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MYTHE ET HISTOIRE AUX DERNIERS TEMPS DE L'AFRIQUE

ANTIQUE : PROPOS D'UN TEXTE D'IBN KHALDN


Yves Modran
P.U.F. | Revue historique
2001/2 - n 618
pages 315 341

ISSN 0035-3264

Article disponible en ligne l'adresse:

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Pour citer cet article :


Modran Yves, Mythe et histoire aux derniers temps de l'Afrique antique : propos d'un texte d'Ibn Khaldn ,
Revue historique, 2001/2 n 618, p. 315-341. DOI : 10.3917/rhis.012.0315

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Mythe et histoire
aux derniers temps
de lAfrique antique :
propos dun texte dIbn Khaldn

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Dans la frnsie commmorative qui a marqu la dernire


dcennie, un anniversaire est pass compltement inaperu.
lextrme fin du VIIe sicle se produisit pourtant un vnement capital pour lensemble du monde mditerranen, qui aurait assurment
mrit le souvenir des historiens sinon du grand public : la prise de
Carthage par les Arabes en 6981 marqua en effet un tournant dcisif, partir duquel senclencha de manire dfinitive le processus
qui allait faire de la vieille Afrique romaine et chrtienne un
Maghreb arabe et musulman. Pour des raisons qui constitueraient
certainement en elles-mmes un sujet dtude, on sintresse fort peu
aujourdhui en Europe cet vnement, comme dailleurs tout ce
qui est relatif lAfrique du Nord du dernier sicle byzantin et des
premiers sicles arabes. Le contraste nen est que plus saisissant avec
lintrt passionn quont vou cette priode plusieurs gnrations
de savants franais. Depuis les dbuts de lrudition africaniste,
1. La date prcise de lvnement est parfois discute, parce que les sources arabes se contredisent entre elles. Il semble nanmoins, notamment daprs des indications prcises de la Chronique
du Grec Thophane (d. De Boor, Berlin, 1883, p. 370 = trad. C. Mango, Oxford, Clarendon
Press, 1997, p. 516), que la ville, aprs avoir t perdue en 697, fut reconquise quelques mois par
les Byzantins, avant une chute dfinitive en 698 (voir encore sur ces vnements Charles Diehl,
LAfrique byzantine, Paris, 1896, p. 583-585). Ltude prcise de la conqute arabe de lAfrique
byzantine reste faire, partir dun inventaire exhaustif et dune tude critique des sources, sur le
modle donn nagure par H. Slim pour le premier raid (en 647-648) sur la Byzacne (dans
Roger Gury, Ccile Morrisson, Hdi Slim, Recherches archologiques franco-tunisiennes Rougga, III. Le
trsor de monnaies dor byzantines, cole franaise de Rome, Palais Farnse, 1982, p. 76-94).
Revue historique, CCCIII/2

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aprs la prise dAlger en 1830, jusque dans les annes 19602, la liste
est longue en effet des historiens qui, non sans arrire-penses plus
ou moins conscientes quant lvolution de lAlgrie coloniale de
leur temps3, voulurent comprendre et tentrent dexpliquer ce quil
tait commun dappeler l chec de Rome en Afrique .
cette variante rgionale du Gibbons problem, la rponse propose fut souvent linsuffisance de la romanisation des populations
indignes : le Berbre, dfini comme un ternel Jugurtha 4, surtout lorsquil tait montagnard, naurait jamais t vraiment pntr
par la civilisation latine, et au soir de lempire dOccident, il aurait
retrouv une agressivit qui finit par ruiner luvre romaine, prparant ainsi la victoire arabe. Mais cette thse trs gnrale senrichit
trs tt dune seconde explication, propre lAntiquit tardive, qui
saffirma avec dautant plus de facilit quelle offrait un remarquable
paralllisme avec les vnements europens de la mme poque : la
thorie des migrations noberbres. Formule pour la premire fois
en 1862 par un militaire rudit, en garnison en Algrie, Henri
Tauxier5, cette thorie na dabord connu quun succs limit.
Adopte seulement par deux figures marquantes de lrudition du
dbut du XX e sicle, le P. Mesnage et lhistorien juif Nahum
Schloutz6, elle ne suscita que lindiffrence des premiers grands historiens universitaires de lAfrique antique ou mdivale, comme
S. Gsell, Ch. Diehl et G. Marais7. Presque oublie aprs eux, elle
ne resurgit, sous une forme infiniment plus brillante, qu la fin des
2. Citons titre dexemples parmi une longue liste, le vieux livre de Dureau de La Malle,
Recherches sur la partie de lAfrique septentrionale connue sous le nom de Rgence dAlger et sur ladministration et
la colonisation de ce pays lpoque romaine, Paris, 1835, larticle de Christian Courtois, De Rome
lIslam, Revue africaine, t. 86, 1942, p. 24-55, et plus prs de nous un fameux article de CharlesEmmanuel Dufourcq dans cette mme revue : Berbrie et Ibrie mdivales : un problme de
rupture, Revue historique, CCXL, 1968, p. 293-324.
3. De mme que les succs de Rome au Haut-Empire pouvaient, croyait-on, servir de
modle lexprience franaise, les causes de ce quon appelait son chec devaient livrer des
enseignements sur ce quil ne fallait pas faire.
4. Lexpression, forge par Jean Amrouche (Lternel Jugurtha. Propositions sur le gnie africain, LArche, XII, 1946, p. 58-70) fut reprise et popularise par Christian Courtois (Les Vandales et
lAfrique, Paris, AMG, 1955) qui, par une formule devenue clbre, exprima le mieux aussi la thse
ici rsume : [En Afrique] la civilisation romaine stait rpandue la manire des eaux. Elle
avait envahi les plaines sans recouvrir les montagnes (ibid., p. 113).
5. Henri Tauxier, tudes sur les migrations des tribus berbres avant lislamisme, Revue africaine, t. 6, 1862, p. 353-363 et p. 441-461, et t. 7, 1863, p. 24-35. Nous consacrons une longue
tude aux uvres de Tauxier et aux origines de sa thorie dans la thse cite infra, n. 15.
6. J. Mesnage, Le christianisme en Afrique. Dclin et extinction, Alger-Paris, 1915 ; Nahum
Schloutz, Judo-Hellnes et Judo-Berbres. Recherches sur les origines des Juifs et du judasme en Afrique,
Paris, 1909.
7. Voir les grandes synthses de ces savants : Stphane Gsell, Histoire ancienne de lAfrique du
Nord, notamment les tomes 1 (Paris, 1913) et V (Paris, 1927) ; Charles Diehl, LAfrique byzantine,
Paris, Ernest Leroux, 1896 ; Georges Marais, La Berbrie musulmane et lOrient au Moyen ge, Paris,
Aubier, 1946.

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1 / Il y aurait eu partir du IVe sicle, et de manire continue jusquau milieu du Moyen ge, un lent mouvement dest en ouest
de tribus berbres sahariennes, parties des dserts libyo-gyptiens
pour aboutir, avant mme la conqute arabe, dans lAurs et
lAlgrie centrale. Un exemple sr illustrerait ce mouvement,
celui de la grande confdration tribale des Laguatan ou Lawta13,
dont on a pu proposer une carte prcise des dplacements (fig. 1).
2 / Ces tribus, surtout cause de leur origine et de leur mode de
vie, le nomadisme chamelier, seraient nettement diffrentes des
groupes berbres connus des Romains au Haut-Empire et tablis
dans la Tunisie ou lAlgrie actuelles. Ce seraient donc des Noberbres, opposer aux anciens indignes qui seraient les Paloberbres.
8. mile-Flix Gautier, Les sicles obscurs du Maghreb, Paris, Payot, 1927. Louvrage fut
ensuite, jusquaux annes 1960, souvent rdit, y compris en dition de poche, sous le titre Le
pass de lAfrique du Nord. Les sicles obscurs.
9. William Marais, compte rendu du livre de Gautier, Revue critique dhistoire et de littrature,
1929, p. 255-270.
10. Marcel Simon, Le judasme berbre dans lAfrique ancienne, article de 1946 repris dans
Recherches dhistoire judo-chrtienne, Paris, 1962, p. 30-87 ; Christian Courtois, Les Vandales..., op. cit.
11. Gabriel Camps, Berbres. Aux marges de lhistoire, Toulouse, ditions des Hesprides, 1980,
surtout p. 124-125 ; David J. Mattingly, The Laguatan, a Libyan Tribal Confederation in Late
Roman Empire, Libyan Studies, 1983, p. 96-108.
12. Cf. Maurice Euzennat, Les troubles de Maurtanie, CRAI, 1984, p. 372-391, avec les
complments de Franois Chamoux, p. 392.
13. Le premier nom est donn par le pote Corippus dans sa Johannide (compose au dbut
des annes 550), le second par les sources arabes. Il sagit du mme groupe tribal, comme la en
particulier montr Johannes Partsch dans son introduction ldition MGH de la Johannide (Berlin,
1879, p. XII ).

