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La dcadence de l'ide de Progrs

Author(s): Georges Canguilhem


Source: Revue de Mtaphysique et de Morale, 92e Anne, No. 4, Philosophie franaise
(Octobre-Dcembre 1987), pp. 437-454
Published by: Presses Universitaires de France
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/40902310
Accessed: 29-04-2015 08:57 UTC

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La dcadencede l'ide de Progrs


Les philosophesdu sicle des Lumires ont conu le Progrs comme
naturellede Vhumanit.Le XIX*sicle a
de la perfectibilit
manifestation
vu se ternircetteimage d'avenir sous l'effetde rupturespistmologiques
et de surprisestechniques.Consquences imprvisiblesde Vinventionet
de l'emploide la machine vapeur,les principesde dgradationnergtique
en physique,les analyses rvolutionnaires
des rapportsd'ingalit socioont entranla dislocationd'une
conomiquedans les socitsindustrielles
ide qui avait jou le rle d'un principede conservationdes valeurs.Chez
Freud et chez Lvi-Straussle principede Carnot est devenuprincipe de
jugementde l'histoire.
The philosophersof Enlightenment
conceived Progress as evidence of
mankind'snaturalperfectibility.
In the 19 th C. this image of thefuture
was tarnishedby abruptepistemologicalchanges and technicalsurprises.
An unforeseenconsequenceof the inventionand use of the steam engine
was thebreakingup of an idea thathad acted as a principleforpreserving
values,caused by theprinciplesof thedissipationof energyin physicsand
the revolutionary
analyses of the relationsof socioeconomicinequalityin
industrialsocieties.WithFreud and Lvi-Strauss,Carnot's principlebecame
theprincipleforjudging history.
S'il y a quelque chose de plus poignantqu'un corps agonisantfaute
de pain, c'est une me qui meurtde la faimde la lumire.Le progrstout
entiertend du ct de la solution.Un jour on sera stupfait[...]. Cette
solution bnie, on aurait tort d'en douter [...]. Nous qui croyons,que
pouvons-nouscraindre? Il n'y a pas plus de reculs d'ides que de reculs
de fleuves[...] et l'on peut s'attendre toutde la partde cettemystrieuse
l'Orientet l'Occident au
puissancede progrsqui, un beau jour, confronte
fondd'un spulcreet faitdialoguerles imansavec Bonapartedans l'intrieur
Revuede Mtaphysique
etde Morale,
n*4, 1987.

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j^j

Georges Canguilhem
de la grandepyramide' VictorHugo,en 1862,metun vocabulairereligieux
au serviced'une ide laque. Dans ce que les Philosophesdu XVIIIesicle
tenaientpour une loi de l'histoirehumaine,il lit une prophtie.Peut-on
dire qu'il s'agit d'un dtournement
de sens et de porte? En fait,quand
on reconnat Turgotle mrited'avoir,le premier,en 1750, prsentsous
formede Tableauphilosophiqueles progrsde l'esprithumain,dj clbrs
par Pascal, Bacon, Fontenelle,on oublie ou on ignoreque Turgota tenu
ce Discours en sa qualit de prieurlu en Sorbonneet que son projet
prsentdans le Plan de Deux Discours sur VHistoireUniversellevisait
rcrirele Discours de Bossuet. Le genrehumain,considrdepuis son
origine,parat aux yeux d'un philosopheun tout immensequi lui-mme
a, comme chaque individu,son enfanceet ses progrs[...] la masse totale
du genrehumain[...] marchetoujours,quoique pas lents, une perfection
indfiniedu genre
plus grande. Fonder le progrssur la perfectibilit
humainn'est-ce pas aussi prophtiser?Kant lui-mmeen convient.Dans
la DeuximeSectiondu Conflitdes Facults (1798), ayantpos la question:
le genrehumainest-ilen progrsconstantvers le mieux?, il esquisse au
VII, une Histoireprophtiquede l'humanit. Mais cetteprophtiese
de
fortified'une expriencercente,de caractrecollectif,le surgissement
l'intrtuniversel pour les idaux propulsifsde la Rvolutionfranaise.
En cela se manifeste{ffentlich
verrth)une dispositionmorale, cause
permanentede progrs,qui ne connatraplus de rgressiontotale (nicht
mehr gnzlich rckgngig)2.Et si la confrontation
Hugo-Kant n'est pas
pourquoi ne pas la prolongeren remarquant
juge tout fait fantaisiste,
du progrshistoriqueest apparentepar Hugo l'irrverque l'irrversibilit
sibilitdu cours d'un fleuveque Kant avait invoque,dans la Deuxime
pour donner entendrece qu'il
Analogie de l'Analytiquetranscendantale,
c'est--direl'ordreirrvernommaitla successionobjectivedes phnomnes,
sible de la causalit?
du cours et du sens de
Il n'est pourtantpas correct,pour la constitution
l'histoiredes hommes,de tenirle progrscommel'analogue de la causalit
d'une science de la nature.Le progrs,selon Kant,
pour la constitution
commeune catgorie.Il est une Ide apte
n'est pas appel fonctionner
1. Les Misrables, 4 partie,livre 7, chap.4: les deux devoirs: veiller et esprer. On s'tonnera
moins de voir Victor Hugo cit propos d'une question philosophiquesi Ton se rfre Charles
Renouvier, Victor Hugo le philosophe (1900) et Victor Hugo le pote (1893), chap. XIV. La mme
qualit a t rcemmentreconnue Hugo par JeanMaurel, VictorHugo philosophe,Paris, P.U.F., 1985.
.
ie lexie uc luuu was m nufKiurung
. i/ansrun ae ses louts, en yoj, Micnei roucauii, lnierpreiam
s'est appuy sur ce passage du Conflitdes Facults pour montrer
que Kant a accord moinsd'importance
l'enthousiasme
la Rvolutionelle-mmequ' la dispositionmorale virtuellervle par
gnralpour
la Rvolution.Ce cours de M. Foucault a t publi dans le Magazine littraire,n#207, mai 1984. Par
contreNietzschea vu dans le mmeargumentde Kant un indicecertainde son imbcillit, Kant wurde
Idiot ! Dans un passage prcdent,il avait critque le progrsn'est qu'une ide modernec'est--dire
une ide fausse. L'Antchrist 11 et 4; trad. Henri Albert,p. 254-245 du Crpuscule des Idoles,
Paris, Mercurede France.

