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La linarit saussurienne en rtrospection1

Pierre-Yves TESTENOIRE
Universit Sorbonne Nouvelle Paris 3 UMR 7597 HTL

Rsum : La prise en compte des manuscrits de Ferdinand de Saussure modifie


considrablement les contours de la linguistique saussurienne telle que la dessine le Cours de
linguistique gnrale, publi titre posthume. Ce constat vaut tout particulirement pour le concept
de linarit . Son traitement dans le Cours de linguistique gnrale est des plus succincts. Ladjectif
linaire nintervient que deux fois et sapplique tantt au signe, tantt la langue. Lobjet de
larticle est dexhumer les variations et la productivit dune rflexion autour de la linarit dont la
publication posthume de 1916 ne rend pas compte.
On sapplique observer, partir des crits manuscrits du linguiste et des cahiers de ses
tudiants, la gense, le dveloppement et les variations terminologiques - conscutivit ,
unispatialit - que connat ce concept dans la pense saussurienne. Ce parcours conduira
isoler, dans les cahiers consacrs la recherche des anagrammes, le passage o Saussure fait de la
succession linaire inhrente aux faits de langue le principe central de toute rflexion utile sur
les mots .
Mots-clefs : Saussure - Jakobson linguistique gnrale Cours de linguistique gnrale anagrammes manuscrits
The Saussurian linearity in retrospection
Abstract : Taking into account of the manuscripts of Ferninand de Saussure changes
considerably the contours of saussurian linguistics as designed by the Cours de linguistique gnrale,
published posthumously. This statement is true especially for the concept of "linearity". Its is
addressed in a very succinct way in the Cours de linguistique gnrale. The adjective linear occurs only
twice and applies sometimes to the sign, sometimes to the language. The object of the article is to
exhume the variations and the productivity of a reflection about linearity of which the posthume
publication of 1916 does not give full account.
We observe, from the manuscripts writings of the linguist and the study books of the students,
the genesis, the development and the terminological variations - "consecutivity", "unispatiality" of this concept in the saussurian thought. This path leads to isolate, in the study books dedicated
to the search of anagrams, the part in which Saussure makes the linear succession inherent in the
facts of language "the core principle of all usefull reflection on words".
Keywords : Saussure - Jakobson - general linguistics - Cours de linguistique gnrale - anagrams manuscripts
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Cet article est paru pour la premire fois dans les Beitrge zur Geschichte der Sprachwissenschaft, 22,
2012 : 149-170.

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Texto ! Textes et Cultures, Vol. XIX, n2 (2014)

1.

Introduction

Le concept de linarit occupe une place ambivalente dans la rception de la pense


saussurienne. Daprs le Cours de Linguistique Gnrale dit titre posthume en 1916 par
Charles Bally et Albert Sechehaye (dsormais abrg CLG), la linarit est, avec larbitraire
du signe, lun des deux caractres primordiaux du signe linguiste. La centralit du concept ne
se retrouve pas dans le destin du saussurisme au XXe sicle. La disparit de traitement rserv
ces deux principes fondamentaux est patente : la linarit na pas connu la fortune de
larbitraire ni suscit autant de controverses. De fait, la revendication dune linguistique
saussurienne au XXe sicle repose sur un petit nombre daxiomes outre larbitraire du signe,
les distinctions langue/parole, synchronie/diachronie, les notions de systme et de valeur
dont la linarit ne parat pas faire partie. La fortune moindre de ce concept nest pas
imputable la transmission chaotique des textes saussuriens. aucun moment de sa
rception, il nest apprhend comme un principe structurant de la linguistique saussurienne.
Dans les comptes rendus qui suivent les premires ditions du CLG, la linarit est peine
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voque . Lors de la priode structurale, cest la question du signe et du systme qui est au
cur des proccupations. La prise en compte, dans la seconde moiti du XXe sicle, des
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manuscrits autographes du linguiste ne change pas le sort rserv par la critique ce
principe. La substitution progressive des manuscrits au CLG de Bally et Sechehaye comme
texte de rfrence de la linguistique saussurienne maintient la linarit en marge de la
rception de ldifice thorique. Cest que ce concept est peu travaill dans les notes
autographes du savant genevois. Les termes linaire ou linarit napparaissent pas en
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tant que tels dans les notes manuscrites de linguistique gnrale dites ce jour . Aussi les
tudes saussuriennes rcentes, fondes uniquement sur ces documents, accordent une place
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rsiduelle au second principe du signe, loin de centralit que lui confrait le CLG .
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Dans cette indiffrence toute relative , la linarit a t lobjet de deux critiques
successives, qui tmoignent de deux moments de la rception de Saussure. La premire mane
de la phonologie structurale, la seconde de la dcouverte des manuscrits danagrammes. Lun
des artisans de cette double critique est Roman Jakobson.
La rfutation du second principe du signe saussurien est rcurrente dans ses crits de
phonologie. Elle sappuie sur lacception dpasse du phonme quil analyse chez Saussure
car elle ne reconnat pas la simultanit des traits distinctifs (Jakobson 1962 : 304-308, 419420, 636 ; 1971 : 336, 357, 718 ; 1976 : 104-113 et Jakobson/Waugh 1980 : 27-28). Le
raisonnement qui soutient le principe de la linarit du signifiant est plusieurs fois qualifi de
cercle vicieux (Jakobson 1962 : 419, 636 ; 1976 : 106 et Jakobson/Waugh 1980 : 27).
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Ainsi dans les comptes rendus de Meillet, Vendryes, Schuchardt, Sechehaye et Bloomfield parus entre
1916 et 1924 et runis dans Normand (1978), la linarit nest pas mentionne. Cest la dfinition de la
langue, distincte de la parole, qui est surtout discute.
La parution en 1957 des Sources manuscrites du cours de linguistique gnrale de Ferdinand de Saussure
de Robert Godel marque un tournant dans lapproche de luvre saussurienne. La publication de ldition
critique du Cours de Linguistique Gnrale de Rudolf Engler (1968-1974) et la dcouverte, en 1996, de
nouveaux manuscrits constituent deux autres tapes importantes.
On cherchera ainsi en vain lentre linarit dans lindex des Ecrits de Linguistique Gnrale.
A titre dexemple, dans la rcente synthse de Loc Depecker qui se propose de Comprendre Saussure
daprs les manuscrits, seules quelques lignes sont consacres la linarit et le terme est absent du
glossaire des principales notions saussuriennes qui figure la fin de louvrage.
De nombreuses tudes traitant du problme de la linarit chez Saussure existent : elles sont indiques dans
la bibliographie.

