIS la Provence ne se conoit pas sans sa mer, son grand ciel, ses vastes horizons, sa libre vie extrieure. Son littoral est merveilleux. De Menton au cap Couronne, il offre les mille surprises des rivages o des roches de formation varie se combinent avec la mer. C'est, partir du cap Martin, une succession de sinuosits creuses en tous sens dans les marnes qu'encadrent les promontoires de calcaire jurassique : l'peron de Monaco, puis entre la rade de Beaulieu et celle de Villefranche, cette presqu'le de Saint-Jean, d'o se dtache, comme la poigne cisele d'un objet d'art, la fine articulation de Saint-Hospice. De Nice Antibes, la ville d'en face, se profile une baie entaille dans les poudingues qu'ont entasss d'normes deltas de l'poque pliocne. Du golfe de la Napoule celui de Frjus, les porphyres de l'Esterel forment des escarpements rouges, au pied desquels s'grnent des blocs que les flots assaillent sans parvenir user la vivacit de leurs artes. Ces pointes dchiquetes sont spares par de petites anses, des calanques, creux de la cte o quelques barques peuvent trouver abri, ou simples petits miroirs d'eau verte entre les caps o grimpent les pins. Plus amples, plus austres dans leurs contours adoucis sont les golfes et rades taills dans les gneiss de la montagne des Maures : ils font penser, vers SaintTropez, une Bretagne plus ensoleille, plus mridionale. Puis, quand, son extrmit occidentale, le massif ancien prend une composition plus schisteuse, il se morcelle ; il dtache des fies et des pninsules ; ce sont ces articulations multiples qui signalent les abords de Toulon. Le port lui-mme se creuse l'affleurement des grs contre les schistes primaires. Dsormais les rocs chauves calcaires reprennent possession du littoral : d'abord ceux du jurassique, puis ces roches urgoniennes, de texture cristalline et de blancheur clatante, dont les formes aigus scintillent sous le ciel. Il n'est pas de portulan du Moyen ge qui n'ait signal l'Aigle du golfe de la Ciotat. Cette cte aux dentelures varies, fertile en articulations de dtail, voque le souvenir des temps anciens o aucune de ces anses n'tait trop petite pour les navires, o chacun de ces promontoires servait de point de repre aux navigateurs, o ces dcoupures faciles isoler et dfendre offraient aux commerants ou aux pirates autant d'amorces pour prendre pied sur le littoral. Nous avons dj parl de Marseille. La topographie locale fut le commencement de sa fortune. Entre l'uniforme muraille de l'Estaque au Nord, et les fragments de chane calcaire dont les les de l'avant-port marquent le prolongement, Marseille occupe un fond de bassin. C'est le sol d'un ancien lac oligocne dont les dpts argileux, recouverts en partie de nappes de travertin, fournissent la brique et des matriaux de construction. Ce bassin fut profondment ravin vers la fin de l'poque pliocne. Les eaux s'y rassemblrent dans la rivire d'Huveaune, qui creusa un profond sillon l'endroit o elle se jetait dans la mer. Cette embouchure primitive tait situe au pied d'une srie de buttes, de 40 mtres de haut, qui s'lvent comme un cran contre le mistral. L devait s'tablir le vieux port, ce Lacydon qui a abrit seul pendant 2.500 ans la fortune de Marseille. Plus tard il arriva, par un phnomne semblable celui qui s'est produit Nice, que l'Huveaune, repousse sans doute par ses propres alluvions, abandonna son embouchure, pour la transporter au sud de la colline isole de Notre-Dame de la Garde. Bots, acropole et collines dtaches, petit fleuve, port troit et profond, rien ne manque Marseille des lments qui constituent le type classique des cits grecques.

III. LA PLAINE PROVENALE.


LE bassin de Marseille et celui d'Aix, qui lui est contigu au Nord, sont deux compartiments nettement encadrs, dont le dveloppement gologique et l'histoire ont t distincts. Mais lorsqu'on dpasse vers l'Ouest Salon, ou les pittoresques roches de Saint-Chamas aux bords de l'tang de Berre, les dernires montagnes fuient vers l'horizon ; quelques chanons au loin baignent et miroitent dans la lumire. La Basse-Provence se dploie, ouverte aux vents et la mer. Une plaine immense, des steppes qui n'ont ni fin ni terme ; de loin en loin pour toute vgtation, de rares tamaris, et la mer qui parait1. Il faut bien que les matriaux provenant de l'immense destruction que depuis les Vosges jusqu'aux Alpes nous avons vue l'uvre, finissent par s'arrter quelque part. Depuis les priodes gologiques qui ont prcd l're actuelle, torrents, glaciers, rivires ne cessent d'arracher aux montagnes leurs dpouilles, qui sont ensuite roules jusqu' la mer, point d'aboutissement final de tout ce qui dvale ainsi des hauteurs. A l'embouchure du Rhne, comme celle du Var, gisent les matriaux d'un travail norme, dont le calibre atteste pour le pass une force de transport suprieure celle des fleuves actuels, et qui se poursuit nanmoins peu prs par les mmes issues, pour reconstruire et difier, suivant le mme plan de la nature. La Durance, ouvrier infatigable qui dj, dans un ge antrieur, avait difi l'norme plateau de dbris qui s'lve autour de Riez et Valensolle, dchargea, vers la fin des temps pliocnes, par la cluse de Lamanon, d'normes amas de quartzites. Ces dbris s'talent en talus d'une pente insensible l'il, mais en ralit rapidement dcroissante du Nord-Est au Sud-Ouest. C'est la Crau, dsert de pierres, mouchet d'herbes, pturage d'hiver des moutons qu'on retrouve, en t, jusqu'en Savoie. Le mistral fait rage sur ces espaces dcouverts ; et l brillent quelques tangs, et le long des rigoles d'irrigation, mergent quelques arbres qui, de loin, semblent flotter en l'air. Le Provenal de Toulon ou de Frjus grelotte en hiver dans ces plaines venteuses. Le Rhne, que nous avons laiss au dfil de Donzre, au moment o, pour la dernire fois, les montagnes le resserrent, a ds lors tout son cours en plaine. Ralenti, il laisse partir d'Orange tomber les matriaux lgers qu'il tenait en suspension : de grandes les annoncent son delta. De Beaucaire Saint-Gilles, une terrasse caillouteuse surmonte de 60 mtres la plaine alluviale actuelle : elle est jonche de quartzites alpins qu'on suit jusqu'aux environs de Cette. L fut primitivement la principale dcharge du Rhne. Aujourd'hui c'est vers le Sud-Est, peut-tre sous la pression du mistral, que s'est port le bras le plus important. Le delta se construit peu peu aux dpens de la mer. Ce n'est d'abord qu'une suite de monticules de boue, des theys, incessamment mobiles, qui ne paraissent d'abord que pour disparatre ; il faut longtemps pour qu'ils se consolident et se soudent entre eux. Alors commence une vgtation rampante de salicornes au tissu coriace et gras, qui donnent en se rapprochant cette rgion, la sansouire , l'aspect de pturages lie-de-vin. Frle point d'appui, en apparence, contre les tourmentes du vent et des houles du Sud-Est, que cette basse vgtation ! Cependant les sables s'arrtent et se consolident contre ces touffes,
1 Mistral, Mireille, chant X (trad. E. Rigaud, Paris, Hachette, 1882, 3e d., p. 390).

l'eau du ciel les imbibe ; des arbustes y croissent. La dune, que les eaux de pluie ont plus entirement dessale, se couvre enfin de pins-pignons, abritant des genvriers et un petit peuple de plantes. Puis, si des canaux d'irrigation, des roubines ont t pratiques aux dpens du fleuve, le mas s'lve sous les eucalyptus, entre de grands massifs d'arbres, entour de vignes : signe actuel de la revendication par l'homme de ce domaine soustrait la mer. On suit ainsi pas pas la conqute de la vie, et l'on remonte du prsent au pass. Sous ce climat sec le sel, aux efflorescences toujours prtes remonter la surface, est l'ennemi ; mais les rserves d'eau douce sont en abondance. Ainsi ont t colmats les tangs et les marais qui au mie sicle entouraient Arles, ove 'l Rodano stagna1. Les palus, les graves, les sgonnaux ont t changs en prairies et en plantations. Partout, dans ces parties vivifies, se rpand et se multiplie le mas, exigu souvent, mal bti en gnral, mais riant sous les platanes qui l'ombragent, entre des fosss d'eau vive, derrire les palissades de cyprs et de roseaux qui l'abritent. Les villes se cantonnent, avec leurs vieilles tours carres, au pied des montagnes, ou sur les anciennes terrasses, ou sur les rocs isols que les crues n'atteignent pas ; plus brave, le mas se hasarde et commence pulluler dans la plaine. Il est la forme envahissante de vie rurale de ces rgions. Ainsi une vie originale, trs troitement et trs anciennement adapte au sol, participant de la montagne, de la mer, de la steppe, de la plaine irrigue, se combine en Provence. En tout elle est troitement lie la nature des lieux. La roche calcaire imprime au pays l'aspect monumental si frappant surtout entre Avignon et Arles. Les tours carillonnantes d'Avignon se pressent autour du rocher o naquit la ville. Tout un peuple d'difices ruins ou debout est sorti des carrires des Alpines ou des chanons voisins : amphithtres, arcs de triomphe, aqueducs. Pas de rocher, au bord du Rhne, qui n'ait sa tour massive et rectangulaire, jaunie par le soleil. Les grandes traditions romaines de l'art de btir, si visibles Saint-Trophime d'Arles ou sur la faade de Saint-Gilles, se sont naturellement entretenues dans cette contre. La nudit de la roche s'harmonise merveille avec l'architecture. Au thtre d'Orange, la roche et l'difice ne font qu'un ; Roquefavour, comme au Pont du Gard, les arches des aqueducs semblent faire partie des escarpements qui les encadrent ; on dirait que la roche elle-mme, peine tachete de quelques pins, a t cisele en arcades, taille en piliers. Il est difficile d'apprcier ce que la clart du ciel, la scheresse de l'air ont pu mettre dans le temprament et l'me des habitants ; la science de ces relations n'est point faite. Mais on peut noter un mode particulier de groupement et de vie en rapport avec le climat et le sol : des lisires de population trs dense bordent des plateaux arides, de grandes villes sont serres de prs par des rgions presque dsertes. Peu de cohsion entre ces parties disparates, mais une varit d'occupations qui rpond celle de la contre : ptres, pcheurs, vanniers, marins, agriculteurs de plaines irrigues, sont titres divers les personnages du sol provenal ; personnages que rapproche la facilit des habitudes sous un ciel qui permet la vie au dehors. On chercherait vainement dans la maison rurale ce mobilier et ces traces d'opulence mnagre que l'habitude de travailler le bois, de cultiver et de tisser le lin, ont introduites dans la plupart des campagnes de