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ordonner
une diversitempirique; sa fonction
estcelle d'un filconducteur
Dans
la
dissertation
Ide
d'une
histoire
universelle
au
(Leitfaden).
point
de vue cosmopolitique(1784) l'ide est celle d'un dessein de la nature,
manifestpar la persistanced'un germede lumire traversles turbulences de l'histoire.Ce fil conducteurest un a priori dont l'indpendance
l'gard des vnementspasss et prsentsest plus fortement
marque,
lorsquedans un critde la mme anne,Rponse la question: Qu'est-ce
que les Lumires?, les germes dvelopps de la nature humaine sont
nommsraisonet libert3.
Ce seraitdonc fautede rflexioncritiquequ'on auraitprispourle moteur
de l'histoirece qui n'en est que le fil conducteur
? Les Philosophesfranais
du XVIITsicle, fondateurs
de la thoriedu progrs,l'ont constitucomme
sommationde toutes sortes de progrseffectifs4
et comme anticipation
prospectivede tous les progrspossibles. Or, parmiles progrspossibles,
Condorcet,aux dernirespages de son Esquisse d'un tableau historique
des progrsde l'esprithumain,en mentionne
un,particulirement
important,
indfiniedes autres.
puisqu'il est la conditionde possibilitde perptuation
C'est l'accroissementde la dure moyennede la vie humaine,et donc le
assurpar l'hrdit,des capacitsphysiques,intellectuelles
dveloppement,
et morales. On doit admettreque cette dure moyennede la vie puisse
crotresans cesse si des rvolutionsphysiquesne s'y opposentpas .
UEsquisse de Condorceta t publie en l'An (1795). Il n'est donc pas
invraisemblableque Kant ait pu en prendreconnaissance,avant d'crire,
lui aussi, en 1798, dans Le Conflitdes Facults, que l'irrversibilit
du
l'humaprogrs,fondesurla mmoirecollectived'vnementsrvlateurs
nitde sa capacit de progrs,n'est soumisequ' une conditionrestrictive,
savoir qu'une rvolutionnaturellen'anantissepas le genre humainet
ne fasse entreren scne d'autrescratures.
Le paradoxe, chez Kant comme chez Condorcet,c'est que le progrs
indfinides progrs humains soit subordonn une loi de constance
cosmologique.C'est explicitechez Condorcet.Au dbutde VEsquisse il lie
les progrsde la perfectibilit
la dure du globe terrestre
o la naturea
situ les hommes.La marchedu progrsne sera jamais rtrograde tant
que la terre,du moins,occuperala mmeplace dans le systmede l'univers
et que les lois gnralesde ce systmene produirontsur ce globe ni un
bouleversementgnral ni des changementsqui ne permettraient
plus
l'espce humained'y conserver,d'y dployerles mmes facults.... Ce

3. Il est impossible de ne pas rappelerici le bel article d'Alexis Philonenko, L'ide de progrs
chez Kant (Revue de Mtaphysiqueet de Morale, oct.-dc.1974).
4. rrogres au savoir (determination
de la formede la terre),de l'artisanat(horloges,d'o mesure
des longitudes),de la mdecine (inoculationprventivede la variole), de la science juridique (Beccaria
et la rformedu droitpnal) etc.

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sontdonc les Principiade Newtonqui sont,avantl'Expositionde Laplace,
garantsde la vritde YEsquisse. On n'a peut-tre
pas assez remarquque
l'astronomiea servi la cause du progrs,au xvnr sicle, moins par son
histoireque par son contenurcent.C'est parce que la cosmologienewtoniennelui paratdfinitiveque Condorcetlui confiela chargede garantir
la perfectibilit
indfiniede l'homme. Et le jour o Auguste Comte,
en Condorcetson gnialprcurseur,
reconnaissant
enseigneraque le progrs
son tour,
n'est que le dveloppementde l'ordre,c'est en subordonnant,
le devenirhistorique la stabilitcosmique5.
Ce souci de soutenirla confiancedans le progrspar une assurancetire
des lois de l'astronomiene nous autorise-t-il
pas assimilerl'ide du
progrs,au XVIITsicle, un principede conservation,analogue ceux
qu'ontnoncsles savantsdes XVIFetXVUTsicles : principede conservation
du naturelperfectible
de l'homme?
De fait, bien examinerchez le seul Condorcet,au termed'un sicle
d'effervescenceintellectuelle,
quels sont les lmentset les argumentsde
la perfectibilit
indfiniede l'homme,on aperoitleur site et leur date.
des ides et des rglesde la raison,du stade
Qu'il s'agisse de la formation
enfantinde l'intelligenceet de la pdagogie,de la structure
des sciences
et de leur histoire,de l'applicationdes sciences, des mathmatiquesen
particulier, la pratiquedes arts y comprismdecine et politique,de la
des biensde consommation,
des droitset des libertsdes citoyens,
production
une mme questionse pose. N'est-ce pas une formehistoriquede culture
qui s'est rflchie,commedans un miroir, ses propreslumires,qui s'est
contempleelle-mme, son ranget sa place dans des Tableauxhistoriques,
et qui a cru dcouvrirdans ce redoublement,
non un achvement,mais une
poursuitergle comme les mouvementsdes astres? S'il en est ainsi,
l'assimilationde l'ide de progrs un principede conservation
permettrait
d'en expliquerla dcadenceautrement
que parun retourimprvud'irrationalit.
Avantque le principedit de Carnot-Clausiusait identifile changement
dans un systmeclos une dgradationnergtique,avantque philosophes
et littrateurs
aient annex, aux fins de vaticinationtriste,les concepts
la dceptioncriante,dans l'ordre
fondamentaux
de la thermodynamique,
politique et social, des espoirs globalementrunis dans la croyance au
progrs,avaittrouvses causes et ses raisonsdansune nouvelleconfiguration
sociotechniqueet culturelle.La nouveautconsistaiten une inventionde

S. [...] la conceptionscientifiquedu dveloppementsocial, envisage dans l'ensemble de sa dure


quelconque, tait essentiellementimpossible tant que la stabilitfondamentalede notre constitution
astronomique[...] n'avait pas t convenablementdmontred'aprs l'applicationgnrale de la loi de
gravitation,puisque la continuitde cette volution exige d'abord, entre certaines limites, une telle
stabilit. Cours de philosophiepositive,49*leon.

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: la machine vapeur
celle d'un simpledveloppement
porteirrductible
de Watt, dtrneau dbut du XIXesicle par la machine vapeur de
Woolf. Machine inventeet amlioredans son rendementavant et sans
Machinequi, permettant
la thoriequi en rendle fonctionnement
intelligible.
et appelant le machinisme,allait donnerau Progrsle visage d'enfants
travaillant
quinze heurespar jour dans les filaturesou dans les mines6.
On ne sauraitprtendre
que VictorHugo ait fondsa foi dans l'irrversibilit du progrs sur une insensibilit l'esclavage conomique. Mais
il continue traiter
de l'laborationdu matrialisme
contemporain
historique,
les questionsde socit commeles philosophesdu xvnr sicle. Le moteur
de l'histoirec'est la lumire.Le progrsc'est l'illuminationdes tnbres.
Or, au XIXesicle, le phnomnephysique symboliquedu progrsdans
l'histoirece n'est plus la lumire,c'est la chaleur.Mais la diffrence
de
la lumire,dontl'missioncontinueest tenuepour garantiepar la stabilit
du systmesolaire,la chaleur,produitecommeinstrument
industriel,
dpend
des gisementsnon renouvelablesde combustiblesterrestres.
Simultanment,
Renan et Coumot ont t attentifs cette extnuationinluctabled'un
des forcesproductives7.
Sans doute FrdricEngels
pouvoirmultiplicateur
mrite-t-il
la clbritpour avoir critqu' son poque l'histoirehumaine
tenaitentredeux dcouvertes: le feu,transformation
du mouvementmcade la chaleuren
nique en chaleur,et la machine vapeur,transformation
mouvementmcanique8.Mais encoresduitpar une explicationrationaliste
du progrstechnique,Engels ne distinguepas entrel'inventiontechnique
prcdantun savoir qui en dvelopperal'efficaciten la comprenantet
l'inventionprocdantd'un savoir dontelle est l'application.Comme si la
machine vapeur et ce nouveau moteurrvolutionnaire
qu'est la machine
de Gramme(1869) n'taientpas des inventions
non thoriquement
prmdites. Seul le prochainmoteurrvolutionnaire,
le Diesel, est-il,ds 1878,
en puissancedans des recherchespoursuivies l'Universitde Munichsur
l'amliorationdu rendement
des machinesthermiques.