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Jakobson voit dans cette croyance traditionnelle en la linarit la rmanence chez


Saussure de lempirisme naf quil prte aux nogrammairiens (Jakobson 1962 : 419-420, 636
et 1971 : 243).
La dcouverte dans les annes 60 des manuscrits relatifs aux anagrammes fournit au
linguiste un autre angle dattaque. Jakobson pointe, sur cette question, une contradiction
interne la pense saussurienne : la pratique anagrammatique du savant genevois
saffranchirait du principe de linarit expos dans le CLG. Se fondant sur les premires
publications relatives aux anagrammes de Jean Starobinski, il crit : Lanagramme potique
franchit les deux lois fondamentales du mot humain proclames par Saussure, celle du lien
codifi entre le signifiant et son signifi, et celle de la linarit des signifiants. Les moyens du
langage potique sont mme de nous faire sortir hors de lordre linaire (MF, p. 255) ou,
comme le rsume Starobinski, lon sort du temps de la conscutivit propre au langage
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habituel (MF, p. 254) (Jakobson 1973 : 200) .
Ces deux critiques, souvent reprises ou partages, sont exemplaires des ambiguts
quinduit le traitement trs succinct du second caractre primordial du signe dans le CLG.
Discuter cette double objection ncessite un retour aux textes originaux o est dvelopp le
principe saussurien de linarit. Dans cette entreprise, la lecture critique de Saussure par
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Jakobson, auquel le titre de cette tude rend hommage , servira de fil directeur. Pour
dterminer la pertinence des deux critiques formules, on sattachera dfinir la place de la
linarit dans lenseignement de linguistique gnrale et dans la rflexion, linguistique,
smiologique et potique, telle quon la trouve consigne dans les textes autographes du
linguiste.
2.

La linarit dans les cahiers dtudiants

Les occurrences du concept de linarit dans le CLG sont au nombre de deux. La premire
figure dans le clbre chapitre sur la nature du signe linguistique , signe auquel Saussure
reconnat deux caractres primordiaux : larbitraire de la relation signifiant / signifi et le
caractre linaire du signifiant (Saussure 1967 : 103). La seconde mention apparat dans la
deuxime partie consacre la linguistique synchronique o, pour introduire les notions de
rapports syntagmatiques et associatifs, il est fait mention de ce second principe avec renvoi au
passage prcit (Saussure 1967 : 170).
Une premire difficult se fait immdiatement jour puisquil est question, dans le premier
passage, de caractre linaire du signifiant et, dans le second, de caractre linaire de la
langue. La difficult saccrot si lon sintresse aux cahiers dtudiants qui ont servi de
source aux diteurs du CLG. En effet, daprs les cahiers dtudiants ayant assist aux trois
cours, Saussure a successivement attribu, entre 1907 et 1911, un caractre linaire la
langue, la chane de la parole, au signe linguistique et au signifiant. Ainsi, le CLG conserve
une trace, non explicite, des variations que la linarit connat dans lenseignement
saussurien. Il convient donc de rexaminer les diffrentes applications de ce concept, dont la
synthse opre par Charles Bally et Albert Sechehaye ne rend quimparfaitement compte.
Nous avons dj tudi le droulement chronologique des cours de linguistique gnrale
et relev, partir des cahiers dtudiants, les occurrences du concept de linarit (Testenoire
7

Le sigle MF dsigne le Mercure de France dans lequel parat la premire publication relative aux
anagrammes : Starobinski (1964). Lide dune contradiction interne est reprise dans Jakobson/Waugh
(1980 : 268-270).
Le titre fait videmment rfrence larticle La thorie saussurienne en rtrospection crit en 1942 et
publi titre posthume o Jakobson redfinit la distinction saussurienne langue / parole.

