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Bdier, Joseph (1864-1938). Les fabliaux : tudes de littrature populaire et d'histoire littraire du Moyen ge. 1925.

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LES

FABLIAUX

TUDES

DE-^3?PBi('Tm.E POPULAIRE ET D'HISTOIRE LITTRAIRE


DU MOYEN AGE

PAR

JOSEPH BDIER
De l'Acadmie franaise

/QUATRIMEDITION REVUEET CORRIGE

- "PARIS
LIBRAIRIE ANCIENNE HONOR CHAMPION
de France
Librairiede la Socitde VHistoive
Textes
el de,1aSocitdes'Anciens
5, QUAI MALAQUA1S
^ '
1925 v
Tous droits rserv
LES FABLIAUX
LES

FABLIAUX

ETUDES

DE LITTRATURE POPULAIRE ET D'HISTOIRE LITTRAIRE


DU MOYEN AGE

' PAR

JOSEPH BDIER

QUATRIMEEDITION REVUE ET CORRIGE

PARIS
LIBRAIRIE ANCIENNE EDOUARD CHAMPION
Librairie de la Socitde l'Histoirede France
et de la SocitdesAnciensTextes
5, QUAI MALAQUAIS

1925
Tous droits rservs
A M. GASTON PARIS

HOMMAGE

DE RECONNAISSANCE ET D'AFFECTION
AVANT-PROPOS

DE LA SECONDE DITION

Je suis
heureux de, pouvoir remercier publiquement les cri-
tiques qui ont fait ce livre, pendant cette anne 1893-I8S4,
Vhonneur de l'examiner, et Vont trait avec bienveillance et faveur :
M. F. Brunetire dans la Revue des Deux Mondes, M. J. Cou-
rye du Parc dans le Plybiblion, M. H. Gaidoz dans Mlusine,
M.Wolfgang Goliher dans la Zeitsehrift fur franzsisehe Sprache
und Literatur, M. Lucien Herr dans, la Revue universitaire,
M. Andr Lang dans la Saturday Review et dans 'Aca-
demy, M. Ernest- Langlois dans la Bibliothque de l'cole
des Chartes, M. Charles M ariens dans la Revue No-scolastique,
M. Gustave Meyer de Graz dans la Schlesische Zeitung,
M. Cli.-M arc Des Granges dans la Romania, M. C, Ploix dans
la Revue des traditions populaires, M. Paul Regnaud dans la
Revue de Philologie franaise et provenale, M. F. Torraca dans
la Rassegna bibliografica dlia letteratura italiana, M. J.-C. de
Sumichrast dans la Nation de New- York, M. Wilmotte dans
le Moyen Age.
Je sais ce que je dois chacun d'eux. Jai pu, sur leurs indi-
cations, corriger, en chaque chapitre, des erreurs de fait ; ailleurs,
. et notamment aux .chapitres I, VIII, X, ils ont provoqu de plus
profonds remaniements : ce sont des jugements hasardeux ou
errons que, grce eux, foi pu rectifier \

1. Pour achever d'indiquer en quoi cette dition se distingue de la pre-


mire, j'ajoute que j'ai supprim un appendice d'une quarantaine de pages :
c'taient des corrections au texte des fabliaux qu'il n'y avait nul avantage
rimprimer.
VIII AVANT-PROPOS

Pourtant, cette dition ne diffre pas de la prcdente autant


qu'il et t dsirable. Il aurait fallu reviser les matriaux, for-
tifier surtout mes connaissances, par trop prcaires, relatives aux
littratures de VOrient. Il -aurait fallu se dfier des formes syllo-
gistiques, argumenter moins et observer davantage; bref, il aurait
fallu reprendre nergiquemehi tout'ce travail en sous-oeuvre.
Mon excuse est que j'ai d entreprendre cette seconde dition
quinze mois seulement aprs avoir publi la premire. Je me trou-
vais Jf une distance suffisante de mes erreurs pour en aper-
cevoir la plupart ; j'en tais trop prs encore pour savoir m'en
dgager tout A fait et les amender utilement. . .
Mais, si je n'ai pas tir pour cette nouvelle dition tout le
profit que j'aurais pu de tant de prcieuses critiques, elles seront
pourtant bienfaisantes : je leur devrai d'apporter aux tudes que
j'entreprends maintenant sur les romans de la Table Ronde, avec
un gal amour du vrai, plus de patience le
rechercher, plus de
prudence l'exprimer.

Paris, le 3 septembre 1894.


INTRODUCTION

Voici, sur un sujet lger, unlivYe pesant. Quelques-uns


m'en feront reproche : les fabliaux tant les contes joyeux
du moyen g, quoi bon alourdir ces amusettes par le
plomb des commentaires rudits ? Que nous importent,
aprs tout, ces facties surannes ? Ne suffisait-il pas de
rire un instant de ces contes rire, ~ et de passer ?
Pourtant j?ai trait gravement cette matire frivole.
C'est ces joyeusets, voire ces grivoiseries, que j'ai
consacr, l'ge des longs espoirs, mon premier et plus
srieux effort.
Ce n'est pas que je me range l'opinion nfaste selon
laquelle tout objet de science mrite gale attention. C'est
une tendance commune beaucoup d'rudits de s'enfer-
mer dans leur sujet, sans se soucier autrement de son
importance, grande ou menue. Volontiers ils s'en tiennent
la recherche pour la recherche, et professent que toute
investigation, quel qu'en soit l'objet, vaut ce que vaut celui
qui l'entreprend. Les rsultats qu'ils obtiennent serviront-
ils jamais personne ? Ils laissent d'autres, sous prtexte
de dsintressement scientifique, le soin d'en dcider. Or,
Comme une phrase n'a toute son importance que dans
son contexte, un animal dans sa srie, un homme dans son
milieu historique, de mme les faits littraires ne mritent
l'tude que selon qu'ils intressent plus ou moins des
BDIER.LesFabliaux. 1
LES FABLIAUX

de faits similaires gnraux, et une mono-


groupes plus
a clairement peru ces
graphie n'est utile que si l'auteur
bon de se ce mot de Claude Ber-
rapports. Il est rappeler
mais Un physiologiste lui
nard, plaisant, profond; jeune
un une monographie d'un animal
prsentait jour longue
soit le crotale ou le gymnote. Claude Ber-
quelconque,
nard lut le livre. J'estime, dit-il l'auteur, votre con-
science ; je loue votre labeur. Mais quoi serviraient, je
vous prie, ces trois cents pages, si,, par hasard, le gym-
note n'existait ?
pas
Bien que je ne sois jamais rellement sorti de mon sujet,

pourtant, si par hasard les fabliaux n'existaient pas, il


resterait quelque chose du prsent travail.
peut-tre
Car l'tude de nos humbles contes rire du xrrie sicle,
indiffrents par eux-mmes, peut contribuer la solution
de problmes plus gnraux.
C'est pourquoi je me soucie peu qu'on .me critique
d'avoir pris trop au srieux ces contes gras ; mais je
redoute, au contraire, de la part des savants qui sont au
courant du sujet, Je juste reproche de n'avoir pas craint,
en ce livre de dbutant insuffisamment arm, d'aborder
de front ces problmes.
Ils sont de deux sortes.
En tant que les fabliaux sont, pour la plupart, des
contes traditionnels, qui vivaient avant le xine sicle et
qui vivent encore aujourd'hui, ils font partie du trsor des
littratures populaires ; ils avosinent les contes mer-
veilleux et les fables, et comme tels intressent les folk-
lonstes ; car la question de leur origine et .de leur trans-
mission se pose pareillement pour eux et pour les autres
groupes de contes populaires.
D'autre part, comme constituant un genre littraire dis-
tinct, propre au moyen ge franais, les fabliaux int-
INTRODUCTION

iesseni les historiens de notre vieille littrature ,: M.-s'agit


4e les tudier dans leur dylof>fk6meii?t, et dans leur sap-
iport aux autres genres.
De l, les .deux parties de >ce livre.

Pour la jquestioo d'origine,-il semMe que la soluteon. en


soit de longue date acquise la science. Depuis les temps
lointains de Huet, vque d'Avranehes, quiconque a parl
des fabliaux Fa proclam : ils viennent de l'Inde. Tout
rcemment encore, dans sa Littrature franaise au
moyen ge \ - -qui, pour se&aque ^question., sait aarous >dre
o en estmqourd'lfui la science, souvent -ah elle en - sia
demain, -- M. Gaston Baris crivait :
c DJo venaient les fabliaux ? La plupart avaient uaie
erigime orientale. C'est dans l'tme, en remontant le cou-
rant qui nous les amne, <que m-ous en trouvons la source
la plus recule (bien que plusieurs Centre eux, adopts
par la littrature..indienne et transmis par elle, ne lui
appartiennent pas originairement et aient t empraMs
des littratures plus-aneiennes?). Le bouddhisme, ami
des exemples et des paraboles, contribua faire reeueilr
oes ontes >de toutes parts et en ft -aussi inventer -.d'excel-
lents. Ces "comtes ont pntr en Europe par deux interm-
diaires principaux : par Byzanee, qui les tenait 4e la Syrie
ou de la Berse, laquelle les impoTtai directement de l'Inde-,
et par -les Arabes. L'importation arabe -se fit elle-mme en
deux endroits trs diffrents: en Espagne, notamment par
l'intermdiaire des-Juifs, et en Syrie, au temps des'Croi-
sades. En Espagne, la transmission fut surtout littraire..,-;
en -Orient, au contraire, les croises, qui vcurent -avec la

L 2e dition, p. 111.
LES FABLIAUX

musulmane dans un contact fort intime, re-


population
cueillirent-oralement beaucoup 4e rcits. Plusieurs de ces
bouddhique, avaient un caractre moral
rcits, d'origine
et mme asctique : ils ont t facilement christianiss ;
d'autres, sous prtexte de moralit finale, racontaient
des aventures assez scabreuses : on garda l'aventure en
laissant l, d'ordinaire, la moralit ; d'autres enfin furent
retenus et traduits comme simplement plaisants.

Ai-je besoin de dire que, longtemps, l'auteur du prsent


travail ne douta point que l ft la vrit ? Cette thorie-
avait pour elle non pas seulement les qualits des beaux
systmes, l'ampleur et la simplicit, non'pas seulement
l'autorit de ces noms glorieux : Silvestre de Sacy, Tho-
dore Benfey, Reinhold Koehler, Gaston Paris, mais-
cette force toute-puissante des ides courantes, anonymes,,
reues ds la jeunesse, on ne sait de qui, de partout,
jamais discutes.
Le systme tait assur, semblait-il. Il n'y avait plus
qu' refaire, aprs tant de savants, le prestigieux voyage
d'Orient : passer, avec chaque fabliau, d'une taverne de
Provins ou d'Arras, o un jongleur l'avait rim, Grenade,
o quelque Juif espagnol l'avait traduit de l'hbreu en
latin ; remonter avec lui jusqu' la cour des kalifes con-
temporains de Charlemagne ; puis, plus haut encore, en-
Perse, auprs des princes sassanides, pour s'arrter enfin
sur les bords, du Gange o un
religieux mendiant, pr-
chant les quatre vrits sublimes, le contait la foule.
Sur la route, on pouvait seulement esprer reconnatre,
avec plus de prcision, . et l, les tapes. Des deux cou-
rants, littraire et oral, qui avaient
prcipit les contes
INTRODUCTION

sur le monde occidental, lequel avait t le plus puissant ?


