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Les leons de l'affaire Enron

Le 2 dcembre 2001, Enron, le numro


un mondial du courtage en nergie, se
dclarait en faillite et allait entraner dans
son sillage une profonde remise en cause
du mode de fonctionnement du capitalisme anglo-saxon.
Trs vite, il est apparu que les rgles
lmentaires du gouvernement dentreprise avaient t dtournes au profit de
quelques dirigeants. En outre, Enron cristallisait lensemble des failles des pratiques comptables qui permettaient de
rpondre aux impratifs de rentabilit
provenant du nouveau pouvoir des
actionnaires.

Les rgles comptables


au cur
de la tourmente
Parmi les nombreuses causes de la faillite
dEnron, plusieurs relvent des malversations classiques autour dune entreprise. De nombreuses dpenses ont par
exemple t enregistres comme des
investissements afin de rduire les pertes
et certains actifs ont t rvalus artificiellement. Par ailleurs, les dirigeants
dEnron ont men un intense lobbying
auprs des parlementaires amricains
afin que ceux-ci ne remettent pas en
cause la drglementation du secteur
nergtique. La particularit de l'affaire
Enron rside dans lampleur de lexploitation de pratiques comptables lgales
afin de passer pour une entreprise
performante, alors mme que saccumulaient des pertes colossales, et ce au nez
et la barbe de tous les dispositifs de
surveillance censs assurer la crdibilit
de linformation comptable.
De fait, Enron, pour camoufler des investissements dficitaires ou peu rentables,
a cr des structures financires
appeles special purposes entities (SPE)
qui peuvent ne pas tre consolides au
bilan des entreprises. Si Enron a recouru
de manire particulirement opaque ces
SPE, cet instrument est utilis
couramment par les entreprises
amricaines pour amnager leur bilan et
constitue donc un moyen ais de
falsification des rsultats. La prsentation
de comptes pro forma, cest--dire de
comptes rajusts en fonction du primtre retenu de lentreprise, fait galement
partie de ces pratiques, certes lgales,
mais qui participent au manque de
transparence de linformation sur les
rsultats des firmes.

Les liaisons dangereuses


de laudit et du conseil
Lautre dfaillance majeure mise en exergue par laffaire Enron est celle de lensemble de la chane de linformation financire.
En effet, le cabinet Andersen a certifi des
comptes manifestement falsifis afin de
prserver ses activits de conseil auprs
dEnron. Cette confusion des genres lui a
valu une condamnation judiciaire qui sest
solde par la disparition du cabinet. La fin
dAndersen souligne le conflit dintrt qui
empche de concilier audit et conseil au
sein dune mme entit. Au-del des auditeurs, les banques daffaires sont galement impliques dans laffaire Enron car
elles ont particip de fait lingnierie financire utilise par le courtier en nergie. De peur de perdre un client et leurs
intrts dj investis, elles ont prfr se
taire, voire mme conseiller les titres
lachat par lintermdiaire de leurs
analystes financiers, profession elle aussi
srieusement discrdite par le scandale
Enron.
Plus gnralement, les comptables et les
agences de rating nont pas su lire dans
les comptes dEnron les fuites massives
de dettes vers les SPE, alors que certains
transferts ou profits raliss, notamment
dans les activits financires dEnron,
pouvaient apparatre douteux la seule
lecture du rapport dactivit de la firme.

Les dfaillances
du gouvernement
dentreprise
Le contrle interne a lui aussi failli, et tout
particulirement celui des administrateurs
qui nont pas exerc leur rle de surveillance. Un rcent rapport du Snat
amricain a mme montr que certains
connaissaient les manipulations
comptables dEnron. Les annes 90 ont
t vues comme le retour des
actionnaires, au dtriment des managers.
Les investisseurs, par leurs exigences en
terme de rentabilit et leur vigilance sur
la stratgie de la firme, taient censs
exercer un plus grand contrle. Ce mode
de gouvernance devait rsoudre le conflit
dintrt entre managers et actionnaires
dans la conduite de la firme.
Linvraisemblable faillite dEnron a dmontr les limites de cette conception. Les
normes de rentabilit exiges par les
marchs financiers taient telles quelles

ont amen certains dirigeants afficher


des bnfices artificiels et ainsi garder leur
confiance. Ce faisant, ils servaient leur
propre intrt puisque une partie de leur
rmunration est dsormais lie
lvolution du cours des actions de
lentreprise via les stock-options. Cette
situation tait donc tout fait propice
focaliser lattention de tous sur la seule
valorisation boursire.

Au-del dEnron
Enron symbolise les travers issus de la
croissance quont connue les tats-Unis
durant les annes 90, base sur la drglementation de nombreux secteurs,
comme lnergie ou les tlcommunications, mais aussi sur une vague sans prcdent dinnovations. Le capitalisme
anglo-saxon triomphait par sa capacit
gnrer des profits extraordinaires, les
fonds dinvestissement devenant les
garants dune dynamique qui allait assurer
lenrichissement de tous les salaris via
les stock-options et lpargne salariale. Or,
ce modle de croissance, fond sur l'apport (incontestable) de l'internet, a suscit
des choix particulirement risqus en
situation de forte incertitude. Mme si les
modes d'organisation mis en place par
Enron se sont rvls oprants, chaque
fois quil a fallu faire des choix, les dirigeants ont prfr maximiser les gains
plutt que sassurer une meilleure protection contre les risques. La cascade de
rvlations de fraudes comptables qui ont
suivi la faillite dEnron, de WorldCom
Xerox, ont fait plonger les marchs financiers en jetant le doute sur les comptes
des firmes. Or, la crdibilit des informations financires est un vritable bien
public.
La rforme adopte le 25 juillet 2002 aux
tats-Unis, renforant les sanctions
contre les dirigeants malveillants et jetant
les bases dune nouvelle rgulation des
activits daudit, tmoigne dune prise de
conscience des risques. Cependant, cest
toute linformation financire et les rgles
comptables quil sagit de repenser. Or, si
les standards amricains sont en passe
de se gnraliser, laffaire Enron a montr combien ces rgles ne sont pas
mme dassurer la transparence et la crdibilit de linformation dlivre sur la
situation de lentreprise, indispensables
pourtant au retour de la confiance.
Benot Ferrandon

Les nouvelles
logiques
de l'entreprise
Cahiers franais
n 309
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