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2010). Si le substantif linarit qua retenu la postrit nest pas attest, ladjectif linaire
revient plus dune fois dans les notes prises dans les trois cours. partir de ce relev, il
sagira prsent dexaminer les enjeux thoriques de cette pluralit dusage dans
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lenseignement saussurien .
Dans le premier cours de linguistique gnrale (1907), les seules occurrences de ladjectif
linaire apparaissent dans un dveloppement consacr aux units linguistiques :
Toute syntaxe remonte un principe tellement lmentaire qu'il semble puril de
l'voquer : c'est le caractre linaire de la langue, c'est--dire l'impossibilit de
prononcer la fois deux lments de la langue. C'est ce qui fait que dans toute forme,
il y a un avant et un arrire. Ce principe est donn par la nature mme des choses : je ne
puis me reprsenter le mot que par une seule ligne forme de parties successives :
|||||||
Aussi bien l'intrieur dans le cerveau que dans la sphre de la parole. Je vois que
dans les deux sphres il y a deux ordonnances correspondant deux sortes de
relations : d'une part il y a un ordre discursif, qui est forcment celui de chaque unit
dans la phrase ou dans le mot (signi-fer), puis un autre, l'ordre intuitif qui est celui
des associations (comme signifer, fero, etc.) qui ne sont pas dans le systme linaire,
mais que l'esprit embrasse d'un seul coup.
(Saussure 1996 : 70-71)
La linarit, mentionne ici pour la premire fois, est une proprit de la langue. Saussure la
dfinit en ces termes : l'impossibilit de prononcer la fois deux lments de la langue .
Cette proprit de la langue se dduit donc dun phnomne articulatoire. En outre, comme la
remarqu Robert Godel, le schma de la ligne fragmente propos ici nest pas sans rappeler
la reprsentation de la chane acoustique au dbut du mme cours (Godel 1957 : 203). Aussi
paradoxal que cela puisse paratre, le caractre linaire de la langue se manifeste, dans un
premier temps, sur le plan acoustico-articulatoire. On croit comprendre, mme si cela nest
pas dit explicitement, que la linarit qui sobserverait sur le plan phonatoire serait une
consquence de la linarit de la langue. Saussure insiste surtout sur les consquences
grammaticales du caractre linaire de la langue. Ce principe serait la base des rapports
syntagmatiques rapports des units dans le signe et des rapports syntaxiques rapports
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des signes dans la phrase . Il serait perceptible dans les deux sphres de la langue et de la
parole que la syntaxe mle inextricablement.
En rsum, il y aurait bien, daprs ce texte, deux manifestations du caractre linaire de
la langue : une manifestation acoustico-articulatoire l'impossibilit de prononcer ou
dentendre simultanment deux lments de la langue voque implicitement, et une
manifestation syntagmatique limpossibilit de combiner autrement que par successivit les
units de la langue. Si la seconde se situe dans la langue comme dans la parole, la premire ne
sobserve que dans la seconde sphre. Le caractre linaire de la langue est, en partie,
dduit dun fait de parole.
Ces deux manifestations du principe de linarit, moins quil ne faille parler de deux
linarits, se trouvent abordes de manire distincte dans le deuxime cours. De nouveau, la
question des units de la langue introduit, dans la leon de 1908, la premire mention de
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Par souci de clart et d'efficacit, un seul tmoin sera considr pour chaque cours : les cahiers dAlbert
Riedlinger dans les ditions de Komatsu (Saussure 1996 et 1997) pour les deux premiers cours, ceux
dEmile Constantin dans ldition de Mejia Quijano (Constantin 2005) pour le troisime.
On sait que, pour Saussure, la frontire entre syntagme et syntaxe est poreuse. Dans le premier cours, il
parle de la syntaxe intrieure du mot (Saussure 1996 : 96), quand il indique dans le deuxime cours que
les faits de syntaxe tombent dans la syntagmatique (Saussure 1997 : 57).

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ladjectif linaire. Il y a un caractre capital de la matire phonique non mis suffisamment


en relief ; , remarque Saussure, cest de se prsenter nous comme une chane
acoustique, ce qui entrane immdiatement le caractre temporel qui est de navoir quune
dimension. Et il ajoute : On pourrait dire que cest un caractre linaire : la chane de la
parole forcment se prsente nous comme une ligne et cela a une immense porte pour
tous les rapports postrieurs qui stabliront. (Saussure 1997 : 20). Si, comme dans le
premier cours, la linarit se trouve ngativement dfinie comme limpossibilit de toute
simultanit La matire phonique sera toujours dans le mme sens et nadmet pas la
simultanit de deux signes (Saussure 1997 : 21) , elle ne sapplique pas dans les deux
passages la mme entit linguistique. En 1907, cest la langue qui revt ce caractre linaire
alors quil est ici le propre de la chane acoustique de la parole. La linarit voque dans le
premier cours, qui se manifestait aussi bien l'intrieur dans le cerveau que dans la sphre
de la parole , nest mise en vidence ici que dans cette seconde sphre.
La linarit grammaticale, quant elle, est traite ailleurs : dans le chapitre o est
aborde la question des rapports associatifs et syntagmatiques. Les premiers seffectuent dans
le cerveau des sujets parlants. Dans ce trsor intrieur qui quivaut au casier de la
mmoire (Saussure 1997 : 52), ils se nouent hors dun ordre quelconque. Inversement, les
rapports syntagmatiques, seffectuant dans le discours, dans la chane de la parole , sont
soumis un ordre linaire :
Il ny a pas deux moyens de faire un syntagme ; on ne peut faire des syntagmes que
par une suite linaire. Ce qui est spatial doit tre traduit bien entendu avec une ide de
temps, mais limage de lespace, tant parfaitement claire, peut tre substitue la
notion de temps.
(Saussure 1997 : 53-54)
Indiffrents toute successivit temporelle, les rapports associatifs sont reprsents dans les
cahiers dtudiants sous la forme verticale de listes de lxmes. Les rapports syntagmatiques
reoivent, quant eux, la reprsentation horizontale, caractristique de la linarit.
Dans le deuxime cours, Saussure ne dfinit aucune relation entre les deux lignes
voques, celle des sons de la parole et celle entre les units de langue. Lune rsulte-t-elle de
lautre ? On lignore. On ne sait pas davantage si la linarit de la chane de la parole a son
quivalent dans la langue. Peut-on supposer, en somme, que le caractre linaire de la langue
qui sobserve entre les units sobserve galement lintrieur des units ? Cest ce point que
Saussure semble avoir trait avec la formulation, tant problmatique, dans le troisime cours,
du caractre linaire du signifiant.
En 1910-1911, le professeur nutilise pas ladjectif linaire pour qualifier la chane de la
parole. Cependant, les nombreux schmas o la chane acoustique est reprsente par une
ligne illustrent suffisamment limpossibilit de toute simultanit sur le plan acousticoarticulatoire. La seconde linarit des cours prcdents, la linarit syntagmatique est,
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quant elle, plusieurs endroits, raffirme . Mais cest sur la formulation dune troisime
linarit qu la suite du CLG, la postrit a insist. Celle-ci est place par le matre une
position centrale de son expos, dans le chapitre intitul Nature du signe linguistique .
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Ainsi dans le chapitre IV sur les entits abstraites de la langue : Dans dsireux (en admettant qu'il y a
deux units: dsir et eux) on ne peut pas dire eux-dsir.- Donc il y a un ordre qui est employ ici comme
moyen. D'un ct nous constatons bien que cela rentre dans la condition fondamentale que la langue est
linaire. (Constantin 2005 : 227-228). Ce principe est raffirm lorsque sont abords les rapports
syntagmatiques dans le cadre de la linguistique statique : Les rapports qui appartiennent au syntagme par
opposition l'autre genre de rapports qui viendra ensuite se droulent dans l'tendue, ont pour support
l'tendue. - et la suite des units dans l'tendue laquelle n'a qu'une seule dimension et une seule direction.
(Constantin 2005 : 278).