1 Dante (Enfer, chant IX, v. 112).

France. Mais le roseau, les cornes d'animaux font les frais de beaucoup d'instruments usuels. L'attraction des villes est d'autant plus sensible qu'est rudimentaire l'installation rurale. La vie urbaine est profondment ancre dans les traditions de ce pays ; elle continue, comme jadis, rgner par l'attrait des divertissements, des jeux, souvent dans le cadre des difices antiques ; et l'on est tent de croire que l'esprit des foules a moins vari encore que le cadre. Les superstitions n'ont fait que changer de nom, et les passions d'tiquettes. On se sent en face d'un type de civilisation fix de trop ancienne date, et d'ailleurs trop ciment par sa conformit avec le milieu, pour tre susceptible de changement. La rpugnance du Provenal s'adapter d'autres genres de vie, la difficult pour le Franais d'une autre contre s'acclimater en Provence, montrent tout ce qu'il y a encore de rel dans cette autonomie rgionale. Il est vrai qu'aujourd'hui l'attraction des grandes cits, l'industrie, le dpeuplement des parties montagneuses, conspirent pour modifier ces caractres sculaires ; mais ils ne s'effaceront pourtant pas de sitt, car c'est d'lments voisins, tirs aussi des bords de la Mditerrane ou des montagnes, que se recrutent les contingents nouveaux.

CHAPITRE II. LA PLAINE ET LES PASSAGES DU LANGUEDOC.


A voir le golfe du Lion dessiner partir du Rhne une courbe si rgulire, on serait tent de croire que les accidents si nombreux, dont nous avons droul la srie entre les Alpes et le Massif central, s'teignent, et que l'action paresseuse des alluvions et des flches de sable, se substituant aux forces de plissement, a seule prsid la formation de la plaine languedocienne. Il n'en est rien cependant ; et il suffit de jeter les yeux sur les reliefs courts et heurtes qui et l font saillie pour tre ramen la perception relle des faits. La pyramide hardie de Saint-Loup se dresse au nord de Montpellier : Cette a sa montagne isole, qui s'tale, comme une baleine choue, sur le rivage. Les pointements de calcaire jurassique amorcs par le roc de Notre-Dame de la Garde au littoral marseillais reparaissent ici sur la cte languedocienne. Plus loin, un pilier de basalte, jalon extrme d'une srie de pointements volcaniques, forme le cap d'Agde. Entre Narbonne et la mer s'interposent les roches grises de la Clape, petit massif isol dont l'altitude n'atteint pas 200 mtres, mais qui par sa structure s'accuse comme un fragment dtach d'une des zones pyrnennes. Vers les confins du Languedoc et du Roussillon, le noyau primaire des Corbires a jou le rle de massif rsistant devant lequel ont dvi les plissements tertiaires. Et les accidents qui ont t la consquence de ce conflit trouvent l'expression la plus frappante dans la silhouette du Pic de Bugarach, qui scande trangement les chanons rectilignes du bord mridional des Corbires. Les couches y sont renverses en sens contraire de l'ordre normal de superposition ; et ce phnomne, dont les exemples sont nombreux en Provence, s'exprime ici topographiquement par des surprises semblables. Des cimes d'apparence alpine surmontent brusquement des reliefs d'allure continue et d'altitude mdiocre, et trahissent, au milieu de rgions d'apparence peu bouleverse, une intensit inattendue des phnomnes de plissement. Ces signes nous guident travers des apparences contraires. La plate-forme que recouvre, sous le nom de golfe du Lion, une transgression marine de faible profondeur, n'interrompt pas en ralit les relations de structure entre les chanes provenales et pyrnennes. Le Bas-Languedoc est taill sur le mme

plan que la Basse-Provence. Son histoire gologique rentre en partie dans celle de la valle du Rhne. Le lit des fleuves actuels, Vidourle, Hrault, Orb, a t, comme dans la valle du Rhne, entaill par ravinement dans les molasses miocnes. Ces valles, par une nouvelle analogie, furent envahies par la mer pliocne. Enfin d'normes entranements de cailloux rouls ont galement marqu la fin de l're pliocne et le dbut de l're actuelle. Ces vicissitudes gologiques se lisent dans la nature et l'aspect des terrains. Tandis que les plateaux calcaires d'ge jurassique n'offrent que surfaces dsertes o rgne la garigue, c'est aux calcaires marins d'ge miocne que le pays doit les pierres tendres et durcissant l'air, qui gaient de leurs ciselures les faades de Montpellier ; c'est aux marnes du mme ge que sont dues les terres fortes o croissent les meilleurs vignobles. Sur la Coudire, talus bordier des anciennes terrasses fluviatiles, se rangent, au milieu des vignes, les anciennes villes. Jadis le Languedoc avait aussi ces dcoupures de littoral qu'il envie aujourd'hui la Provence. Mais les rivages se comblent. Si le Languedoc a conserv quelque chose des vives saillies de relief de la Provence, il a perdu les articulations ctires qui achveraient la ressemblance. Le travail de la mer et des eaux intrieures est en train de rgulariser les profils, d'teindre les lagunes, d'allonger des flches de sable. Les flots montagneux ont t englobs par les progrs des rivages. Cependant on peut encore se reprsenter sans trop d'efforts l'aspect que ces ctes durent offrir aux Phniciens et aux Grecs. Ce n'est que depuis le XIVe sicle que Narbonne a cess d'tre un port. L'activit des pcheries autour de Cette et dans les tangs de Thau et de Sijean est une survivance de l'ancienne vie littorale. Parmi les causes prcoces de groupement des hommes, il faut compter l'abondance et les facilits de nourriture fournies par ces rservoirs naturels de poissons et fruits de la mer. Le littoral italien, depuis Tarente jusqu' Aquile, abonde en exemples de cette vie de pche persistant travers les sicles dans les tangs ou lagunes. Ce fut une vie semblable qui se dveloppa sur la lisire de lagunes qui borde depuis le Rhne jusqu'aux Pyrnes le golfe du Lion. Bien que diminue, elle s'est maintenue, quand tout changeait autour d'elle. Le contact de la Mditerrane ne suffit pas cependant pour expliquer le rle de la cit archipiscopale de Narbonne. Des rapports terrestres s'y croisent : les uns viennent des Pyrnes, presque effaces au Pertus, et traversent, pour dboucher en Languedoc, l'troit passage entre les Corbires et la mer, sorte de Thermopyles sur lesquelles veillait le chteau de Salses. Les autres viennent de la Garonne et de l'Aquitaine, et ceux-ci l'emportent dans l'conomie gnrale de notre pays. Par cette voie, en effet, Narbonne tient une des extrmits de ce que Strabon appelait l'isthme gaulois. Lorsqu'on a travers les plaines basses parsemes de restes d'tangs, et couvertes aujourd'hui de vignes, qui s'tendent l'ouest de Narbonne, on rencontre dans le dfil compris entre les cimes grises et nues du mont Alaric et les collines du Minervois, la vritable limite de la zone mditerranenne. La structure change ds lors, comme le climat et la vgtation. Au Nord, la Montagne-Noire droule lourdement des croupes de schistes et de gneiss, aux flancs convexes qu'entaillent quelques ravins boiss ; tandis qu'au Sud s'allonge une range de mamelons d'argile ou de grs, dpouilles arraches aux Pyrnes qui dressent en dernier plan leurs silhouettes ariennes. Ce cadre enferme une longue plaine, dans laquelle il est ais de reconnatre un type analogue aux

dpressions que nous avons constates entre les Alpes et les Cvennes : c'est un sillon produit au contact d'une zone de plissement et d'un massif de rsistance. L'Aude, qui le rencontre Carcassonne, s'y inflchit brusquement vers l'Est. Il continue tre born au Nord par le rideau de la Montagne-Noire jusqu' Castelnaudary. Mais l les croupes qui depuis une soixantaine de kilomtres accompagnaient la vue, s'effacent ; et latralement une sorte de troue s'ouvre Saint-Flix vers le Pays albigeois. L'aspect dcouvert de la topographie, et surtout l'existence d'une srie de buttes de calcaires et de poudingues aux nettes dcoupures : tout dnonce une action puissante des eaux. L'origine ne peut en tre attribue qu'au massif primaire de la Montagne-Noire, l'poque du rveil orognique qui vint raviver son relief, c'est--dire l'poque tertiaire. Mais on chercherait vainement, parmi ces traces incontestables de dnudation, une rivire digne de l'uvre torrentielle qu'indique le sol. L'aspect actuel de l'hydrographie est dconcertant. Il semble qu'il y ait eu une priode pendant laquelle les eaux aient hsit sur la direction suivre : il existe, en effet, l'est et l'ouest de Castelnaudary des vestiges d'tangs, des nappes de sable et des graviers presque fleur de sol, indiquant une ancienne stagnation. Toutefois le versant oriental a fini par l'emporter. L'influence du niveau de base de la Mditerrane si voisine a probablement recul peu peu jusqu'au point actuel la ligne de sparation des eaux. C'est au pied de blocs de poudingues connus depuis longtemps sous le nom de Pierres de Naurouze que se trouve aujourd'hui, par 190 mtres d'altitude, le bief de partage o Riquet fit aboutir la rigole dans laquelle il avait recueilli les eaux de la Montagne-Noire. Rien dans le relief ne signale un changement ; il reste encore un intervalle de 800 mtres entre les coteaux qui se font face. Au Nord, un plateau de molasse ne tarde pas se substituer aux collines de calcaires, et le couloir, un moment interrompu, se reconstitue jusqu' Toulouse. Ce couloir o voie romaine et route royale, canal et chemin de fer se pressent, fut un passage de peuples. Sans doute entre le Bas-Languedoc et les campagnes du Toulousain et de l'Albigeois, les rapports n'ont pas t strictement concentrs dans ce passage. Par Saint-Pons, Bdarieux, Le Vigan, il y eut toujours des relations fondes sur la ncessit des changes entre la montagne et la plaine. Ces rapports menus et de dtail, issus de contrastes rapprochs, jouent dans la vie du Midi un rle dont il faut tenir grand compte. Mais de Narbonne Toulouse se droule la grande voie historique, foule par les Gaulois Tectosages, les Romains, les Wisigoths, les Arabes, les Croiss de Simon de Montfort, les Anglais du Prince Noir, et ceux de 1814. Beaucoup de bourgs ou petites villes, jadis fortifies, se distinguent de loin sur les premires croupes de la Montagne-Noire, sur les coteaux de Saint-Flix, et sur les mamelons qui bordent la plaine. Ce sont les tmoins des temps de luttes, les survivants d'une vie qui s'teint et dont les foyers se dplacent.