6. K. Marx. Le CaDitaL trad.Molitor.Costes d.. 1928. t. . n. 182-183. note: L IV. n. 267.


7. a) E. Renan, Dialogues philosophiques: 2e Dialogue, Probabilits,p. 67 : Les forcesde la terre
sont finies.Il est clair que si la thoriemcaniquede la chaleurn'est pas arriveavant cinq ou six cents
ans trouverdes manires de suppler au charbon de terre,l'humanitrentreradans une sorte de
mdiocritdont elle n'aura gure le moyende sortir. (crit en 1871).
b) A. Cournot, Considrationssur la marche des ides et des vnementsdans les Tempsmodernes,
1872. De roi de la Crationqu'il taitou qu'il croyaittre,l'homme est montou descendu (comme
il plaira de l'entendre)au rle de concessionnaired'une plante.En sondantl'tendue et l'paisseur de
ces couches fossiles dont le dpt a exig tant de milliers de sicles, que tant de rvolutionsont
bouleversesavantl'apparitionde l'hommesurla terreet que son activitindustrieuse
dvoresi rapidement
aujourd'hui,il a pu tout la fois reculerdans un pass indfiniles premiersindices de ses destines
et d'autrepartsentirque l'avenirest mesurnon plus seulementaux individus,mais aux
providentielles,
nationsdans un autresens qu'on ne le croyaitjadis. Il avait fairevaloir un domaine,il a une mine
exploiter. Boivin d., 1934, t. IL d. 203-204.
8. M. Dhringbouleversela science, 1878, trad.Bracke-Besrousseaux,
Costes d., 1931, p. 171-172.

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Georges Canguilhem
II convientdonc de rechercher
quels dmentisont pu tre infligspar
l'histoire l'affirmation
de
progressivede son cours,
optimiste la rationalit
c'est--dired'examinersi les argumentsavancs dans les idologies du
xvnr et du XDCsicles,commepreuvespourle pass et commeesprances
pour l'avenir,ont t ou non ratifispar l'avancementdans le temps,
partirdu momentde leur formulation.
Concernantun changementqualitatifde la conditionhumaine, la fois
dans l'espace de subsistancedes groupementssociaux et dans le temps
d'inventionde leurs rgimes,l'examen doit concernerl'origine,la loi de
la trajectoire
successiondes tats,les instruments
et procdsde diffusion,
les obstacleset les risques.
et la directiondu mouvement,

1. L'origine
Dans la thoriedu progrs,selonTurgotet Condorcet,et tellequ'Auguste
Comtel'a systmatise
les troislois des troistats9,les termes
en formulant
de dveloppementsont interchangeables.
de progrs,de perfectionnement,
: manifesfondamentale
Mais c'est dveloppement
qui imposesa signification
tationsuccessive de potentialitscontenuesdans un germe d'organisme.
De ce fait l'originen'est pas, ne peut pas tre,objet d'exprience.Mais
elle peut tre,et elle est, conue sur le modle de l'enfance. Le progrs
c'est le passage de l'enfance l'ge adulte,de la dbilitet de l'ignorance
la maturitet au savoir.Pascal disaitdes enfantsque leur croissanceen
Bossuet, du haut de sa srnit
ge n'abolit pas leur faiblesse initiale10.
dogmatique,a crit que l'enfance est la vie d'une bten. Par contre
dans VEncyclopdie,l'enfantest crditdu pouvoir d'atteindrevers huit
ans,l'ge de raison.Selon ce modle,le progrsc'est le rejetdes enfantillages
de l'espce, des prjugs,la reconnaissancedes erreurs.Malgr Rousseau
et YEmile,l'enfantn'est rfr l'adulteque pourtrerelevpar l'ducation
Il peut
de son tat initiald'incorrection.
Incorrect,il n'est pas incorrigible.
tre redresspar ses rapportsavec les choses et les hommes adultes,et
d'un perfectionnement
donc capable,sous les effetscumulsde ces rapports,
indfini.
Cetteimage du progrsde l'espce humaine,tirede thoriessculaires
concernant
l'accession de l'enfant la responsabilit
raisonne,s'est fortifie
au XDCsicle de l'intrtaccord aux questionsde l'volutionbiologique.

9. Systmede politique positive,Paris, Crs, 1912, t. , p. 63-73. La succession des trois tats:
thologique,mtaphysique,
positif,se dcomposeen troislois de succession: pour l'intelligence,fiction,
abstraction,dmonstration;pour l'action, conqute (militaire),dfense (fodale), travail (industriel);
pour le sentiment,
civique, collectif,universel.
10. Penses, d. L. Brunschvicg,SectionII, n*88.
11. Cite par D. Teysseke, Pdiatrie des Lumires,Pans, Vnn, 1982, p. 25 et 28.

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On a pu concevoir,et Haeckel, entreautres,ne s'en est pas priv,que le
de l'volution
dveloppementpsychiquede l'enfanttait la rcapitulation
antrieure
et
la
d'un
phylogntique
par consquent reproduction
progrs.
Mais inversement
on a pu soutenir,
la mmepoque,que la prolongation
du stade biologique d'enfance,caractristique
de l'espce humaine,jouait
un rle positifdans son volution. C'est l'enfancequi fait de l'homme
ce qu'il est disait JohnFiske12.La psychanalysea apportun renfort
inattendu cette proposition.La figurede l'adulte a cess d'tre tenue
enfantin.Elle est, au contraire,
pour l'image propulsivedu dveloppement
pour l'enfant,en situationde dpendance initiale,la cause de conflits
intriorissen complexes persistantdans l'inconscient.L'adulte a appris
de
abolie, et le foisonnement
que son enfancene peut tre dfinitivement
thoriespdagogiques non-directives,
non rpressives,l'a souvent rendu
des possibilitsde l'enfantest une
rceptif l'ide que le polymorphisme
rservede valeurs.Le sens du progrss'est invers.A la source, l'aurore,
se trouvesinonla perfection,
du moins la richesse.
est donc normalqu'une nouvelle reprsentation
de l'enfance suscite
un nouveaumodle de l'origine.Mme si elle ne l'a pas inspirdirectement,
elle permetde comprendreque Vladimir Janklvitchait pu assimiler
progrset dcadence. Rapport l'tat originaire,l'cart progressifest
dcadence et la preuveen est qu'il engendre, la longue,la nostalgiede
l'origineperdueet le dsird'une rgnration
par la navet. La dgnrationest une maladie du progrs13.

