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Andr Durand prsente

Les Chouans
(1829) roman de BALZAC
(420 pages)

pour lequel on trouve un rsum puis un commentaire Bonne lecture !

Rsum
Vers la fin du mois de septembre 1799, un contingent de conscrits bretons avance sur la route de Fougres Mayenne. Il est escort par les soldats du commandant Hulot, chargs de dfendre la rpublique dans une rgion fidle au trne et l'autel. La colonne se fait attaquer par des partisans royalistes, les Chouans. Le ministre de la police, Fouch, espre arrter cette nouvelle insurrection de la Bretagne en capturant son chef. Il s'agit du marquis Alphonse de Montauran, qui a dix-sept ans et est appel le Gars , qui doit tomber dans un pige tendu par l'agent secret Corentin (qui a vingtdeux ans et passe pour le fils naturel de Fouch) et par la belle espionne Marie de Verneuil, fille naturelle du duc de Verneuil, qui a vingt-six ans et est envoye pour sduire et trahir le marquis. leur premire rencontre, le Gars et Marie s'prennent l'un de l'autre. Le rcit, partir de ce moment, fait alterner les tableaux du combat qui oppose les rpublicains aux Chouans et les scnes d'un amour tumultueux entre les deux protagonistes. Ceux-ci triomphent des manoeuvres de Mme du Gua, aventurire royaliste au pass tumultueux, surnomme la grande garce et la jument de Charrette par les Chouans, rivale de Marie, mais se brisent contre le stratagme de Corentin, qui tant amoureux de Marie, lui fait croire que le marquis la trompe. Elle ordonne Hulot de rduire les rebelles, mais, dessille, vient auprs du chef chouan. Leur passion finit tragiquement, peu aprs que les rebelles bretons ont chou prendre d'assaut Fougres. Commentaire Ldition de 1829 : Le roman parut dabord sous le titre Le dernier chouan ou La Bretagne en 1800 , par M. Honor Balzac, l'dition se composant de quatre tomes in-12 dont chacun portait sur la page de titre la mme pigraphe du livre de Judith dans l'Ancien Testament, le texte se divisant en trentedeux chapitres sans titre. Dans lintroduction, Balzac insista longuement sur le sous-dveloppement de la Bretagne. Une de ses meilleures pages est celle o il explique la chouannerie par le paysage breton, expression de modes sculaires de proprit et de travail et creuset de la mentalit paysanne. Il entendait, par une dramaturgie originale, dpasser le simple relev de faits historiques. Pour ne pas heurter des personnages redevenus puissants sous la Restauration et qui auraient pu se reconnatre dans le roman, il attnua et transposa certaines scnes. Si on y trouve une exposition historique la Walter Scott, il sagit, avant tout, dune intrigue damour, et les conversations galantes, les progrs de lamour et ses trahisons occupent une bonne partie du livre qui est plein d'amazones intrpides, de chefs hroques, de coups de feu, de coups de foudre et de coups de sang. On peut trouver l'intrigue cule : l'espionne tombant amoureuse du bel ennemi qu'elle doit arrter, et rciproquement. Mais quel amour, baign par les sombres feux de la mort ! Le jeune marquis de vingt ans aux boucles blondes et au menton Bonaparte, est lui-mme manoeuvr par la dernire matresse de Charette et a t dpch par les princes pour embraser la Bretagne, avec une devise fatale, Persvrer jusqu' la mort, et un sens absolu de la dclaration : Madame, je me demandais quoi sert un bonheur qui va s'enfuir. Le secret de ma tristesse est dans la vivacit de mon plaisir. Mme sil faut bien avouer que ses considrations sur la psychologie fminine ont mal vieilli, il faut reconnatre que le jeune Balzac btissait l l'un des premiers romans fministes. En guise d'hrone, une Parisienne de vingt ans elle aussi, agente de Fouch, en mission dans le bocage pour ramener la tte d'un chef blanc, une Judith la mode romantique, mais pas de celles qui se font des rentes avec un lit de plumes, une pasionaria aux formes pleines, portant le spencer brandebourgs, la repartie haute, et renvoyant les muscadins chez maman tout en donnant des ordres aux vieux briscards rpublicains un brin machos. Je ne sais pas servir l o les belles filles commandent, dclare le vieux Hulot avant de briser son sabre pour donner sa dmission, tandis que la ptroleuse court dj le bocage en robe de bal, une branche de houx dans les cheveux et un poignard de sultane la ceinture. On badine, on rivalise d'pigrammes et de saillies, et pendant ce temps on gorge soixante-cinq soldats bleus enivrs de cidre, sur la paille d'une table, bout portant, un pre qui n'a mme pas trahi, saign comme un porc devant son fils de dix ans, au couteau de chasse, sa tte accroche par les cheveux au chambranle de la porte.