'
Avaient-ils suivi des marches parallles et simultanes,
ou diverses ? Quelle tait, dans l'oeuvre de la transmission
des contes, la part propre des Juifs ? celle des Byzantins ?
celle des croiss ? celle des plerins ? celle des prdica-
teurs, qui, les ayant recueillis en Syrie, revenaient les
prcher en France ? . .
Surtout, ce qui devait tre neuf et fcond, c'tait d'tu-
dier par quel travail d'adaptation les jongleurs avaient
appropri aux moeurs chrtiennes, fodales, des contes
tout imprgns d'ides indiennes ; comment l'imagination
orientale s'tait rfracte dans des consciences franaises,
jusqu' modifier l'esprit de notre littrature, et peut-tre
de nos moeurs.
Je n'ignorais pas, mme dans cette priode de foi pro-
fonde en ces doctrines, que d'autres systmes existaient,
selon lesquels toute la vrit ne serait pas enclose dans
la thorie orientaliste : l'un qui, de Grimm M. Max Muller,
s'obstinait rapporter les contes populaires, non pas
l'Inde des temps historiques, mais aux ges primitifs de
la race aryenne ; l'autre, plus jeune, qui, de Tylor
M. Andrew Lang, croyait y trouver, non pas des concep-
tions bouddhistes, mais des survivances de moeurs abolies,
dont pouvait seule rendre compte l'anthropologie compa-.
re. Pourtant, quoi bon s'y arrter ? D'un ct, un

systme d'une belle simplicit, d'un positivisme sduisant,


ramne l'Orient, par des voies sres, d'tape en
qui

tape, des contes de tout genre, contes de fes, contes
rire, contes d'animaux ; de l'autre, des thories... qui le
eombattent ? non pas ; qui lui concdent, au contraire,
la validit de ses arguments, quand il fait venir de l'Inde
des contes rire et des fables, et qui, pourtant, prtendent
trouver, dans une seule classe de rcits, dans les contes
Q: LES EA.BOLIAKX

tante*, des >aryens, : tantet des


merveilleux, mythes
traces, de moeuss,sauvages.
le dcoit de: laisse: faim la tfc^rie: orientaliste
Avait-on
ne- vous embarrassait pas, de passer- outreem
quand elfe,
cas,cMraire. ? Avoir fegn^manifcsilie desehef s. de-l'cole
comme- M. Andrew Lamg, toutes les fois
anthropologique,
se heurtaient aux thories indianistes, il. taitvi-
qu'ils
dent que ni les- mythoLogues, ni les; anthropoLogist.es
n'avaient riiea- qui les- concemt dans des contes venus <fe
l'Inde et parvenus: en Europe-seulement aux: environs des-
Groisades,. Il fallait donc,, semblait^il, se mfier de e^s.

miiages :. de ces deux systmesy l'un tait chenu et ca-


duc ; L'autre, mort-n.

Comme les. gouvernements, les systmes prissent par


l'exagration de leur principe, et sont communment rui-
ns- par ceux-l mmes qui,, pour avoir voulu les complter-
et leur faire porter leurs dernires etlogiques consquences,,
les ont soudain, sentis s'effondrer. Tout systme-est comme
un.beau monument,, qui donne asile: de nombreux et;
divers, esprits.. De puissantes mains l'ont difi, ; tous le
croient, solide. Tantt Fun de ses htes, moins par;
ncessit que pour le plaisir des yeux, L'taye d'lgants-
arcs-'bo.utan.ts, le soutient par quelque colonnade ; la
plupart se bornent le revtir de belles fresques,, qui
l'ornent sans le compromettre. Un jour, L'un quelconque-,
de ses, habitants, le plus humble,, le plus-confiant, veut,
ajouter quelque: chose Pdifice ;; non pas. mme le
surlever,,, mais Le couronner simplement d'une pierre de
faite. Les fondements n'taient pas solides : tout l'difice'
se lsarde et branle.
Quel fut Le premier et imperceptiblecraquement du
INTRODUCTION

monumenit,, ctMaament celui quil' entendit essaya longtemps


de se persuader'qu'il-ge>trx)m-piait, que le beau palais; ne
branlait pas:,, comment ils tentait de se: rassurer, ai voir tant
d'illustres htes, l'bahiteT ea paix qui ne doutaient pas
qu'il ne: ft, fond sur-le diamant,. c'est un historique
qui n'intresserait pas. Le Lec^euu,. et d'ailleurs fort obscur
pour: celui uiime-qui crit ces ;lignes;. Qui peut suivre clai-
rement Le- mystrieux travail, par lequel) se 1fonde ou se
dtruit une croyance ?"
Toujours est-il.que; je : crus bon de faire-la critique du
systme orieutaliste,. et. sincre d'exposer, nies doutes sur
sa solidit. Cela,, malgr Le consentement presque univer-
sel qui l'accueille depuis tant d'annes.* Mais, disait Pas-
cal, ni la contradiction n'est marque certaine 1 d'erreur,
ni. l'icojitradietion: n'est marque certaine d vrit .

Voici, brivement, quelles- sont, nos positions.


L'argument fondamental de la thorie; orientaliste est
celui-ci : A suivre, la piste, un conte populaire, on
remonte d'ge en ge et de pays en pays jusqu' un texte
sanscrit. Arriv l^..il, faut, s'arrter. Invinciblement, nous
sommes ramens vers- l'Inde-, aux premiers sicles du
bouddhisme;, cette poque.,, les- contes y foisonnent.
Cherchez-les en Grce, Rome-,, ou dans le haut moyen
ge- :, l'antiquit classique, le monde chrtien jusqu'aux
les '
Croisades paraissent ignorer.
Aprs nous, tre mis en garder contre latenda-nee croire

que, des diverses formes d'un mme,conte, la plus.ancienne


en date, est ncessairement la forme-mre, ce qui est le
: hac> nous avons
suphisme post hoc, ergo propter
recherch s'il tait vrai pourtant que le monde occide-nr
8 LES FABLIAUX

tal et si tardivement connu les contes populaires. Il n'a


t malais de III) que, pour les
pas rappeler (Chapitre
fables tout au moins, la proposition des indianistes devait
tre renverse, et que les contes d'animaux foisonnaient
Grce une o nous ne savons rien de l'Inde
en poque
et o les Grecs ne souponnaient mme pas qu'elle exis-
tt ; ni de montrer en est vraisemblablement de
qdil
mme des autres parties du folk-lore, en juger par de
trs anciens contes plaisants ou merveilleux, gyptiens,
grecs, romains, qui sont parfois les mmes que redisent
encore nos paysans il n'a pas t malais davantage
;
d'tablir la mme vrit pour le moyen ge antrieur aux
Croisades, qui nous livre, en une seule collection, presque
autant de fabliaux que l'Inde.
Mais, disent les orientalistes, que sont ces rares contes
antiques en regard de l'Ocan des rivires des histoires ,
qui, l'poque des Croisades, se dverse soudain sur l'Eu-
rope ? Au xne et au xme sicle, voici que sont traduits en
des langues europennes les plus importants recueils
orientaux : aussitt les fabliaux fleurissent en France, en
Allemagne.
J'ai fait effort (Chapitre IV) pour apprcier sa juste
valeur l'importance de ces traductions ; je les ai analy-
ses ; j'ai dress la statistique des rcits qu'elles mettaient
la disposition de nos conteurs, et de ceux que nos con-
teurs peuvent paratre leur avoir Et ce nombre
emprunts.
est drisoire. D'o il rsulte que ces grands recueils sont
rests des oeuvres de cabinet.
Cette dmonstration, qui dissipe un idolum libri, et qui
sera utile aux folk-loristes moins familiariss avec le
moyen ge, est, vrai dire, superflue pour les reprsen-
tants les plus autoriss de la doctrine orientaliste. Ils
reconnaissent, en effet, que les contes populaires sont le
INTRODUCTION 9

plus souvent trangers aux grands recueils sanscrits, et


que, s'ils viennent de l'Inde, ils n'en viennent que rare-
ment par les livres. C'est la tradition orale qui les porte
communment travers le monde et cette tradition a son
point de dpart dans l'Inde.
Comment fondent-ils cette opinion ? Uniquement et
c'est en effet la seule mthode possible - sur l'examen
interne de chacun des contes qu'ils prtendent ramener
l'Inde. Ces contes dit la thorie portent en eux-
mmes le tmoignage de leur origine indienne : soit que
l'on y dcouvre, mme sous leur forme franaise ou ita-
lienne, des survivances de moeurs indiennes, soit encore
qu' certains traits maladroits des versions europennes
correspondent, dans les versions orientales, des pisodes
plus logiques, donc originaux.
La premire de ces prtentions, qui tend retrouver
dans les fabliaux ou dans les contes de paysans des dbris
de moeurs indiennes, voire de croyances bouddhistes, est
si vaine que, seuls, les sous-disciples de l'Ecole paraissent
n'y avoir pas encore renonc. Aussi, nous accordons
volontiers que, dans le chapitre o nous rappelons quel-
ques-unes de ces tentatives avortes (Chapitre V), nous
avons trop cd au dsir de vaincre sans pril des adver-
saires peut-tre imaginaires.
On ne saurait se dbarrasser aussi aisment d la
seconde de ces affirmations, savoir que les formes
occidentales d'un conte, compares aux formes orien-
tales, se rvlent souvent comme de gauches et illogiques
remaniements.
Pour le dmontrer, les orientalistes ont appliqu, en un
grand nombre de monographies de contes, des procds
de comparaison infiniment minutieux; Avec une bonne
foi patiente dont le lecteur sera juge, j'ai accept cette
10 .LES; HAMEAUX

mthode. Le nombre des pages de; ce livre- serait ; doubl^-


si j'y avais expos toutes les enqutes que jJ ai; tent es. J?at
d me borner : j'ai dumoins rapport- cels qui;concer-
en.
naient tous- les fabliaux: attests en Orient. Le nombre
trs ? Plus d'um lecteur sera sur-
est, sans, doute, grand
de voir ne sont que onze..
pris- peut-tre qu'ils L
Or-les rsultats de ces enqutes (Chapitres VT et VIE)
me paraissent contredire la; thorie indianiste.
Dans certains contes et c'est le: cas: le plus frquent
les occidental et oriental n'offrent en com-
groupes
mun qu'un minimum de donnes,, si ncessaires la vie
mme du conte, qu'elles se retrouvent fatalement: dans
ne peut rien
toutes, les versions possibles ; si bien qu'on
savoir du rapport de ces,versions,.ni dcider: si les formes
occidentales sont les primitives ou inversement..
En. d'autres cas, loin; que les versions-orientales soient
les mieux agenees, les: plus logiques, partant les versions-
mres, il semble au contraire que le rapport soit inverse,
et ce sont les versions indiennes qui apparaissent'plutt
comme des remaniements.
Si ces observations sont justes, l'ambitieuse thorie
orientaliste devra se rduire d'inoffensives proposi-
tions, que nul ne lui contestera jamais. L'Inde a, trs:
anciennement, pour diverses raisons et. notamment pour
les besoins de la prdication bouddhiste, invent des
contes. Elle en a surtout recueilli, qui existaient dj,
dans la tradition orale.. Elle Les a rassembls, la premire,
en de vastes taudis
recueils, que Les gyptiens et les
Grecs, qui les contaient, eux aussi, ne daignaient que
rarement les crire.
Ces recueils sont restslongtemps confins dans l'Inde.