2. La loi de successiondes tats


On admeten gnralqu'une certaineconceptionde l'histoiredes sciences,
au XVIITsicle, soutientla thoriedu progrs,de Turgot AugusteComte.
Condorcetfait tenirl'utilit de l'histoiredes sciences avant tout dans
l'avantage de mieux faireconnatrela marchede l'esprithumain14.Selon
Condorcet,comme selon Fontenelle,tous les autres progrs,technique,
politique,moral, sont suspendusaux progrsdes sciences mathmatiques
et astronomiques; Montucla, Bailly, Bossut, Saverien, ont en commun
l'assurance dans la continuitrectilignedes acquisitionsdu savoir. Mme
le constatde deux typesde ce qu'on nommeaujourd'huinormalitscientifique ou paradigme,en mathmatiques
(Descartes - Newton,Leibniz),en
mcanique (Descartes - Leibniz), en cosmologie (Descartes -Newton),
ne parvient
pas branlerla confiancedansl'identitde la raison elle-mme.

12. The meaningof infancy,1871. Cf. Canguilhem,Laiwssade, Piquemal,Ulmann,Du dveloppement


l'volutionau XIX'sicle, in Thaes, 1962, Paris, rd. P.U.F., 1985, p. 44-51.
13. L austritet la vie morale,Paris, Flammarion.1956. d. 40. Cf. d. 39-49.
14. Eloge des Acadmiciensde l'Acadmie Royale des Sciences mortsdepuis 1666 jusqu'en 1699.
Paris, 1773, p. 9.

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A la mme poque c'est en Allemagneque l'histoirede la philosophie
s'critcomme une histoiredu progrs.Lucien Braun,dans son importante
tude sur cettepriode15,
a insistsur le prixque les auteursallemandsont
attach dcomposerle conceptde progrsen ceux de but, de lien, de
concernant
sujet.L'ironie de cettehistoireest en ceci que Kant a confirm,
la science, comme on voit dans la prfacede la deuximeditionde la
Critique de la raison pure, la conceptiondu progrslinaire cumulatif
laborepar YAufklrung
europenne,alors que sa rvolutiondite copernicienne en philosophie,sa philosophiecritique,allait provoquerune crise
dans la problmatiquede l'histoirede la philosophie6.Le progrsde la
raison dans l'histoiredevait rendre,dsormaiset pour toujours,la raison
transparente
pour elle-mme,identique elle-mme.
Mais, plus ironiqueencore,l'histoirede la science allait dtruirel'image
linairedu progrsscientifiquepar la remiseen questiond'une proprit
postule de la ligne droitede n'admettrequ'une parallle mene par tout
point pris en dehors d'elle. Parce que les simulationsde rvolutionen
gomtrieeuclidienne,tentespar Saccheri et Lambert,sont ignoresde
les philosophesdu XVIIFsicle sont
leurs contemporains
mathmaticiens,
de la fconditthoriquedu Non.

banale,
l'ide,
aujourd'hui
trangers
la mcaniquenon-newtonienne
Plus encoreque la gomtrie
non-euclidienne,
a contribu introduireen histoiredes sciences l'ide de rectification
dialectique.Le progrscontinuest un conceptd'pistmologieconservatrice.
Celui qui annoncele progrsfait d'aujourd'huidemain.Or, c'est demain
seulementqu'on pourraparlerde la veille. Concernantla crise des notions
fondamentales
de la gomtrieet de l'analyse, au dbutdu XIXesicle, et
l'utilisationdes nombrescomplexeset des sriesinfinies,JeanCavaills a
crit: Ce sont les rsultatsobtenusgrce aux nouveaux instruments
qui
: modlesnon-euclidiens
amnent transformer
toutle systmemathmatique
l'aide des nombrescomplexes,thories
et gomtrieprojectiveconstruits
les
des fonctionsarbitraires
par les sries trigonomtriques...
reprsentes
au
situ
cas
ne
sont
relles
initiales
particulier
plus qu'un
mathmatiques
sein des mathmatiques
nouvelles,expliqupar elles 17.
3. Instrumentset procds de diffusion
Ayantdivis son parcourshistoriqueen poques, c'est dans la troisime
longueportehistorique: l'attacheque Condorceta situdeuxvnements
ment de l'homme au sol dans le mode de vie agricole, l'inventionde

15. Histoirede l'histoirede la philosophie,Paris, Ophrysd., 1973.


16. ibid., p. 205-224.
17. Mthodeanomatique etformalisme,Paris, Hermann,1935, p. 45-46.

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La dcadence de Vide de Progrs


l'criturealphabtique.Ce sontdeux conditionsdu progrscumulatif.Sans
la premire,pas de socit stabiliseet organise,donc pas d'exigence
permanentede communication.Sans la seconde pas de moyens. Sans
communication,
pas de capitalisationde l'exprience,pas d'enrichissement
du savoir.
C'est la septimeet la huitimepoques que Condorcetsitue deux
progrstechniquesd'effetimmdiatement
politique: l'artillerieet l'imprimerie. H n'est ici que l'imitateurde Bacon qui, mentionnantaussi la
boussole magntique,qualifieces inventionsde rcenteset d'origineobscure .
On conoitaismentqu'au sicle des Lumiresl'inventionet l'extension
de l'imprimerie,la multiplication
des livres et l'apparitiondes journaux
aient t considrescomme promotrices,
malgrl'obstacle de la censure,
de la diffusionde l'instruction,
de l'information
publique,de l'exercice de
la raison. Il tait inconcevable, l'poque, qu'un momentviendraitde
contester l'inventionde l'alphabet et du caractretypographiqueleur
culturelle.
C'est pourtant
ce qu'ontsuscitl'invention
pouvoird'mancipation
et la diffusiondes media de masse modernes,radio et tlvision.De mme
que Rousseau, dans YEssai sur Vorigine des langues, dnonait dans
l'critureun instrument
de sparationdes hommes,destructeur
de toute
formede convivialit,MarshalMac Luhan a pu dplorer,dans La Galaxie
nourrid'imprimssoit
Gutenberg(1962), que l'homme intellectuellement
en passe de devenirun infirmepsychique.Les progrstechniquesdans les
moyens de communicationpar l'image et le son sont la conditiond'un
renversement
du sens du progrs,de la restauration
de valeurs affectives
lies des structures
sociales traditionnelles19.
Cettedgradationd'effetsinitialement
escompts,par de nouvellesinventionstechniques,est encoreplus manifestedans le cas des armementsque
dans celui des moyensde communication.
Condorcettientl'artillerie,au
pass, pour la cause de la destructionde la fodalit,au futur,pour une
incitation
la rductiondes conflitsdevenusplus meurtriers.
Sur l'invention
de l'artillerieet ses effetsCondorcetprend place dans une longue liste
d'auteursattentifs
ce thme.Citons,entreautres,Montesquieu20,
Mercier/21,

18. Novum Organum, livre I, proposition129. Le plus rcent commentateurde l'origine de ces
inventionsdans la civilisationchinoise,JosephNeedham,attirel'attentionsur le faitque, rvolutionnaire
en Europe, elles n'ont aucunementaltr la structure fodale bureaucratique
de la socit chinoise:
Science et Socit l'Est et l'Ouest, in La Science chinoise et Occident.Paris. Le Seuil. 1973.
19. Dans son livre,Condorcet,l'instruction
et
la
du
naissance
publique
citoyen,Paris, Le Sycomore,
1984, CatherineKintzlercite ce propos d'un Recteurd'Acadmie de l'ducation Nationale: L'cole
n'est pas faitepourla culture[...]. L're de Gutenbergse clt.La culturede l'an 2000 sera indiscutablement
sur d autrescritresculturels,en bonne partie ceux de l'image et du son [...]. Nous partonsvers une
culturede l'oralit,nous retournons
nos sources,et je suis persuadque dans une rnovationdu systme
ducatif,cettedimensiondoit treprise bras-le-corps
, p. 301, note26.
20. Lettrespersanes, CV et CVI.
21. Notions claires sur les gouvernements
(Amsterdam,1787) : I, p. 48.