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Dautre part, tandis que Walter Scott s'engluait dans les mdivisteries, Balzac s'empara de l'histoire rcente, et cest ce qui fait lintrt du roman et de la destine tragique des deux hros, la priode quils vivent et la politique dont ils sont les acteurs et peut-tre les jouets tant : 1799, la troisime guerre de Vende dont les cendres sont encore chaudes, surtout la lisire de la Normandie et de la Bretagne, la Rpublique tombe aux mains darrivistes. Bonaparte, devenu Premier consul, guerroie dans toute lEurope et a besoin de soldats (la conscription obligatoire est lune des causes du soulvement). La politique nest plus faite par le peuple de 1789, quincarne le loyal soldat Hulot, mais par des policiers retors excutant les plans secrets dhommes dtat pour lesquels, dailleurs, Balzac ne cache pas son admiration. Il nest pas tendre pour les Chouans, qui apparaissent ds les premires pages, farouches paysans de la lande vtus de peaux de bique dont les poils se confondent avec les mches sales de leurs cheveux, qui parlent le bas-breton, qui sont une horde de gueux faunesques et fantastiques, la mentalit primitive, aussi revches que la chouette, ce chathuant, ce chuin dont ils contrefont le cri sinistre et qui les nomme, qui l'on donne, pour chaque Bleu fusill, une indulgence de plus pour le paradis. Car ils sont dirigs par des aristocrates ambitieux et des curs dmagogues. Et Balzac, qui stait dj document sur la Rvolution et qui, avant dcrire le roman, tait all passer six semaines Fougres pour simprgner des lieux, prit des risques en dressant un monument l'hrosme rpublicain en pleine Restauration et rsurrection des liens du trne et de l'autel, opposant la franche loyaut des officiers bleus les harangues manipulatrices des prtres et les calculs intresss des ci-devant. Ldition de 1841 : Aprs la rvolution de 1830 qui avait mis sur le trne Louis-Philippe, le roi bourgeois, Balzac, qui tait auparavant un jeune libral attir par les ides de Saint-Simon, devint lgitimiste, cdant ainsi son mpris de la plbe et ses ambitions aristocratiques. Une deuxime dition du roman parut en 1834 chez Ch. Vimont sous le titre Les Chouans ou la Bretagne en 1799, par M. de Balzac. Il stait donc attribu une particule, avait rectifi, conformment la vrit historique, l'anne o reprit la guerre civile en Bretagne et, en passant du Dernier Chouan aux Chouans , il avait dplac l'accent de l'individuel vers le collectif. Les deux volumes in-8 de cette dition ne portaient plus d'pigraphe, mais, sur leur page de faux titre, figurait le texte suivant : Oeuvres de M. de Balzac - Romans historiques . Cette nouvelle dition tmoignait ausi d'importants remaniements. Balzac y procda de nombreuses contractions dans le but de rduire l'exubrance du style romantique qu'il avait pratiqu en 1829. Ainsi disparut tout un vocabulaire satanique qui avait servi, d'aprs la recette du roman gothique, dsigner la perfidie de Corentin et de Mme du Gua ; certaine longue rverie nocturne qui ressemblait une envole ossianique fit place une brve notation atmosphrique. La mme volont de simplifier s'appliqua aux dialogues entre Marie de Verneuil et le Gars. Plusieurs de ces changes furent ramens un tiers de leur ancien volume : Balzac non seulement les abrgea, mais il les purgea des nombreux tirets intrieurs au discours, qu'il avait encore prconiss dans l'introduction de 1829. Cette puration du style d'abord assez entortill, hriss de fautes (Balzac dans la prface de l'dition Furne) entrana deux consquences majeures. D'un ct, elle conduisit la recomposition de certaines scnes, comme la description