II. LE MIDI PYRNEN.

CHAPITRE PREMIER. LES PYRNES.


CES cimes pyrnennes denteles qui, de Carcassonne Orthez, bornent par un temps clair l'horizon, semblent de loin la plus continue des barrires. Mais si l'on pntre entre leurs replis, ce qui paraissait un mur se dcompose en une srie de zones se succdant en disposition longitudinale. Entre le Canigou, nourricier de la Vega roussillonnaise, et le Pic du Midi d'Ossau, dernire apparition des granits vers l'Ouest, se droule tout un monde de chanes calcaires et marmorennes, interrompues ou suivies de bandes schisteuses et. granitiques ; puis de nouveau les Sierras calcaires recommencent, elles s'tendent en larges plateaux ventrs de cations ; et enfin, bien au del vers le Sud, d'autres Sierras traverses en brche par des rivires marquent vers la plaine de l'bre la fin des Pyrnes. C'est un espace de 140 kilomtres au moins, dans la partie centrale, que couvrent les Pyrnes ; et de cet ensemble le versant franais ne reprsente gure plus d'un tiers. A l'extrmit orientale seulement, la France pntre plus avant, et l jusqu'au cur mme du monde pyrnen. La grande zone granitique, ou zone centrale, qui s'tend depuis le Massif de Carlitte jusqu' la Mditerrane, s'encadre entre nos valles roussillonnaises. Brusquement tranches par les effondrements qui ont tal leur base une plaine basse, les Pyrnes, qui viennent de culminer au Canigou1, expirent en pleine force. Entre les deux rgions que les fractures ont fait tomber en profondeur, le Roussillon et l'Ampurdan espagnol, la barrire se rduit au mince cran des Albres. Encore mme, comme il arrive souvent dans les parties pareillement disloques de la Grce orientale, la continuit des chanes est-elle atteinte. La route du Pertus franchit la frontire par 290 mtres d'altitude seulement. Cependant il suffit de quelques heures, en remontant l'troite et bouleuse valle par laquelle la Tet s'insinue au cur de la chane, pour atteindre, Montlouis, un de ces grands plateaux granitiques qui sont particuliers la partie orientale et centrale des Pyrnes. C'est comme un socle large et lev, sur lequel droite et gauche, se dressent des montagnes le surmontant d'un millier de mtres. Les glaciers n'y sont plus, mais aux chancrures demi-circulaires qui entaillent les cimes, la multiplicit des vasques, des tangs, des petits lacs, leur ancienne prsence se dcle. Ils ont sur le plateau granitique accumul des moraines et entran des alluvions qui le recouvrent en partie et en amendent la strilit. Sur ces dpts meubles se sont tablies des cultures, dont dfaut d'autres preuves on devinerait l'anciennet voir combien la fort a presque partout disparu de ces hauteurs. D'troites et sombres bandes de pins de montagne marquent et l sur les pentes les places qu'elle a pu encore conserver. Des bourgs forms de plusieurs hameaux, quelques-uns avec de vieilles fortifications, une ville, Puigcerda, btie sur une moraine dont le Sgre rase le pied, indiquent l'existence d'une sorte d'autonomie cantonale dont la frontire politique n'a pas tout fait limin les traces. Et. de fait, lorsque les plaines de l'Ampurdan et du Roussillon taient dsoles par les invasions arabes, lorsque pendant plus de deux sicles
1 Canigou, 2.785 mtres.

elles servaient de champ de bataille aux Francs et aux infidles, la Cerdagne chappait aux dvastations. La population de la plaine, au moment de la reconqute, fut entirement renouvele ; l-haut tait un refuge o elle subsista avec ses usages, ses institutions, ses relations propres. De ces antiques usages tout ne s'est pas conserv. Rares sont les cantons qui, comme l'Andorre, ont pu par hasard garder une autonomie politique. Toutefois les diffrences entre Cerdagne et Roussillon, montagne et plaine, restent assez marques pour faire saisir le contraste qu'une diffrence d'altitude d'un peu plus d'un millier de mtres peut introduire entre les destines historiques de pays voisins. Ces cantons montagneux se groupent surtout dans la zone o les hautes valles confinent aux pturages. Vers les sources de la Garonne, du Gave de Pau comme de l'Aude et de l'Arige, s'tendent de larges espaces o moutons et bergers se rendent en t : pasquiers, pla, calms, estiba, noms dont la diversit mme atteste la place qu'ils tiennent dans l'existence montagnarde. Les pturages du Carlitte, o des milliers de moutons venaient chaque anne, au XVIIIe sicle, de la valle du Sgre, confinent la Cerdagne et au Capcir ; ceux du Pla de Bret au Val d'Aran ; les estives voisines du Mont-Perdu communiquent avec le groupe des Valles de Barges. Des ftes y runissent certaines dates les montagnards autour de quelque chapelle. Pour exploiter ces ptis communaux il a fallu s'entendre, former entre les cantons limitrophes qui donnent accs ces hauts lieux, des associations ou jurandes. Pour cela, la distinction entre versants n'a gure d'utilit pratique, car les pturages s'talent indiffremment des deux cts. On ne sait quelle date remontent ces traits de lies et passeries, qui taient pratiqus au XVIe sicle entre nos valles arigeoises et le Val d'Aran espagnol, et ailleurs encore. C'taient des conventions rputes valables mme en temps de guerre, destines assurer la pratique rgulire de l'conomie montagnarde. Que parfois ces montagnards spars entre Espagne et France, mais unis par des intrts communs, s'entendissent entre eux, plus qu'avec les gens de la plaine, c'est une accusation souvent rpte dans les anciens crits locaux : faut-il s'en tonner ? Dans les Pyrnes comme dans les Alpes, les ncessits de la vie pastorale protestent souvent contre les sparations factices introduites par la politique s'inspirant d'une fausse gographie. De ces hautes parties de la montagne, les rivires, surtout celles du versant septentrional, se prcipitent par une srie alternante de gorges et de bassins. Les ravins boiss par lesquels l'Aude descend du Capcir taient nagure infranchissables. Les lacs tags de la valle d'Oo, la rue d'enfer de la valle du Lys, les ravins entre Gavarnie et Gdre, disent quelle est la raideur du versant franais. L'humidit croissante du climat vers l'Ouest, la proximit de la plaine, la frquence d'intercalations de roches diverses, tout conspire pour exagrer l'irrgularit du profil suivi par les rivires. Mais ce n'tait pas par les dfils sauvages o nos routes modernes ont eu tant de peine se frayer passage, que ces pays communiquaient entre eux : c'tait par les moyens traditionnels des pays de montagnes, par les sentiers qui suivent les hauteurs et que continuent frquenter le muletier ou le ptre d'Aragon et de Navarre. Ces sentiers jouent dans la montagne un rle plus grand qu'on ne pense ; car nos habitudes de plaines nous rendent trop ddaigneux de ce rseau cr par les montagnards leur propre usage. Les ports ou passages sont nombreux, mme dans la partie centrale. Il n'y en a pas moins d'une vingtaine entre le Conserans (valle du Salat) et les hautes valles aragonaises. Par ces

voies la vie circule au plus pais de la montagne. Elle dborde mme au dehors, car c'est par l qu'aux saisons propices les leveurs atteignent les foires et marchs situs au contact de la plaine. Mais les relations les plus naturelles et les plus frquentes sont entre hautes valles sans distinction de versants. Le Capcir, voisin des sources de l'Aude, a des relations avec la Cerdagne aux sources du Sgre, plus qu'avec le cours infrieur de l'Aude. Celles de Gavarnie avec les hautes valles aragonaises, quoique moins actives qu'autrefois, entretiennent encore un va-et-vient. La faade, sillonne de valles profondes, que les Pyrnes tournent vers la France, descend en 30 ou 40 kilomtres au niveau de la plaine. A Foix (454 m.), Tarbes (312 m.), Pau (207 m.), la plaine entre en communication directe avec la montagne ; elle devient un Pimont au sens propre du mot. Gnralement c'est par une muraille raide, de roche calcaire et marmorenne, que s'annonce le bord de la chane. Les rivires la franchissent par des brches. Cette ligne de contact entre la montagne et la plaine a t de bonne heure remarque et recherche par les hommes. Les traces de populations prhistoriques y sont nombreuses. A Bdeillac, prs de Tarascon-sur-Arige , au Mas d'Azil, Izeste l'entre de la valle d'Ossau, des cavernes gardent les traces de la prsence et de l'activit de l'homme. Cette mme lisire de la montagne est devenue une ligne urbaine. Des villes s'y sont tablies pour oprer les transactions et pour tenir la clef des passages1. Comme au pied des Alpes, la possession des principales avenues transversales fut le pivot de la puissance politique. Le comt de Barcelone dut sa force la possession des passages travers les Pyrnes orientales. Le comte de Foix dominait, par le col de Puymorens, les sentiers par lesquels on se rendait au clbre sanctuaire que signalent de loin ses roches rouges bizarrement dcoupes, Montsarrat de Catalogne. Au point o la vieille route romaine venue d'Espagne par le Somport rencontrait la premire grande valle, s'tablit l'antique Beneharnum, Lescar, noyau du Barn. Le royaume de Navarre grandit enfin des deux cts du passage de Roncevaux, voie longtemps suivie l'exclusion de toute autre par les plerins allant Saint-Jacques de Compostelle. De petits tats pyrnens naquirent, grandirent, disparurent. Il ne s'agit pas de ces cantons montagneux dont l'autonomie, quand par hasard elle subsiste, semble un oubli de l'histoire ; mais de vritables tats politiques fonds sur une combinaison de la montagne et de la plaine. Parmi eux, celui qui a ralis le plus pleinement son rle historique, est le Barn. On ne saurait imaginer de berceau plus propice que ce bassin du Gave o se sont succd comme centres politiques Nay, Lescar, Morlaas, Pau. L'intensit des cultures, le rapprochement des villages, ce mlange sous un ciel gai et. vari de champs de mas, d'les de peupliers, de prairies et. d'eaux courantes, compose un tableau sduisant, dont le cadre est ferm au Sud par les chanes neigeuses. Au Nord s'tendent les landes de Pontlong, ptures d'hiver pour les montagnards des valles d'Aspe et d'Ossau. Ainsi se scella naturellement, au point de passage, l'association de la montagne et de la plaine. Il fallut toutefois encore, pour que l'tat ft solidement constitu, qu'il et mis la main sur la partie de la valle du Gave o rapparaissent les roches calcaires, propres difier chteaux et villes fortes. Ce point, marqu par Orthez, assure la domination des confluents. Ainsi se complta le petit tat fodal et guerrier, qui ne perdit pas sans regret, avec Henri IV, son

1 Foix, Saint-Girons, Lourdes, etc.

autonomie dans l'unit franaise. Nul n'avait mieux russi incarner, du moins un instant, cette brillante civilisation du Midi pyrnen, perle chappe au naufrage o sombra, ds le XIIIe sicle, la civilisation du reste du Midi.