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Balzac mme, par un mot dans Le Cabinet des Antiques; Michelet qui
VHistoireUniverselle,l'affranchissement
du
clbre,dans YIntroduction
peuplepar le bouletnivleur ; Renanqui prvoitle risquede domination
universelled'un peuple par applicationde la science l'armement22
; Ren
Berthelot,pour qui le mondemodernedate de l'artilleriea.
On sait quel sort a t faitpar l'histoireau lieu communprogressiste
selon lequel la craintegnralisedes effetsd'armementsscientifiquement
rvolutionnaires
contraindrait
les nations la rivalitsur le terrainde la
puissanceconomique.Mieux que beaucoup d'autres,RaymondAron,dans
Les Guerresen chane7*,
a su expliquer,par ce qu'il a nomm la surprise
c'est--dire
la
dimensionde la puissance de feu, l'extension
,
technique
et l'amplificationpassionnellede la premireguerremondiale.Les effets
destructifs
de moyenshyperboliques
relativement
aux butsinitiauxontpes
sur la confectiond'un traitde paix gnrateurd'une seconde guerre
mondialedontla surprisetechniquea clat Hiroshima.
Ainsi l'exprience acquise de l'imprvisibilitdes effetspolitiques et
sociaux d'une inventiontechnique,transcendant
ceux qui dcoulaientdes
inventionsantrieures
dans la mme familletechnologique,autorise tenir
la notion aroniennede surprisetechniquepour homologue,en histoire
de rupturepistmologique
politiqueet sociale, de la notionbachelardienne
en histoiredes sciences.
4. La trajectoire et la direction du mouvement
Le progrs de l'humanisationde l'homme par les effetstechniques,
politiques,culturelsde son dveloppementdoit tre rapport,en dernier
ressort, l'humanitenvisage comme espce fixe la surfacedu globe
terrestre.
Dans Favant-propos
de YEsquisse,Condorcets'applique montrer
quel largissementcontinu des groupes sociaux le sujet du progrs
le ou
pourraittre enfinassimil un peuple unique. En fait,dterminer
c'est
les foyersoriginaires,
la ou les directionsdes processusde diffusion,
baucherune histoiregographique,c'est dessinerune carte du progrs,
un relev des points de passage et des itinrairesde transmissionde ce
qu'on peut,aujourd'hui,nommerinformation.
Condorcetaccepte,aprs et avantbien d'autres,de calquer la trajectoire
relledu progrssurla trajectoire
apparentedu soleil,d'Orienten Occident.
Il situe la rencontre
de l'Asie et de l'Afriquel'invention,en quelque sorte
absolue,surlaquelle reposele progrs,commefaitet commeide normative

22. Dialogues philosophiques,Calmann-Levy,7e d., 1914, p. 81 et p.105-109.


23. La sagesse de Shakespeareet de Ga?*A*,Pans,Gallimard,1930, p. 98-102.
24. Chap. I, la surprisetechnique,Pans, Uallunard,1VM.

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de l'histoire: rcriturealphabtique.Il ordonnede l'Est vers l'Ouest les
centresde rayonnement25,
les lieux de renaissanceaprs les retoursde la
barbarie.Ainsi se situentAthnes,l'Italie, Paris, l'Espagne musulmane,
les tats-Unisd'Amrique.L'Amrique,nouvel occident,qui
l'Angleterre,
se dcouvrira son tour un Ouest. Or, comme si le cours du progrs,
voici que va se
ne pouvait s'interrompre,
parvenu Extrme-Occident,
cette
fois
d'Occident
en
une
nouvelle
Orient,
propager,
figuredu progrs,
celle du peuplelaborantune Constitution
la libertdes individus
garantissant
et l'galit de leursdroits.La Rvolutionprogressed'Ouest en Est, d'Amriqueen Europe,en commenant
par la France.Condorcetesquisse ce qu'on
peut appelerune loi de radicalisationde la rvolution,croissanted'Ouest
en Est . Comme si en se dplaantvers l'Orient la rvolutiondevenait
ncessairement
plus totale,ayant vaincre,dans les socitsqu'elle bouleverse,les effetsde leur plus long retard entrerdans la voie du progrs.
La violence est d'autantplus grande que la naturedu pouvoir est plus
antique,c'est--direau fondmoins occidentale.
Le tracde cet itinraire
gographiquedes Lumires,image de l'histoire
du progrs,a survculongtemps ceux qui l'ont conu27.On a vu que
Victor Hugo tenaitle progrspour la puissance mystrieuserunissant
l'Orientet l'Occident aux Pyramides.Proudhonqui rsumaittrs bien la
thoriela raillait28.
C'est sans douteNietzschequi lui a portles coups les
dans La volontde puissance : Le XDCsicle n'est
plus durs,notamment
en
sur
le
XVF; et l'espritallemandde 1888 est en rgression
pas
progrs
sur l'esprit allemand de 1788... L'humanitn'avance pas, elle n'existe
mme pas encore...L'homme n'est pas en progrssur l'animal; le civilis
dbile est un avortonauprs de l'Arabe et du Corse ; le Chinois est un
typeplus russi,c'est--direplus durable,que l'Europen*. C'est pourquoi
BernardPautrata pu justementqualifierde retour l'Est la pense de
l'ternelretourqui obsde Zarathoustra30.
En donnant l'ouvrage qu'il a

25. Jrusalemet la Palestinen'ont pas de place dans le Tableau. Condorcetne voit que les tnbres
dans la religion chrtienne.Le mpris des sciences humaines tait un des premierscaractresdu
christianisme
.
26. En France... la rvolutiondevaitembrasserl'conomie toutentirede la socit,changertoutes
les relationssociales et pntrerjusqu'aux derniersanneaux de la chane politique.
27. Hegel a repris son compte l'ide selon laquelle l'histoireuniverselleva de l'Est l'Ouest
dans les dernierschapitresde La Raison dans l'Histoire, trad.fr.de . Papaioannou,Pion, Coll. 10/18,
28. On s'est figurle progrsou la virtualitsociale comme un fluideparcourantchaque race
son tour,allant d'Orienten Occident, reboursdu soleil : des Indiens aux Bactriens,des Bactriensaux
Assyriens,de ceux-ci aux Grecs, des Grecs aux Romains, puis aux Celtes et enfin aux Amricains.
Nodier s'criait sur la fin de sa vie : l'Amrique est dj vieille. A la Chine ! Tout cela ne soutient
pas une minutede discussionet n'est que du bavardageque la solennitgermaniquedes Hegel et autres
n'a pas rendu plus profondet vrai ! , lettredu 27 septembre1853 M. X... in Lettres choisies et
annotes oar Daniel Halvv et Louis Guilloux. Paris. Grasset. 1929.
29. Op. cit., trad.G. Bianquis, Paris, Gallimard,1937, II, p. 22.
3. versionsau oleil. figureset systmede Niestzsche,Pans, Le Seuil, 1971, p. 329 sq.