1. Cf. aussi l'appendice II.


HmiOEU-CTION lt

Pourtant, aprs avoirt traduits en diverses langues de


l'Orient, deux ou troisd'entre eux seulement, et trs tard,
au-XTie et au XTieisicre de notre re, ont t mis en latin,
en espagnol, en franais. Ils ont exerc sur la tradition
orale une influence certaine, mais trs mdiocre ; car au
moyen ge un fort petit nombre de contes parat tre-
sorti de ces collections.A la Renaissance et dans les
temps modernes, elles; ont t traduites de nouveau : elles'
ne semblent avoir fourni que des occasions de plagiats
des conteurs lettrs. L'histoire de ces traductions', tant art
moyen ge que dans les temps modernes, n'intresse donc
gure que les seuls bibliographes.
Par voie
orale, des contes sont assurments venus d
F'Inde, tant
au moyen ge que depuis. Contes de tout
genre, merveilleux ou plaisants, fables et fabliaux. Peut-
tremme, malgr les apparences: contraires, les quelques
fabliaux que nous tudions spcialement exr sont-ils ori-
ginaires. Mais' c'est une concession toute gratuite, car nul
n'a le pouvoir de prouver cette origine orientale. Conces-
sion ncessaire-pourtant, car il n'y a nulle raison d'exclure
l'Inde du nombre des pays crateurs de contes-. Tous- en
ont cr. Il est venu, il vient des contes de Flhde, comme
il en- vient journellement d la Kabylie et de la Lithuanie.
Bref', la thorie orientaliste est vraie quand elle se
rduit dire : L'Inde a produit de grandes collections
de contes. Par voie lettre et par voie orale, elle a con-
tribu en propager un grand nombre. Affirmations qui
conviennent, l'une et l'autre, un autre pays- civilis quel-
Elle est fausse^quand elle attribue Tlnd un
conque.
rle prpondrant, elle Pappelle le jservoir, la
quand
la matrice, le foyeT, la patrie des contes . C'est
source,
dire que le systme orientaliste meurt, au moment: prcis
o il devient un systme.
12 LES FABLIAUX

, En nos diverses enqutes, la mthode de comparaison,


universellement admise parles folk-loristes, nous prouvait
ori-
son impuissance dmontrer que le conte tudi ft
de l'Orient. Mais nous rvlait-elle une autre
ginaire
de conte ? Nous disait-elle : il n'est, pas n
patrie pour
dans l'Inde, mais en Italie, ou en Espagne ?
Non : la mthode parat strile (Chapitre VIII), et ne le
parat pas seulement dans les quelques monographies que
j'ai tentes. Depuis cinquante ans que les plus illustres
savants s'obstinent collectionner des variantes de contes
pour les comparer, pour en chercher l'origine et le mode
de propagation, l'immense majorit de leurs recherches
n'aboutissent pas : si le conte tudi est conserv sous
quelque forme orientale, ils se htent de le dclarer indien
d'origine ; sinon, ils se confinent dans un inutile classe-
ment logique des variantes, et s'abstiennent de toute con-
clusion, ou mme de toute conjecture.
Or, pourquoi certains contes sont-ils rfractaires ce
genre de recherches ?
La mthode qu'on y emploie parat pourtant trs sre.
Elle se rsume en cette phrase, qui est de M. G. Paris :
Il faut de toute ncessit distinguer dans un conte entre
les lments qui le constituent rellement, et les traits qui
n'y sont qu'accessoires, rcents et fortuits \ Dans un
grand nombre de contes, le seul examen des lments
qui constituent rellement le conte rsout la question
d'origine ; l'inspection des traits accessoires rsout la
question du mode de propagation.
En effet, examiner en certains contes les lments
qui le constituent rellement , qui en forment Torga-
1. Revue critique du 4 dcembre 1875.
INTRODUCTION 13

nisme, on s'aperoit qu'ils appartiennent ncessairement


une certaine race, une certaine civilisation. Ils sup-
posent des moeurs, des croyances spciales ; ils ne peuvent
convenir qu' un groupe d'hommes trs dtermin. On
peut les dfinir des contes ethniques. On constitue ainsi
des groupes de contes celtiques, germaniques ; chrtiens,'
musulmans; mdivaux,modernes. Il est tel conte de la
Table Ronde que nous rapportons avec assurance TAr-
morique ou au pays de Galles, mme si nous n'en poss-
dons aucune forme bretonne, ni galloise. -
En second lieu, la comparaison des traits accessoires
des diffrentes versions peut nous renseigner sur la pro-
pagation du conte. Ils sont en effet, souvent, les tmoins
des adaptations ncessaires que le conte a d subir pour
passer de sa patrie des groupes d'hommes voisins, plus
ou moins diffrents, incapables de l'accepter sans le
modifier.
On sait combien cette mthode est fconde pour l'tude
des lgendes piques et hagiographiques. Elle l'est aussi
pour dterminer l'volution d'un grand nombre de contes,
de ceux, par exemple, qui forment le noyau des romans
de la Table Ronde.
Le grand malheur a t de croire, depuis cinquante
ans, que ces mmes procds pouvaient s'appliquer des
contes quelconques. On parvenait tablir l'origine de la
lgende d'Arthur : pourquoi pas celle de la Matrone
? On tudier l'histoire de Renart : pour- .
d'phse pouvait
quoi pas celle d'une fable quelconque ? On pouvait recons-
tituer l'histoire potique de Garin de Monglaue ou de
saint Brandan : pourquoi pas celle du Petit Poucet ? Pour-
quoi les contes populaires les plus aims, les plus rpan-
dus, seraient-ils prcisment ceux dont il est interdit de
dterminer l'origine et les migrations ?
1/4 LES TAKHAUX
'
La raison -es est simple, pourtant.
La mthode est'bonne peur les -contes ethniques, parce
e rsume - limitation les donnes
quelle marquer' quelle
merveilleuses de la lgende lui
sentimentales, morales,
dans et dans le temps ; tudier a quels
imposent l'espace
femmes elle emvien* exclusivement -, au prix die quelles
transformations elle peut convenir a des hommes drl-
:rents de ses premiers inventeurs.
Mais Timmense majorit des -contes populaires, presque
tous les fabliaux, toutes ls fables, presque tous
presque
les contes de fes chappent, par leur mature, toute limi-
tation. - '
Les lments ' qui les -constituent r lment reposent
:soit, dans la plupart des fabliaux et des fables, sur des
donnes murales si gnrales qu'elles peuvent galement
tre admises de tout homme, en un temps quelconque ;
soit, dans la plupart des contes de fes, sur un merveilleux
si peu caractris -qu'il ne ehoque aucune croyance, et
peut tre indiffremment aeeept, titre de simple fan-
taisie amusante, par un bouddhiste, un ehten, un mn-
sulman,: un 'ftichiste.
De l, leur double don d'ubiquit et de prennit. De
l, par oonsquence immdiate, l'impossibilit de rien
savoir de leur origine, ni de leur mode de propagation. Ils
n'ont rien d'ethnique : comment les attribuer tel peuple
crateur ? Ils ne sont caractristiques d'aucune civili-
sation '-. comment les localiser ? d'aucun temps : com-
ment les dater ?
On l'a voulu faire pourtant ; de l, ces vaines comparai-
sons de versions, si-souvent tentes avant nous et
par nous,
et dont le lecteur trouvera
plus loin des exemples signifi-
catifs ; de l, ces hzarres constructions purement
logiques, fondes sur la similitude de traits accessoires
INTRODUCTION 1!5

indiffrents ; de l, cette histoire trange de -chaque


-conte, Mstoire sans dates et sans gographie, soustraite aux
catgories de l'espace et du temps - ces'gnalogies oune
forme du xixe sicle apparat comme Tanctre-d'une^orme
de T.'Egypte ancienne ; ces groupements de 1versions qui
associent en une ^seule Camille, sans que jamais on sache
pourquoi, ici un conte breton et un ci-t kalmouk, l un
:narrateur arabe et un :novclliste italien.-
La question de lorigine et de la propagation des contes
parat donc'une question-mal pose. Elle est solufele, elle
est ^rsolue dj, souvent, quand il s5agit des contes
ethniques. Bou-r les autres, qui forment
l'immense majo-
rit, il est impossible de 'savoir o, quand ehacun d'eux
est n, puisque, par dfinition, il peut tre n en un
il est
lieu, en un temps quelconques impossible de savoir
davantage comment chacun d'eux s'est propag, puisque,
n'ayant 'vaincre aucune rsistance pour passer d'une
civilisation une autre, il vagahonde par le monde, sans
connatre plus de rgles fixes qu'une graineemporte par
le vent.
Donc ee travail tend une .sorte de de-placement de la
question.
L'histoire ne nous permet pas de supposer -qu'il ait
exist un peuple privilgi, ay-antreu la 'mission d'inventer
les contes dont devait perptuit s'amuser l'humanit
future. Elle nous montre, au contraire, que chaque peuple
a cr ses -conteSj qui lui appartiennent : les Bretons, les
Germains, les Slaves, les Indiens. Puisque chaque peuple
a le pouvoir de crer des contes ethniques, il est nature!
de supposer qu'il a pu aussi inventer des 'contes plus
gnraux, qui, tant trs plaisants-et trs inolensifs en
leurs donnes, voyagent indiffremment de pays en pays.
Il faut donc conclure la polygense des contes. Il faut
16 LES FABLIAUX