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annes 1920, au cur dun fameux livre dmile-Flix Gautier, Les


sicles obscurs du Maghreb8. Mais, indissociable ds lors de luvre de
ce savant, dont on a peine aujourdhui imaginer linfluence quil
exera en son temps sur lrudition africaniste, elle en partagea
dsormais le succs. Malgr les critiques isoles de quelques chercheurs comme W. Marais9, qui semblaient cependant plus la
contester dans le dtail que la condamner sur le fond, la thorie
russit ainsi sduire aprs 1945 des savants aussi divers que
M. Simon et Chr. Courtois10, ou plus rcemment, sous une forme
rnove, G. Camps et D. Mattingly11. Profitant largement de labsence de recherches nouvelles, elle est mme devenue aujourdhui
un modle explicatif majeur de lhistoire de lAfrique dans lAntiquit tardive, voire au Haut-Empire, puisquelle a t invoque
aussi pour un essai de rinterprtation des rvoltes berbres de
Maurtanie aux IIe et IIIe sicles12.
Trois affirmations dfinissent ce modle dans sa forme actuelle :

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Fig. 1. La migration des Laguatan/Lawta dans lAntiquit tardive selon D. J. Mattingly


(reproduction simplifie de la carte donne dans Lybian Studies, 14, 1983, p. 102)

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Reprendre tous les problmes poss par ce schma trs ambitieux


dpasserait videmment les limites dun simple article15. Notre objectif ne sera donc pas ici de discuter chacune des trois affirmations
nonces auparavant, mais seulement, dans une perspective qui se
voudra autant mthodologique quhistorique, dexaminer un type de
sources, et une manire dinterprter ce type de sources, qui sont
lorigine mme de la thorie et nont cess dtre rpts pour la justifier. Le grand paradoxe de la thorie des migrations repose en effet
sur lextraordinaire fragilit de ses fondements documentaires. Aucun
texte grec ou latin ne comporte la moindre allusion ce prtendu
mouvement incessant et massif des tribus de lactuelle Libye vers la
Tunisie et lAlgrie entre le IVe et le VIIe sicle, et la recherche archologique dans ces deux derniers pays na jamais livr jusquici
dvidences qui en offrent un commencement de preuve. Du premier
article de Tauxier en 1862 au mmoire de D. J. Mattingly en 1983,
en dehors de considrations gnrales dpourvues de repres chronologiques prcis sur lexpansion de llevage du dromadaire ou la
diversit des dialectes berbres16, tout repose en fait sur une srie de
14. David J. Mattingly, trs attach au premier aspect (le mouvement migratoire), est en
revanche beaucoup plus nuanc et prudent sur les deux autres points de la thorie. Cf. son rcent
ouvrage, Tripolitania, Londres, Batsford, 1995.
15. Ltude critique de cette thorie a fait lobjet dune grande partie dun livre paratre
prochainement (Yves Modran, Les Maures et lAfrique romaine, IVe- VIIe sicle, BEFAR, Rome) dans
laquelle une enqute spcifique consacre lhistoire des tribus berbres du IVe au VIIe sicle,
jamais mene jusqu prsent, permet de remettre en cause lexistence dune grande migration
dest en ouest dans lAntiquit tardive. Si on peut retrouver indiscutablement des traces
dimportants et durables mouvements vers louest de certaines tribus libyennes, cest seulement
partir de la fin du VIIe sicle, partir de la conqute arabe, et en grande partie cause de celle-ci,
parce que ces tribus, les premires rencontres par les Arabes, furent les premires converties et
quelles jourent un rle dcisif dans la deuxime phase des oprations militaires de la conqute.
Mais auparavant, et en particulier dans le cas de la fameuse Confdration des Laguatan, tous les
documents dmontrent au contraire labsence totale dune grande migration. Ce groupe tait certes loin dtre stable, et il effectua mme dimportants dplacements au Bas-Empire, de lintrieur
du dsert libyen vers les plaines et plateaux cultivs de Tripolitaine et de Cyrnaque ; mais, sauf
un moment prcis, dans les annes 543-548, il nexiste, jusqu la conqute musulmane, aucun
indice probant de sa pntration dans la Tunisie ou lAlgrie actuelles. Les sources grecques
comme les textes arabes montrent de manire vidente que les Lawta, au VII e sicle, circulaient
toujours entre Cyrnaque et Tripolitaine, la premire rgion tant dsormais largement sous leur
contrle.
16. Cf. sur ces questions le livre de Gabriel Camps cit supra, n. 11, et nos analyses dans
louvrage annonc la note prcdente.

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3 / Enfin, cette migration noberbre aurait, ds le VIe sicle gravement perturb lconomie de lAfrique romaine ; elle aurait
aussi dromanis les populations dune partie de ses territoires,
et ruin ainsi les fondements du pouvoir byzantin. Bref, elle
aurait largement facilit la victoire arabe, lislamisation et
larabisation14.

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Fig. 2. La migration des Berbres selon le mythe dorigine


rapport par Ibn }aldn et Ibn Abd al-Barr

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la base puis au cur de tous les raisonnements, apparat ainsi


dabord une rfrence au Kitb al-Ibar dIbn Vvaldn 17, clbre
savant arabe de la fin du XIVe sicle, toujours lu dans la traduction
donne par le baron Mac Guckin de Slane au dbut du SecondEmpire18 (Ibn Khaldoun, Histoire des Berbres, t. 1, p. 181-182). voqu
et tout de suite interprt, sans tre intgralement cit, par Gautier et
Courtois, ce texte a t plus franchement plac par D. J. Mattingly
au centre de son analyse des mouvements de la grande confdration
berbre des Laguatan19. Certes, remarque dabord le savant britannique, il est dommage quil nexiste aucune histoire berbre crite
de la migration des Laguatan entre le III e et le VIIIe sicle, car au temps
o Ibn Vvaldn crivit son uvre, le processus de transmission orale
de la tradition avait compliqu dj beaucoup le rcit en y introduisant des gnalogies mythiques servant dexplication . La remarque
simpose en effet car le passage qui va tre comment sinsre dans
une partie de luvre dIbn Vvaldn consacre aux origines gnalogiques des Berbres. Mais, corrige alors D. J. Mattingly, lobstacle
nest quapparent car si peu ralistes que soient ces gnalogies,
elles sont solides sur un point, qui est que les Berbres venaient de
lest, et quune migration vers louest fut un thme essentiel de leur
histoire orale (voir De Slane, t. 1, p. 176-182) . Et plus prcisment,
affirme-t-il, une des sources cites par Ibn Vvaldn, Abu Omer Ibn
Abd el Berr, traite spcifiquement des origines des tribus Louata et
tablit que ces gens vinrent dgypte et se dplacrent travers le
dsert au sud de la Cyrnaque. Une de leurs branches stablit en
Tripolitaine, et une autre, les Nefza, dans un autre territoire, probablement lactuel Nefzaoua en Tunisie mridionale. Par la suite, la
tribu atteignit Kairouan et dautres terres au-del (The tribe eventually
reached Kairouan and beyond) . Ainsi existerait bien, conclut Mattingly,
17. Ibn Vvaldn (1332-1406), n Tunis, exera de multiples responsabilits politiques et
administratives au service des diffrents tats maghrbins de son poque, avant de rdiger son
Livre des exemples (ou des enseignements ), dont les parties les plus connues sont lintroduction
(al.Mukaddima, terme quon traduit souvent par Prolgomnes) et les livres VI et VII, consacrs
lhistoire des Berbres. Cf. sur lauteur la notice de M. Talbi dans Encyclopdie de lIslam, 2e d.
(dsormais abrge EI 2), t. III, Leyde-Paris, 1971, p. 849-855.
18. Ibn Khaldoun (sic), Histoire des Berbres, 4 vol., Paris, 1852-1856, rd. Paul Casanova,
Paris, 1925-1969.
19. Article cit supra, n. 11. Le raisonnement est repris et rsum dans la trs belle synthse
dans laquelle ce savant a livr les rsultats de plus dune dcennie de recherches historiques et
archologiques sur la Libye antique : David J. Mattingly, op. cit., n. 14, notamment p. 173-180.

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textes arabes mdivaux dont la nature mythique nest pas conteste,


mais auxquels chacun sest efforc dappliquer une critique positiviste qui est lobjet mme de notre rflexion.

Yves Modran

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ce quil faut appeler an historical evidence lappui de la thorie des


migrations des Laguatan dans lAntiquit tardive20.
Quen est-il en ralit ? Le texte voqu ntant, cette fois non
plus, pas cit intgralement, la premire obligation qui simpose
nous est de le reproduire exactement, en reprenant dabord, pour
viter toute contestation, la traduction de De Slane utilise par Mattingly et ses prdcesseurs : Ab Umar Ibn Abd al-Barr dit dans son
ouvrage intitul Classification des gnalogies : Une grande diversit dopinion existe au sujet des origines berbres ; mais la plus probable est celle qui prsente ce peuple comme les enfants de Cobt, fils de Cham. Quand Cobt se fut tabli en gypte, ses fils en sortirent pour aller vers le Maghreb, et ils prirent pour
habitation le territoire qui stend depuis la frontire de lgypte jusqu locan
Vert [lAtlantique] et la mer de lAndalousie, en passant derrire Barca [la
Cyrnaque], et en se prolongeant jusqu la limite du grand dsert. De ce
ct, ils se trouvrent dans le voisinage immdiat des peuples ngres. Une de leurs
familles, les Luwta, occupa le territoire de Tripoli ; et une autre, les Nafza,
stablit auprs de cette ville.
De l, ils savancrent jusqu Kairouan, et passrent en avant jusqu ce
quils parvinrent Tahert, Tanger, Sidjilmassa et au Sous el Acsa. Ces
populations taient des Qanhvja, des Ketma, des Dokkala, branche des Ouerglaoua, des Fetouaka, branche des Heskra, et des Meztaoua. 21
Indiscutablement, il est bien question ici dune migration berbre,
dont les fameux Lawta auraient t des acteurs notables. Mais il faut
beaucoup daudace pour assimiler un tel texte un tmoignage historique. Situ, comme Mattingly le note en passant, au milieu dun
long dveloppement gnalogique22, lextrait noffre en fait quune
des innombrables versions du mythe dorigine du peuple berbre tel
quil figure chez un nombre considrable dhistoriens, de gographes,
de gnalogistes ou dencyclopdistes arabes. Ibn Vvaldn recopie
seulement dans ce passage un clbre gnalogiste arabe dEspagne,
Ibn Abd al-Barr23, qui vivait au XIe sicle. Nous avons conserv de ce
dernier un ouvrage au titre diffrent24, qui comporte cependant un
20. David J. Mattingly, The Laguatan..., Libyan Studies, 14, 1983, p. 102.
21. Ibn Khaldoun (sic), Histoire des Berbres, trad. Mac Guckin de Slane (1852-1856), nouv.
d. par Paul Casanova, t. 1, Paris, 1925, p. 181-182.
22. Ds le dbut du chapitre, consacr aux thses des hommes verss dans la science des
gnalogies (p. 168 de ldition cite), Ibn Vvaldn juxtapose les thories les plus diverses sur les
origines berbres, avant ensuite den dnoncer lui-mme la fausset... (ibid., p. 182).
23. Ab Umar Ibn Abd al-Barr, n Cordoue en 978 et mort en 1070, fut un des grands traditionnistes de lEspagne musulmane. Il composa une importante srie douvrages : outre le ou les
trait(s) de gnalogie cit(s) ici, les plus notables sont un recueil de biographies de Compagnons du
Prophte et un manuel de droit mlikite. Voir Charles Pellat dans EI 2, t. 3, 1971, p. 695-696.
24. Une traduction franaise de ce trait sous le titre Le dessein et le projet de faire connatre les origines des races arabes et trangres a t donne par Abdallah Mahdjoub dans la Revue africaine, 99,
1955, p. 71-112, et 101, 1957, p. 45-84.