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publi vers la fin de la premireguerre mondiale le titreDclin de
l'Occident, Oswald Spengler a pu croire qu'il achevait de dconsidrer
l'image d'un progrsdes lumiresque les philosophesdu XVnrsicle
avaientfortifie
d'un emprunt l'histoirede l'astronomie.

5. Les obstacleset les risques


L'espoir d'une poursuitedu progrsdans l'avenir s'accompagne, chez
Condorcet,d'une interrogation
inquite.Si les progrsdes connaissances,
des arts,de l'industrieentranent,
comme on peut s'y attendre,
des progrs
du bien-tre,l'accroissementdu nombredes humainsne viendra-t-il
pas,
en retour,limiteret mme contrarier
les progrsqui l'ont rendupossible?
Condorcetestimeque le dcalage entrela croissancedmographiqueet la
croissancedes moyensde subsistancepourratre attnupar les progrs
de la raisonen ce qui concernela procration,
disons par la rgulationdes
naissances31.
l'art de prolongerla vie humaineest la porte
Inversement,
de la mdecine.
En bref,la philosophiedu XVnrsicle n'ignorepas le problmede la
raretdes ressourcesrelativement
la quantitdes sujets de besoins, elle
en imaginela solutionpar le contrlede la quantitde vie humaine,par
l'artde convertir
les lmentsen substancespropres notreusage. Condorcet
est conscient,commetantd'autresconomistesde son sicle,des problmes
de subsistanceposs par la transformation
des socitsagricolesen socits
industrielles.Mais, son poque, personnene peut imaginerce que la
grandeindustrieva consommerde matirespremiresminrales.On a dj
fait rfrenceaux inquitudesde Renan et de Cournot.La question est
rapidementdevenuepopulaire.Pcuchetqui voit l'avenir de l'humaniten
noir annonce la fin du monde par cessation du calorique. A quoi
Bouvardqui voit l'humaniten beau rplique: On ira dans les astres,et
quand la terresera use, l'humanitdmnageradans les toiles. C'est
ainsi que Gustave Flaubertprsente,vers 1875, le partagedu XIXesicle
entreses crainteset ses espoirs.32

* *

31. Renan a t plus audacieux que Condorcetdans l'anticipation: La gnrationet l'ducation


de l'homme se sont faitesjusqu'ici presque au hasard,nulle science n'y a pntr[...]. Qu'arrivera-t-il
surtoutquand l'hommeseraen possessionde la loi qui dterminele sexe de l'embryonet pourral'appliquer
volont? Or cette dcouverteest de celles que l'on peut considrercomme susceptiblesd'tre faites
dans un procheavenir. Dialogues philosophiques,cf. note7a, p. 85-86.
32. Bouvard et Pcuchet,Paris, Bordas, 1947, p. 270-271.

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Quelques mois avant sa mort,Georges Dumzil a confi: J'aurais
aim treun hommedu XVIIFsicle, mais avec en plus un sentiment
que
ces grandsespritsn'avaientpas, de l'phmre,de l'inaccessible.J'aurais
aim tre un d'Alembertou un Montesquieu qui aurait lu Darwin et
Bopp 33.Darwin, c'est--direl'homme qui a insr le vivant acteur de
l'histoirehumainedans Fhistoirede la Vie. Bopp, c'est--direl'homme
qui a fait du Langage un objet du savoir et non son instrument,
qui l'a
dcouvertcomme dpositairede traditions,mmoire de modes de vie
collective.Il est certainqu'auparavantles thoriciensdu Progrsavaient
pens le devenirhistoriquesous un certainaspect d'identit,reconstituant,
avec des moyenseux-mmestrangers toutehistoricit,
le dpassement
des origineset l'panouissementdes possibilits.Cetteide a rencontr
ses
limitesde validit dans la fragilitde ses modles et dans l'chec de la
plupartde ses anticipations.
C'est au XXesicle que nous comprenonspourquoile XDC a t, en fait,
le juge critiquedu XVIir,alors qu'il pensaitmarchersur ses traces.Nous
savons aujourd'hui,mieux qu'au XIXesicle, l'importancede ce que la
science physique de l'poque a d reconnatre
: ct de principesde
un principed'ingalitou de dgradation,
conservation,
rgissantles transformationsirrversibles.
Un systmematrielisol, de structure
singulire,est
un systmeinstableque son volutionamnencessairement
une structure
un messagesignificatif
plus stable,c'est--direplusprobable.Semblablement
est porteurd'une information
diminuer
au
cours
d'une communicaqui peut
tionsans jamais pouvoircrotre.Au XVIirsicle on n'avait pu formerl'ide
que la transmissiondu savoir comporte,du seul fait de la transmission,
un risqueque la mtaphorede l'illuminationne prparepas comprendre,
celui de l'altration.Pour la lumire,il n'y a pas de bruit.
La questionde physiquepropreau XIXesicle, l'quivalence quantitative
mais non qualitativedu travailmcaniqueet de la chaleur,se trouved'une
certainefaon calque par une questiond'conomie politiqueet de justice
de la quantitde travailutileet de sa rmunration
sociale,la non-quivalence
en valeurconomiquedans la socitcapitaliste.Le socialisme prtention
scientifiquese fixe pour tche la solution de ce problme.C'est alors
qu'apparat la diffrenceentreles effetsrels de l'utilisationindustrielle
de la chaleuret les effetsprsumsde la propagationpdagogique de la
lumire.Pour la philosophiedu progrsla raisonchasse les prjugset les
injusticescommele soleil les tnbres.Mais pour le socialismedialectique,
l'indignitde la conditionouvriren'est pas, commel'obscurit,de l'ordre
de la privation.C'est l'effetd'une spoliation.La correctionne consistepas
recouvrerce qui manque, mais conqurirce dont on est frustr.Le