renoncer ces striles comparaisons de versions, qui pr-


tendent dcouvrir des lois de propagation, jamais ind-
'couvrabl.es : car elles n'existent pas. Il faut abandonner
ces vains classements se fondent sur la similitude en
qui;
des pays divers de certains traits forcment insignifiants
le fait mme rapparaissent en des pays divers
(par qu'ils
et les lments locaux, diffrentiels, non
qui ngligent
de ces rcits, les seuls intressants.
voyageurs,
Ces mmes contes non ethniques, indiffrents si on les
considre en leurs donnes organiques, patrimoine banal
de tous les peuples, revtent dans chaque civilisation,
dans chaque village, une forme diverse. Sous ce
presque
costume local, ils sont les citoyens de tel ou tel pays : ils
deviennent, leur, tour, des contes ethniques.
Sous cette forme, les contes de fes n'impliquent pas
seulement ce merveilleux banal, qui, seul, vagabonde du
Japon la Basse-Bretagne ; mais ils retiennent, en ds
parties non transmissibles de peuple peuple, le souvenir
de moeurs locales parfois trs anciennes, de conceptions
surnaturelles abolies, et par l fournissent des matriaux
prcieux aux anthropologistes, aux mythologues : le-
champ reste ouvert l'ingnieuse Mlusine.
Pareillement, les mmes contes rire-indiffrents sous
leur forme organique, immuable, commune Rutebef,
aux Mille et une Nuits, Chaucer, Boccace, deviennent
des tmoins prcieux, chez Rutebef, des moeurs du
xine sicle franais ; dans les Mille et une Nuits, de l'ima-
gination arabe ; chez Chaucer, du xive sicle anglais ; chez
Boccace, de la premire renaissance italienne. C'est
ce qu'essaye de montrer, par l'exemple des fabliaux, la
seconde partie de ce livre.
INTRODUCTION 17

Qu'il me soit permis de prvoir ici, en quelques mots,


deux critiques.
D'abord, on peut dire que, si l'on supprimait de ce tra-
vail tout ce qui n'est pas l'tude des fabliaux, on l'abrge-
rait, de moiti,. Je l'accorde ; mais c'est trop peu dire : qui
ferait cette suppression ne le rduirait pas seulement de
moiti ; il le rduirait nant. Nous nous trouvions en
prsence d'une thorie de l'origine des fabliaux, qui les
faisait venir de l'Inde. S'appuyait-elle sur des arguments
tirs de l'examen des seuls fabliaux ? Non, mais sur des
sries de considrations historiques et sur une mthode
comparative d'o elle concluait l'origine orientale des
fabliaux et d'autres groupes de contes, indistinctement.
Si elle se ft confine dans le seul examen des entes
rire, elle ne compterait pas : il en serait de mme de toute
tentative de rfutation qui ne voudrait retenir de ses argu-
ments que ceux qui concernent spcialement les fabliaux.
Une autre critique plus grave est celle qu'on tirerait du
caractre ngatif en apparence de mes conclusions. Je me
dfends ailleurs 1 contre ce reproche de scepticisme et
d'agnosticisme. Le premier alchimiste qui a soutenu
l'impossibilit de dcouvrir la pierre philosophale n'tait
pas un sceptique, mais un croyant. On peut me dire,
pourtant : la fin de votre longue discussion, il n'y a rien
de fait, rien, qu'une thorie ruine, si tant est qu'elle le
soit.
Si elle ne l'est pas, si elle triomphe de nos faibles
attaques, cette discussion n'aura pourtant pas t inutile.

1. V. le chapitre VIII.
BDIEB.LesFabliaux. 2
18 LES FABLIAUX

Toute critique de mthodes est chose bonne ; car il arrive


souvent que les partisans d'un systme, trop convaincus
de l'vidence de leurs principes,' n'aient pas conscience
qu'ils ont nglig de les rendre galement clairs pour tous.
Inonds de la lumire qu'ils en reoivent, ils oublient que-
des esprits sincres (et non ncessairement aveugles);
vivent, un peu par leur faute, dans une zone moins plei-
nement claire. Il est bon que ceux-l demandent plus de-
lumire, mme s'ils la demandent en la niant tmraire-
ment. De l le sens profond de cette parole : Il faut qu'il"
y ait des hrsies. Si nos critiques sont dmontres:
fausses, la dmonstration de leur fausset fortifiera, pour,
le plus grand bien de la science, les thories mmes que-
nous avons combattues.
Si, au contraire, nos critiques sont fondes en fait et en-
raison, qu'on veuille bien songer, avant de nous repro-
cher le caractre en apparence ngatif de nos conclusions,,
la place que tient tout systme faux, aux thories voi-
sines qu'il comprime, au nombre de travailleurs qu'il
immobilise pour un travail strile.
Combien d'esprits restent aujourd'hui dfiants l'gard
des recherches de MM. Lang et Gaidoz, et de toute tenta-
tive folk-loriste, de peur de s'exposer la dconvenue
comique qui consisterait prendre pour des survivances
de moeurs primitives, pour des dtritus des conceptions
les plus antiques de iios races, les d quelque
imaginations
prdicant bouddhiste !
S'il est vrai que la science des traditions
populaires
doive tre dbarrasse de l'obsdant de l'origine
problme
des contes, les savants de novellistique
qui s'occupent
cesseront de croire que toute leur tche doive consister
tudier, propos de Chaucer, le ukasoeptati ; faire
dfiler inutilement sous nos yeux, propos de La Fon-
INTRODUCTION 19

taine, tous
les conteurs passs, convoqus des points les
1 la
plus opposs de terre, du midi au septentrion et de
l'orient au couchant.
Quelle aurait t la seconde partie de ce livre si. nous
avions admis la thorie indianiste ? Considrant les fabliaux
comme une matire non proprement franaise, mais tran-
gre, il aurait fallu tudier comment l'imagination orien-
tale s'tait rfracte dans l'esprit de nos trouvres. L
aurait d tre l'effort du travail : mais, si l'hypothse
orientaliste est vaine, cette recherche et port faux. Si
nous avions admis que les contes orientaux se sont trans-
forms en fabliaux, les fabliaux en farces franaises d'une
part, d'autre part eh nouvelles italiennes, nous aurions
d tudier les transformations que les novellistes italiens
ou les auteurs comiques du xve sicle ont fait subir leurs
modles supposs. Or notre conception de l'origine des
fabliaux cartait les recherches de ce genre : les auteurs
de farces franaises et les novellistes italiens ont pris
leurs sujets non dans les fabliaux que, sauf Boccace peut-
tre, ils ignoraient aussi bien que Ptolme ignorait
l'existence de l'Amrique, mais dans la tradition orale.
Fabliaux, farces, nouvelles italiennes ne sont que les acci-
dents littraires de l'incessante vie populaire des Contes.
Il est peut-tre utile de comparer entre elles ces diverses
manifestations littraires (v. notre chapitre IX). Mais il
est permis aussi de considrer les fabliaux comme des
oeuvres non pas adoptives, mais exclusivement franaises ;
et de mme les nouvelles de Sercambi ou de Bandello,
sans se proccuper de leurs sources, comme des oeuvres
exclusivement italiennes. Cette conception est fausse
ngative, non pas.
peut-tre,
20 LES FABLIAUX

nous rvle!'analyse des fabliaux ?


Quels traitscommuns
est la de Vesprit gaulois, fait de gaiet facile,
Quelle porte
libre jusqu'au raliste sans amertume, optimiste
cynisme,
rarement ? Ou bien, quand il est
au contraire, satirique
autorit les auteurs de fabliaux ont-ils
satirique, quelle
mener Le convicium saeculi, est la valeur de
pour quelle
leurs railleries contre les femmes, le clerg, les chevaliers,
les bourgeois ? (Chapitre X.)
Quels sont les procds de composition et de style de-
nos trouvres dans les fabliaux ? (Chapitre XI.)
Comment l'esprit des fabliaux nat et se dveloppe au
cours du xiie sicle, en mme temps que la bourgeoisie
des communes affranchies, par elle et pour elle ; comment
il reprsente l'une des faces de la littrature du moyen
ge, et forme avec l'esprit chevaleresque le plus saisissant
des contrastes. (Chapitre XII.)
Comment, pourtant, le got des fabliaux et de la litt-
rature apparente se rpand dans les plus hautes classes,
si bien que nous constatons une trange promiscuit des
genres les plus nobles et les plus bas, des publics les plus
aristocratiques et les plus grossiers. (Chapitre XIII.)
Que peut-on savoir des auteurs de fabliaux ? et com-
ment la place qui leur fut faite dans la socit du temps
rend compte de cette confusion- des publics et des genres,
explique que les jongleurs soient la fois les porteurs des
plus hroques, des plus idalistes pomes, et des plus
ordes vilenies. (Chapitre XIV.) Quelle est, en. rsum,
l'volution du genre littraire des fabliaux ? Pourquoi
vient-il dprir et s'teint-il au dbut du xive sicle ?
(Chapitre XV.)
Telles sont les principales questions que pose notre
INTRODUCTION 21

seconde partie. Nous ne faisons que les indiquer, par ce


bref sommaire : non que nous les tenions secon-
pour
daires et accessoires, mais comme elles.sont moins expo-
ses la controverse que les prcdentes, il nous a paru
moins utile de marquer ici par avanc nos positions. Le
lecteur, s'il est plus curieux de connatre nos jugements
par leur dispositif que par leurs considrants, pourra se
reporter notre conclusion, o nous les rsumons.
Mais on peut dire qu'il y a ici, runis par un lien factice,
deux livres en un : le premier qui serait d'un apprenti
folk-loriste, le second d'un apprenti romaniste.
Nous croyons pourtant que l'unit de ce travail n'est
pas seulement dans son titre : Les fabliaux. Elle est tout
entire dans cette proposition : l'tude d'un groupe de
contes populaires quelconque, vaine si on tente de les
suivre de migration en migration jusqu' leur indcou-
vrable patrie, peut tre fconde si on les considre sous
la forme que leur a donne telle ou telle civilisation.
Notre premire partie propose et dfinit la mthode ; la
seconde tente de l'appliquer. Elle est dans les ncessits
du sujet ; et, si nous n'avions choisi les fabliaux, comme
exemple ncessaire, il nous aurait fallu traiter d'un autre
groupe quelconque de contes, soit des nouvelles de Stra-
parole ou de Sacchetti, soit d'un autre recueil de contes
populaires modernes, breton ou lorrain.