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Deux principes fondamentaux du signe linguistique sont distingus. Au premier principe


Le signe linguistique est arbitraire (Constantin 2005 : 221) Saussure accorde une
primaut thorique : la place hirarchique de cette vrit-l est tout au sommet. Ce nest que
peu peu que lon finit par reconnatre combien des faits diffrents ne sont que des
ramifications, des consquences voiles de cette vrit-l (Ibidem). Le second principe, plus
rapidement trait, concerne le caractre linaire du signe linguistique :
Second principe ou seconde vrit premire. Le signe linguistique (image servant au
signe) possde une tendue et cette tendue se droule dans une seule dimension. De ce
principe-l dcoulent nombre dapplications. Il saute aux yeux. Si nous pouvons
dcouper les mots dans les phrases, cest une consquence de ce principe. Il exprime
une des conditions auxquelles sont assujettis tous les moyens dont dispose la
linguistique.
Cela dcoule de ce quil est acoustique (il se droule dans le temps qui na quune
dimension linaire, une seule dimension). (Constantin 2005 : 222)
Une quinzaine de jours plus tard, Saussure revient sur ce chapitre et introduit une nouvelle
terminologie. Aux notions dimage acoustique et de concept il substitue celles de signifiant et
de signifi. Cette mise au point terminologique est loccasion de prciser les deux principes
fondamentaux du signe. Ce qui est arbitraire, note ainsi Saussure, est le lien unissant le
signifiant au signifi . Quant au principe de linarit, sa porte est redfinie : elle ne
sapplique plus quau seul signifiant qui, tant de nature auditive , a une tendue qui
nest figurable que dans une seule dimension (Constantin 2005 : 238). Cette correction
majeure est source dambiguts dans la rception de la linarit saussurienne. Les notes de
Constantin indiquent que Saussure admet une confusion dans lattribution au signe dun
caractre linaire (Ibidem). Il semble quil y a eu un raccourci que le professeur veut corriger :
la linarit est une proprit du signifiant quil a tendue, par mtonymie, lensemble du
signe linguistique. Lhsitation perceptible dans le chapitre sur la Nature du signe
linguistique quant lacception exacte donner au terme de signe explique sans doute en
partie ce raccourci :
Cest une question que nous avouons ne pouvoir trancher Il faut savoir si lon veut
appeler signe le total (combinaison du concept avec limage), ou bien si limage
acoustique elle-mme peut tre appele signe. (la moiti plus matrielle)
(Constantin 2005 : 221)
Lintroduction, quelques jours plus tard, de la terminologie signe signifiant signifi
dissipera la confusion.
Pour problmatique quil soit, le caractre linaire du signifiant apparat mrement
rflchi. Il nintervient, la place hirarchique cruciale qui lui est assigne, et dont se fait
cho le chapitre Nature du signe linguistique du CLG, que dans les derniers mois de
lenseignement de Saussure. La linarit du signifiant, dans la formulation de 1911, est prise
dans un rapport de causalit avec les linarits cernes dans les cours prcdents. Elle est la
cause de la linarit syntagmatique Si nous pouvons dcouper les mots dans les phrases,
cest une consquence de ce principe (Constantin 2005 : 222) et la consquence de la
linarit acoustico-articulatoire Cela dcoule de ce quil est acoustique (Ibidem).
En somme, daprs les cahiers dtudiants du cours de linguistique gnrale, la linarit
se dploie sur trois plans :
Dans la sphre de la parole,
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-une linarit due la nature acoustique de la substance du langage.


Dans la sphre de la langue,
-une linarit qui se manifeste au niveau du signifiant ;
-une linarit qui se manifeste au niveau des rapports syntagmatiques.
Parmi ces trois manifestations, cest la seconde qui fait lobjet de dbat. Roman Jakobson
ne conteste ni la temporalit inhrente la substance acoustique du langage, ni la linarit du
syntagmatique qui nexclut videmment pas les rapports associatifs de la langue (axe de la
successivit et de la simultanit dans lidiolecte jakobsonien). Il rfute, en revanche, le
principe de la linarit du signifiant car, dune part, il substantialiserait le signifiant et, dautre
part, il oblitrerait laxe de la simultanit. Lobjection substantialiste met le doigt sur une
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ambigut des cours de linguistique gnrale dans la dfinition du signifiant . Le signifiant
revt un caractre linaire du fait de sa nature auditive , or il est par ailleurs dfini comme
tant immatriel, psychique . Lambigut du troisime cours touche, en ralit, la nature
mme du signifiant qui est dit aussi psychique que le concept qui lui est attach
(Constantin 2005 : 216) alors quun peu plus loin Saussure distingue, au sein du signe, le
signifiant comme terme le plus matriel et le signifi comme terme le plus psychique
(2005 : 221). Comment une ralit psychique serait-elle soumise au temps ? La contradiction
peut sexpliquer si lon songe que, pour Saussure langue et parole se supposent l'un l'autre,
ne peuvent exister l'un sans l'autre (2005 : 237). Cest parce que le signifiant est
lempreinte psychique du son (2005 : 220) quil est linaire.
La seconde objection de Jakobson contre la linarit du signifiant suppose, quant elle,
un glissement dterminant. Dans son argumentation, laffirmation de l'impossibilit de
prononcer la fois deux lments de la langue qui soutient la dmonstration de la linarit
chez Saussure devient, limpossibilit de prononcer la fois deux phonmes (Jakobson
1962 : 419). Jakobson introduit dans lexpos de la linarit la notion de phonme, en
attribuant ce terme la dfinition fonctionnelle des Praguois quelle na pas chez Saussure.
Ainsi lobjection de la simultanit des traits distinctifs dplace le plan du dbat puisquelle
revient contester, non pas la linarit du signifiant, mais la linarit des units de seconde
articulation, seconde articulation que, du reste, Saussure na jamais perue. Il apparat ds lors
que lobjection des phonologues contre la linarit saussurienne repose sur un malentendu
puisquils rcusent une linarisation des phonmes, selon lacception de la phonologie
structurale, que Saussure na pas formule.
3.