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texte trs proche de celui cit par Ibn Vvaldn. Lauteur localise les
Lawta plus prcisment en Tripolitaine, entre Ajdbiya et Sabratha,
situe prs de Tripoli et Waddan deux tribus supplmentaires, les
Hawwra et les Muzta, et remplace les Nefza par les Nafsa. La suite
est identique, mais sous une forme encore plus confuse25. Dans les
deux traits, sa perspective est fondamentalement la mme : on
dcouvre un tableau complet, et peu critique, des diffrents modles
gnalogiques alors enseigns sur les Berbres, comme le montre
dailleurs bien le dbut du paragraphe cit par Ibn Vvaldn : Une
grande diversit dopinion existe au sujet des origines berbres. Mais
la plus probable est celle qui reprsente ce peuple comme les enfants
de Cobt, ou Kibt, fils de Cham... En fait, comme ce choix
lindique, Ibn Abd al-Barr se souciait surtout lpoque, linstar de
son collgue beaucoup plus clbre Ibn azm 26, de rejeter les prtentions de certaines tribus berbres dEspagne une origine arabe, en
les coupant totalement de la descendance de Sem27.
Tout en tant conscients de ce contexte, Mattingly et tous les
savants modernes qui lont prcd ont cependant estim quil ny
avait pas, dans le texte, quun mythe et une chronologie biblicocoraniques. Si peu ralistes que soient ces gnalogies, dit lhistorien britannique, elles sont solides sur un point, la migration. Et
nous avons vu quil nhsite pas alors parler de tradition orale (process of verbal transmission) et de tmoignage historique (historical evidence)
applicables lAntiquit tardive. Son raisonnement et sa mthode se
reconstituent aisment : partant du fait que le texte donne des noms
de tribus connues au Moyen ge, Mattingly sestime fond y distinguer deux parties, lune purement mythique, lautre historique,
issue de traditions orales.
Or, cette dmarche nest pas nouvelle. Elle tait mme trs
rpandue il y a un sicle, et relve, pourrait-on dire, dun positi25. Parmi les Berbres, on compte les Luwta dans le territoire dAjdbiya et de Sabratha, les Muzta qui
sinstallrent dans le territoire de Waddan, les Hawwra qui se fixrent dans la rgion de Tripoli : un groupe, les
Nafsa stablit louest de Tripoli : par la suite, ces Nafsa prirent des routes diffrentes pour aller Kairouan et
aux pays qui sont au-del de cette ville ; parmi eux, les Qarqachna (? ?) et autres tribus ; ils se rendirent
Tahart, Tanger et Sijilmsa. On compte aussi parmi la postrit de Barbar les Kutma et les Qanhvja (trad.
Mahdjoub, Revue africaine, t. 101, 1957, p. 47). Le traducteur interprte le texte en crivant ces
Nafsa, mais ses notes montrent que le texte arabe comporte seulement en fait une srie de pronoms personnels comme dans la citation dIbn Vvaldn (cf. infra, n. 29).
26. Ibn azm, n Cordoue en 994 et mort en 1064, est le plus clbre des gnalogistes
arabes dEspagne, mais il a laiss aussi une volumineuse uvre de pote, de juriste, dhistorien, de
philosophe et de thologien. Son trait gnalogique, le Kitb j amharat ansb al-arab (d. LviProvenal, Le Caire, 1948), tait considr par Ibn Vvaldn comme louvrage le plus sr en la
matire. Sur lauteur, voir la notice de R. Arnaldez, dans EI2 , t. 3, 1971, p. 813-822.
27. Sur ces polmiques, voir larticle de Maya Shatzmiller, Le mythe dorigine berbre.
Aspects historiographiques et sociaux, Revue de lOccident musulman et de la Mditerrane, 35, 1983, 1,
p. 145-156.

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Mythe et histoire aux derniers temps de lAfrique antique

Yves Modran

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visme ltat brut. Tauxier, pour le mme texte, lavait exprime


dune manire parfaite : dfaut des Arabes, la science moderne
a le droit de reconnatre lerreur et de scinder hardiment ces
pseudo-traditions en deux parts, savoir la partie antique, dont nous
navons pas tenir compte ici puisquelle se rapporte au peuplement primitif de lAfrique, et la partie moderne, celle qui se rapporte au temps des Romains, et que nous allons maintenant tudier
part... 28 Tout tait dj dit, ou plutt postul, comme chez tous
les successeurs de Tauxier. Car comment ne pas parler de postulat
devant une dmarche qui consiste mettre sur un texte une conclusion caractre critique sans lavoir fait prcder dune vritable
tude critique ? Quel savant oserait, sil avait commenter un texte
mythique grec ou romain, procder ainsi ? Toute une srie de prcautions mthodologiques apparatraient alors dune ncessit vidente, commencer par une vrification des traductions, une tude
du contexte, des sources, de la structure du rcit, et aussi de sa fonction en tant que mythe. Mais on a ici limpression que, comme souvent dans lhistoriographie europenne de lAfrique du Nord, face
un texte arabe tout cela deviendrait superflu : larchologue ou
lantiquaire semble se prcipiter sur les bouts de phrase qui viendront tayer son propos, en ngligeant toutes les rgles quil se fait
fort dappliquer lorsquil analyse un mur romain ou un pome grec.
Que cette attitude soit le reflet dune abdication devant les difficults dune discipline mconnue, ou quelle traduise un prsuppos
idologique, rien bien videmment ne justifie une telle dsinvolture
vis--vis de la mthode critique, dautant plus que si lon revient
celle-ci, il est ais de voir combien tout ce qui a pu tre crit savre
alors dune incroyable fragilit.
Commenons, en loccurrence, par la traduction et lanalyse de
la construction du texte dIbn Vvaldn. D. J. Mattingly et ses prdcesseurs taient surtout intresss par la mention dun mouvement
vers Kairouan et au-del . Si les Lawta staient arrts en Tripolitaine, le texte navait en effet plus grand intrt, puisque la tribu
menaait dj au IVe sicle les cits de cette rgion 29. Do limportance de lexpression Ils savancrent, relie, sur la seule foi de la traduction De Slane, aux noms des Lawta et des Nafza. Malheureuse28. Henri Tauxier, Une migration arabe en Afrique un sicle aprs Jsus-Christ, Revue africaine, 24, 1880, p. 377-378 [Le titre tmoigne de lvolution de la pense de Tauxier sur la migration des Lawta...].
29. On peut considrer en effet que les Austuriani, qui selon Ammien Marcellin (Histoire,
XXVIII, 6) attaqurent la Tripolitaine au moins trois reprises entre 363 et 367, taient une fraction ou une tribu jumelle des Laguatan (cf. sur cette association Corippus, Johannide, II, 87-97 et
109-112).

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ment, ce pronom ils traduit en franais un pronom personnel arabe


fort imprcis, qui ne se rapporte pas ncessairement lantcdent
immdiat30. Et en loccurrence, il suffit de regarder la suite du texte
pour comprendre mme quune telle lecture serait absurde : Ils
savancrent... Ces populations taient des Qanhvja , etc. : le pronom ils en question sapplique vraisemblablement au sujet du dbut
du texte arabe, les Berbres en gnral, les petits-fils de Cham. Le
texte raconte la migration du peuple berbre dans son ensemble.
Un groupe sest arrt en route, les Lawta ; les autres ont continu,
et leur nom est aussitt donn. Il faut dailleurs remarquer la gne
manifeste que devait ressentir lhistorien britannique devant ce passage. On note en effet quil crit, pour en citer la fin : The tribe
eventually reached Kairouan and beyond. La formule est imprcise,
mais ncessaire : en effet, suivre son interprtation du pronom
personnel ils, il aurait fallu, en fonction de la lettre du texte arabe,
admettre ds lAntiquit une prsence des Lawta jusquau Maroc
(Tanger) et mme au sud marocain (Sidjilmassa et le Sous el Acsa),
ce qui, mme pour les plus enthousiastes partisans de la thorie des
migrations, parat quelque peu excessif...
Cette simple relecture littraire du texte suffirait, on le constate,
ruiner la signification quon lui a prte dans le cas des fameux
Lawta. Mais il y a bien plus dire sur la mthode employe. Cest
en effet le principe mme du dcoupage en une partie mythique et
une partie historique quil faut radicalement remettre en question.
Car le rcit prsente en lui-mme une cohrence et une fonctionnalit parfaites, o on ne voit aucune rupture. Du dbut la fin, le but
du mythe est dexpliquer lorigine de lensemble des Berbres, et pas
seulement au sens gnalogique. Ses dtails ethnographiques et gographiques montrent quil entend aussi expliquer lorigine de leur
fragmentation tribale, et celle de leur miettement territorial sur le
Maghreb. Partant du peuple dans sa globalit, il dcrit donc par un
schma migratoire une succession darrts, dans lequel les Lawta ne
sont quun lment parmi dautres. La meilleure preuve en est
dailleurs quil sachve avec une liste de tribus effectivement marocaines, et qui nont aucun rapport avec les Lawta : les Ketama
(Kutma) cits ici sont vraisemblablement ceux connus au Moyen
ge au sud de Tanger ; les Dokkala taient la mme poque instal30. Voir le texte arabe, Kitb al-Ibar, liv. VI, dition de Beyrouth, Dr al-Kitb al-Lubnni,
t. XI, 1981, p. 188-189. Dj Abdallah Mahdjoub, dans sa traduction du trait conserv dIbn

Abd al-Barr (supra, n. 24), avait constat cette difficult en notant : Lemploi ritr de pronoms
personnels dans ce passage rend le texte assez obscur. Aprs avoir revu le texte, un collgue arabisant nous a confirm que le lien du pronom avec un antcdent valeur plus large et situ plus
en arrire tait parfaitement possible, et quen loccurrence il simposait vraisemblablement ici.