Celui qui crit ces lignes doit M. Gaston Paris plus qu'il
ne saurait dire. Il y a sept ans, parmi les disciples qui entou-
raient sa chaire, M. Gaston Paris distinguait le plus jeune,
le plus an myme, encore sur les bancs de l'cole normale.
22 LES TFJLBUrATJX

Il l'admettait, sans lui faire subir le stage ordinaire des no-


ces confrences du dimanche,dont nul de ses
phytes,
le souvenir ; il ouvrait sa
anciens lves ne perd jamais
B&mania au premier travail de ce dbutant. Quelques mois
une faveur, chaque semaine,
plus tard, par inexplicable
jour fixe,il l'appelait chez lui ; et pendant uie aniie,le pro-
fesseur de l'cole'des Hautes tudes et du Collge de
France donna l'tudiant d'inoubliables leons prives, en
sorte que celui-ci n'apprit pas les lments- des mthodes
de la philologie romane dans des manuels-,- mais leur
source la plus pure, dans le commerce du noble esprit qui
les avait fondesdu prcises. L'anne suivante,, le mme
lve fut envoy, grce lui, en Allemagne ; des lettres
d'introduction de M. G: Paris auprs des savants d'outre-
Rhin l'y avaient prcd, et M. Hermann Schier, de l'Uni-
versit de Halle, lui accordait, entre autres, un appui pr-
cieux. Depuis, Paris, plus tard dans l'Universit
suisse, o son lve eut l'honneur d'enseigner,...de prs
comme de loin, par ses lettres comme par ses entretiens,
soit que M. G. Paris lui ouvrt sa bibliothque de folk-lore,
soit qu'il accordt L'une de ses publications un encou-
rageant compte rendu, soit qu'il ait fait admettre le pr-
sent livre dans la Bibliothque de l'cole des Hautes
tudes, partout, sous des formes ingnieuses.et multiples,
toujours prsente, s'est tendue sur son travail et sur sa
vie prive la chre bienveillance de son matre.
Rappeler ici ces choses, c'est un devoir aim. C'est un
pril aussi ; car le lecteur de ce livre verra trop clairement
que cette confiance aurait pu tre place sur un plus
digne, et qu'un autre, s'il avait rencontr au dbut de sa
carrire un aussi puissant patronage en et
intellectuel,
mieux profit. Je n'ai su reconnatre tant de bienfaits que
par une infinie affection et par
beaucoup de^ravaiL
INTRODUCTION 23
Par une qualit, du moins, les disciples de M. G. Paris
:m'avoueront pour l'un des leurs.
Il se trouve que ce travail sur les fabliaux, que M.G.Paris
a de plus ou moins prs dirig, contredit certaines ides
qu'il a soutenues. Cette thorie orientaliste que j'attaque,
il ne l'a pas accepte dans ses prtentions excessives ;
mais dans la limite o elle est en effet vraisemblable, il la
croit vraie. L'tude des faits m'a conduit des conclusions
-contraires. Je sens combien elles sont tmraires, se
heurtant une si redoutable autorit. Je ne les exprime
pas sans tremblement : je les exprime pourtant.
Par l du moins, M. G. Paris me reconnatra comme de
son cole. Parmi ceux qui la forment, il n'en est pas un
qui soit son gard comme le famulus passif du docteur
Faust. Tous ont appris de lui la recherche scrupuleuse et
patiente, mais indpendante et brave, du vrai ; la soumis-
sion du travailleur, non un principe extrieur d'autorit,
mais aux faits, et aux consquences qu'il en voit dcouler ;
la dfiance de soi, la prudence conclure, mais aussi,
-quand il croit que les faits ont parl, l'honntet qui
s'applique redire ce qu'ils ont dit. Tous ont retenu de
lui ces paroles leves : Je professe absolument et sans
rserve cette doctrine que la science n'a d'autre objet que
la vrit, et la vrit pour elle-mme, sans aucun souci
des consquences bonnes ou mauvaises, regrettables ou
^heureuses,que cette vrit pourrait avoir dans la pratique.
Celui qui se permet, dans les faits qu'il tudie, dans les
conclusions qu'il en tire, la plus petite dissimulation,
l'altration la plus lgre, n'est pas digne d'avoir sa place
dans le grand laboratoire o la probit est un titre d'ad-
mission plus indispensable que l'habilet.
LES FABLIAUX

CHAPITRE PRLIMINAIRE

QU'EST-CE QU'UN FABLIAU ? DNOMBREMENT,


RPARTITION CHRONOLOGIQUE ET GOGRAPHIQUE
DES FABLIAUX.

I. La forme du mot : fabliau ou fableau ?


II. Dfinition du genre : Les fabliaux sont des contes rire en vers ;
dnombrement de nos contes fond sur cette dfinition : leur oppo-
sition aux autres genres narratifs du moyen ge, lais, dits, romans,
etc.
III. Qu'il s'est perdu beaucoup de fabliaux ; mais ceux qui nous sont parve-
nus reprsentent suffisamment le genre.
IV. Dates entre lesquelles ont fleuri les fabliaux : 1159-1340.
V. Essai de rpartition gographique : que les fabliaux paraissent avoir
surtout fleuri dans la rgion picarde.

I
En intitulant ce livre Les Fabliaux, je ne me dissimule pas
l'excs de ma tmrit \ Toute la jeune cole romaniste dit
fableau, comme elle dit trouveur. Quiconque ose crire encore
fabliau, trouvre, fait oeuvre de raction. Il est un profane, un
schismatique tout au moins.
Certes, la seule forme franaise du mot est, en effet, fableau :
cela n'est point discutable. Le reprsentant d'un diminutif de
fabula (fabula -f ellus) doit donner fableau, comme bellus donne
beau 2.

1. Elle m'a dj t reproche par le savant M. A. Tobler, dans VArchiv


de Herrig, t. LXXXVII, p. 441.
2. On sait comment se sont comports tous les mots analogues : e devant
U + s a dgag un a parasite [beats) ; Il s'est rduite l, et devant une con-
sonne, l s'est vocalise [beaus). On dclinait donc en vieux franais :
Sing. sujet : li fableaus Pluriel. sujet : li fablel
rg. : le fablel re'g. : les fableaus.
La forme du pluriel a ragi sur le singulier : le fableau.]
26 LES FABLIAUX
D'o rient donc la forme fabliau ? Elle appartient aux dialectes
-du Nord-Est 1. Les savants des derniers sicles., le prsident Fau-
le comte de Cayls, ont trouv cette forme dans des manu-
chet,
scrits picards et l'ont adopte, sans se douter qu'elle ft dialec-
tale. Leur erreur, dplorable, s'est perptue jusqu' nos jours.
Nous ne devrions pas plus dire fabliau que nous ne disons : biau,
chliau, tabliau. Fabliau est un provincialisme.
Les dfenseurs de fableau ont donc pour eux la phontique et
la logique, comme tous-les puristes. Mais ils ont contre eux, pr-
cisment, d'tre des puristes. Nous pouvons dplorer qu'une
forme inexacte ait ainsi fait fortune. Nous pouvons regretter
d'tre venus trop tard dans un monde trop vieux, et qui, depuis
les temps lointains du prsident Claude Fuchet* et de Huet,
ou trop tt, dans un monde
vque d'Avranckes 8, dit fabliau:,
trop jeune, qui ne dit pas encore fableau. Mais eeux qui sou-
tiennent fableau ne doivent pas se dissimuler que, s'ils mritent
peut-tre la reconnaissance future de nos petits-neveux, ils
affrontent assurment l'imperceptible sourire de nos contempo-
rains. J'avoue n'avoir pas ce courage, pour dfendre une cause
si indiffrente.
Il y a, d'ailleurs, ici, outre cette question de bon got, une
menue question de principe. Ayons-nous donc le droit de rfor-
mer les mots mal constitus de notre langue ? Il nous dplat de
dire trouvre, alors que nous ne disons pas emperere ; mais nous
ne sommes pas plus autoriss dire trouveur que sereur, au
lieu de soeur. De mme pour notre mot ; les anciens rudits l'ont
p>ris . des manuscrits picards et n'ont pas eu tout fait tort : la
.forme fabliau est en effet plus frquente dans les manuscrits
que
sa concurrente, parce que la Picardie est la province qui parat
avoir le plus richement dvelopp ce genre, et il est
juste, en un
sens, que la forme du mot conserve pour nous la marque de ce
. 1. Fabliaus tait un dissyllabe : (Cis fabliausaus maris
promet MR,
III, 57). [Par les initiales MR, je dsigne l'dition des fabliaux de MM. de
Montaiglon et Raynaud).
2 Nos trouverr.es... alloyent par les cours les princes, meslant
resjour
quelquefois des fabliaux : qui estaient comptes faicts a plaisir. Fauehet '
l
OEuwes, 1610, f3 551, r.
_ 3 Huet, Trait de l'origine des romans, p. ISS de l'dition de 1711 : Les
jongleurs et les trouverres coururent la France, dbitant leurs romans et
Jabliaux.
LA FORME DU MOT : BLAU OU FABLEAU ? 27
fait littraire. Vous dites que nous devons parler franais eu
franais, et non picard ? Mais il est aussi illogique e 'parler
aujourd'hui vieux-franais que'' vieux-picard ; si nous voulons
^parler franais, ne disons ni fabliau m fableau, mais conte
rire'", de mme, ne disons ni trouvre ni trouveur, mais pote.
Qu'est-ce donc, d'ailleurs, parler franais, sinon suivre l'usage du
'grand nombre, quand il est approuv par nos crivains ? Les
savants ont le droit, entre eux, de refaire un mot technique, un
mot d'rudits, non connu du public, et qui ne fasse point partie
-du trsor commun de notre vocabulaire. Mais il n'en va pas ainsi
pour le mot fabliau. Pas un lettr qui ne le connaisse ; pas un
crivain de notre sicle qui ne l'ait employ. C'est sous cette forme
qu'on le connat l'tranger, et sous cette forme que Victor Hugo
lui a fait l'honneur d'une rime :

Ici,. sous chaque porte,


S'assied le fabliau,
Nain du foyer qui porte
Perruque in-folio'...
'
." C'est donc l'un de ces mille et un mots moiti rguliers dont
.toute langue foisonne, et contre lesquels il sied mal de se dresser
n rformateurs. Telles, les expressions consacres : l'esprit
gaulois, le style gothique. Si impropres soient-elles, on ne peut
s'en passer sans quelque gne, partant sans quelque pdantisme.
J'aime mieux Philippe le Bel que Philippe le Beau, Mwitaigm
-que Montagne, et je ne cesserai de prononcer- violoncelle- la
franaise que lorsque j'aurai entendu prononcer l'italienne le
mot vermicelle. Employer la forme fabliau, ce n'est pas, dites-

1. Chansons des rues et des bois. Fuite en Sologne.Comparez'Condorcet,


Tableau des progrs de l'esprit humain, d. de l'an III, p. 168 : Les recueils
de nos fabliaux sont pleins de traits qui rappellent la libert de pense... y;
Th.. de Banville, Idylles prussiennes, d. Lemerre, p. 144 ; Michelet,
Hisl. de France, t. II, p. 62 (lu navet de nos faMiaux) ; t. II, p. 63 {la-reine
'des fabliaux) ; Taine, Histoire de la litt. 'anglaise, t. I, p. '97 (Prenez un
fabliau mme dramatique) ; Baudet, Leitr-es-demon moulin : 3e trouve
un adorable fabliau que je vais -essayerde vous traduire en l'abrgeant un
peu... , etc., etc. -En Angleterre, c'est sous -ce titre que nos contes ont
t traduits (Way, Fahliaux or taies, -1815,-3 vol. in-'8). -En Allemagne-:
Vergleicht man die afz. fabliaux mit den araibselienMoearcnei..... (Schle-
gel, Geschchlder dlten undneuen Liieraim-,1812,
'--"
OEuvres
-
compltes,-Vienne,
' ;'
184'6, t. , p. 225). Etc., ete.
28 LES .FABLIAUX

vousf parler franais ? Parler sans affectation,c'est pourtant.dj,


parler franais.
le la chose importe. Sur quels pomes les
Mais, plus que mot,
hommes du moyen ge appliquaient-ils cette tiquette, fableau ou
sur une exacte dfinition.
fabliau ? Il faut fonder notre tude
Les fabliaux conservs reprsentent-ils suffisamment le genre ?
Comment sont-ils rpartis dans le temps ? dans l'espace ?
Ce sont l les prolgomnes ncessaires de notre sujet.