La linarit dans les textes de Saussure

A la faveur de la dcouverte des manuscrits autographes du savant genevois, sest dveloppe


lide dune suppose contradiction interne la pense saussurienne concernant la linarit.
Deux aspects de luvre manuscrite de Ferdinand de Saussure ont paru mettre en cause le
second principe du signe expos dans le CLG : la mtaphore de la lanterne magique,
dveloppe dans les notes dites Item et les principes de la longue recherche des
anagrammes. De ces deux aspects, il sera question tour tour.
3.1

Luni-spatialit des Notes Item

Le concept de linarit nest pas trait dans les manuscrits directement prparatoires aux
leons du linguiste. La rflexion sur la temporalit propre la langue prend corps sous sa
plume dans un ensemble de notes, vraisemblablement antrieures dune dizaine dannes aux
12 Cette ambigut a t souligne par Michel Arriv (2007 : 56-61).

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cours de linguistique gnrale. Dans ces notes, gnralement appeles Notes Item car chaque
paragraphe est prcd de ladverbe latin, la reprsentation spatiale de la temporalit
linguistique est travaille avec une grande mticulosit. Saussure sinterroge notamment sur la
morphologie du signe linguistique, alors appel sme, et sur son caractre double : son
caractre divisible quimplique le temps et son caractre synthtique quimplique la relation
smiotique. Cest dans ce cadre quil dveloppe la mtaphore de la lanterne magique.
Item. De la psychologisation des signes vocaux. A) Supposons que sur le mme
disque de lanterne magique on donne successivement
Disque
vert

jaune

noir

bleu

bleu (de nouveau)

rouge

violet.
Il rsulterait de l'ensemble de ces signes la quasi-impossibilit de se les reprsenter dans
leur suite, ou 'comme une suite recolligible, faisant un tout'. <Aprs cela : Or toute la
particularit du mot est d'tre un sme colligible, mais reposant sur la succession des
syllabes.> B) Supposons en second lieu qu'on ne fasse pas succder ces contours,
mais qu'on les juxtapose sur le disque. (<Mettre ici carrment /vert/jaune/noir/>,
gauche vert, ensuite jaune, etc.... jusqu' la droite). On aura dans [ce c]as une figure,
sinon recolligible tout le monde, du moins commenant devenir colligible et tre
une figure. C) Il a donc fallu pour <que> la figure visuelle devnt figure, abandonner
le principe de la succession temporelle et recourir [].
(Saussure 1974 : 38)
Lexprience conduite avec la lanterne magique vise confronter les impressions auditives et
les impressions visuelles, un signe auditif (le sme) et un signe visuel (une image projete par
la lanterne). Lexprience se mne en trois temps : A) lpreuve de la successivit, B) celle de
la juxtaposition, C) la conclusion, malheureusement, lacunaire. Lexprience nest pas si
claire puisque dans lpreuve de la juxtaposition, un mode de successivit est inclus :
<Mettre ici carrment /vert/jaune/noir/>, gauche vert, ensuite jaune, etc.... jusqu' la
droite) . Seule la juxtaposition des lments qui la constituent rend la figure visuelle
recolligible , cest--dire susceptible dune synthse par lil et le cerveau humain. La
mmoire visuelle diffre de la mmoire auditive. Aussi la mtaphore des couleurs successives
de la lanterne magique napparat pas adapte pour le signe du langage, ce sme colligible,
mais reposant sur la succession des syllabes . La formule voque une soumission
conflictuelle du signe linguistique au temps : par sa nature acoustique il nest que successivit,
par sa nature smiotique, il est colligible . Saussure nomme cette proprit l ' unispatialit du signe linguistique (Saussure 1974 : 38). Luni-spatialit a une consquence
majeure : la divisibilit par tranches (toujours dans le mme sens et par coupures
identiques) (1974 : 38). Le signe de la langue, soppose, par cette caractristique, la
simultanit possible (ou non-unispatialit) du signe visuel (1974. : 39). Cette dfinition en
creux fait cho celle de la linarit propose dans le premier cours : l'impossibilit de
prononcer la fois deux lments de la langue . Luni-spatialit, comme la linarit,
consiste en la reprsentation spatiale dun phnomne temporel. Partant de ce principe,
Saussure reprend limage de la lanterne magique pour la rvoquer dfinitivement :
Si lon voulait reprsenter vraiment les lments phoniques successifs dun mot, il
faudrait un cran o viendraient se peindre par lanterne magique des couleurs
successives, et cependant ce serait faux en ce quil nous serait impossible de recolliger
ces couleurs successives en une seule impression, et cest pourquoi le mot crit tout
8
Texto ! Textes et Cultures, Vol. XIX, n2 (2014)

entier sur lcran de droite gauche ou de gauche droite spatialement est une
meilleure reprsentation pour nous du mot, lequel est cependant temporel. Le sme
acoustique est fond en grande partie sur la cent fois plus facile mmorisation des
formes acoustiques que des formes visuelles.
(Saussure 1974 : 39)
Saussure se met alors la recherche dune image pour penser le signe linguistique. Aux
reprsentations coutumires du signe dans ses crits le ballon, le corps ou latome qui
mettent en vidence le caractre associatif, colligible du signe , il cherche substituer une
comparaison qui tienne compte de luni-spatialit. Il dveloppe, dans ses notes
fragmentaires, celle de la ligne (ligne dcriture, darme, de montagne) comme transposition
visuelle adquate de cette successivit des signes acoustiques compatible avec leur nature
colligible. Loin de porter la contradiction au second principe du signe saussurien, la notion
duni-spatialit cre loccasion de lhypothse de la lanterne magique prfigure celle de
linarit expose devant les tudiants. Lexprience infructueuse de la lanterne magique nest,
en effet, pas entirement perdue pour Saussure. Il saura se souvenir de la confrontation avec
dautres systmes smiologiques. Ainsi la prise en compte des systmes de signes visuels qui,
eux, admettent la simultanit interviendra rgulirement, en contrepoint, lors des
13
dveloppements sur le principe de linarit des cours de linguistique gnrale .
3.2