CHAPITRE II. LA PLAINE SUB-PYRNEENNE.


LA plaine o se droule la Garonne, entre les Pyrnes et le Massif central, est plus ouverte, plus ample, taille plus grands traits que celles qu'treignent les Alpes et les Cvennes. Cette rgion est bien aussi une dpression dfinie, d'un ct, par une zone de plissements rcents, de l'autre, par la bordure d'un ancien massif. Mais un tel cartement s'introduit entre les deux lignes qui l'encadrent, qu'il en rsulte un type de contre fort diffrent de la valle du Rhne. Sous le mridien de Carcassonne, il n'y avait gure que 50 kilomtres de distance entre les avant-chanes pyrnennes et la Montagne-Noire : la distance est prs de cinq fois plus grande sous le mridien de Toulouse, entre les Petites-Pyrnes et les sombres lignes qui, au Nord de Brive, annoncent le Massif central. L'intervalle ne fait encore que s'accrotre vers l'Ouest. Dans l'espace que circonscrivent les Pyrnes et les zones jurassiques et crtaces du flanc mridional du Massif, il y a eu place pour de vastes nappes lacustres qui s'y sont tendues pendant la priode miocne. Lorsque du haut des coteaux de Moissac on embrasse le grand horizon de plaine o la Garonne et le Tarn mlent leurs eaux, l'il est attir au Sud par la range uniforme et sombre des coteaux de la Lomagne. C'est la tranche des plateaux d'argile et de molasse qu'ont laisss aprs eux ces lacs. Ils s'tendent l'est comme l'ouest du fleuve ; et c'est leurs dpens qu'ont t dcoupes d'immenses plaines d'alluvions. Les dbris des Pyrnes et du Massif central se rencontrent dans ces plaines, comme s'y sont rencontres les races : les Ibres aux affinits espagnoles et africaines, avec les populations dites celtiques, depuis longtemps en possession du Massif central. La quantit d'alluvions arraches aux Pyrnes est norme. Ces amas dtritiques s'amoncellent au dbouch des principales valles pyrnennes en une srie de plateaux. Souvent, leur entre en plaine, les rivires ont chang de place. Les eaux torrentielles, issues des glaciers d'autrefois, ont vagabond avant de se fixer dans leur lit actuel. Le phnomne, frquent au pied des Alpes, de valles qui, ayant perdu leur rivire, sont devenues des valles sches, se prsente nettement entre Lourdes et Tarbes. D'normes entailles ont t pratiques par ces torrents dans le plateau de molasse qui constitue le sol de la plaine. L'Arige Pamiers, la Garonne Muret, l'Adour Tarbes couvrent de larges espaces sous leurs alluvions. On voit par les terrasses de galets et de graviers qui s'tagent au-dessus du niveau actuel de la valle, le rsultat de dplacements et creusements successifs, comme si on assistait aux spasmes de l'action torrentielle d'autrefois. Ailleurs d'immenses dpts de cailloux rouls, de sables et de limons occupent le milieu des valles, sparant et rejetant sur les bords latraux les rivires qui les sillonnent. L'Arige et l'Hers, dans la plaine de Pamiers, maintiennent ainsi pendant longtemps leur cours distance. Dans la vaste plaine que surmonte Montauban, un norme amas de ce genre tient spars pendant 30 kilomtres la Garonne et le Tarn. Des bois, surtout entre Montauban et Moissac, s'tendent sur ces graviers. De brusques inondations rappellent de temps en temps les dbcles qui ont laiss

ces traces. Il suffit de quelques heures, comme il est arriv le 23 juin 1875, pour qu'un flot furieux arrive des Pyrnes Toulouse, et de cinq jours pour que le mme fleuve, aprs avoir mont de 9 mtres, revienne son ancien niveau. Mal fixe dans l'encadrement de mamelons argileux qui la bordent, la Garonne a largement rong ces terrains mous. Ce n'est que dans l'Agenais, quand elle rencontre la masse plus rsistante des calcaires dont les blanches corniches surmontent les coteaux, que sa valle, sans cesser d'tre ample, se rduit des dimensions moins dmesures. L'homme ne s'avance que timidement jusqu'aux bords de telles rivires. La partie basse de la valle n'est peuple que de maisonnettes en pis et en briques, auxquelles un double cordon de cailloux rouls forme une sorte de ceinture. Les bourgs, les anciens villages, les villes sont tablis sur les terrasses anciennes, ou au pied des coteaux marneux, attirs comme d'habitude par le contact de sols diffrents. Un promontoire dcoup dans le plateau argileux a prt Montauban ses qualits dfensives. Toulouse s'est appuye une rampe de collines, lambeau pargn par hasard par les dblaiements du fleuve. Le pays a sa livre, fournie par les matriaux auxquels il est rduit. Les cailloux rouls hrissent le sol des rues. La brique rgne dans les constructions. Elle s'lve la dignit monumentale dans les tours des capitouls, les clotres, les anciens htels, les glises de Toulouse ou la cathdrale d'Albi. Mais Toulouse, malgr sa position sur un fleuve, est une ville toute terrienne, rgnant sur une grande rgion agricole. Le travail des eaux, dont nous venons de parler, a t facilit par la consistance relativement molle du substratum qu'elles ont entam. C'est un dpt de marnes et de molasses (d'ge miocne), d'origine lacustre ou fluviatile, qui occupe toute la partie centrale du bassin de la Garonne. Au nord comme au sud du fleuve, on voit, ds que le Tarn, le Lot, la Dordogne entrent dans cette formation, leurs valles s'largir. Le Haut-Armagnac, la Lomagne, le Lauragais, le Bas-Quercy sont constitus par les lobes allongs que dessinent ces plateaux dans l'intervalle des rivires. Le relief engendr par l'rosion dans ce sol marneux est un mamelonnement dont les contours mous et arrondis se succdent sur un plan trs lgrement inclin. Dans les parties dprimes, s'enfoncent entre des ranges de saules des ruisseaux l'eau louche, moins semblables des rivires qu' des fosss agricoles. Le sol, impermable, est avare de sources ; mais les pluies n'tant pas rares, des mares verdtres sont l'accompagnement ordinaire des mtairies ou bordes. C'est par excellence le vieux sol nourricier de la contre. Les marnes ont par leur dsagrgation form ce qu'on appelle des terres fortes, terres bl qui depuis plus de deux mille ans ne cessent pas de porter des moissons. Les champs dominent dans la physionomie ; ils occupent les croupes, descendent les pentes, parfois interrompus par de petits bois en taillis. Les arbres, surtout sous la forme bizarre de chnes tts, se montrent et l, mais tout est subordonn au champ qui, suivant les saisons, se dore de moissons de bl, fait scintiller les tiges de mas, ou s'teint dans la poudreuse rousseur des chaumes. La fertilit agricole se traduit ici tout autrement que sur les plaines limoneuses du Nord. Des lopins de bois, des parcelles de vigne, un bout de pr, des arbres fruitiers diversifient le paysage. Tout est plus vari, mais plus petite chelle. L'aisance d'un terroir fertile sur lequel un climat heureux permet de recueillir des produits trs divers dans un petit espace, runit autour de chaque borde un peu de tout ce qui est ncessaire l'existence rurale. Ces bordes, situes de prfrence au sommet des

croupes, se dissminent trois ou quatre cents mtres les unes des autres, sur tout le pays. La volaille et les porcs s'battent leurs environs. Nulle part on ne voit entre elles ces espaces vides qui sur les plateaux agricoles du Nord s'interposent entre les groupes ; mais les constructions sont le plus souvent mesquines et chtives. En gnral, les gros villages sont rares. Rares aussi les chteaux. C'est la mtairie qui est le type fondamental de peuplement du pays, celui qui rpond le mieux aux conditions d'existence. Cette dissmination de vie rurale s'est manifeste et maintenue surtout dans les parties de la rgion o les marnes et argiles, plutt que les calcaires, constituent le sol. Sous les pluies de l'hiver et du printemps, ces terres fortes donnent lieu des sentiers boueux aux ornires profondes. Longtemps la circulation y a t difficile. Il faut l'effort vigoureux des grands bufs gascons pour venir bout des charrois et des labours. Aussi chacun de ces petits domaines ruraux, mal pourvu de communications, aspirait se suffire lui-mme. Telle est encore l'impression que donnent certaines rgions du plateau, restes plus longtemps l'cart des belles routes modernes : le Haut-Armagnac, par exemple, ou sur les confins du Barn, la Chalosse, avec ses tertres, ses fosss et ses haies d'arbres, derrire lesquels chaque mtairie semble se retrancher. La diffrence d'habitudes et de genre de vie est profonde entre le Pyrnen et le paysan de la plaine. Chez le premier l'agriculture est reste demi pastorale. Il conserve autour de ses champs de grands espaces d'ajoncs et de fougres, ce qu'on appelle des toues en Barn, qui servent de pture aux moutons. Il continue pratiquer la transhumance grande distance ; on voit encore des troupeaux de moutons, partis des hautes rgions de la montagne, s'avancer jusqu'aux landes qui sont au nord de Pau. L'homme des valles pyrnennes est surtout un pasteur ; tel chez lui, tel aux Amriques, quand il y migre. On pense volontiers, en voyant la pauvret de ses instruments de culture, la belle indignation qu'exprime Bernard Palissy1. Aux travaux de labourage le Pyrnen prfre la vie de dplacement, que lui font ses troupeaux, ses foires, ses changements priodiques. C'est au contraire une me de laboureur qui s'est forme chez les paysans des terres fortes de la plaine. Mais la vie rurale s'est dveloppe beaucoup mieux que la vie urbaine. Celle-ci, malgr le renfort artificiel qu'elle reut au Moyen ge des fondations de bastides, est reste subordonne. La plupart des villes, dans ce pays d'abondance et de vie facile, tirent leur existence du milieu immdiat. Elles sont les marchs agricoles, et les centres de transactions o se dbattent, avec l'aide des hommes de loi qui pullulent, les intrts ou les griefs des habitants d'alentour.