II

Qu'est-ce qu'un fabliau ?


La notion n'en est pas trs constante en dehors du cercle des
purs mdivistes, et plus d'un lecteur, et des plus lettrs,
attir par le titre de ce livre, sera du, peut-tre, l'ouvrir. Il
attend que je le ravisse au sein du beau monde romantique : car,
dans l'usage courant de la langue, fabliau se dit de toute lgende
du moyen ge, gracieuse ou terrible, fantastique, plaisante ou
sentimentale. Michelet, notamment, lui attribue sans cesse cette
trs gnrale acception. Cet abus du mot est ancien, puisqu'il
remonte au prsident Claude Fauchet, qui crivait en 1581.
Depuis, les diteurs successifs des pomes du moyen ge l'ont
accrdit : Barbazan en 1756x, Legrand d'Aussy en 1779 et en
1789 ", Mon en 1808 3 et 1824l, Jubinal en 1839 et 1842 \ ont
runi ple-mle, sous le mme titre gnrique de Fabliaux, les
pomes les plus htroclites. Miracles et contes dvots, chro-
niques historiques rim es, lais, petits romans d'aventure, dbats,

1. Fabliaux et contes des potes franois des XIIe, XIIIe, XIVe et


XVe sicles, tirs des meilleurs auteurs [par Barbazan], (3 vol., Paris, 1756).
2. Fabliaux ou contes du XIIe et du XIIIe sicle, traduits ou extraits d'aprs
divers manuscrits du lems. avec des notes historiques et critiques. Paris, 4 vol.,
1779. Le quatrime est intitul : Contes dvols, fables et romans anciens,
pour servir de suite aux fabliaux, par M. Legrand.
3. FaMiaux et contes des potes franois des XIe, XIIe, XIIIe, XIVe et
XVe sicles... p. p. Barbazan. Nouvelle dition augmente et revue sur les ma-
nuscrits de la B. impriale, par M. Mon, 1808, 4 vol.
4. Nouveau recueil de fabliaux et contes indits des potes franais des XIIe
XIIIe, XIVe et XVe s., p. p. par M. Mon, 2 vol., Paris, 1823.
5. Nouveau recueil de contes, dits, fabliaux et autres pices indites des
XIIIe, XIVe et XVe sicles, pour faire suite aux colleclicns de Legrand
d'Aussy, Earbazan et Mon, par A. Jubinal, 1839 (1er vol.) et 1842 (2-evol.).
DFINITION DU .GENRE 29
dits, pices morales, tout ce qui se rencontrait d'ancien et de
curieux sans, tre long a t publi par eux au hasard et en
massex.
Ds que les critiques ont commenc se dbrouiller parmi les
oeuvres du moyen ge, ils ont pris garde que les potes d'alors
entendaient par fabliau non pas indistinctement toute lgende,
mais un genre littraire trs dtermin. Les dfinitions se sont
donc prcises, depuis la magistrale tude de J'.-V. Le Clerc 2,
jusqu' la belle dition de MM. A. de. Montaiglon et G. Ray-
naud?. Gomme ceux-ci se proposaient de publier tous les
fabliaux et rien que des fabliaux, ils se soucirent de fonder leur
labeur sur une dfinition qui convnt tout le dfini et au seul
dfini. Leur concept du mot et del chose, encore assez incertain
et flottant dans leurs premiers volumes, se prcise dans les quatre
derniers, o l'on ne trouve, en effet, sauf quelques cas douteux,
que des fabliaux. Y trouve-t-on tous les fabliaux ? Oui, sauf de
rares exceptions. Les quelques observations non
qui suivent
plus que la dissertation spciale de M. 0. Pilz Sur le sens du
mot f ableli n'ajouteront donc rien une dfinition acquise
par nos devanciers, et d'ailleurs facile donner. Elles ne chan-
geront pas la physionomie de leur collection, mais en supprime-
ront quelques numros, pour les remplacer par quelques autres.
L'erreur de la langue gnrale contemporaine qui entend par
fabliau peu prs toute lgende du moyen ge et l'embarras des
romanistes pour dterminer exactement le sens ancien du mot
sont deux effets d'une mme cause, savoir : que les trouvres
eux-mmes en ont fait parfois un emploi indiscret, et vague. Ph-
nomne trop naturel en un temps qui, d'une part, ne se souciait
gure d composer des potiques et, qui/d'ailleurs, ne disposait
que d'un choix de termes assez restreint, fable, lai, dit, roman,
fabliau, miracle, pour dsigner de nombreuses varits de

1. A. de Montaiglon, Recueil des Fabliaux, avant-propos, p. 9.


2. Histoire littraire de la France, t. XXIII.
3. Recueil gnral et complet des fabliaux des XIIIe et XIVe sicles,
imprims ou indits, publi d'aprs les manuscrits par Ana'.ole de Montai-
glon et ( partir du t. II) par Gaston Raynaud. Paris, Jouaust, 6 'vol. in-8
-
-(1872,1876,1878,1880,1883,1890!.
. -4. Beilroegezur Kenninis der altfz. Fabliaux. 1. Die Bedeulung des Wortes
Fablel. Diss. de Marbourg, par Oscar Pilz, -Stettin, 1889;
30: LES FABLIAUX
narratifs. De tous ces genres se dveloppent sou-,
pomes plus,
dain, concurremment, vers le milieu du xne. sicle. Ils germent
ple-mle, s'organisent, puis se diffrencient ; mais, avant qu'ils,
aient pris claire conscience d'eux-mmes, ils se confondent dans
une sorte d'indtermination. Tout genre connat, sa naissance,
de pareilles hsitations. Qu'on se rappelle, par exemple, l'em-.
barras des potes du rgne de Louis XIII pour distinguer, par
des mots divers, les diffrents genres dramatiques, l'poque
o Corneille n'appliquait pas encore les rgles parce qu'il ne
savait pas qu'il y en et , et o il intitulait pareillement tragir
comdies, Clitandre et le Cid. Ajoutez que le mot fabliau, qui/
par tymologie, signifiait simplement court rcit fictif, tait n,
vague : d'o sa facilit s'appliquer des pomes divers de ton
et d'inspiration.
Pourtant une tradition s'tablit vite, qui affecta exclusive-
ment le mot des pomes d'un genre trs spcial. Il nous est
ais de discerner quels ils sont : si, en effet, sur les 300 fables
environ que nous a lgues le moyen ge, 4 seulement portent
le titre de fabliaux; si, pareillement, 7 dite seulement sur 300
sont qualifis de fabliaux, c'est que cette tiquette est indment
applique ces 4 fables, ces 7 dits, et l'on doit les exclure d'un
dnombrement des fabliauxx. Si, au contraire, cinquante pomes
portent ce nom, qui tous rpondent peu prs au type du Vilain
Mire, c'est que tous les pomes analogues doivent tre appels
fabliaux.
On arrive ainsi cette simple dfinition :

Les fabliaux sont des contes rire en vers.


Elle est un peu troite : elle ne convient pas quelques rares
pomes, certains, par exemple, qui sont plutt des nouvelles
sentimentales, et que les trouvres nommaient pourtant des
fabliaux. Mais, sous la rserve des quelques claircissements
que
voici, elle suffit. Elle nous rend possible cette tche minutieuse
et ncessaire, qui est le dnombrement exact de notre collection
de fabliaux.