Conscutivit ou non-conscutivit des anagrammes

Le problme de la linarit est galement soulev par la recherche danagrammes que


Saussure mne dans les posies grecque, sanscrite, germanique et latine entre 1906 et 1909,
14
soit de manire contemporaine aux deux premiers cours de linguistique gnrale . Pour
mettre au jour ses anagrammes, le linguiste ne tient pas compte de la succession des lments
phoniques de la chane parle. Lordre de ces lments nest pas tenu dtre identique entre le
vers et le mot-thme , cest--dire le mot anagrammatis. En tmoigne cet extrait des
manuscrits o le linguiste dcouvre lanagramme Myrmidones dans un vers latin de son
contemporain, le pote italien Giovanni Pascoli :

(Bibliothque de Genve (BGE), Ms. fr. 3969, fol. 19)

13

14

Dans lexpos du second principe du signe linguistique, Saussure insiste ainsi sur ce qui le distingue
dautres systmes smiologiques : Par opposition telle espce de signes (signes visuels par exemple)
qui peuvent offrir une complication en plusieurs dimensions, le signe acoustique ne peut offrir de
complications que dans lespace qui serait figurable dans une ligne. (Constantin 2005 : 223). Un souvenir
encore plus prcis de la lanterne magique se fait jour dans le deuxime cours lorsquest aborde la linarit
acoustique de la parole : Si nous sortons de la langue il peut ne pas en tre de mme pour dautres
signes : ce qui sadresse lorgane visuel peut comporter une multiplicit de signes simultans ; je puis
mme superposer un signe plus gnral qui serait le fond et dautres projets sur celui-ci. Toutes les
directions et combinaisons sont possibles. Toutes les ressources qui peuvent rsulter de la simultanit
seront ma disposition dans ce systme de signes. (Saussure 1997 : 21)
Pour une prsentation approfondie des anagrammes, on consultera Starobinski (1971), Wunderli (1972a),
Gandon (2002) et Testenoire (2013).

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Texto ! Textes et Cultures, Vol. XIX, n2 (2014)