1 Recepte vritable, 1563 : Je ne pouvais regarder les laboureurs sans me cholrer en

moy-mesme en voyant la lourdet de leurs ferrements (d. An. France, Paris, Charavay, 1880, p. 117).

III. LE MIDI OCANIQUE.

CHAPITRE PREMIER. QUERCY ET PRIGORD.


LES terrains tertiaires du Bassin d'Aquitaine ne sont immdiatement contigus aux roches primitives du Massif central que dans les plaines de Castres et d'Albi ; ils en sont spars, dans le Quercy et le Prigord, par une zone de plateaux calcaires d'ge jurassique ou crtac. Si, de l'ample et riche valle qu'arrose le Tarn, entre Gaillac et Rabastens, on s'avance d'une quinzaine de kilomtres au Nord, on rencontre une sorte de dme bois qui domine de prs de 300 mtres les valles voisines : c'est le petit massif permien de la Grsigne. L est la sparation de l'Albigeois, du Rouergue et du Quercy. Au del, en effet, commence une longue bande calcaire, suivant une direction Nord-Ouest, qui se poursuit jusqu'en Saintonge et dans les les. Elle dessine l'encadrement septentrional du Bassin d'Aquitaine. Les routes qui se rendent du Midi au Nord, ou inversement, doivent traverser cette zone calcaire. Elle tait suivie, en outre, dans le sens longitudinal, par la voie romaine qui reliait Cahors Prigueux et Saintes. De l l'importance historique qu'elle a eue et qu'attestent le nombre de villes et d'anciens chteaux forts, un aspect militaire et fodal rpandu sur sa surface. Les roches, d'ges jurassique et crtac, qui constituent la charpente du sol, ont gard gnralement leur stratification horizontale ; mais par l'usure prolonge des ges elles ont t rduites l'tat de dnudation et de squelette. Sur les Causses du Quercy, prolongement attnu de ceux du Gvaudan, la surface est troue comme un crible. Des igues ou cirques elliptiques, des poches ou cavits dont les parois corrodes sont tapisses d'argile rouge, des labyrinthes souterrains o s'amassent les eaux, caractrisent ce pays trange. Des valles sches le sillonnent, parfois tailles dans des escarpements superbes, comme ce roc pic, semblable aux clatantes Phdriades de Delphes, o s'est implant l'antique sanctuaire de Rocamadour. Pourtant, si maigre et aride que soit la surface, elle n'est pas dpourvue de cultures. La physionomie d'ensemble de ces Causses est celle d'une sorte de fort claire et interrompue de petits chnes et de genvriers, qui s'lve et s'incline suivant les ondulations de la surface. Un cailloutis pointu, rsultat de la dcomposition des roches, forme avec un peu de terre rousse l'piderme du sol. De petits champs, encadrs par des murs de pierre, s'tendent autour des mas, et font vivre quelques vieux villages. A travers ces plateaux, situs en contrebas du Massif central, les rivires se sont fray passage. Le Lot et la Dordogne ont burin de profonds mandres entre des falaises rouges et grises, qui tantt s'vasent en cirques, tantt s'avancent en perons sur le palier horizontal de la valle. Des ravins latraux sec, des rampes en hmicycle mnagent la transition entre plateaux et valles, facilitent l'accs de routes. Les valles sont superbes. Elles se sont creuses jusqu'au niveau des sources, par lesquelles le plateau restitue une partie des eaux qu'il a confisques. Ces fontaines, si abondantes et si pures, avaient pour nos anctres gaulois un caractre sacr. Elles furent souvent, comme les Douix de la Bourgogne calcaire, l'origine d'une ville : telle, la Divona, auprs de laquelle est n Cahors.

Un nouvel abaissement, une nouvelle attnuation marque la transition du Quercy au Prigord. Ce sont cependant toujours les mmes bandes calcaires ; mais aux raides escarpements des calcaires jurassiques se substituent dans le Prigord des roches corallignes, d'ge crtac, plus tendres. Mme scheresse la surface, mme terre rouge ou caussenal, mme aspect pierreux sous un mince rideau de taillis de chnes ; mais les formes sont plus douces, et la varit plus grande de la topographie rpond plus de varit de cultures. Peu peu le Causse, en s'adoucissant, se transforme en Champagne. Lorsque, vers Montmoreau, on passe de Prigord en Saintonge, le changement est accompli. De larges coteaux partout cultivs s'talent entre des valles d'un dessin ferme et net. En suivant la chane de pays qui se continue par la zone calcaire du Quercy la Saintonge, on voit ainsi, dans une physionomie gnrale qui conserve ses principaux traits, toute l'pret s'amortir, les contrastes s'attnuer, la contre s'ouvrir davantage en se rapprochant de l'Ocan. Moins imposantes peut-tre qu' travers les plateaux des Causses, les valles gardent cependant et augmentent mme leur ampleur, en prenant plus de grce. La Dordogne prigourdine, la Vzre, l'Isle, la Dronne, baignent de vritables plaines riantes et animes au pied de roches caverneuses. La France n'a nulle part d'aussi belles valles, d'aussi brillantes dans l'clat du soleil et la varit des cultures. Dans un chapitre de son ouvrage L'homme avant l'histoire, sir John Lubbock s'extasie sur le paysage de cette valle de la Vzre, dont les escarpements percs de grottes sont une ruche d'habitations primitives. Il dcrit la limpidit des eaux dans les vergers ou les prairies qu'encadrent des roches tapisses de buis et de chnes verts. C'tait un pays souhait pour les populations primitives ; les plus anciens rudiments d'art et de civilisation y ont laiss des traces. 11 est peu de contres o se laisse mieux saisir la continuit de la chane entre les ges de l'humanit. Les civilisations dont l'archologie prhistorique nous montre les premires bauches, ont continu leur dveloppement sur la base des mmes conditions naturelles. Les tablissements humains ont persist sur les mmes sites. Au-dessous des grottes le village s'accroche aux escarpements. Plusieurs de ces excavations ont donn lieu des chapelles ou des sanctuaires : ici Rocamadour, l Brantme avec son vieil oratoire taill dans le roc, comme certains temples de l'Inde. A Cromagnon1 et ailleurs la grotte primitive s'est simplement transforme en un systme d'habitations, dont les portes et fentres tages dans le roc suggrent l'ide d'une Petra franaise. Les dalles de calcaire qui avaient servi dresser de nombreux dolmens sur les Causses, servent construire ces habitations rondes de type archaque, rappelant les trulli de la Pouille, qu'difient encore les paysans du Quercy. Sur les promontoires qu'enlacent les sinuosits des rivires, dans les boucles fermes par un isthme, porte des belles sources, des oppida se sont posts, dont quelques-uns sont devenus des villes. Nous avons parl de Cahors. Que d'autres il faudrait citer ! Du haut de son roc de texture marmorenne, Angoulme voit sourdre ses pieds dans les prairies des eaux magnifiques. Si l'on ajoute ces ressources locales l'antique industrie du fer, ne facilement du minerai pars la surface du sol, on voit de quel prcieux concours de conditions runies sur place disposaient ici les socits naissantes.

1 La caverne de Cromagnon est entaille dans les roches des Eyzies, au confluent de la Vzre et de la Benne. (Voir Dict. topogr. du dp. de la Dordogne.)

Elles ont grandi en harmonie avec le sol. L'anthropologie croit dmler dans les habitants actuels des traits de survivance conformes aux plus anciens spcimens qu'aient exhums les fouilles. Il n'est pas douteux cependant que des peuples trs divers ne soient venus des dates trs ingales se mler aux premiers occupants. Mais tous ont subi l'ascendant du sol sur lequel ils se sont tablis. Ils ont cultiv, camp, vcu comme on avait fait avant eux. L'originalit de cette civilisation locale est reste inscrite sur la pierre, avec la dure que celle-ci imprime aux uvres de l'homme. Les anciens cadres politiques mmes se sont maintenus en grande partie. Les noms principaux des groupes tablis avant l'poque romaine, Quercy, Prigord, Saintonge, ont persist, comme il arrive l o les rapporta locaux n'ont gure t modifis par les influences extrieures.

CHAPITRE II. LA VIE MARITIME DU SUD-OUEST.


CES bandes calcaires se prolongent jusqu' l'Ocan. Comme les rides souterraines qui unissent le Limousin la Vende, comme les sillons de Bretagne, comme les accidents qui continuent travers les plaines de la Garonne les Petites-Pyrnes, enfin comme les Pyrnes elles-mmes, elles suivent la direction du Sud-Est au Nord-Ouest. Elles s'inclinent peu peu, s'abaissent, gardent toutefois assez de hauteur pour se terminer en plateaux, au point o elles sont coupes transversalement par l'Ocan. De hauts clochers de pierre blanche mergent, quelques-uns visibles de loin dans la mer. Le promontoire jurassique de l'Aunis s'avance comme un peron entre les marais poitevins et la Petite Flandre charentaise, et a son prolongement dans l'le de R. Celui de Saintonge, entre la Charente et la Gironde, oppose aux assauts de la mer de dures parois de craie, que le flot ronge pourtant, et il a aussi son prolongement insulaire. Entre les zones plus tendres, que l'affouillement a fait disparatre, ces barres de rsistance sont l'ossature du littoral. C'est entre elles que, grains par grains, une pluie de fines particules argileuses se dpose, sous forme de ce limon bleutre appel bri qui apparat par plages immenses dans la mer de Saintonge. De nouvelles terres se construisent englobant d'anciennes les, envasant les baies. Cependant le jeu des courants maintient libres certaines parties du littoral, o la permanence des tablissements humains est relativement garantie et autour desquels a pu se fixer la vie maritime. Elle a toujours t active dans cet archipel des Pertuis, un des rares abris que l'orageux golfe de Biscaye laisse aux navires. Brouage, dont Richelieu voulait faire le grand port de guerre franais sur l'Ocan, n'a pu se maintenir ; sa citadelle domine aujourd'hui solitaire un horizon de marais. Mais La Rochelle continue sa vie historique. Sur sa mer jaunie, baignant une campagne poudreuse, avec ses falaises blanches visibles de loin, La Rochelle surveillait l'entre des pertuis, l'accs des les. Les marais, qui entourent au Nord et au Sud le plateau, l'isolent dans une sorte de domaine naturel. C'tait bien la place marque pour une rpublique commerante. Cet assemblage de golfes, de dtroits, d'les, de marais offrait un ensemble de conditions propices une combinaison politique. Elle n'aurait pas manqu sur les rivages d'Italie ou de Grce. L'importance historique de La Rochelle ne tient pas seulement au site local, mais la disposition d'un littoral de plus en plus affranchi des attractions intrieures et projet vers la mer. Les articulations insulaires qui continuent les plateaux de l'Aunis et de la Saintonge n'en sont pas un prolongement affaibli. La vie, au contraire, s'y concentre ; la population s'y accumule en densit plus forte