de Fougres ou la rencontre des amoureux dans la maison de GalopeChopine. De l'autre, elle induisit une perception diffrente du caractre de Marie qui, dans l'dition originale, possdait une personnalit excessive, scinde entre l'anglique et le diabolique. L'dition Vimont, tout en prcisant les antcdents de Marie - de protge de Danton elle devient son ancienne pouse - en fait plus nettement une passionne la recherche d'un amour sublime. Il apporta son texte plusieurs modifications pour le rendre plus royaliste. Enfin, il navait plus mnager des personnes qui avaient t vinces par la rvolution, de sorte que l'introduction fut abrge puis supprime dans les ditions ultrieures. Balzac apporta par la suite des modifications l'dition Vimont. Il insra au dbut du roman, sous le titre, une ddicace Thodore Dablin ( Au premier ami le premier ouvrage ) et composa une brve prface qui remplaa l'introduction. Les ttes de chapitres, propres aux tats antrieurs, furent supprimes alors qu'apparurent trois grandes subdivisions introduites par des titres : L'embuscade ; Une ide de Fouch ; Un jour sans lendemain.
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Le texte de1845 : Cette anne-l parut chez Furne le tome XIII de La comdie humaine (Scnes de la vie militaire et Scnes de la vie de campagne) o figuraient Les Chouans ou la Bretagne en 1799 et o Balzac annona Les Vendens qui, au lieu de la guerre des partisans, devait voquer la guerre civile rgulire . Ce texte rvle des amnagements entrepris en vue d'ancrer le roman dans l'difice de La comdie humaine. Ainsi certains chefs authentiques de l'insurrection furent remplacs par des personnages fictifs reparaissants. Balzac semblait si attach actualiser les rfrences de son roman qu'il lui ajouta deux paragraphes finaux : le premier voque Marche--terre vieilli et apais sur le march de Fougres en 1827, anne qui figure sur cette mme page ultime pour indiquer le moment de l'achvement de la premire rdaction (en fait 1829), le deuxime insiste, cette fois explicitement, sur le lien avec L'Envers de l'histoire contemporaine. Les Chouans ont t frachement accueillis par la critique. Malgr quelques avis favorables sur la vrit des caractres et l'originalit des descriptions, la majorit des recenseurs reprochrent Balzac une intrigue embrouille et un style luxuriant. Un tel jugement s'explique dans la mesure o on envisagea le livre comme une illustration peu convaincante du roman historique la Walter Scott. Une lecture attentive des articles parus ce sujet montre cependant que l'aspect globalement ngatif des commentaires voile parfois un tonnement significatif devant les procds indits de la cration balzacienne. Il n'en reste pas moins que le roman s'est mal vendu. Dans l' Avertissement du Gars, texte aujourd'hui repris dans la plupart des ditions, Balzac prsents des considrations dcisives sur la problmatique du sujet crateur, ainsi que sur la mthode d'analyse historique et philosophique qu'il tait en train de mettre en oeuvre. Il ne parlait pas en son nom, mais attribua ce programme un jeune ami pseudonyme, Victor Morillon, qui possdait dj plusieurs des traits du futur Louis Lambert. De nos jours, les paysages bretons et le personnage romanesque de Marie de Verneuil ont suscit l'admiration de Julien Gracq, tandis que les travaux rcurrents sur le roman historique et notamment sur les romans de la Rvolution ramnent rgulirement Les Chouans l'actualit ct de Hugo, de Dumas, de Barbey ou de France. Mais les sociologues s'intressent aussi cette reprsentation mythique d'une paysannerie archaque.

Andr Durand
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