Saussure le note : Ces units qui recomposent le mot peuvent tre donnes en dehors dun
ordre quelconque (BGE, Ms. fr. 3963/1, fol. 2). Les lments constitutifs de lanagramme
sont des disjecta membra (Ibidem) que Saussure met contribution indpendamment de la
succession phonique du vers. De ce point de vue, lanagramme, sans respecter lordre des
vers, ne remet pas en cause luni-spatialit des Notes Item ou la linarit des cours entendues
comme l'impossibilit de prononcer la fois deux lments de la langue . Le travail
rptitif sur les vers a mme vraisemblablement contribu forger cette reprsentation par la
ligne toujours horizontale dans les cahiers dtudiants du temps que prend lacte de parole.
Lanagramme de Myrmidones illustre cette tension vers la linarisation de lapproche
potique de Saussure. La spatialisation de lanalyse anagrammatique est perceptible dans le
vocabulaire employ dans les manuscrits. Les vers sont un territoire explorer : il sagit de
dterminer les limites dun espace , dun endroit ou encore dune aire (BGE,
Ms. fr. 3963) spcialement dvolue lanagramme. Le jeu sur lordonnancement de la parole
15
potique auquel convie Saussure passe dabord, en ce qui le concerne, par la vue . Le
dsordre de lexcution anagrammatique ne remet, en tout cas, pas en cause la nature
unidimensionnelle du langage mise en vidence par la linarit.
La relation de lanagramme avec le principe de linarit devient, en revanche, nettement
plus problmatique si lon considre les procds combinatoires auxquels le linguiste a
recours. Ceux-ci consistent, non en la simple juxtaposition dlments phoniques du vers non
contigus, mais en leur fusion modifiante. Ainsi, pour obtenir la syllabe PRO dun motthme , Saussure procde parfois par fusion dune syllabe PO et dune autre RO. Ces
procds combinatoires reoivent dans les cahiers, des justifications embarrasses : il est
question dun principe dune confusion par loreille , au sujet duquel Saussure se doit de
prciser : ce principe est plus ou moins clair dans ses limites, puisque [] en gnral une
confusion nest pas claire (Saussure 2013 : 267). Par ce type de procd combinatoire,
lanagramme repose sur la simultanit de plusieurs impressions acoustiques, en contradiction
vidente avec le principe de non-simultanit des signes acoustiques mis en vidence dans les
Notes Item et dans les cours de linguistique gnrale. La difficult na du reste pas chapp
Saussure : il consacre un cahier au problme thorique soulev par ce jeu des anagrammes sur
16
la conscutivit et luni-spatialit de la langue . On y trouve notamment ce texte, lun des
plus frquemment cits parmi ceux relatifs aux anagrammes, o Saussure sinterroge sur la
notion de CONSCUTIVIT . La notion mise en valeur par lusage des majuscules est
introduite avec les mmes prcautions oratoires qui accompagnent le principe de linarit
dans les cours de linguistique gnrale : cest un principe vident et central de toute
rflexion utile sur les mots .
~~~ Le principe du diphone <considr autrement que dans son opposition au
monophone> revient dire quon reprsente les syllabes dans leur la
CONSCUTIVIT de leurs lments. Je ne crains pas ce mot nouveau, vu que sil
existait, ce nest pas seulement
, cest pour la linguistique elle-mme, quil
aurait les effets ferait sentir des plus effets bienfaisants.
Limage vocale
- . Que les lments qui forment un mot se suivent, et ne peuvent cest l une vrit
quil vaudrait mieux ne pas considrer, en linguistique, comme une chose sans intrt
parce quvident, mais qui donne davance au contraire le principe de central de toute
rflexion quon fera utile sur les mots. Dans un domaine infiniment spcial comme
15
16

En cela, les manuscrits danagrammes confirment locculocentrisme de Saussure perceptible dans


lenseignement de linguistique gnrale, cf. Kim 2008.
Pour une description gntique plus dveloppe de ce cahier, cf. Testenoire 2010.

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Texto ! Textes et Cultures, Vol. XIX, n2 (2014)

celui que nous avons traiter, cest toujours en vertu de la loi fondamentale du mot
humain en gnral que peut se poser une question comme celle de la conscutivit ou
non-conscutivit, et ds la premire
Labstrait et le concret
Peut-on donner cla tra par TAE par ta + te (
) c'est dire inviter le lecteur non
plus une juxtaposition dans la conscutivit, mais une moyenne des impressions
acoustiques hors du Temps ? hors de lordre dans le temps quont les lments ? hors de
lordre linaire qui est observ si je donne TAE par TA AE ou TA E, mais ne lest
pas si je le donne par ta + te amalgamer ent hors du temps comme je pourrais le17faire
pour 2 couleurs simultanes
(BGE, Ms. fr. 3963/1, fol. 2v, cf. Annexe 1)
Laffinit de ce texte avec la spculation des Notes Item autour de la lanterne magique saute
aux yeux. La mention des 2 couleurs simultanes nest pas sans rappeler lhypothse des
disques de couleur juxtaposs. Lalternative des Notes Item entre succession et juxtaposition
nest plus considre dans une comparaison entre signes auditifs et visuels mais selon le
traitement du facteur temps : les lments phoniques sont prendre dans la conscutivit
ou hors du temps .
la lecture de ce texte, de nombreux commentateurs ont considr que Saussure
18
thorisait l une exception au principe de linarit expos dans les cours . Cette exception,
selon eux, tiendrait au domaine infiniment spcial daucuns diront la spcificit du
19
langage potique que le linguiste reconnat dans lanagramme . Cest ainsi quon a pu
distinguer chez Saussure deux traitements temporels du signe acoustique : traitement
normal de la linarit et traitement par moyenne, selon la mtaphore de la lanterne
20
magique, propre aux anagrammes . Or Saussure formule ici non pas une exception thorique,
mais une hypothse. Les tournures restent interrogatives. Aux questionnements, soulevs par
les anagrammes, sur la possibilit de substituer la conscutivit une moyenne des
impressions acoustiques hors du temps , aucune rponse nest ici donne.
Ce texte en outre nest pas lire seul : il a son pendant. Quelques pages plus loin, le
problme de la conscutivit est repris. Les deux textes se rpondent de toute vidence.
Comme pour marquer leur relation, Saussure commence par les mmes mots le principe du
diphone , principe qui introduit la question de la conscutivit. Les textes se font galement
cho par lusage des majuscules : la CONSCUTIVIT du premier texte rpond ladjectif
17

18

19

20

La transcription des textes manuscrits adopte les conventions suivantes : les parenthses angulaires
dsignent un ajout interlinaire ou marginal, les crochets [ ] un texte illisible, litalique rend les
soulignements, les abrviations sont rsolues et les textes raturs sont conservs. On se reportera galement
aux fac-simils des manuscrits reproduits, avec laimable autorisation de la Bibliothque de Genve, en
Annexes.
Sur la transgression du principe de linarit par lanagramme, cf. outre le jugement dj cit de Jakobson
(1973 : 200), ceux de Starobinski (1971 : 46), de Wunderli (1972a : 78-84), de Lacan (1966 : 503), dAdam
(1976 : 56), de Choi (2002 : 119 seq.), dArriv (2007 : 142-143) Il ny a gure que Rudolf Engler pour
considrer que lanagramme ne pose pas de vritable problme la linarit : Que dire des procds
rhtoriques, des jeux de mots, des anagrammes ? En tendant la thorie de la recollection aux signes et en