que sur le continent. R, Marans, et d'autres lots aujourd'hui empts dans les alluvions, gravitent immdiatement autour de La Rochelle. Les appendices insulaires et pninsulaires de la Saintonge, Olron, Arvert, Marennes formaient l'ancien colloque des les. C'est par ces pays que cheminrent dans ces rgions les commencements de la Rforme. Asiles tour tour et foyers de propagande, ces fies jourent vers le milieu du XVIe sicle un rle que les mmoires de Bernard Palissy permettent d'entrevoir. Le pass est trs vivant dans la physionomie de La Rochelle. Ce petit port, jalousement enferm entre deux grosses tours, a l'air d'attendre encore une attaque. Ces longues et basses arcades semblent prtes recevoir l'talage de marchandises. Jusque dans cet Htel de Ville dont la faade svre drobe une cour pleine d'lgance, respire le contraste d'un pass guerrier dans une nature d'abondance et de grce paisible. C'est l'histoire plus que la gographie qui a trahi La Rochelle. Comme d'autres villes de notre littoral ocanique, elle est morte de notre rle manqu par del l'Ocan. Le Canada avait t surtout l'uvre d'un Saintongeais. Le continent amricain parut ouvrir des perspectives illimites. La Saintonge fut, avec la Normandie, l'une des deux provinces d'o partirent les efforts les plus srieux pour assurer la France un rle dans les destines du continent amricain. Ailleurs ce fut surtout le commerce des fies qu'on exploita ; d'ici on chercha prendre pied sur le continent. L'Afrique nous rendra-t-elle l'quivalent de ce pass perdu ? Le magnifique estuaire dans lequel s'achve la Gironde a t de longue date prpar par des oscillations dans le domaine respectif de la terre et de la mer. A diverses reprises, pendant l'poque tertiaire, des transgressions marines ont succd des priodes d'mersion pendant lesquelles les eaux courantes avaient dj faonn la premire esquisse des valles actuelles. Vers le milieu des temps tertiaires les empitements de l'Ocan atteignirent leur maximum d'extension. Un golfe, dirig dans le mme sens que les grandes lignes de structure qui sillonnent l'Ouest et le Sud-Ouest de la France, entailla profondment les plaines d'Aquitaine. C'est lui qui dposa dans les anfractuosits prcdemment creuses par les eaux, ces calcaires1 qui, soit dans les constructions, soit dans les cultures, influent profondment sur la physionomie du paysage girondin. Ils dcoupent, au nord-est de Bordeaux, les coteaux de Lormont ; ils couronnent les plateaux de l'Entre-deux-Mers ; ils se prolongent, visibles sur les flancs, parfois ventrs par les carrires, dans la valle de la Garonne jusqu'au del de Marmande, et dans celle de la Dordogne jusqu'au del de Sainte-Foy-la-Grande. Aussitt que parait cette formation ou qu'elle se rapproche de la surface, la contre prend un aspect nouveau, monumental. Lorsque du pays de la brique et du Toulousain on se rapproche du Bordelais, on ressent quelque chose de l'impression qu'on prouve en passant de Picardie ou de Champagne dans l'lede-France : les maisons s'lvent, les monuments se multiplient. D'une autre manire encore, les linaments futurs de la contre ont t prpars par cet ancien golfe. L'allongement d'un bras de mer, s'avanant suivant les sillons dj tracs, a engendr au profit de la Garonne les mmes consquences que, pour la Loire, la pntration marine qui a rpandu les faluns jusqu'en Touraine. Les rivires, attires vers le niveau de base correspondant l'extrmit suprieure de ces anciens golfes, convergent et semblent se donner le mot pour se runir. De Bordeaux au confluent du Lot, et de Bordeaux

1 Calcaires astries (systme oligocne).

Coutras, dans un rayon confluents importants de par la large embouchure mare pntre d'une part

qui ne dpasse gure 50 kilomtres, on compte six rivires. Un double faisceau fluvial vient se nouer ; et qui est commune la Garonne et la Dordogne, la jusqu' Langon, de l'autre jusqu' Libourne.

Bordeaux est donc un emporium maritime. Mais c'est aussi un lieu de passage. Le site qu'il occupe est le dernier point de terre ferme qui s'offre en descendant la rive gauche du fleuve. Plus bas l'norme largissement de l'estuaire, les marais qui le bordent, forment barrire. Blaye, sur la rive droite, fut longtemps la dernire ville de France, comme elle est encore la dernire de langue d'ol. Entre Saintonge et Mdoc il y a comme une faille dans l'unit franaise ; hommes, costumes et maisons diffrent comme le pays. Le site de Bordeaux permet de tourner en partie l'obstacle. Les routes du Prigord et du Poitou s'y croisent sans trop de peine avec celles de la Garonne et des Pyrnes. C'est un point attractif. De l'Agenais et du Prigord, le Lot, le Dropt, la Garonne, la Dordogne, l'Isle, la Dronne font confluer les produits de leurs bois, de leurs vignes, de leurs arbres fruitiers. Vers Saint-Macaire sur la Garonne, ou, sur l'autre mer, vers Castillon et Libourne commenait la zone d'ancienne clientle bordelaise, la range de villes filleules de la puissante commune. Cependant l'aire continentale qui gravite autour de l'emporium est restreinte. La navigation fluviale ne remonte pas haut. Il n'y eut jamais ce puissant rseau de navigation intrieure qui se noue Paris ou Rouen, qui brasse et mle profondment la vie d'un large bassin. Il semble que Bordeaux ait toujours conserv quelque chose de ce qu'il fut l'origine, une colonie. Un essaim de Gaulois Bituriges tait venu occuper cet emplacement privilgi en plein pays aquitain. Ce fut ds l'antiquit romaine un endroit o l'on accourt de trs loin pour faire le commerce. On a remarqu avec raison que l'lment tranger eut toujours une grande importance dans le commerce de Bordeaux. Anglais, cossais et Flamands, Juifs venus d'Espagne, Barnais, Cvenols ou hommes du Massif central ont tour tour, suivant les poques, ou simultanment, influ sur la vie conomique de Bordeaux. Il faut ajouter, comme trait caractristique, qu'ici la ville a transform la campagne. Ce qui en fait la parure et le renom est un produit cultiv en vue du commerce maritime, depuis le temps de la domination anglaise. Il s'est dvelopp la faon de ces cultures d'exportation qu'une mtropole cherche introduire dans ses colonies. C'est pour le trafic d'outre-mer que les pampres s'allongent en longues rgues ; comme c'tait surtout pour les peuples du Nord que le sel tait labor dans les marais de la Seudre et de la Charente. Ds l'extrmit de l'estuaire de la Gironde commence une cte inhospitalire qui s'allonge, rectiligne, pendant 234 kilomtres vers le Sud. Elle n'a pas toujours t aussi dpourvue d'abri qu'elle l'est aujourd'hui ; des ports y ont eu une existence temporaire : celui de Vieux-Soulac prs de la Pointe de Grave, un autre port au dbouch de l'tang de Cazau1, enfin Cap-Breton et Vieux-Boucau sur d'anciennes embouchures de l'Adour. Mais l'allongement incessant des dunes par l'apport des sables, qu'un courant littoral range du Nord au Sud, a successivement fait disparatre ces nids de pche et de cabotage. A Bayonne seulement, la barre de collines qui borde la rive gauche de 1'Adour empche le fleuve de divaguer davantage vers le Sud, et fixe le site d'un port. L commence ce littoral basque, dcoup et pittoresque, dont les rias et les ports naturels
1 Ce port est celui que les anciennes cartes dsignent sous le nom d'Anchise.

voyaient partir jadis, chaque automne, des quipages de hardis pcheurs la poursuite des baleines, qui ne cessrent qu'au XVIIe sicle de frquenter le golfe de Biscaye. Il y eut, dans ces ports dont la srie s'tend de Bayonne Bilbao, par Pasajes et Saint-Sbastien, un foyer de vie maritime auquel participaient Basques franais et Basques espagnols. Point de guerre maritime, aux XIIIe et XIVe sicles, pour laquelle les services de ces marins ne fussent requis. Au XVe sicle, l fut la ppinire des plus entreprenants dcouvreurs de terres nouvelles. Il est impossible, en rappelant ces souvenirs, d'chapper une impression de regret. Cette vie maritime a dclin depuis le XVIe sicle. Au sud de la Gironde, la nature parait responsable de ce dclin ; la longue barrire de dunes par laquelle la mer et la terre semblent s'enfermer chacune dans leur domaine, en excluant l'homme, frappe de strilit une grande partie du littoral. Cependant, mme en dehors de cette section inhospitalire, la priode florissante du XVIIIe sicle n'a pas t suivie de progrs tel qu'on et pu l'attendre. Bordeaux n'a pas compltement recouvr les profits du commerce des les ; La Rochelle n'a pas remplac ses relations avec l'Amrique. Pendant ce temps, l'Ouest de l'cosse et de l'Angleterre, Glasgow, Liverpool grandissaient dans des proportions inoues. La gographie n'a rien allguer pour l'explication de tels faits ; elle ne peut que cder la parole l'histoire. Le Midi franais a t uni par des ressemblances de civilisation, mais n'a jamais form un tout politique. Cette infirmit est un fait historique, auquel la gographie ne parait pas trangre. Entre le Midi mditerranen et le Midi ocanique les relations divergent ; mais il semble que les plaines de la Garonne, du moins, pouvaient devenir un domaine d'unit politique. Cela mme n'a jamais paru en voie de se raliser. En fait, nous avons pu constater que les analogies bien des fois allgues entre le Bassin parisien et ce qu'on a appel le Bassin d'Aquitaine, sont plus apparentes que relles. La rgion du Midi aquitain est sous la dpendance troite d'une zone o les plissements ont t nergiques, les destructions normes et rptes. Les sols qui constituent la surface sont en majeure partie forms d'lments dtritiques d'ges divers, provenant soit du Massif central, soit surtout des Pyrnes. Par la rapidit de leurs pentes, l'ingalit de leur rgime, la masse de matriaux dont elles sont charges, les rivires restent l'expression fidle d'une contre prouve par des accidents de date rcente. L'volution du rseau fluvial se montre peu avance, surtout en Gascogne. Entre la Garonne et les Pyrnes s'tale un grand plateau de dbris sur lequel un rseau d'affluents et sous-affluents n'a pas eu le temps de se combiner. Les rivires, indpendantes les unes des autres, s'y encaissent entre des coteaux rectilignes, qui opposent aux communications transversales une srie sans cesse renaissante de rampes gravir. Point d'affluents qui les relient ; et pendant longtemps point de routes qui tablissent travers ces plateaux dcoups une circulation toujours assure. A l'exception de la grande voie directrice qui, de la Mditerrane, gagne par un seuil bas la moyenne Garonne et suit ds lors les anciennes terrasses fluviatiles, il n'existe pas de liaison dont la continuit ne rencontre des obstacles. En dehors de la grande surface qu'elle possde en propre, la nature de landes revient et l, au nord du fleuve comme au pied des Pyrnes, sablonneuse, presque solitaire, vtue d'ajoncs et de bois. On s'explique que, malgr les dons varis qui font de cette contre un des domaines les plus heureux pour l'homme, un de ceux o l'existence est abondante et facile, elle n'ait pas trouv en elle-mme les moyens de constituer