1. On trouvera dans le travail de M. Pilz la liste des ont


pomes qui
usurp ce titre au moyen ge : 3 fables ou 4 ; 2 dbals ou batailles, 7 dils '
le Songe d'Enfer de Raoul de Houdenc, le Fablel dou dieu d'Amours etc
1 DFINITION: DU GENRE 3
.
1 Les fabliaux 1, disons-nous d'abord, sont des contes:
Ce qui les constitue essentiellement, c'est l rcit* Iliaut donc
exclure tous les pomes qui ne contiennent pas la moindre his-
toriette, et, de ce chef, nous supprimerons de la collection de:
MM. de Montaiglon et Raynaud dix pomes qui sont des satires,,;
des lieux communs moraux, des loges corps de mtier, des^
tableaux de moeurs : toutes ces pices rentrent dans la catgo-
rie, assez mal dfinie, des dits'\ Mais la limite^est parfois ind-:
cise entre les dits et les fabliaux. Le Valet qui d'aise a malaise-
se met, par exemple, est-il un conte trs faible ou un, excellent,
tableau de moeurs * ? L'un et l'autre. Il sera bon de respecter l'in^
dcision mme des trouvres, et de marquer, en accueillant ce
pome dans notre collection, comment les fabliaux peuvent con-
finer des genres divers. .. ;..".':
Les fabliaux sont des contes : ils taient narrs et non chan-
ts. II faudra, par suite, supprimer de la collection Montaiglon la
Chtelaine de Saint- Gilles *, qui aurait mieux trouv sa place
parmi les chansons de mal 1 maries runies- par Bartsch*.
1. On trouve, auprs des formes communes (fablel, fabliau, fableau)-,les-
formes curieuses flabel, flablel. Exemples : se fiblias puet yeritez estre...
(Le Vilain de Bailleul) ; un Flablel courtois et petit... (Le preslre qui
abevete); Dont le flablel je vous dirai... jl.es trois aveugles); un flablel
merveillos et cointe... (Les Quatre Soulmiis) ; un flabel qui n'est mie bris.;.7
(Le Prtre comport], Sur cette singulire mobilit de VI,voy. W. Foerster,.
-Jahrbuh f. rom. u. engl. Phil., N. F., I, 286.
2. Le mot dit, comme son sens tymologique le laisse prvoir, est evtr^
mement comprbensif. Aussi s'emploie-t-il comme synonyme non teehuique-
de fabliau, en tant que le fabliau est une espce du genre narratif. Les trou-
vres appellent communment leurs fabliaux des dits :
Mtrevneilm'ententeet ma cure
A fereun dit d'uneaventure;..
A.tanta monfablelfine.
(LeeBraiesdu cordelier,
ni, 88.)
Cf. III, 62, III, 80, etc. Tout fabliau est un dit ; mais la rciproque
n'est pas vraie. Un pome sans rcit est un dit et n'est pas un fabliau. C'est
pourquoi nous effaons de la liste de MM. de Montaiglon et Raynaud les dits-
dialogues des Troveors ribaus (I, 1) et de la Contregengle (II, 53) ; les dits
des Marcheanz (II, 37) ; des Vins d'Ouan (IL 41) ; de VOusiilementau vilain
(II, 43), des Estais du sicle (II, 54), du Fai-eon lanier (III, 66) ; de Grognetet
de Petit (III, 56) ; Une branche d'armes (II, 38), la palrenoslre farsie (II, 42).
3. L'auteur du Valet qui d'aise a malaise se met appelle son pome un
"fabliau (v. 376)'. Mais M. Pilz (p. 21) lui refuse celte qualit. . '
- 4. La Chtelaine de Saint-Gilles, MR, I, 11. :- '
'-
5. V. Jeanroy, Les origines de la posie lyrique en France, 1-889;ch; IV.
32, LES FABLIAUX
Faut-il donc en exclure, pour la mme raison, le Prtre qui
mis au lardier 1 ? Cette picette est rime sous
fut spirituelle
forme strophique, et le pote l'appelle lui-mme une chansona .
Mais nous serions fort en peine de lui trouver sa place parmi des
rebours
pomes similaires, dans un genre lyrique quelconque. Au
de la Chtelaine de Saint- Gilles, elle ne rentre dans aucun groupe
de chansons connu, mais procde, par contre, de la mme inspi-
ration que les fabliaux. Accueillons-la donc comme l'unique
spcimen d'une varit rare du genre : le fabliau chant. Un
jongleur s'est amus chanter sur sa vielle, peut-tre sur un
mode parodique et bouffon, un fabliau ; c'est une fantaisie qui a
d se renouveler plus d'une fois.
Les fabliaux sont des contes : ce qui implique une certaine
brivet : le plus court a 18 vers 3 ; le plus long, prs de 1.2004.
En gnral, ils comptent de 300 400 vers octosyllabiques. Par
cette brivet, ils s'opposent, dans la terminologie du xme sicle,
aux romans 6. Mais combien faut-il de vers pour qu'un long
fabliau devienne un court roman, ou pour qu'un court roman
devienne un long fabliau ? Comme il est malais d'en juger, les
critiques disputent s'il faut dire le roman de Trubert ou le
fabliau de Trubert. Pourtant, une diffrence plus interne spare
le fabliau du roman. Le fabliau n'a point, comme le roman,
l'allure biographique. Il prend ses hros au dbut de l'unique
aventure qui les met en scne et les abandonne au moment o cette
aventure finit. Par l, il semble donc bien qu'il y ait quelque
inexactitude ranger Richeut et Trubert parmi les fabliaux.
Nous recevrons cependant ces pomes dans notre liste, non
comme des fabliaux proprement dits, mais comme les uniques
reprsentants d'un sous-genre trs voisin et plus prochement
apparent aux fabliaux qu' tout autre genre.
2 Les fabliaux sont des contes rire.
Comme tels, ils ont comme synonymes non
techniques dans la
1. Le Preslre au lardier, MR, II, 32
2. V. 167.
3. MR, VI, 144.
4. MR, IV, 99.
^ dU mVH> <ui est la Plus longue pice de la collec-
5' ^ f'"'^
tion Montaiglon, le ms. A appelle deux fois ce rcit un
mmes vers (1155-6),l'appelle deux fois un fablel. roman, le ms B'"aux
DFINITION DU GENRE 33
langue des jongleurs les mots : bourde, trufe, rise, gabet. Ils
s'opposent aux miracles ou contes dvots, aux dits moraux, aux
lais. Ils s'opposent aux miracles, en ce qu'ils excluent tout
lment religieux, aux dits moraux en ce que l'intention di-
fiante y est nulle ou subordonne au rire, aux lais .en ce qu'ils
rpugnent l'extrme sentimentalit et au surnaturel.
Mais, ici encore et surtout, la transition de chacun de ces.
genres aux fabliaux est presque insensible : tel pome est-il'un
fabliau ou un conte dvot ? Pour en dcider, ilfaut y appliquer
l'esprit de finesse , et c'est pourquoi il sera sans doute toujours
impossible de dresser une liste de fabliaux par laquelle on satis-
fasse tout le monde et son critique. Mais, encore une fois, l'ind-
cision mme des trouvres est un fait littraire qu'il faut respec-
ter, et le souci d'une dfinition trs prcise.ne doit pas nous por-
ter l'exclusivisme.
D'abord, les fabliaux ne sont pas des contes dvots : c'est--
dire qu'il faut liminer de la collection Montaiglon-Raynaud,
malgr leur forme semi-plaisante, les rcits miraculeux de Mar-
tin Baparl 1 et du Vilain qui dona son ame au diable 2; de mme,
de l'numration de M. Gaston Paris 3, la Cour de Paradis, cet
trange et charmant pome o les saints, les aptres, les mar-
tyrs, les veuves et les vierges dansent aux chansons *. Dans
ces pices, l'intention pieuse des potes est vidente : ils seraient
fort scandaliss de retrouver leurs difiants pomes en la compa-
gnie des Braies au cor dlier, et rclameraient de prfrence le
voisinage du Miracle de Thophile et de la Vie sainte Elysabel.
Ce n'est pas que la seule prsence du bon Dieu et des saints
dans les fabliaux les transforme aussitt en lgendes pieuses et,
contrairement l'opinion de M. Pilz, la plaisante aventure des
Lecheors 6 figure fort bien dans la collection Raynaud auprs des

1. MR, VI, 145.


2. MR, VI, 141.
3. La littrature franaise au moyen ge, 78. _
4. Recueil de Barbazan-Mon, t. II, p. 128-48. De mme, il ne convient
pas de considrer comme un fabliau, ainsi que le voudrait M. G. Paris (loc.
cit.), le pome de Courtois d'Arras (Mon, t. 1), cette page de l'vangile spi-
rituellement embourgeoise. On peut voir, en cette excellente pice, non pas
un fabliau, mais peut-tre, et malgr quelques vers narratifs intercals soit
par un copiste, soit par le meneur du feu, un jeu dramatique et, sans doute,
le plus ancien spcimen de notre thtre comique.
5. Pilz, p. 23 ; M R, III, 76.
BDIER.LesFabliaux. s
g4 MS FAB-LIAUX .; ,

contes irrvrencieux de-Saint Pierre et du Jongleur, des Quatre-


Souhaits, saint- Martin, et/du Vilain, qui conquist Paradis par
plaid.. '_.;..
De mme les. fabliaux ne sont-point des dits moraux ; mais ce
n'est; pas dire, qu'ils doivent ncessairement tre: immoraux. ;: et-,...
sans perdr leur caractre de: contes plaisants^ils peuvent confir
ner ce geme voisin, efc distinct : tels sont les fabliaux, de. la
Housse partie,, de- la Bourse pleine de. sens, de la Folle largesse..,.
En cas: d'indcision, nous, devons nous., poser cette question : si-
te, trouvre a voulu, plutt faire oeuvre de conteur,, ou de mora-
liste: ; s'il a t attir vers son sujet par le conte, qui l'amusait,.;
o, s?il a,, am contraire, imagin le conte pour la moralit. C'est-
ainsi que- nous carterons de notre collection le. dit de la Dent\.
^Le roi d'Angleterre et le Jongleur d'Ely est. la limite des
deux genres.
Enfin, les fabliaux qui sont des contes rire, s'opposent aux
lais,, qui sont. de.s lgendes d'amour, souvent, d'origine celtique et

1...Le dit dela-Dent- (I,, 12); est bien.une. pice morale, et le petit apologue-
qu'il renfermen'a de valeur et d'agrment qu'autant.que le pote en tire une
moralit, qui, seule, lui importe. Je sais que ce petit conte' du fvre arracheur 1
d d'ents peut vivre indpendant, sans aiicune ide d'application morale-..II.
est, par exemple,,narr pour lui-mme dans ls Contes en vers de Flix ' ' Noga-
ret, Paris,, 1.810,liv. VI,. p. 108 :
Dansun recueilchirurgical
Compos par M:.Afcteille, . -
i Je,trouveun moyeninfemaL
D'arracher lesdents merveille
Voyez aussi Sacchetti, n 166. Mais notre liste de fabliaux s'allonge-
rait dmesurment si nous y faisions entrer tous les contes' rpts' accideit--
teDement, occasionnellement, par- les trouvres. On en relverait dans les
romans d'aventure,, dans les chansons de geste,, dans les vies de saints, .par-
tout. Ce serait la confusion des genres.' Il est manifeste que la Dent
tient au genre trs dtermin audit moral. Il ressemble exactement appar-
aux
autres pomes de Huon Archevesque, surtout au dit de Larguece et de Debo-
nairel, o le forgeron de Neufbourg est remplac par Jsus-Christ en
croix. V. l'intressante, monographie de M. A. Hron,- Les .dits -d Hue '
Archevesque, Paris, 1885. La question est plus 'malaise pour le lai de
l'Oiselet, que M. G. Paris range parmi les fabliaux dans- son Tableau de. la
Liiler. fr. au m. ge, 77 (2e dition), tandis qu'il ne le mentionnait
cette place lors du 1 tirage de ce mme Tableau de la- Liitr - pas'
dans son exquise dition de cet exquis pome, il n'crit fr ,- et que,
.
e mot fabliau. Il faut plutt, je crois, ranger le lai de pas une- seule-fois.
l'Oiselet les
apologues, auprs- du dit de Wnicome et du Serpent et d'autresparmi
similaires. pomes
DEFINITION DU.GENRE 35
mles, de surnaturel. Mais, dans la terminologie d&.jongl-eurs'-
les deux mots empitent souvent l'un sur l'autre,, etc?est-.ici sur-
tout que le dpart est dlicat entre les genres. MM. de Montai-
glon et Raynaud me paraissent avoir saisi la diffrence avec
infiniment de justesse littraire.
D'abord, il est certains rcits que les jongleurs appellent des
lais : lai dvAristote, lai de fpervier, l'ai du Cort mant'el. 1, lai .
'ubere*, et qui sont de simples contes rire, mais, narrs
avec- plus de finesse, de dcence', de souci artistique-. Pourquoi
les jongleurs ne les appellent-ils pas des fabliaux ?' Parce que le
mot s'tait sali force' de dsigner tant de vilenies grivoises ; il
leur rpugnait de l'appliquer leurs contes lgants, et le nom
de lai, qui avait pris un sens assez vague 3, mais s'appliquait
toujours des pomes- de bon ton,, leur convenait, merveille.
Ces contes sont des fahlians;: plus aristocratiques,. ds fabliaux
pourtant.
Mais il reste dans la collection Montaiglon-Raynaud quelques.
contes plus lgants encore,, le Chevalier qui recouvra l'amour
de sa dame, le Vair palefroi, Guillaume au faucon, les Trois
chevaliers et le chainse. De ces quatre^ contes^ Guillaume au fau-
con est le seul qui le nom de conte rire convienne encore
vaguement ; mais il ne peut s'appliquer aucunement aux trois
autres, notamment au, conte du, Chainse,, qui. est une- Lgende
d'amour tragique. Exclurons-nous ces quatre- contes- de notre
collection ? ou modifierons-nous, pour eux quatre, notre dfini-
tion du mot fabliau, un peu troite ? Dirons-nous, par exemple,
que les fabliaux sont des contes rire en vers, et, parfois, des
nouvelles sentimentales- ? Je crois qu'il est bon de retenir ces
rares contes sentimentaux, pour montrer que des transitions