33. Entretiensavec Didier Eribon,Paris, Gallimard,1987, p. 194.

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la vraie,
progrsne sera effectif
pourtous qu'aprs une seconde rvolution,
celle qui substituera des anticipationsidalistesune thoriematrialiste
de l'histoire.
Mais la puissancemotricedu feu n'a pas contrari
la vertuprogressiste
symbolisepar la lumiredu seul faitde ses consquencesindirectesd'ordre
socio-conomique.Elle a contribu la dcadencede l'ide de progrspar
en philosophiede conceptslaborspar les fondateursde la
l'importation
C'est William Thomson(Lord Kelvin) qui, en 1852, a
thermodynamique.
nonc, aprs Clausius, le principede dissipationou de dgradationde
l'nergie,soit le faitqu'une partiede l'nergieinterned'un systmen'est
en nergiemcanique.On a rapidementaperu la mort
pas transformable
l'horizonde la dgradationnergtique.Un physicienallemand,Wilhelm
Ostwald (1853-1892), s'est appliqu fonderune thoriedes valeurs sur
le second principede la thermodynamique34.
Puisqu'il est tabli que le
rendementd'une machineest le rapportentrel'effetutile et la quantit
d'nergie fournie,la valorisationdes diversesactivitshumainespeut se
fondersurun calcul analogue.D'o l'exhortation
ne pas gaspillerl'nergie,
l'utiliserle plus strictement
On
n'a
possible.
pas manqu d'apercevoir
un rapportavec le fameux principed'conomie de pense clbr par
RichardAvenariuset ErnstMach, directeursde conscience du Cercle de
Vienne.
Depuis lors, l'histoirede l'utilisationde l'nergie a t bouleversepar
la dcouvertedu noyau atomiqueet l'inventionde l'nergienuclaire.Si
l'on peut justementparler de progrsscientifiqueet technique,rien n'a
pourtantchang dans le rapportdes activitshumaines l'usure de leurs
moyens. L'nergie nuclaire libre est utilise sous forme d'nergie
thermique.Sous la contraintede la croissance de l'entropie,l'unit de
a
l'nergie de masse et de l'nergie de rayonnement
lectromagntique
scell dsormaisl'unit de la chaleuret de la lumire.Mais du faitque la
premireapplicationde la physiquenuclairea t la bombeA, l'nergie
nuclaire,pourtantsource de vie la surfacede la terre,voque la face
terrifiante
de la mort.
S'il y a peu de Pcuchetsaujourd'huipour redouterla findu mondepar
cessationdu calorique,ils sontpar contrenombreux s'imaginerensevelis
sous l'amoncellementdes dchets du progrs.Grce l'utilisationde
quelques concepts emprunts une science en vedette, l'cologie, ils
de retour la simplicitnaturelle
laborentune thoriepseudo-philosophique
de la vie. La naturefaitrecette.Le conceptde sauvage est revaloris,
en ractioncontreles thoriesvolutionnistes
qui ont fait leur temps en
sciences humaines. Bien des contestatairesdu progrs,dsormais compromis par son apologie dans la socit dite de consommation,croient
34. DU philosophieder Werte(1913).

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un thmeromantique
avoir opr une conversionjansnisteen retrouvant
cher la penseallemande: la nostalgiede la Rserveoriginelled'authenticit
La Rserve
o les tresreposent l'abri de l'altration,de la dgnration.
o tout est prserv.Ce thme,l'histoirel'a montr,dissimulesouvent,
sous le charmede l'archasme,le vertigedu nihilisme.
y a pourtantun refusde l'volutionnisme
et de la conceptionlinaire
de navetrtrograde.
du progrsqu'on peutcroireprservde toutetentation
Il consiste comparerl'histoirede socits diffrentes,
ou bien diffrents
plusieurs
tatsd'une mmesocit,sous plusieursrapports
et conformment
critres.
C'est la positiondfendueparClaude Lvi-Straussdansde nombreux
dans deux courtstextes,
travaux,mais expose avec une vigueurparticulire
Race et Histoire et Diogne couch*. Les socits dites primitivesne
reprsentent
pas des tapes dpasses par le progrs des socits dites
civilises,mais d'autres solutionsde problmesanalogues dont la valeur
ne peut pas tre estime par des talons emprunts l'extrieur.Qui
de comportements
culturelsest conduit
comparedes ensemblesstructurs
diviserl'apprciation, noterun progrsdans une direction,une stagnationou un reculdans une autre.Le relativismede l'ethnologueengendre
une tolrance culturelleque ne favorisaitpas la thorieunilinairedu
progrs.Les zlateursdu progrss'exposent mconnatre,
par le peu
de cas qu'ils en font,les immensesrichessesaccumulespar l'humanit
de part et d'autre de l'troitsillon sur lequel ils gardentles yeux fixs;
en surestimant
l'importanced'effortspasss, ils dprcienttous ceux qu'il
nous reste accomplir*. Mais ces efforts,
ces dpensesd'nergie,prcipitentla dsagrgationd'un ordreoriginel.La civilisation,prise dans son
ensemble,est un mcanismede complexitprodigieusedontla fonctionest
d'accrotrel'entropie37.
En un certainsens les socits froides, histoire
sont de moindresagentsde dcadenceque les socits chaudes,
rptitive,
histoirecumulative,dont l'activit suppose des ingalits de niveau
considrable.
Claude Lvi-Straussa su mettreen lumirele paradoxe du civilis
contestantcomme lui l'idologie progressistede sa socit d'origine,en
faisantremarquerque cette socit s'est intresse l'tude des socits
infrieures
au momentmme o elle en prcipitaitla disparitionau nom

35. Race et Histoire,Paris, U.N.E.S.C.O., 1952, 2e d., Paris,Gonthier,1967 ; Diogne couch, Paris,
Les TempsModernes,n* 110, mars 1955. Dans cet articleC. Lvi-Straussreprendavec brio les arguments
prsentsdans la plaquette prcdente,en rponse aux critiques de Roger Caillois dans Illusions
rebours,La NouvelleRevue Franaise. 1955, n' 24 et n#25.

J. instes Iropiques,Fans,Pion,1955; rd.10/18,1962,p. 354.

37. Loin que [...] l'effortde l'homme - mme condamn - soit de s'opposer vainement une
dchance universelle,il apparat lui-mmecomme une machine peut-treplus perfectionneque les
autres,travaillant la dsagrgationd'un ordreoriginelet prcipitantune matirepuissammentorganise
vers une inertietoujoursplus grandeet qui sera un jour dfinitive, ibid.,p. 374.

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du progrs38.
C'est dans le mme tat d'espritqu'il a violemmentragi
certainesaffirmations
de Sartredans Critique de la raison dialectique.
Sartre a repris,en les exposant sa manire,quelques thmes de la
philosophieinspirepar l'nergtiquedu XDCsicle : la raretet l'inertie.
Un homme est un organismepratiquevivant avec une multiplicitde
semblablesdans un champ de raret La raretdes ressourcesdans le
o s'exerce l'activitdes hommes,qu'il s'agisse de
champ pratico-inerte
ressourcesnaturellesou de machines,astreintl'homme subir,dans le
Or, parmiles socits dont la
travail,les effetsde la dpense d'nergie41.
raretfondela possibilitde l'histoire,mais non sa ralit,il s'en trouve
d'arrires,o des hommes rabougris vivent sur une terrenglige,
dontl'histoirelgendaireest la ngation
groupesstabilissdans la rptition,
de l'histoire42.
Lvi-Straussne pouvait pas accepterqu'on discrditeles
c'est--dire
socitsfroidespar l'archasmede leursmoyensde production,
par la sobritde leurs dpenses nergtiques.L'acceptation de la paix
dans l'quilibre,l'inertie,et finalementla mort,est le refus rflchide
de juger de son
touteculturequi prtenddtenirle critrelui permettant
du
des
autres43.
et
retard
propreprogrs
Dans sa Critique,Sartrea critque le marxismec'est l'Histoireprenant
consciencede soi44.On peut entendrecettepropositionautrement
qu'il ne
fait lui-mme. Le marxismese flatted'avoir dcouvertles conditions
pratiques de ralisationdu progrs dans la critique de l'alination qui
la pense bourgeoise croirequ'elle en avait nonc la loi.
contraignait
des consquences conomiques et sociales du
L'analyse rvolutionnaire
machinismecapitalisten'a pas cherch rejoindreles conclusions de
l'nergieet l'entropie.
l'analysedes physicienset des philosophesconcernant
l'ide de
Maintenuedans sa fonctionculturelled'anticipationmillnariste,
Le progrs
progrsdevenue dialectiqueest conservepar le militantisme.