une unit politique. Il y manque ce que les physiologistes appellent un point d'ossification ; en d'autres termes, un centre commun autour duquel les parties se coordonnent. Les attractions se divisent en foyers distincts. Quoique situes sur le mme fleuve, Toulouse et Bordeaux ont vcu part, chacune avec sa sphre d'action. Leur rle a t aussi diffrent que l'est leur aspect. L'absence d'une vie commune se manifeste aussi, par exemple, dans les effets de la Rforme, trs forts dans certaines parties du Midi aquitain, peu prs nuls en Gascogne. Dans un espace bien plus restreint que celui qu'embrasse la France du Nord, le Midi prsente des divisions plus tenaces. Des divisions telles que Neustrie et Austrasie, ne sont pas, comme l'indiquent leurs nombreuses variations, profondment imprimes dans la nature ; elles ne tiennent gure devant les courants gnraux. Au contraire, les noms de Gascogne, Guyenne, Provence, rpondent, surtout le premier, des divisions invtres et persistantes. La riche et plantureuse plaine du Sud-Ouest a certainement contribu mler les hommes, sans qu'on puisse dire cependant que les divers lments qui composent le fond ethnique se soient entirement confondus. Le Gascon, au sud de la Garonne, traduit encore par le nom de Gavaches des diffrences qui ne sont pas entirement effaces.

CONCLUSION.

LA CENTRALISATION ET LA VIE D'AUTREFOIS.

I. - LES ROUTES.
IL ne saurait tre question, la fin de ce travail, de tirer toutes les conclusions historiques qu'il peut suggrer. Ce tableau gographique ne doit pas usurper sur l'introduction historique, ni sur toute l'uvre dont il est la prface. Je voudrais seulement attirer l'attention sur un point, de grande importance il est vrai : les changements prouvs suivant les poques par le systme des routes. Une comparaison fonde sur ces faits permet de bien saisir l'action de l'histoire sur les rapports entre l'homme et le sol. Elle isole, en quelque sorte, cette influence. L'intervention des causes d'ordre politique et purement humaine s'y dgage nettement, parmi toutes celles qui s'exercent sur les relations. Il s'agit, en effet, de voies de communication formant un systme. Ce n'est donc plus l'tat lmentaire d'une contre o les communications mal relies entre elles obissent surtout des rapports locaux. Un systme de routes suppose un dveloppement politique avanc, dans lequel les moyens de communication sont combins entre eux, tant pour assurer l'tat le libre emploi de ses ressources et de ses forces, que pour mettre la contre en rapport avec les voies gnrales du commerce. L'histoire a dj marqu l-dessus son action ; elle s'imprime directement sur ce rseau, qui est comme l'armure dont elle revt la contre. Il suffira de mettre sommairement sous les yeux le tableau du systme de routes deux poques assez loignes pour accentuer les diffrences : d'abord sous la domination romaine, puis la fin du XVIIIe sicle. On ne peut parler d'un systme de routes dans notre pays qu' partir de la domination romaine. Sans doute un grand nombre de voies romaines s'adaptrent une circulation antrieure, qui tait loin d'tre inactive. Mais elles la systmatisrent ; et c'est l prcisment ce que fait ressortir le tableau, si incomplet qu'il soit, qu'on peut tracer l'aide des itinraires. Elles constiturent un rseau, auquel fut assign un centre. Lyon, dit Strabon, est le centre des Gaules : entendez d'une contre dont la Mditerrane et les Alpes, le Rhin et l'Ocan forment le cadre. De grandes voies transversales se greffent sur un tronc qui suit la valle du Rhne ; elles gagnent le Pas de Calais, l'embouchure de la Seine, celles de la Loire, de la Charente et de la Gironde. Le trac gnral se rapproche distinctement des principales directions fluviales. Nettement se traduit l'ide-matresse que les anciens s'taient forme de notre pays : mdiateur naturel entre l'Italie et l'Ocan. Quelques traits cependant sont remarquer. Ainsi l'importance particulire de la rgion entre la Seine, la Meuse et l'Escaut, base des relations avec l'le de Bretagne et avec les pays rhnans, se dessine dj par le resserrement des mailles du rseau. Les avantages inhrents la position de Paris se laissent entrevoir ; toutefois rien encore n'annonce clairement la prdominance future de

ce point. C'est plus au Nord que se trouvent les nuds principaux de communication. Ce que furent ces voies romaines dans la vie passe de notre pays, nous avons eu souvent l'occasion de l'exprimer. Elles rgirent longtemps le commerce, les expditions militaires, le dveloppement des foires et des villes. Les intrts qui s'y taient fixs ou qui s'appuyaient sur elles, s'opposrent sans doute pendant longtemps des modifications ultrieures inspires par des intrts nouveaux. Ceux-ci pourtant prvalurent la longue et imposrent un notable changement la physionomie du rseau. Quand on compare au systme des voies romaines celui qu'avait accompli la fin du XVIIIe sicle la monarchie franaise, on dirait un feuillet sur lequel on aurait tir des preuves diffrentes. Le rseau de voies postales, organis par Colbert et perfectionn par le Corps des Ponts et Chausses de Louis XV, comprend toutes les voies du Royaume sur lesquelles une circulation rgulire, et rapide la mesure du temps, tait assure. Il est antrieur la grande rvolution qui a transform la vie moderne : nous voulons parler, non de la rvolution politique, mais de celle qui s'est opre dans les moyens de transport au milieu du XIXe sicle. On avait fait d'assez grands progrs la fin du XVIIIe sicle pour la rapidit des voyages1 ; cependant les rsultats atteints cette poque seraient aujourd'hui de nature nous faire sourire. A la fin du XVIIIe sicle et encore au commencement du me, la circulation des choses, sinon des hommes, restait assujettie aux mmes difficults et aux mmes lenteurs que par le pass. On ne souponnait pas encore quelle intensit d'attraction des contres, mme loignes, peuvent exercer les unes sur les autres. C'est surtout une conception politique qui fait la diffrence entre le rseau romain et le rseau monarchique de la fin du XVIIIe sicle. Examinons-le en effet : les voies qui se dirigeaient directement du Rhne vers l'Ocan, de la Sane vers les Pays-Bas, semblent avoir subi une torsion. Elles se dtournent vers Paris, s'y nouent ; elles dcrivent tout autour une sorte de toile d'araigne. Comme les tentacules d'un polypier, elles s'allongent en tous sens. L'intervalle vide s'accroit avec l'loignement de la capitale ; il devient norme vers l'Ouest et le Midi. Au Sud de la Loire, il n'y a que deux routes unissant la valle du Rhne l'Ocan, l'une par Clermont, l'autre par Toulouse. Certaines directions fondamentales n'ont pas entirement disparu : on retrouve encore, par Langres, Chaumont et Reims, une des voies directes unissant la Bourgogne aux Flandres. Mais ces courants d'autrefois ont cess de se marquer aussi fortement dans la physionomie gnrale du rseau. On peut en dire autant des rapports directs entre les Alpes et l'Ocan, de l'ancienne Province romaine avec l'Aquitaine. Plusieurs causes qui avaient eu de grands effets sur les rapports rciproques des hommes et sur la tournure prise par la civilisation, ont ainsi pass l'arrire-plan. Parmi un certain nombre de traits qui subsistent, il en est qui n'apparaissent qu' demi effacs. Et la disparition de tels ou tels anciens rapports emporte avec elle l'explication de nombre de faits historiques. D'autres traits se sont accentus. Telle est l'importance que prend le rseau vers le Rhin et la mer du Nord. Dj les voies romaines manifestaient cette ide

1 Dure de quelques trajets en 1765 : De Paris Lille, 2 jours ; Besanon, 7 jours ; Nancy, 8 jours ; Rennes, 8 jours ; Nantes, 9 jours ; Marseille, 12 jours ; Toulouse, 16 jours.