tenant compte de laxe associatif, une explication ne sera pas trop difficile (Engler 1974 : 120).
Commentant ce texte, Jean Starobinski note que la lecture anagrammatique de Saussure se dveloppe
selon un autre tempo (et dans un autre temps) : la limite, lon sort du temps de la conscutivit propre
au langage habituel (1971 : 46). Ce sont les moyens du langage potique [qui] sont mme de nous
faire sortir hors de lordre linaire , ajoute Jakobson (1973 : 200). Peter Wunderli semble partager cette
opinion : Il faudrait considrer labandon du principe de la linarit pour les anagrammes comme une
libert ou une loi particulire, propre la langue et au discours potiques ; elle nabolit pas les donnes
de la langue normale, bien au contraire, elle les complte (Wunderli 1972b : 44).
Cest Francis Gandon (2002 : 150-161) qui a pouss le plus avant cette hypothse.

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Texto ! Textes et Cultures, Vol. XIX, n2 (2014)

LINAIRE. Le changement terminologique accompagne la rponse lnigme pose dans le


premier texte : TAE = ta + te ? .
Le principe du diphone, par une premier ct effet ou dans 1 premier sens, quivaut
carter le principe du monophone comme lment capable dexprimer une portion
quelconque
Mais il ce principe a une seconde signification. Un diphone tablit, entre autres, que,
par sa seule existence prsence devant nos yeux, consacre un ordre. Etant donns [ ]
sparment P + I, on ne peut rien nest dtermin quant la suite IP ou PI. Etant
donn PI, on possde hors de la donne de composition, un lment quil serait
absolument faux de ne pas croire banal ou simplement
Cest en effet
Il est vrai que lon ne trouverait dans aucun manu livre sur les
que la condition
fondamentale de tout mot est de courir sur une
LINAIRE
Dabord : Le 2d sens du [ ], cest que lon ne peut pas constituer
Chronisme des formes
PAE par pa + pe
TRA par ta + ra
CLO par co + lo
ou : PAE par pa + e pe
Cas qui reviennent faire une combinaison anti-chronologiqueique des ou achronique
des formes. Ce nest pas par une amalgame comme pourrait ltre celle dune figure
peinte
Jinsiste sur ce fait, non-seulement parce quil est de 1re importance pour les
anagrammes, mais parce que cela correspond dune manire admissible ce que
(BGE, Ms. fr. 3963/1, fol. 19v, cf. Annexe 2)
Ce second texte apporte une rponse explicitement ngative la question laisse en suspens
dans le texte prcdent : on ne peut pas constituer [...] TRA par ta + ra . Saussure reprend
termes termes les lments des interrogatives du premier texte pour mieux les rcuser.
Lhypothse dun amalgame est rfute, de mme quest rejete lanalogie avec la figure
peinte du texte prcdent ou de la lanterne magique. Le linguiste ne justifie donc pas ici, sur
le plan thorique, les combinaisons hors du temps auxquelles il a recours dans ses dcryptages
anagrammatiques.
Ce texte noppose pas seulement un dmenti catgorique lhypothse dun traitement
linguistique hors du temps lgitim par Saussure. Il est aussi porteur dinnovations
terminologiques capitales. Outre chronisme , visiblement quivalent de successivit ou
de conscutivit , ladjectif linaire apparat. Ce terme dont cest, notre
connaissance, la seule occurrence dans un crit de Saussure est introduit la fin dune
21
phrase marque par ces blancs si caractristiques des manuscrits saussuriens : Il est vrai
que lon ne trouverait dans aucun manu livre sur les
que la condition fondamentale
de tout mot est de courir sur une
. Mais au lieu de la ligne que lon
sattendrait trouver, Saussure suspend sa plume et, aprs un espace, opte pour ladjectif. Le
mot LINAIRE crit en majuscule fait cho la CONSCUTIVIT du texte prcdent
auquel il semble vouloir se substituer. Le geste dcriture troubl dont les blancs gardent la
trace traduirait ce moment de la dcouverte lexicale adquate pour ce principe de central de
toute rflexion quon fera utile sur les mots voqu dans le premier texte.

21 Cf. sur ce point ltude de Claudine Normand (2006 : 79-112).

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Texto ! Textes et Cultures, Vol. XIX, n2 (2014)

De cette criture ttonnante dune pense qui cherche, le terme linaire semble
merger comme une rponse lalternative prcdente : dans le temps ou hors du temps. Le
mot-thme , quelle que soit son tranget, connat la condition fondamentale de tout
mot : il est temporel. Le jeu des impressions acoustiques qui le fonde nadmet pas une
simultanit de type chromatique. Comme dans les Notes Item, lanalogie des signes
acoustiques et visuels est rejete. Lanagramme nest pas une lanterne magique.
4.

Conclusion

Au terme de ce parcours, le concept de linarit apparat plus cohrent dans le cadre de la


pense saussurienne que ses contempteurs ont pu le penser. Les deux objections formules par
Roman Jakobson lobjection phonologique et celle dune contraction entre les anagrammes
et le CLG reposent sur des malentendus dus, pour partie, aux vicissitudes de la transmission
des textes saussuriens, pour une autre, au programme de lecture jakobsonien.
Le principe de linarit connat certes des applications varies dans le droulement des
trois cours de linguistique gnrale devant les tudiants. Langue, chane de la parole, signe,
signifiant revtent successivement un caractre linaire . Lobservation des cahiers
dtudiants rvle que, ds le premier cours, Saussure peroit une linarit dans la parole, qui
explique pourquoi on ne peut prononcer simultanment deux lments, et dans la langue, qui
conditionne les rapports syntaxiques et syntagmatiques. Mais ce nest que dans le dernier
cours quil formule le principe de la linarit du signifiant comme lien entre ces deux
phnomnes : la fois cause de la linarit syntagmatique ( Si nous pouvons dcouper les
mots dans les phrases, cest une consquence de ce principe ) et consquence de la linarit
acoustico-articulatoire de la parole ( Cela dcoule de ce quil est acoustique ).
Les textes manuscrits, quant eux, confirment la centralit du concept de linarit dans
la pense de Ferdinand de Saussure. Tout fonctionnement linguistique affranchi dune
temporalit linaire est, dans ses crits, explicitement rejet. Cest le cas aussi bien de la
comparaison avec la lanterne magique dveloppe dans les Notes Item que de lhypothse
dune moyenne des impressions acoustiques hors du temps , envisage dans les cahiers
danagrammes. Il est significatif, cet gard, que les seules occurrences connues de ladjectif
linaire chez Saussure figure dans un manuscrit consacr cette recherche. Le travail des
anagrammes accompagne la prise de conscience de limportance de la linarit comme
condition fondamentale de tout mot . Non seulement les cahiers danagrammes ne rcusent
pas la linarit du CLG, mais cest dans leur sein que ce principe semble prendre chez
Saussure la place thorique quelle aura dans le troisime cours de linguistique gnrale.

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Texto ! Textes et Cultures, Vol. XIX, n2 (2014)

Annexe 1 : BGE, Ms. fr. 3963/1, fol. 2v

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Texto ! Textes et Cultures, Vol. XIX, n2 (2014)

Annexe 2 : BGE, Ms. fr. 3963/1, fol. 19v

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Texto ! Textes et Cultures, Vol. XIX, n2 (2014)

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