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Mythe et histoire aux derniers temps de lAfrique antique

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ls au nord-ouest de Marrakech ; les Fetouaka et les Meztaoua vivaient


au sud-est de cette ville. Quant aux derniers, les clbres Qanhvja,
ils formaient au dbut de lislam la plus grande tribu du Sud marocain, celle do sortirent au XIIe sicle les Almoravides31. Leur mention suffirait seule ruiner les raisonnements voqus prcdemment, puisquils sont toujours dfinis par Ibn Vvaldn, et quasiment
tous les auteurs arabes, comme un lment minent des Berbres du
groupe Brans, cest--dire dans la classification de G. Camps implicitement admise par D. Mattingly des Paloberbres32, donc thoriquement des gens non issus du dsert libyen...
Reste quand mme, pourrait-on objecter, lide mme de migration, et la mention qui lui est associe de peuples historiquement
attests dans lAntiquit tardive, comme les Lawta/Laguatan.
dfaut de justifier une coupure, ne serait-il pas alors possible de
retrouver au moins un fond de tradition orale tardoantique
(comme lcrit Mattingly), non pas isole, mais noye dans le mythe
et cache par lui ? Cette ide est certainement la base de beaucoup des exploitations modernes qui ont t faites du texte dIbn
Vvaldn. Malheureusement, ladmettre reviendrait en fait oublier
compltement les sources littraires du modle de rcit que nous ont
transmis les Arabes. Car ce nest pas seulement la rfrence Cham
quils ont emprunte aux juifs et aux chrtiens, mais toute la construction du mythe, comme un abondant corpus de textes grecs et
romains le dmontre amplement. Ainsi, dabord Flavius Josphe au
er
I sicle : glosant sur le fameux chapitre X de la Gense, lhistorien
juif ajoute des prcisions gographiques indites au sort des fils et
petits-fils de Cham. Put, dans le nom duquel on retrouvait jusque-l,
semble-t-il, les pays du sud de lgypte (Pount), devient chez lui un
Africain de lOuest : Put fonda la Libye et nomma les habitants daprs lui
Putiens ; il y a aussi un fleuve en Maurtanie qui porte ce nom... De mme,
Kush eut parmi ses enfants Havila qui donna son nom aux Havilens, les
Gtules daujourdhui. Quant la descendance de Misram lgyptien,
elle ne tarda pas non plus soccuper de lAfrique, jusque-l
appele Putie : ce pays a chang de nom : celui quil a aujourdhui vient dun
des fils de Misram, Lahab (Libys)33. Certains de ces dtails rsultent
manifestement des rapprochements onomastiques hasardeux chers
aux savants grecs de lpoque hellnistique : on connaissait ainsi
31. Pour lidentification et la localisation de ces diffrentes tribus, cf. Ibn Vvaldn, trad. De
Slane, t. 2, p. 116-121, et lessai de cartographie des tribus daprs cet auteur donn par G. Marais, Les Arabes en Berbrie du XIe au XIVe sicle, Paris, 1913, carte in fine.
32. Sur cette quivalence Brans/Paloberbres, voir G. Camps, Brans, dans Encyclopdie
berbre, t. XI, Aix, 1992, Edisud, p. 1609-1610.
33. Flavius Josphe, Antiquits juives, I, 132-134 (d. E. Nodet, t. 1, Paris, Cerf, 1990, p. 22).

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effectivement au Maroc un fleuve Fut, loued Tensift actuel, proche


de Marrakech, cit par Pline lAncien34, et dont le nom a donc servi
clairer le destin du plus obscur des fils de Cham. De mme, alors
que la Gense ne disait rien de Lehab, une vague ressemblance phonologique a conduit un prdcesseur de Josphe en faire lponyme de la Libya, cest--dire pour un Grec de ce temps lAfrique
tout entire. Peut-tre, mais la logique du rapprochement nous
chappe un peu ici, proposa-t-on aussi sur le mme principe dunir
Hvila (Havila dans la Gense) aux Gtules, le grand peuple berbre
des confins sahariens, dj cit vers 100 avant J.-C. par Artmidore
dphse, et plus tard longuement voqu par Salluste35. Certes,
Josphe nassocie pas encore explicitement un rcit de migration
ces gloses tymologico-gographiques, mais lide est nanmoins
implicite puisque lhistorien juif savait, comme lenseignait la Bible,
que le pays primitif de No et de ses fils tait le Proche-Orient, et
elle est presque vidente lorsquil fait dun des fils de Misram lponyme de la Libya.
Aprs Flavius Josphe, tant chez les savants juifs36 que chrtiens,
le besoin dexpliquer la diversit des peuples et de leurs langues
conduisit des spculations beaucoup plus labores, dont laboutissement, aprs peut-tre luvre de Jules Africain, fut vers 235 la
Chronique de saint Hippolyte. Si loriginal de ce texte est perdu, nous
le connaissons nanmoins assez bien par des fragments grecs et une
version armnienne, et surtout par une srie de traductions latines
dont la plus complte est le Liber Generationis I, rdig dans la
deuxime moiti du IVe sicle 37. Or, ce nest plus seulement lorigine
des grandes subdivisions de lAfrique qui est dsormais explique
dans ces crits, mais clairement aussi celle des tribus indignes :
[Parmi] les fils de Cham, [on compte] Chus, de qui sont ns les thiopiens,
Mestraim de qui sont ns les gyptiens, Fud, de qui sont ns les Troglodites,
Chanaan, de qui sont ns les Africains et les Phniciens... LHabitat de ces
enfants de Cham stend de Rinocuris (en gypte) Gadira (Gads) vers le
midi. Et de ceux-ci naquirent les peuples suivants : les thiopiens, les Troglodi34. Pline lAncien, V, 13 (d. Jehan Desanges, CUF, Paris, Les Belles Lettres, 1980) : Indigenae
tamen tradunt... mox amnem, quem vocant Fut...
35. Artmidore dphse (vers 100 av. J.-C.), cit par Stphane de Byzance, Ethnika, d.
Meineke, p. 195 ; Salluste, Guerre de Jugurtha, XVIII, 1, et LXXX, 1 : cf. larticle de Jehan Desanges, Gtules, dans Encyclopdie berbre, t. 20, 1998, p. 3063-3065.
36. Pour les juifs, cf. notamment le Targum neofiti et le Targum du pseudo-Jonathan ben Uziel,
textes du Haut-Empire, qui situent dans la descendance de Cham les Libyens et Zingens, fils de Mauritanos, et associent les Libyens et les Maures Put (cf. d. Nodet de Flavius Josphe cite supra, n. 33,
t. II, trad., p. 33, n. 8).
37. Cf. dsormais sur ces textes, Herv Inglebert, Les Romains chrtiens et lhistoire de Rome,
Paris, 1995, p. 63-67, 191-195, et 599-604.

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Mythe et histoire aux derniers temps de lAfrique antique

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tes..., les gyptiens, les Phniciens, les Libyens, les Marmarides, les Maures, les
Numides, les Macrones, les Nasamons. Ils possdent les terres de lgypte jusqu lOcan. Voici les noms de leurs provinces : lgypte, lthiopie..., la Libye
qui stend jusqu Cyrne, la Marmaride, les Syrtes, qui ont ces peuples : les
Nasamons, les Maces, les Tautamens (?), la Libye qui stend de Leptis la
petite Syrte, la Numidie, la Massylie (?), la Maurtanie38...
Ds le III e sicle, la filiation entre Cham et les grandes tribus berbres chre aux auteurs arabes tait ainsi nonce ; dj aussi on
supposait implicitement une migration depuis lOrient (le pays de
Chanaan), et un miettage tribal de lgypte locan Atlantique ; et
dj encore on sefforait de rendre le mythe fonctionnel, en
lillustrant de dtails gographiques prcis, par exemple propos des
Nasamons, une des grandes tribus berbres de lAntiquit, dont tait
mentionne avec exactitude la position dans la Syrte. Autant de
similitudes ne peuvent tre fortuites, dautant quentre le temps
dHippolyte et celui de la conqute arabe une longue chane de
transmission a contribu la survie et la diffusion du mythe. Il a
t, en effet, sans cesse recopi partir du III e sicle et, en particulier
en Orient, jusquau Moyen ge. Parmi une abondante srie, rappelons simplement ici la version dun auteur trs tardif (VII e sicle ?),
Anastase le Sinate, ou le pseudo-Anastase, un des maillons probables par lequel la tradition est passe sans difficult chez les Arabes :
Cham, le second fils de No, donna ses fils le pays de Rinokouros Gadira...
Les fils de Cham furent Chus, de qui naquirent les thiopiens..., Metrian, de
qui naquirent les gyptiens, Foud, de qui naquirent les Libyens Futaei, Canaan,
de qui naquirent les Cananens, Sabba, de qui naquirent les Sabens..., vilat
de qui naquirent les Gtules.
De Cham [sont issus] trente-deux fils et petits-fils, jusquau partage des langues, les thiopiens, les Troglodytes..., les gyptiens, les Phniciens, les Marmarides..., les Psylles..., les Syrtites, les Leptimagnsiens [ !], les Maures, les
Numides, les Africains, les Byzacniens, les Nasamons... qui stendent de
lgypte jusqu lOcan39.
Ce texte combine curieusement des dtails donns par Flavius
Josphe et ngligs par Hippolyte (ainsi pour lorigine des Gtules), et
la liste ethnographique de ce dernier auteur. Sa leon reste cepen38. Liber Generationis I, 94-88, 130-133, 138-149 (d. Mommsen, MGH, a.a., t. IX, p. 99-101) :
Filii autem Cham : Chus, ex quo Aethiopes ; Mestraim, ex quo Aegyptii ; Fud, de quo Trogloditae ; Chanaan, de
quo Afri et Fenices (...) Est autem habitatio eorum a Rinocoruris usque Gadiram ad notum. Ex his nascuntur gentes hae : Aethiopes, Trogloditae, Aegyptii, Fenices, Lybyes, Marmaredae..., Maurosii... Numidiae, Macrones, Nasomones. Hi possident ab Aegypto usque ad Oceanum. [...] Nomina autem [provinciarum eorum] haec sunt : Aegyptus, Ethiopia..., Libyae quae extendit usque Cyrenen, Marmaris, Syrtes habens gentes has : Nasamonas, Macas,
Tautameos, Libyae quae a Lepti extendit usque minorem Syrtem, Numidia, Masseria, Mauritania...
39. Anastase le Sinate ( ?), Quaestiones, d. Migne, Patrologie grecque, t. 89, c. 557-560.