stratgique. La frontire de Vauban multiplie les routes, renforces encore, en Alsace comme en Flandre, par des canaux ou des fleuves. Ce systme de routes est, en somme, un type de centralisation. Quels que soient les avantages inhrents la position gographique de la capitale, il n'y a aucune parit entre eux et les consquences qui en sont sorties. Le Bassin de Londres, avec des avantages en grande partie semblables ceux du Bassin de Paris, n'a pas t centralisateur au mme degr. Un poids jet dans la balance a troubl, chez nous, l'quilibre des causes gographiques. Des affinits naturelles ont t exagres. Ce n'est plus la gographie pure, mais de l'histoire qui se laisse voir dans cet organisme concentr, repli sur lui-mme, jaloux de ramener vers un foyer et d'y retenir la vie parse sur l'tendue de la contre. Une individualit plus ramasse a succd celle qui s'exprime dans le rseau antrieur. Le systme s'est nationalis ; on y sent une tension qui est le rsultat artificiel de la politique et de l'histoire. Il serait intressant de pousser la comparaison au del. Nous nous contenterons d'indiquer que l'examen du rseau de voies ferres, surtout depuis cinquante ans, marque une tendance s'carter du type prcdent. Des indices de rapports nouveaux, de changements dans la valeur rciproque des contres, se laisseraient tirer de l'tude analytique des voies de communication, canaux ou chemins de fer, telles que la France du XIXe sicle a t conduite les constituer. Tenons-nous-en la comparaison des deux poques entre lesquelles a volu notre histoire : il est clair qu'elle s'est dveloppe dans le sens de la centralisation. La position de la France y a certainement pouss. Chez une contre en contact avec cinq ou six tats diffrents, on pouvait s'attendre ce que l'action humaine s'exert fortement dans un sens tout politique, ce qu'elle tendit l'excs les ressorts. Le sens du danger extrieur s'imposait. La France est situe de telle sorte que le soleil ne peut y dcliner sans qu'elle voie grandir sur elle l'ombre des nations voisines. Il en est rsult que, parmi les nergies contenues dans le sol natal, une partie s'est oblitre, pendant que d'autres ont t mises en vidence et que parfois mme les consquences en ont t outres. Notre histoire obit une sorte de logique, qui insiste sur certaines aptitudes gographiques, qui subordonne les autres et les tient l'arrire-plan. Celles-ci restent alors sans effets, ou plutt s'expriment par des indications fugitives. On peut dire que la physionomie de l'histoire de France ne se dgage compltement que si l'on tient compte des causes qui n'ont pas trouv fortune. Il ne manque pas d'chappes subites par lesquelles nous sommes avertis qu' travers l'ordonnance gnrale des faits, des causes agissent paralllement ou contre-courant. Ce qui parait pisodique, accidentel, n'est souvent que la revanche de causes gographiques gnes dans leur action. Plusieurs fois nos mers semblent protester contre l'oubli auquel les condamne le tour gnral de notre politique. Dieppe, La Rochelle, jettent un vif clat ; mais elles passent travers notre histoire comme des mtores. La vie urbaine, aprs s'tre veille avec nergie dans le Nord de la France, s'affaiblit sans nous avoir donn ce type de civilisation qu'elle a lgu la Flandre, une partie de l'Italie et de l'Allemagne. Les rapports se sont nous entre Paris et les provinces, mais au dtriment de ceux que les provinces entretenaient les unes avec les autres. Ainsi les relations fcondes qui avaient exist entre l'Est et l'Ouest de notre pays,

des Alpes l'Ocan, se sont attnues au point qu'elles ne sont plus gure qu'un souvenir historique. L'histoire de notre pays nous fait assister un riche dveloppement de dons varis, mais elle ne nous fournit qu'une traduction incomplte des aptitudes de la France. Nos gnrations auraient tort de se complaire au spectacle du pass au point d'oublier que dan s nos montagnes, nos fleuves, nos mers, dans l'ensemble gographique qui se rsume dans le mot France, bien des nergies attendent encore leur tour.

II. LA VIE D'AUTREFOIS.


Mais revenons la France d'autrefois, puisque l'uvre dont nous venons d'crire l'introduction gographique s'arrte la date de la Rvolution. Il ne faudrait pas non plus exagrer les effets de cette centralisation sur la vie de notre ancienne France. Elle a obstru plutt que tari certaines sources d'activit. Sous le filet dont elle enveloppait la France, la vie de la contre subsistait varie, multiple, s'chappant par toutes les mailles. Le sentiment de cette vie s'loigne de plus en plus de nous. Ce n'tait pas une chose qui s'exprimt directement par des faits, mais l'atmosphre mme dans laquelle se formaient les ides et s'entretenaient les habitudes. Pour s'en rapprocher aujourd'hui, il convient de poursuivre dans le dtail les manifestations de la vie locale, d'entrer autant que possible dans l'intimit de la contre. C'est ce que nous nous sommes propos dans les descriptions qui prcdent. Elles ont pour but de dissiper une partie du voile qui chaque jour va s'paississant entre la vie d'autrefois et celle d'aujourd'hui. On entrevoit alors le fond sur lequel se dtachent d'autres personnages que ceux dont s'entretenaient la Cour et la Ville : le paysan, le bourgeois agriculteur, le petit noble vivant sur ses terres ; artisans obscurs de l'utile besogne qui ne s'interrompt jamais ; ceux qui ont maintenu la France et plusieurs fois l'ont restaure. Tout ce monde se tient. De la campagne la petite ville rurale, o le bourgeois passe une partie de l'anne, se nouent les relations de foires et de marchs. La petite ville recrute son aristocratie dans un monde de propritaires, d'ecclsiastiques et de gens de loi. Elle a fourni l'ancienne France de petits centres sociaux, dont les railleries mme auxquelles ils taient parfois en butte, prouvent l'existence. Et travers ces classes sociales la pense atteint et dcouvre ce qui en est le fond et la raison d'tre, le sol franais. Lui aussi est un personnage historique. Il agit par la pression qu'il exerce sur les habitudes, par les ressources qu'il met la disposition de nos dtresses ; il rgle les oscillations de notre histoire. Parmi les causes qui obscurcissent pour nous le sentiment du pass, la principale tient prcisment un changement d'habitudes. L'histoire de l'ancienne France s'est droule pendant une priode o les rapports entre la puissance humaine et les obstacles de pesanteur et de distance, taient tout diffrents d'aujourd'hui. Les moyens qui permettent aux produits d'tre transports en masse et avec rgularit d'une partie de la terre une autre, n'existaient pas. Aussi ne pouvaitil entrer dans l'ide de personne qu'une contre pt confier une contre loigne le soin de nourrir ses habitants. Chacune restait comme un petit monde en soi veillant sa propre subsistance. Ici l'on craint de manquer de bl ; l de

manquer de bois1 ; et l'on prend ou sollicite des mesures prservatrices. Dans cet tat, l'estime et la confiance vont exclusivement la terre. Dans la psychologie de l'ancienne France la prminence de l'agriculture comme forme de travail et de richesse est une ide de sens commun. Entre le paysan qui ne quitte pas le sol et le bourgeois ou petit gentilhomme qui va vivre dans la ville voisine du revenu de ses terres, il y a diffrence d'habit et d'ducation et aussi diffrence de conditions sociales ; mais les sources de l'avoir et de la vie sont les mmes. Voyez le sens expressif que prend pour le peuple de France le mot hritage ; il se matrialise dans la terre ; dans la langue de Jeanne d'Arc, il s'applique au Royaume mme. Du laboureur ou du mtayer au bourgeois et au noble existe une hirarchie terrienne se superposant et, faut-il ajouter, se ddaignant mutuellement. Sur les transactions et les litiges auxquels donne lieu la terre, s'chafaude la classe coteuse des gens de loi, autre caractristique, non la plus enviable, de l'ancienne France. De ces choses d'autrefois, le paysan seul, dpositaire et conservateur des ides anciennes, garde encore quelques traces. Par lui on peut, quoique de moins en moins chaque jour, se rendre compte de ce qu'tait jadis l'existence de la trs grande majorit de la population de la France. Elle se composait d'une trame continue d'occupations revenant priodiquement, et qui directement ou indirectement, qu'il s'agit de travail agricole ou d'industries domestiques, se rapportaient toujours un mme objet, la terre. Les artistes inconnus qui ont anim de leurs sculptures les portails de nos vieilles cathdrales, se sont plu quelquefois retracer les scnes qu'amenait ainsi le retour de chaque saison ou de chaque mois. C'est que leurs contemporains aimaient retrouver dans ces sculptures, comme le font encore nos vieux paysans dans les almanachs qui leur sont rests chers, l'image des travaux et des jours, l'expression rgulire d'une vie laquelle suffisaient les changements qu'amnent le cours du soleil et les renaissantes mtamorphoses de la terre suivant les saisons. Ni le sol ni le climat n'ont chang ; pourquoi cependant ce tableau parait-il surann ? pourquoi ne rpond-il plus la ralit prsente ? Nous sommes amens par l au seuil d'une question que nous ne devons ni ne voulons ici aborder. Disons seulement qu'il n'y a rien dans ce qui arrive qui ne soit conforme aux faits que nous avons dj eu occasion de reconnatre. Une contre, la France moins que toute autre, ne vit pas seulement de sa vie propre ; elle participe une vie plus gnrale qui la pntre ; et la pntration de ces rapports gnraux ne peut qu'augmenter avec la civilisation mme. Lorsque se produisent de grandes rvolutions conomiques, comme celles que les dcouvertes du XIXe sicle ont amenes dans les moyens de transport, quels habitants du globe pourraient se flatter d'chapper leurs consquences ? Elles atteignent la chaumire du paysan comme la mansarde de l'ouvrier. Elles se rpercutent dans les salaires, la vente des produits du sol, la dure des occupations rurales. De telles transformations sont de nature entraner des consquences que l'esprit humain peut difficilement mesurer. Nous croyons fermement que notre pays tient en rserve assez de ressources pour que de nouvelles forces entrent en jeu et lui permettent de jouer sa partie sur l'chiquier indfiniment agrandi, dans une concurrence de plus en plus nombreuse. Nous pensons aussi que les grands changements dont nous sommes
1 Par exemple, cahier des dolances du bailliage d'Epte, en 1789, demandant la suppression des usines tablies sans permission, le prix du bois ayant presque doubl.

tmoins n'atteindront pas foncirement ce qu'il y a d'essentiel dans notre temprament national. La robuste constitution rurale que donnent notre pays le climat et le sol est un fait ciment par la nature et le temps. Il s'exprime par un nombre de propritaires qui n'est gal nulle part. En cela rside, sur cela s'appuie une solidit, qui peut-tre ne se rencontre dans aucun pays au mme degr que chez nous, une solidit franaise. Chez les peuples de civilisation industrielle qui nous avoisinent, nous voyons aujourd'hui les habitants tirer de plus en plus leur subsistance du dehors ; la terre, chez nous, reste la nourricire de ses enfants. Cela cre une diffrence dans l'attachement qu'elle inspire. Des rvolutions conomiques comme celles qui se droulent de nos jours, impriment une agitation extraordinaire rame humaine ; elles mettent en mouvement une foule de dsirs, d'ambitions nouvelles ; elles inspirent aux uns des regrets, d'autres des chimres. Mais ce trouble ne doit pas nous drober le fond des choses. Lorsqu'un coup de vent a violemment agit la surface d'une eau trs claire, tout vacille et se mle ; mais, au bout d'un moment, l'image du fond se dessine de nouveau. L'tude attentive de ce qui est fixe et permanent dans les conditions gographiques de la France, doit tre ou devenir plus que jamais notre guide.

FIN DU TOME PREMIER - I