38. Une juste apprciationdes immensesconqutesde l'Occident ne m'empche pas de percevoir


la destruction
au momentmme o il entreprenait
l'trangeparadoxe qui lui a faitcrerles ethnographes
de l'objet des tudes qu'il leur reconnat; ni de prendreconscience du rle d'alibi que nous sommes
civilisation
d'une
contraintsde jouer. Alibi seulement? Peut-tre,aussi, prcautionsage
qui nous mesure
les cobayes et nous les prteun instantavantde les manger,dans l'espoir malgrtoutque nos mthodes
pourrontun jour l'aider comprendreles difficultsnouvelles qu'elle dcouvreen son sein , Diogne
couch, p. 1214.
39. Paris, Gallimard, I960. La critiquede Lvi-Straussse trouve dans le derniercnapitrede La
Pense sauvage, Paris, Pion, 1963.
40. Op. cit., p. 688 ; cf. aussi p. 223.
41. Tout nat cette ligne qui spare et unit la lois les grandestorcespnysiquesdans te monae
de l'inertieet de l'extriorit(en tantque la natureet l'orientationdes transformations
nergtiquesqui
la vie
donnentun certainstatutd'improbabilit la vie en gnralet singulirement
les caractrisent
humaine) et les organismespratiques(en tant que leur praxis vise les rsumerdans leur structure
d'inertie,c'est--diredans leur rle de transformateurs
d'nergie), op. cit., p. 369.
42. Op. cit., p. 203.
43. Raymond Aron a commentla critique adresse Sartre par Lvi-Strauss dans Histoire et
dialectique de la violence,Paris, Gallimard,1973.

44. Op. cit.,p. 134.

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La dcadence de Vide de Progrs


la conceptionrvolutionconsistedsormais,pourles marxistes,
convertir
naire du progrsles socits qui ont t abandonnes leur primitivisme,
quand elles n'taientpas colonises, c'est--direexploitesau nom de la
civilisation.La nouvelle ide pratique du progrss'affirmedans les
se propage nouveau selon
faits,se produitdans l'histoire,et curieusement
la trajectoirede l'Est vers l'Ouest. Le soleil progressistese lve toujours
l'Orient,il se dplace de Moscou Cuba. Mais parmiceux qui l'observent
certainsse demandentsi le vhicule de cetteversionmarxistedu progrs
estlui-mmeun produitconforme
l'authentique
projetmarxistede construction du vhicule.On peut rappelerici que JeanHyppolitea intitulHegel
l'Ouest un articledans lequel il insistaitsur l'importancedes critsde
jeunesse de Marx,de ses dettesenversHegel, de sa mditationexistentielle
sur l'alination45.Pourquoi pas un Marx l'Ouest , non totalement
identique celui de l'Est? JrgenHabermas s'est pos une question
sociales,
analogue,quandil s'est demandcommentappliqueraux institutions
jusqu' prsentmal rgules,un pouvoir de matrisecomparable celui
que la science permetd'exercersur les techniques46.
Encore qu'on ait parfoistentd'amalgamerl'enseignementde Marx et
celui de Freud,il semble qu'on ne puisse pas tirerles mmes conclusions
du ManifesteCommunisteet de Malaise dans la Civilisation.Selon le
premier,la mortest annonce une classe sociale qui engendreelle-mme
ses propresfossoyeurs.Selon le second,c'est l'humanitqui est son propre
fossoyeurdans la mesure o l'instinctde mort est l'uvre dans les
de la vie en commun.Freuda incorpor
comportements
agressifsdestructeurs
sa thoriedes pulsions des conceptsemprunts l'nergtiquedu XDC
sicle. JacquesLacan, dans son sminaireen 1959-60,a faitune largeplace
l'tudede la pulsionde mortet n'a pas manqud'insistersurl'assimilation
un systmematrieltendantau retourde l'quilibre47.Postrieurement,
JeanLaplanche a signal la source de l'ide dans l'enseignementd'Helmholtz48.Il ne peut pas s'agir ici d'exposer la place et le rle de la pulsion
de morten psychanalyse.Mais seulementde poursuivrejusqu' nos jours
l'examen des conditionsdans lesquelles une ide a perdu son prestigeet
son rle.
En 1929, Freud dclarait la fin de Malaise dans la civilisation: La
questiondu sortde l'espce humaineme semble se poser ainsi : le progrs

45. Figures de la pense philosophique,t. I, Paris, P.U.F., 1971, p. 262-273.


46. Marx a [...] pas prvu qu entrele controlescientifiqueexerc sur les conditionsd'existence
matrielleset la formationde la volont dmocratique tous les niveaux, il pouvait natreun hiatus
- c'est la raison philosophiquepour laquelle les socialistes ne s'attendaient
pas du tout la possibilit
d'un tat autoritairegarantissantla prosprit,c'est--dire ce que le bien-tred'une socit soit
relativementassur au prix de la libertpolitique, Progrs technique et monde vcu social in La
techniqueet la science commeidologie, trad,de l'allemand,Paris, Gallimard,1973, p. 90.
47. Le Sminaire,livre VII : l'thique de la psychanalyse,Paris, Seuil, 1986, p. 239-252.
48. Vie et morten psychanalyse,Paris, Flammarion,1970, p. 182 et p. 202-203.

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Georges Canguilhem
de la civilisationsaura-t-il,
et dans quelle mesure,dominerles perturbations

la
vie
en
commun
par les pulsions humainesd'agressionet
apportes
d'autodestruction
? *. En 1938, avant de quitterVienne pour Londres,il
l'essai, Mose, son peuple
crivaitdans la premireRemarqueprliminaire
: Nous vivons en un temps particulirement
et la religion monothiste
curieux.Nous dcouvronsavec surpriseque le progrsa conclu un pacte
avec la barbarie50.Aux exemples invoqus par Freud, le lecteur d'un
certainge peut aujourd'huien ajouterbien d'autres.
Georges Canguilhem

49. Paris. PAIR. 1971. d. 107.


50. L'hommeMose et la religionmonothiste,
Paris, Gallimard,1986, p. 131.

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