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dant identique pour lessentiel. Or comment ne pas percevoir sa


parent avec les rcits dIbn Abd al-Barr et dIbn Vvaldn ? On
retrouve dans les uns et les autres la mme rfrence gnalogique
biblique, rattachant Cham les Maures, Numides, et autres Nasamons dans un cas, les Berbres dans lautre. Lintermdiaire pour
les Arabes est Copt, dans leur langue lponyme des gyptiens : mais
on reconnat aisment derrire cette traduction au got du jour le
Misram de Josphe (devenu pour les Arabes le pre de Copt)40, lui
aussi son poque ponyme de la mme rgion41, et en mme temps
pre de Lahab, anctre des Africains. Implicitement sous-entendue
dans un cas ( Cham donna ses fils le pays de Rinokouros
Gadira ), explicitement exprime dans lautre, lide dune migration est galement prsente dans les rcits judo-chrtiens et dans les
lgendes arabo-berbres ; et chez Anastase comme chez Ibn Abd alBarr, cest aussi un mode de construction du mythe tout fait analogue qui rapparat, avec les mmes limites gographiques (de
lgypte jusqu lOcan), et la mme tendance parfois, propos
dun nom, spcifier lemplacement exact dune tribu (les Nasamons
dans la Syrte, les Lawta sur le territoire de Tripoli).
La seule diffrence rellement notable se trouve dans les noms
des tribus et leur localisation : il ny a plus de Nasamons, mais des
Lawta, et Syrte a disparu au profit de Tarbulus (Tripoli). Ce changement sexplique, cependant, de manire simple, par la nature
mme de ces textes. La version arabe exprime en effet seulement un
banal phnomne dactualisation du mythe, actualisation ncessaire
pour quil soit fonctionnel et quil remplisse sa mission pdagogique : le mythe mdival devait expliquer, comme sa version judochrtienne, comment les Berbres se rattachaient No, pourquoi
ils taient partags en tribus, et pourquoi ces tribus se trouvaient
tel ou tel endroit. Pour cela, il devait ncessairement sappuyer sur
lethnographie et la gographie tribales de son temps, sinon il
naurait eu aucun intrt. Ds lors, si dans une dmarche positiviste
on veut extraire des informations prcises de ce texte, de vritables
realia, ce ne peut tre que des informations de type go-ethnographique. Ce que le mythe pourrait nous apprendre, cest la position
des tribus berbres au moment o il a t recompos, cest..dire au
mieux la fin du VII e sicle... Or, si on admet cette hypothse dans
le cas des fameux Lawta, le texte est trs clair : ces gens taient
40. Cf. Al-Masd, Les prairies dor, trad. Barbier de Meynard et Pavet de Courteille, t. 2,
Paris, 1862, p. 396 : Misr transmit la royaut lan (de ses fils), Kobt ; cest celui-ci que les Coptes
dgypte rapportent leur origine.
41. Flavius Josphe, Antiquits juives, I, 132 : Dans ces pays-ci, nous appelons tous lgypte
Misr(ayim), et les gyptiens mirites.

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Mythe et histoire aux derniers temps de lAfrique antique

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Le texte dIbn Abd al-Barr, repris par Ibn Vvaldn nest cependant, dans la littrature arabe, quun rcit de lhistoire des origines
berbres parmi un grand nombre dautres43. Or, malgr leur diversit, les autres versions reprennent toutes le schma migratoire, avec
souvent les mmes exemples de tribus. Les diffrences portent surtout sur le nom de lanctre des Berbres, et sur les causes du dpart
de ses enfants vers le Maghreb. Un texte trs ancien, attribu Ibn
al-Kalb (mort en 819 ou 821) rsume bien, en quelques lignes, ces
divergences44 : On nest point daccord sur le nom de celui qui loigna les
Berbres de Syrie. Les uns disent que ce fut David qui les en chassa aprs avoir
reu par une rvlation divine lordre suivant : Oh David ! Fais sortir les
Berbres de la Syrie car ils sont la lpre du pays. Dautres veulent que ce soit
Josu, fils de Noun, ou bien Ifricos, ou bien encore un des rois Tobba qui les
en expulsa. Parmi ces explications mythiques alternatives, la dernire est propre lpoque mdivale et na jamais dailleurs t
invoque par les partisans de la thorie des migrations. Les Tobba
(Tubba) taient en effet des rois lgendaires du Yemen auxquels
certaines tribus berbres, notamment les Qanhvja du Maroc et les
Kutma de Petite Kabylie, tentrent ds au moins le dbut du
e
IX sicle de se raccrocher pour revendiquer une origine arabe, juge
plus noble45. Ces prtentions furent souvent discutes par les gnalogistes arabes et Ibn Vvaldn les voque plusieurs reprises46. En
revanche, les trois autres ont une histoire beaucoup plus complexe.
42. Ltude complte de ces sources figure dans la deuxime partie de louvrage annonc
supra, n. 15.
43. Un des plus connus est celui dIbn Abd al-akam, un auteur gyptien du IXe sicle,
dont nous montrons dans louvrage annonc supra, n. 15, partir dune nouvelle traduction, quil
reprend seulement, en le recopiant mal, un texte plus ancien dIbn Vvurdvbah, voqu ici infra.
44. Hivm ibn Muhammad ibn al-Sib al-Kalb, gnralement appel Ibn al-Kalb, est n
Kfa, en Irak, vers 737 et passa toute sa vie dans cette ville, o il mourut en 819 ou 821. Il eut
la rputation dtre un des plus grands savants de lpoque abbaside et aurait compos plus de
150 ouvrages, dont la plupart ne sont connus que par des rsums ou des citations dauteurs ultrieurs. Son chef-duvre aurait t son trait gnalogique, jamharat al-nasab, trs utilis par Ibn
azm et par Ibn Vvaldn : le passage reproduit ici est dailleurs extrait de luvre de ce dernier
auteur (Ibn Khaldoun, Histoire des Berbres, op. cit., n. 18, trad. De Slane, t. I, Paris, 1925, p 176177). Voir la notice de W. Atallah dans EI 2 , t. 4, 1978, p. 516-517.
45. Ayant expuls les Berbres dOrient, ou les ayant attaqus en Afrique selon une autre
tradition, les Tubba auraient laiss comme garnison de surveillance sur place deux de leurs tribus,
qui devinrent les Qanhvja et les Kutma (cf. Ibn Vvaldn, Discours sur lhistoire universelle, AlMuqaddima, trad. V. Monteil, rimpr., Paris, 1997, p. 16, qui reprend en la critiquant cette
lgende, en rappelant quelle fut admise par une longue suite de savants, commencer par Ibn alKalb et le grand Tabar).
46. Cf. note prcdente.

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alors toujours sur lactuel territoire libyen, ce que confirment dailleurs de trs nombreuses autres sources arabes habituellement ngliges par les partisans de la thorie des migrations42.

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Dans la seconde hypothse envisage par Ibn al-Kalb, les Berbres sont encore assimils des gens originaires du Proche-Orient
(la Syrie), mais leur migration vers le Maghreb est prsente comme
la consquence des victoires de Josu. Ibn Vvaldn, dans un autre
passage o il semble sappuyer sur une source diffrente dIbn
al.Kalb, voque aussi le mme personnage en lassociant un ponyme nouveau, sur lequel nous reviendrons : Ifr{up}, fils de Kays...
Cest lui... qui amena les Berbres du pays de Canaan puisquil a travers ce
pays au moment o ils furent battus et massacrs par Yp}a (Josu)47. Ce
schma unissant les Berbres Canaan et la conqute de Josu est
absent de la Chronique dHippolyte. Pour autant, il est malheureusement impossible de retrouver l une tradition originale qui pourrait
combiner lgende et souvenirs authentiques dune migration tardoantique relle. Les rcits des savants arabes nous renvoient en effet
une des lgendes anciennes les plus fameuses sur lorigine des Berbres, insre notamment dans la Guerre vandale de Procope : Nous
devons remonter dans le temps et parler de lorigine des populations maures
venues stablir en Libye, et de la manire dont elles se sont installes dans ces
rgions. Aprs que les Hbreux eurent quitt lgypte et furent arrivs aux frontires de la Palestine, le sage Mose, qui les avait guids, mourut. Il eut alors
comme successeur, pour les diriger, Jsous, fils de Navs, qui amena ce peuple en
Palestine et qui, aprs avoir accompli des prouesses guerrires suprieures aux
capacits naturelles des hommes, prit possession de ce pays. (...) La rgion tait
habite par des tribus trs populeuses : les Gergsens, les Jbusens et dautres...
Quand ces populations eurent vu le prodige dinvincibilit qutait ce gnral
tranger, elles abandonnrent les sjours traditionnels de leurs anctres et gagnrent lgypte voisine. Mais l elles ne trouvrent pas de terres suffisamment vastes pour leur permettre de sinstaller... Elles se dirigrent donc vers la Libye, y
fondrent une foule de cits, occuprent la totalit de ce pays jusquaux colonnes
dHrakls. [Suit la description dune inscription Tigisis disant, en
phnicien, Nous sommes les gens qui ont fui la face de Jsous, le brigand,
fils de Navs ]... Plus tard, tous les gens qui, avec Didon, quittrent la Phnicie
vinrent aussi rejoindre les habitants de la Libye, quils considraient comme
apparents eux, et ces derniers leur donnrent leur plein accord pour quils fondassent Carthage et loccupassent. Mais au fil des temps la puissance de Carthage saccrut, et la cit devint extrmement populeuse. Un combat lopposa alors
ses voisins, ceux qui auparavant, comme on la dit, taient venus de Palestine
et portent prsentement le nom de Maures48...
47. Ibn Vvaldn, Kitb al- Ibar, t. III, Beyrouth, 1981, p. 95. Extrait traduit par Ahmed Siraj,
Limage de la Tingitane, cole franaise de Rome, Palais Farnse, 1995, p. 71.
48. Procope, La guerre vandale, II, 10, 12-13, 17-18, 25-27, trad. Denis Roques, Paris, Les
Belles Lettres, 1990, p. 146-147.

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Mythe et histoire aux derniers temps de lAfrique antique

Yves Modran

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Dans ce rcit, qui date du milieu du VIe sicle, part le nom


essentiel qui a t logiquement actualis (les Maurousioi sont devenus
les Berbres), la structure mythique est fondamentalement identique
au schma arabe : les Maures ont t chasss de Canaan par Josu,
ils ont effectu une migration de lgypte jusquaux colonnes dHercule (cest--dire, disent les Arabes, jusqu l Ocan vert ), et
naturellement sur leur route ils ont essaim : pour Procope en fondant une foule de cits , pour les Arabes probablement une
foule de tribus . Cependant, Procope crivait encore au moins prs
de trois cents ans aprs le dbut suppos de la migration des Laguatan, soit un cart chronologique gure plus ample que celui qui
sparerait certains textes arabes des tapes ultrieures de cette
migration . La question de ses sources se pose donc, mme si personne na song faire subir lhistorien grec le traitement inflig
aux savants musulmans. Mais, elle a t heureusement claircie jadis
par une remarquable tude de L. Gernet49, et dans un sens qui
ruine nouveau toute tentation positiviste : la digression de lhistorien grec sappuie en effet sur des traditions judo-chrtiennes fort
anciennes.
Elle a pour principale originalit de faire des Maures, les futurs
Berbres du Moyen ge, des descendants des tribus cananennes
(Gergsens et Jbusens) expulses par Josu. Or, cette parent tait
une ide chre la littrature juive depuis longtemps. Elle tait ainsi
dj implicite dans le Livre des Jubils, un des crits pseudpigraphes
de lAncien Testament o Canaan, fils de Cham, se voyait attribuer une bonne partie sinon la totalit de lAfrique du Nord50. On
la retrouvait surtout dans le Talmud. Dabord dans un passage
tonnant o est raconte une dmarche des Africains auprs
dAlexandre le Grand pour rclamer contre les Juifs la Palestine au
nom de leur anctre Canaan51. Et surtout, dans un texte aux dtails
trs proches de ceux donns par Procope : selon le Trait Schebiith en
effet, aprs la mort de Mose, Josu envoya en Palestine, avant lentre des
49. Louis Gernet, De lorigine des Maures selon Procope, dans Mlanges offerts mile-Flix
Gautier, Tours, 1939, p. 234-244.
50. Livre des Jubils, IX, 1 (d. A. Dupont-Sommer et M. Philonenko, La Bible : crits intertestamentaires, Paris, Gallimard, 1987, p. 678) : Cham divisa (son territoire) entre ses fils : la premire part,
vers lest, chut Coush. louest de celle-ci (ce fut) la part de Misrayim ; louest de celle-ci, celle de Pout ;
louest de cellle-ci, celle de Canaan ; louest de celle-ci (il y avait) la mer. Louvrage est maintenant dat
du IIe sicle avant J.-C. Cf. sur son apport les remarques de M. Simon, Le judasme berbre
dans lAfrique ancienne, rimpr. dans Recherches dhistoire judo-chrtienne, Paris, 1962, p. 39, n. 2
et 3.
51. Talmud de Babylone, Seder Nezi{in, trait Sanhdrin, 91a (trad. I. Epstein, Londres, The Soncino Press, 1935, p. 608-609) : Car quand les Africains vinrent plaider contre les Juifs devant Alexandre de
Macdoine, ils dirent : Canaan nous appartient, comme il est crit : La terre de Canaan avec ses rivages ; et
Canaan tait lanctre de ces peuples (nous-mmes).

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Isralites, trois messages, dans lesquels il tait dit : ceux qui voudraient migrer
le pourront ; ceux qui voudraient contracter la paix la concluront ; ceux qui prfreront la guerre seront combattus. Guergessi migra, montrant ainsi sa confiance
envers lternel, et il se rendit en Afrique52. Guergessi, ou Girgashi selon
une autre version, est lponyme des Gergsens de Procope, et la
parent des deux lgendes est ainsi vidente. Manifestement, le
mythe est ainsi pass des juifs aux chrtiens ds lAntiquit. La diffrence essentielle vient dans la version byzantine du caractre forc
du dpart des Cananens. Mais cette correction tait ancienne car
elle figure dj chez Jean dAntioche53, et surtout dans de curieuses
gloses aux gnalogies ethnogographiques examines prcdemment et qui mettaient en valeur la parent de Cham et des Africains. Le Liber Generationis I ajoute ainsi propos des Balares : Elles
furent occupes par les Cananens fuyant la face de Jsus fils de Nav... Quant
aux Jbusens, galement fugitifs, ils fondrent Gads54. Certes, si ce commentaire reprend manifestement la trame que dveloppera Procope,
il ne met pas lAfrique directement en cause. Mais dautres versions
drives de la Chronique dHippolyte, aux racines certainement prbyzantines, sont plus explicites. Au dbut du IXe sicle, Georges le
Syncelle interrompt ainsi sa transcription de la gnalogie des
enfants de Cham, jusque-l fidle au Liber Generationis, pour ajouter :
De Canaan sont issus les Cananens. Ceux-ci fuirent la face des fils dIsral et
vinrent stablir Tripolis en Afrique, car ce pays tait du lot de Cham55. Et
Georges Kdrnos, plus tard (XIe sicle), rsume la mme tradition :
Parmi les enfants de Cham..., Canaan de qui sont issus les Cananens. Ceux-ci
fuirent la face des fils dIsral et occuprent Tripoli dAfrique, attribue
Cham56. Probablement connu aussi de saint Augustin57, dvelopp du
e
e
VI au XII sicle par une srie dauteurs byzantins, le mythe de Josu
52. Trait Schebiith, VI, 1, dans Talmud de Jrusalem, trad. M. Schwab, t. 2, rimpr., Paris,
1979, p. 380-381. Rcit presque identique dans Midrash Lvitique, r. 17, commentaire sur Lvitique,
14, 34 (Quand vous serez entrs dans le pays de Canaan...), d. Wnsche, p. 113, cit par M. Simon,
op. cit., p. 41.
53. Jean dAntioche, fragment 12, dans C. Mller, Fragmenta Historicorum Graecorum, t. IV,
p. 547. Lauteur reste trs mal connu. Les fragments qui lui sont attribus peuvent appartenir
plusieurs crivains diffrents, et son poque est encore fort imprcise. Lextrait cit fait cependant
partie dun ensemble qui daterait du dbut du VIe sicle, avant Procope donc.
54. Liber Generationis I, 216, d. Mommsen, MGH, a.a., t. IX, p. 110 : harum inhabitatores fuerunt
Chananei fugientes a facie Ihesu fili Nave... Gadis autem Iebusei condiderunt et ipsi similiter profugi.
55. Georges le Syncelle, Chronographia, d. Dindorf, Bonn, 1828, p. 87.
56. Georges Kdrnos, Synopsis istorin, d. de la Byzantine de Paris, 1647, p. 13-14. Le passage ne figure pas dans tous les manuscrits.
57. Saint Augustin, Epistulae ad Romanos inchoata expositio, 13 (d. Johannes Divjak, CSEL, t. 84,
Vienne, 1971, p. 162). Augustin rapporte un entretien de son prdcesseur Valrius avec des paysans punicophones de la rgion dHippone (Annaba), et il ajoute cette remarque : Unde interrogati
rustici nostri, quid sint, punice respondentes : Chanani, corrupta scilicet sicut in talibus solet une littera, quid aliud
respondent quam : Chananei ? Le texte est dat de 394-395 (cf. Serge Lancel, Saint Augustin, Paris,
Fayard, 1999, p. 741).

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Mythe et histoire aux derniers temps de lAfrique antique

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Il existe encore une autre version du mythe, assez proche de la


prcdente, et qui devint assez vite la plus rpandue chez les savants
arabes et berbres du Moyen ge. Ibn al-Kalb y fait brivement
allusion dans le passage que nous avons cit, en voquant David
recevant de Dieu lordre de faire sortir les Berbres de Syrie car ils
sont la lpre du pays ; mais cest partir dIbn Vvurdvbah 59, au
milieu du IXe sicle, quelle est compltement expose : Les Berbres,
domicilis dabord en Palestine, obissaient au roi jalt (nom arabe de
Goliath). Lorsque ce roi fut tu par David, ils migrrent vers lOccident, et
arrivs dans le pays de Libye et de Marmarique, ils se dissminrent... Les
Lawta sarrtrent au pays de Barka, nomm par les Romains Antbolos,
cest..dire les cinq villes (la Pentapole de Cyrnaque). Les Hawwra
vinrent habiter Ays ou Tarbolos, cest--dire les trois villes (la Tripolitaine), pays qui appartenait alors aux Romains... la suite de cette invasion,
les Berbres se rpandirent ensuite jusquau Sous el-Adna, derrire Tanger60...
Ce rcit a subi au dbut des annes 1950 le mme sort que celui
dIbn Abd al-Barr. Un archologue britannique, D. Oates, frapp
par les noms de tribus dpoque mdivale et la mention des
Romains, voulut alors aussi le scinder en deux parties, lune
mythique, lautre issue de traditions orales sur des migrations de
lAntiquit trs tardive61. En ralit, sa structure mythique est nouveau parfaitement cohrente, et les quelques dtails anachroniques
qui le parsment ne refltent quun travail dactualisation correspondant lpoque o il fut recueilli, au moment de la conqute musulmane du Maghreb. Pour le reste, il noffre quune variante aux schmas que nous avons dj rencontrs. Les Berbres sont toujours
originaires du Proche-Orient, mais au lieu dtre de simples descendants de Cham ou des Cananens, ils sont cette fois assimils aux
58. Voir, par exemple, pour Goliath cit infra, Le Coran, sourate II, 249/250 - 251/252 (trad.
R. Blachre, Paris, Maisonneuve & Larose, 1980, p. 68).
59. Le nom de ce savant est aussi orthographi Ibn Vvurradvbih. N entre 820 et 826,
mort vers la fin du IXe sicle, Ibn Vvurdvbah, dorigine iranienne, fut un haut fonctionnaire du
califat abbasside Bagdad et en mme temps un polygraphe. Son trait gographique dont est
extrait notre texte, le Kitb al-Maslik wa-l-mamlik, daterait dans sa premire version de 846 selon
Andr Miquel (Gographie humaine du monde musulman, t. 1, Paris, 1967, p. XXI et 87).
60. Ibn Vvurdvbah, op. cit., trad. Mohammed Hadj-Sadok sous le titre Description du
Maghreb et de lEurope, Alger, 1949, p. 13.
61. D. Oates, The Tripolitanian Gebel : Settlement of the Roman Period around Gasr ed
Dauun, Papers of the British School at Rome, 21, 1953, p. 113.

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et des Berbres a eu ainsi de multiples moyens de passer aux Arabes, eux-mmes totalement familiariss par le Coran58 avec les personnages bibliques, et il ny a donc pas stonner de le retrouver
chez Ibn al-Kalb ds le dbut du IXe sicle.

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Philistins, et cest David, aprs la mort de leur chef Goliath, qui les
expulse vers louest ; ensuite, la trame est la mme, avec une migration de lgypte locan et un miettement tribal.
Son originalit est cependant, la diffrence des lgendes prcdentes, dtre apparemment compltement inconnu des sources
grecques, latines et juives. Faut-il alors lidentifier une authentique
et spcifique tradition berbre ? Il est beaucoup plus probable quil
ne sagisse en ralit que dune simple adaptation arabe du mythe
de Josu. Les victoires de David offraient en effet, tant dans la tradition judo-chrtienne que coranique, un second exemple dexpulsion de populations palestiniennes, facilement substituable lhistoire de Josu. Comme pour le reste tout est identique aux autres
versions de lorigine des Berbres, la seule et vraie originalit du
rcit rside donc en fait surtout dans sa mention de Goliath. Or il
faut ici sarrter sur les dtails que donnent les auteurs arabes les
plus prcis sur ce personnage, et dabord sur luvre de celui
que A. Miquel a surnomm l imam de lencyclopdisme , alMasd62 : ainsi que nous lavons dit dj, le pays natal de la race berbre
tait la Palestine, province qui dpend de la Syrie. Leur roi se nommait jlt,
titre commun toute sa dynastie jusquau dernier jlt qui fut tu par
David63. Quatre sicles aprs, en conclusion de son long survol de
toutes les traditions sur les origines berbres, Ibn Vvaldn termine
sur la mme ide : Maintenant le fait rel qui nous dispense de toute hypothse est ceci : les Berbres sont les enfants de Canaan, fils de Cham, fils de
No... Leurs frres taient les Gergsens... ; et les Philistins taient leurs parents.
Le roi chez eux portait le titre de jlt64... Goliath, lorsquil est reli aux
Berbres, est donc dabord pour les savants arabes un titre royal.
Do vient cette affirmation tonnante totalement inconnue de la
Bible comme de toute lexgse juive et chrtienne ? La solution a
t dcouverte par De Slane ds 1856, et S. Gsell ne fit, dans une
brve note que la rpter65. la base, se trouve un jeu de mots,
semblable ceux quaffectionnaient les auteurs hellnistiques : le
terme berbre ancien, conserv jusquaujourdhui, pour dsigner le
62. Al-Masd, n Bagdad au dbut des annes 890, et mort en 956, est probablement le
plus grand des savants musulmans du Moyen ge et un des plus prolifiques. Son chef-duvre, les
Murdj al-dhahab (Les prairies dor), crit vers 943-947, est une immense compilation de gographie
et dhistoire universelles, parseme de rflexions philosophiques, et nourrie dexpriences personnelles et de trs nombreuses sources arabes mais aussi grecques et latines (Aristote, Platon, Ptolme, Galien, etc.). Voir les notices dAndr Miquel, Gographie humaine du monde musulman, t. 1,
Paris, 1967, p. 202-212, et de Charles Pellat, EI2 , t. 6, 1991, p. 773-778.
63. Al-Masd, Les prairies dor, trad. C. Barbier de Meynard et J. Pavet de Courteille, t. III,
Paris, 1863, p. 241-242.
64. Ibn Vvaldn, trad. De Slane, t. 1, Paris, 1925, p. 184.
65. De Slane, traduction dIbn Khaldoun (sic), Histoire des Berbres, t. 4, Paris, 1856, p. 572 ;
Stphane Gsell, Histoire ancienne de lAfrique du Nord, t. 1, Paris, 1913, p. 355, n. 3.

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Mythe et histoire aux derniers temps de lAfrique antique

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chef est agellid , nom form sur une structure consonantique


simple GLD66. Or, on sait que dans la langue arabe le g berbre
ou latin a trs souvent t transcrit par le son dj , tandis que, de
manire plus classique, le d et le t taient confondus67. Dans
ces conditions une combinaison GLD pouvait trs facilement devenir
Dj.l.t , et agellid donner naissance ainsi un mot djalut, dans
lequel tout lettr arabe, ds le VII e sicle, pouvait aussitt reconnatre
Djalt, le Goliath biblique. Mais seuls de scrupuleux rudits par la
suite tinrent rappeler que ce nom dsignait un titre : pour la majorit des savants, Goliath fut simplement lanctre des Berbres, et
comme sa lgende se situait dans le contexte de victoires juives
entranant une fuite de peuples vaincus, elle put sans difficult se
greffer sur le vieux mythe de lexpulsion postrieure la conqute
de Canaan par Josu.
Lorigine juive est donc ici indirecte, mais elle reparat plus clairement dans dautres interprtations arabes, plus rares, des origines
berbres. Ainsi par exemple pour ce texte beaucoup moins souvent
comment dIbn Vutayba, auteur de la fin du IXe sicle68 : jlt
(Goliath, dont lauteur vient de dire quil tait lanctre des Zenata),
tait fils de jld, fils de Bardnl, fils de Qahtn, fils de Fris (Fars), personnage connu. [Le mme auteur dit que] jlt est le fils de Herbal, fils
de Blud, fils de Dyl, fils de Berns, fils de Sefek, celui-ci tant le pre de tous
les Berbres69.
Aprs avoir admis implicitement que Goliath tait lanctre des
Berbres (et donc probablement aussi la version du mythe fonde
sur ce personnage), Ibn Vutayba sefforce ici daller plus loin, en
identifiant la souche primitive dont est issu son hros, et il en vient
ainsi mentionner deux dtails trs insolites. Dans une premire
version, il remonte jusqu un certain Fars. Or, on reconnat facilement derrire ce nom lponyme des Perses dans la littrature
arabe, ce qui laisse entendre lexistence dune parent entre Perses
et Berbres, qui rveille aussitt, chez lhistorien de lAntiquit, des
souvenirs. Dans une digression clbre de la Guerre de Jugurtha
66. Sur agellid, voir larticle de Salem Chaker et Gabriel Camps, Agellid, roi , dans Encyclopdie berbre, t. 2, Aix, 1985, p. 248-250, o le rapprochement avec Goliath est nouveau repris.
Un autre exemple, lpoque romaine, danthroponyme form sur ce mot est la fin du IVe sicle
celui du clbre comte dAfrique Gildon, dont le nom berbre scrivait GLD.
67. Pour le passage de g dj , cf. les exemples de Garama, capitale des Garamantes du
Fezzan, devenue lpoque arabe Djerma, ou du patrice Grgoire, vaincu Sbeitla en 647 au dbut
de la conqute musulmane, et dont le nom chez les historiens arabes se lit jurvjr ou jorvjr.
68. Ibn Vutayba, n Kfa en Irak en 828 et mort Bagdad en 889, fut la fois un thologien et un polygraphe fameux, dont une bonne partie de luvre, volumineuse, a t conserve et
publie. Voir la notice de G. Lecomte dans EI 2, t. 3, 1971, p. 868-871.
69. Extrait difficile situer, cit par Ibn Vvaldn, trad. Abdesselam Cheddadi, Peuples et
nations du monde, Paris, 1986, t. 2, p. 547 [= trad. De Slane, t. 1, p. 175].

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consacre lorigine des Maures et des Numides, Salluste crivait


en effet, au Ier sicle avant J.-C. : Aprs la mort dHercule en Espagne,
ainsi que le pensent les Africains, son arme, compose de peuples divers, ayant
perdu son chef et voyant plusieurs rivaux se disputer le commandement, se
dbanda bien vite. Les Mdes, les Perses et les Armniens passrent en Afrique et
occuprent les territoires les plus rapprochs de la Mditerrane. Les Perses stablirent plus prs de lOcan...[Plus tard], la puissance des Perses ne tarda pas
saccrotre, et dans la suite, sous le nom de Numides, en raison de la surpopulation, les jeunes se sparrent de leurs pres... et sinstallrent dans la rgion
appele Numidie...70
La parent entre les Perses et le plus minent des groupes berbres du temps de Salluste, les Numides, est probablement lorigine
lointaine du rcit dIbn Vutayba, la suite dun processus de transmission qui est pass par la littrature juive. On retrouve en effet
chez Flavius Josphe, rinsre dans une perspective biblique, au
milieu de nombre de dtails des diffrentes versions du mythe dorigine berbre dj analyses, cette trange union dHercule et des
Berbres :
Plus tard, Abraham pousa Qetura, dont il eut six fils...[Parmi ceux-ci,
Medn, qui eut cinq fils dont Epher] On dit aussi que cet Epher fit une
expdition contre la Libye et sen empara, et que ses petit-fils lhabitrent et lui
donnrent le nom dAfrica, daprs son nom. Et en effet Alexandre Polyhistor
confirme mes dires, sexprimant ainsi : Clodmos le prophte, qui est aussi
appel Malchos, qui a crit une histoire des Juifs, relate, en accord avec lhistoire
de Mose, leur lgislateur, que des fils vigoureux naquirent dAbraham et
Qetura : il en nomme trois, Apheras, Souris et Japhras... Japhras et Apheras
donnrent leurs noms la cit dAphra et au pays dAfrique. En effet, ajoute.t.il,
ces hommes furent les auxiliaires dHercule quand il combattit contre la Libye et
Ante. Et Hercule ayant pous la fille dAphran (un des deux noms cits
avant, corrompu par la tradition manuscrite), il engendra un fils, Didros (Diodore), qui engendra Sophn, de qui le peuple barbare appel Sophakes
tire son nom71.
Certes, les Perses ne sont pas explicitement cits ici, mais il est
trs probable que dautres mythographes juifs avaient compos une
synthse plus complte de Salluste et de la Bible, et que de l le
schma est pass aux Arabes.
70. Salluste, Bellum Jugurthinum, XVIII : Sed postquam in Hispania Hercules, sicuti Afri putant, interiit, exercitus ejus, compositus ex variis gentibus, amisso duce ac passim multis sibi quisque imperium petentibus,
brevi dilabitur. Ex eo numero Medi, Persae et Armeni, navibus Africam transvecti, proxumos nostro mari locos
occupavere : sed Persae intra Oceanum magis...(...). Sed res Persarum brevi adolevit, ac postea nomine Numidae,
propter multitudinem a parentibus digressi, possedere ea loca quae... Numidia appellatur.
71. Flavius Josphe, Antiquits juives, I, 6, 2 et I, 15, 1. Le mme rcit est repris par Eusbe de
Csare, La prparation vanglique, IX, 20, 2-4 (d. Guy Schroeder et douard Des Places, Sources
chrtiennes, Paris, Cerf, 1991, p. 245-246), o on lit Aphra et Apher.

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On pourrait peut-tre expliquer de la mme manire la mention


encore plus curieuse dun autre pre de tous les Berbres cit
par Ibn Vutayba, le mystrieux Sefek. Nous venons de voir, en
effet, que Flavius Josphe, ou plutt Clodmos avant lui (IIe sicle
avant J.-C. ?), mentionne un petit-fils dHercule et de la fille
dAphran (un nom dans lequel on reconnat le ncessaire anctre
ponyme de tous les Africains, les Arabes ayant prfr inventer une
forme masculine, le fameux Ifruv). Ce personnage, descendant
la fois du hros grec et dAbraham, sappelait Sophon, et il aurait
donn naissance des Sophakes, cits sous une forme peine diffrente par Ptolme parmi les peuples africains72. Le mythe se
retrouve avec une lgre variante gnalogique chez Plutarque,
dans une digression propos du sjour africain de Sertorius, la fin
des annes 80 avant J.-C. : Les Tingites (gens de Tanger) racontent
quaprs la mort dAnte, sa femme Tinga eut commerce avec Hercule et que
Sophax leur fils rgna sur le pays et fonda une ville laquelle il donna le nom
de sa mre. Sophax eut pour fils Diodore, auquel un grand nombre de peuples de
Libye se soumirent73... Or le nom grec Sophax ou Sophaces est en fait, en
arabe, exactement identique, par sa structure consonantique SFK,
la forme Sefek. Lanalogie, compte tenu du dossier prcdemment
constitu, nest pas sans signification, et elle tmoigne probablement
nouveau des multiples formes de transmission des versions grcolatines et judo-chrtiennes du mythe dorigine berbre la littrature arabe74.
Il ntait pas notre propos dexpliquer ici linsistance de lexgse
juive, souvent note dans les pages qui prcdent, prter aux Africains une origine palestinienne ou syrienne et une parent avec les
Hbreux. Le sujet mriterait assurment une nouvelle recherche,
qui ferait la part des souvenirs de la colonisation phnicienne (avec
le mythe dHercule-Melqart), de linfluence des colonies juives tt
implantes au Maghreb, et des fantaisies tymologiques de
lhistoriographie grecque hellnistique. Notre objectif, plus modeste,
tait de revenir sur un problme mthodologique auquel ont toujours t confronts les chercheurs qui sintressent aux derniers sicles de lAfrique romaine : comment utiliser les sources arabes, auxquelles il parat impossible de ne pas recourir ? Face une telle
question, lexemple choisi, celui de la thorie des migrations nober72. Ptolme, IV, 6, 6. Cf. Jehan Desanges, Catalogue des tribus africaines de lAntiquit classique
louest du Nil, Dakar, 1962, p. 236.
73. Plutarque, Vie de Sertorius, IX.
74. Ce rapprochement avait t fait ds 1852 par De Slane dans une note de sa traduction
dIbn Vvaldn (t. 1, p. 175, n. 5).

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bres, pourra certes sembler caricatural, mais son enseignement


nous semble nanmoins rappeler une vidence fondamentale : sans
avoir t soumis de multiples enqutes pralables, qui tiennent
dabord compte du contexte mdival, sur leurs sources, leur
logique et leurs buts, ces textes ne peuvent tre utiliss par les historiens de lAntiquit. Tout lessai qui prcde dmontre combien il
serait aventureux de chercher dans les uvres dIbn Vvaldn, dIbn
Abd al-akam, ou dIbn Abd al-Barr lcho de mouvements
migratoires rels qui se seraient situs au Bas-Empire ou lpoque
byzantine. Issue dun genre littraire spcifique, le rcit mythique et
gnalogique, lvocation dun ancien mouvement des Berbres de
lest vers louest, explicitement rapporte lensemble de ce peuple,
et non telle ou telle tribu connue lpoque byzantine, est toujours repousse par les auteurs arabes dans des temps extrmement
loigns, dfinis par une chronologie biblique (ou coranique, si lon
prfre). Et elle savre surtout, dans presque tous les cas connus,
reprise de traditions juives ou chrtiennes bien antrieures au BasEmpire romain, avec seulement des corrections destines actualiser le mythe et le rendre ainsi fonctionnel, capable de fournir des
explications aux hommes du Moyen ge sur la situation des Berbres de leur propre poque. Lhistorien avide de realia peut trouver
dans ces corrections gographiques ou ethnographiques des dtails
utiles clairant lpoque laquelle elles ont t apportes (au mieux
la fin du VIIe sicle), mais il ne peut en aucun cas faire du fond du
mythe lui-mme, cest--dire de lide de migration, un fait politique
ou dmographique de lAntiquit tardive. Si les phnomnes migratoires sont une ralit du Maghreb prhistorique ou moderne, et sil
serait absurde dexclure a priori quils aient pu exister dans lAntiquit tardive, les retenir systmatiquement comme modle explicatif
de lhistoire berbre sans vritable dmonstration constitue donc, et
dans tous les cas, une dmarche inadmissible.
Que telle ait t pourtant depuis un sicle et demi lattitude de
nombreux et trs minents savants ne peut que susciter la perplexit, et oblige finalement sinterroger, non videmment sur les
personnes, mais bien plutt sur les implications idologiques de la
dmarche adopte. Or, en ce domaine, force est de reconnatre que
cest moins le recours au mythe lui-mme que lexploitation de son
contenu qui savre clairante, et dabord cette passion extraordinaire pour le thme de la migration. Quil sapplique en particulier
aux guerres entre Byzantins et Maures au VIe sicle, ou quon largisse sa porte tous les conflits o les Berbres furent impliqus, de
la Maurtanie du III e sicle la Byzacne du VII e sicle, le modle
migratoire sous-tend souvent en effet, dans presque tous les travaux

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Mythe et histoire aux derniers temps de lAfrique antique

Yves Modran

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o il est invoqu, une thse gnrale qui nest pas ncessairement


avoue de manire explicite, mais nen est pas moins vidente : en
rejetant lorigine des difficults rencontres par les Romains, les
Vandales ou les Byzantins sur des Noberbres venus de dserts
orientaux lointains, il laisse invitablement supposer en retour la
relative tranquillit des populations indignes provinciales , donc
le succs de la romanisation. Et rapparat ainsi, en toile de fond de
tout ce dossier, la vieille problmatique de la russite ou de lchec
de Rome au Maghreb, qui depuis un sicle et demi na jamais cess
danimer les recherches africanistes, en les enfermant dans des
dbats essentiellement anachroniques. Le moment o, aprs une
certaine lthargie, la thorie a t brutalement et nergiquement
raffirme, le dbut des annes 1980, nest cet gard certainement
pas un hasard : sa rsurgence a dabord rpondu un ouvrage
clbre sur La rsistance africaine la romanisation qui prcisment
venait de tenter de dmontrer la gravit des tensions internes au sein
de lAfrique romaine75.
Depuis cette poque, la crise actuelle des idologies semble la
laisser totalement matresse du terrain. Plutt que dattendre un renversement de tendance qui remettrait un jour la mode la problmatique de la rsistance, le souhait le plus raisonnable que lon
puisse formuler est que la recherche reprenne trs vite les problmes
leur point de dpart, en revenant aux sources, et aussi certaines
de ces rgles de saine mthode critique dont les fondateurs de la
Revue historique se firent jadis les dfenseurs.

Yves Modran, ancien membre de lcole franaise de Rome, est professeur dhistoire romaine lUniversit de Caen. Aprs une thse sur Les Maures
et lAfrique romaine, IVe -VII e sicle ( paratre prochainement), ses recherches portent sur lAfrique vandale, le judasme berbre dans lAntiquit, et le christianisme africain.

RSUM
Une srie darticles et douvrages parus depuis le dbut des annes 1980 a
rnov un trs ancien schma dexplication des difficults de lAfrique romaine dans
lAntiquit tardive : les migrations vers louest, entre le IVe et le VIIe sicle, de nouvel-

75. La chronologie se suffit elle-mme. Le livre de Marcel Bnabou cit ici date de 1976 :
comparer avec les dates de parution des livres et articles cits supra, n. 11 et 12.

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Mythe et histoire aux derniers temps de lAfrique antique

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les tribus berbres venues des confins de lgypte. Un des arguments essentiels de
cette thorie se fonde sur une srie de textes dauteurs arabes qui voquent effectivement un mouvement migratoire. Larticle dmontre que le contexte et la nature
mythique de ces textes ont t trop ngligs, tout comme leurs sources grecques,
latines et juives qui sont ici mises en valeur. Tous ces rcits exposent en fait le mythe
de lorigine orientale du peuple berbre, situ en des temps bibliques, et seulement
actualis par des ethnonymes mdivaux.
Mots cls : Afrique romaine, Berbres, migrations, mythe dorigine, Ibn Vvaldn.

ABSTRACT
Since the beginning of the eighties, a series of papers and books has renewed a
very old model of interpretation about the problems of Roman Africa during the Late
Antiquity : the westward migrations, between the fourth and the seventh century AD ,
of a group of new Berber tribes coming from the Egyptian borders. A main argument
of this theory is based on a corpus of Arabic texts. These documents effectively deal
with a Berber migration. But the paper shows that their context, their mythical
nature, and their Greek, Latin and Jewish sources have been totally neglected by the
modern historiography. In fact, these texts only relate the myth of the eastern origin
of the Berber people, in a Biblical time, and with just a new ethnic vocabulary intended to update the story.

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Key words : Roman Africa, Berbers, Migrations, Myth of the origins, Ibn }aldn.