1. Bien entendu, si les fabliaux excluent le. merveilleux, il ne s'agit pas du


merveilleux-bouffe, comme dans le Court maniel, le conte de l'Anneau
magique (M R, III, 60), les Quati-eSouhaits, etc. Il conviendrait peut-tre
d'admettre aussi parmi les fabliaux le l'af du- Corn.
2. D'aprs les mss. A, C, d'Aubere.
3. M. Pilz (p. 18) appelle fabliaux les lais d'Amours, du Conseil, de
l'Ombre. C'est obscurcir plutt qu'claircir- l'ide de fabliau. V. notre di-
tion du Lai de l'Ombre, Fribourg, 1890, p. 8. M. G. Paris dit fort bien,
Romania, VII, 410 : Le lai d'Amors n'a aucun, rapport ni avec les lais ni
avec les fabliaux. On peut en dire autant dr Conseil et de l'Ombre, et de
bien d'autres pices encore, j
36 LES FABLIAUX
insensibles nous mnent du fabliau au lai, de l'obscne conte de
Jouglet au noble rcit du Vair palefroi.
3 Les fabliaux sont des contes rire en vers.
Le mot dsigne toujours les contes, en tant qu'ils sont parve-
nus la forme littraire, rime par un pote. Par l, ils s'opposent
aux mots conte, oeuvre, fable, matire, aventure, qui dsignent
le sujet brut du conte. Le fabliau est l'oeuvre d'art pour laquelle
la matire, l'aventure, etc., ont fourni les matriaux. Un pote
nous le dit, entre vingt autres : de mme qu'on fait des notes les
airs de musique, et des draps les chausses et les chaussons, de
mme
Des fables fait on les fabliaus 1
On pourrait, dans ce vers, remplacer le mot fable par l'un
quelconque des mots conte 2, aventure 3, matire*.
1. Desiablesfait onlesfaWians
Et desnoteslessonsnoviaus,
Et desmateresles chansons,
Et desdrascaueeset cauchons:
Porcevosvueldireet conter
Un fabeletpor dliter
D'unetablequejouo...
(La vieilletruande,V, 129.)
Ces vers sont reproduits par le ms. D du fabliau du Chevalier qui faisait
parler les muets, t. VI, p. 164. Cf. ce vers : Qui que face rime ne fable...
2. Conte. De mme que dit, oeuvre (I, 3 ; V, 120), exemple (I, 17 ; I, 1S ;
I, 22 ; II, 30 ; II, 35 ; IV, 102 ; IV, 107 ; V, 112, v. 117), conte est un syno-
nyme non technique de fabliau. Il signifie le rcit brut :
Encestfableln'avraplusmis:
Caratantenfinele conte.
(IV,106.)
Cf. I, 24 ; II, 14 ; II, 34 ; IV, 92 ; IV, 94 ; etc., etc.
3. Aventure :
Mapeinemtraiet macure
En raconterd'uneaventure
DesireConstantdu Haniel.
Oren escouts le fablel...(IV,106)
... Faire un fableld'uneaventure...(TTT88)
... Seignor,
se vousvoulsatendre
Et un seulpetitetentendre,
Touten rimeje vousmtrai
D'uneaventure le fablel,(I, 2.)
Cf. II, 35 ; IV, 95 ; IV, 107, etc.
4. Matire :
"Une matireci dirai
D'unfablelquevousconterai...
(I, i. Variante
: uneaventure ci dirai...)
Cf. IV, 89 ; V, 128 ; V, 130, etc.
LES FABLIAUX PERDUS 37
On arrive ainsi une dtermination suffisamment nette du mot
et de la chose : les fabliaux sont des contes rire en vers 1 ; ils
sont destins la rcitation publique ; jamais, ou presque jamais,
au chant ; ils confinent parfois soit audit moral, mais l'intention
plaisante y domine ; soit la lgende sentimentale et chevale-
resque, mais ils se passent toujours dans les limites du vraisem-
blable et excluent tout surnaturel.
On trouvera aux appendices la liste des contes que nous tu-
dierons, en vertu de cette dfinition. Je propose d'adjoindre six
fabliaux la collection de MM. de Montaiglon et Raynaud, et
d'en supprimer seize pomes : les savants diteurs seraient,
j'imagine, disposs aujourd'hui concder la majeure partie de
ces suppressions. Tel lecteur pourra ajouter cinq ou six contes,
tel autre en supprimer cinq ou six autres. On le voit : le dsac-
cord ne pourrait porter que sur un nombre infime de contes.

III

La liste que nous dressons comprend, au total, 147 fabliaux.


C'est peu pour reprsenter le genre. Mais nous en avons assur-
ment perdu un trs grand nombre.
Pour se figurer l'importance de ce naufrage qu'on se rappelle
l'histoire du recueil de farces dit du British Musum*. Dans un
grenier de Berlin, vers 1840, on a retrouv un vieux volume
Comparez encore ce passage :
Orreviendrai a montrefci
D'uneaventure qu'empriseai,
Dontla matire motprisai
Quantje oi la nouvelle
oe,
Quibiendoitestredesploe
Et ditepar rimeet retraite.
(V,137,v. 38.)
Une fois retraite par rim , l'aventure qui a fourni cette matire devient
un fabliau.
1. Mais ils ne sont pas, comme le voudrait M. Pilz, tous les contes rire
en vers. Il faut considrer part les contes rire des grands recueils traduits
de-langues orientales, le Chasliemenl d'un pre son fils, le Roman des sept
sages, etc., et ceux des recueils de fables de Marie de France, des Ysopets,
etc. Destins la lecture plutt qu' la rcitation, distincts des fabliaux
leur littraire, savante, et par d'autres caractres qui seront
par origine
marqus plus loin, ces contes rire forment un groupe qui complte celui
que nous tudions, sans se confondre avec lui.
2. V. L. Petit de Julleville, Rpertoire du thtre comique en France au
moyen ge, 1886.
38 LES 'ABLIAUX

reli en parchemin, imprim en caractres -gothiques. C'tait-un


recueil factice de soixante et -une -farces ou moralits franaises'
du xv-r* sicle. Or, einquante-rsept de B pices ne no-us sont
connues que par -cet unique -exemplaire..Ainsi, <un sicle environ
l'invention de notre rpertoire comique tait,
aprs l'imprimerie,
si peu l'abri de la destruction -que ce qui nous -en reste serait
diminu du quart, s'il n'avait plu -: quelque amateur, -un boa
Brandebourgeois peut-tre, de passage Paris vers 1548, de
collectionner des farces franaises. Et les manuscrits -du xne sicle
sont presque aussi rares que les plaquettes gothiques -du xviB 1
Une observation trs simple et plus directe nous donnera -une
Sur
juste ide du grand nombre de fabliaux -qui ont disparu.
nos 1-47 fabliaux:, 92 -sont anonymes ; les 55 autres portent le
nom de trente auteurs diffrents, -ou -environ- 1, -ce -qui -attribue
chacun deux- pices -en moyenne. On peut donc conjecturer,
par analogie, que les 92 fabliaux anonymes sont l'oeuvre de 45
autres potes. Notre recueil de fabliaux reprsenterait donc une
part de .l'oeuvre collective de 75 potes environ. Remarquons
que la plupart d'entre eux taient des jongleurs de profession,
qui vivaient des contes qu'ils composaient et rcitaient. En sup-
posant que chacun ait, pendant tout le cours de sa vie, compos
12 fabliaux seulement, l'oeuvre des 75 trouvres comprendrait
un millier de pices.; et voil notre collection sextuple. Or, il
faudrait considrer non pas seulement 75 trouvres, mais, au
moins, le double.
Il a donc pri un nombre de fabliaux difficilement appr-
ciable, mais trs grand. Un trouvre, Henri d'Andeli, nous donne
un renseignement curieux : crivant -un grave. dit historique, il
nous fait remarquer que ce pome n'tant pas un fabliau
il l'crit sur du parchemin, et non sur des tablettes de cire \
Aussi n'avons-nous conserv d'Henri d'Andeli qu'.un :s,eui
fabliau, charmant d'ailleurs, et s'il nous est parvenu, c'est
miracle. Onn"estimait pas que ces .amusettes valussent .un feuillet
de parchemin.

1. Il est malais de dire, au juste, s'ils ont 25 ,ou -30, .car


aMianK isont attribus un certain Guerin ou .-un-certain plusieurs
mme nom Guerin, Guillaume .est peut-toe la signature ide Guillaume, ,et le
- .. ^rasieurs ion--
gleurs.
2. Le dit du chancelier Philippe, vers 255-8 (dit.
Hron).
LES TABHAiUX 3POE2RDUS 39
Pourtant ceci .est plus .'surprenant - certaines inductions
mous permettent de croire que, si nous possdons 'seulement
l'infime minorit des'faMiaux, atous en,avons pourtant l'essentiel.
Une sorte de justice distributrve a guid le hasard dans son
mivr-e de destruction. Elle nous :a conserv ceux <que le moyen
-ge reconnaissait pour les plus accomplis. V<oi<ei.sur quoi se fonde
cette conjecture : parmi les allusions nombreuses sa des contes
alors clbres que l'on rencontre chez les divers crivains du
mo3^en ge, un trs petit nombre se rfrent des fabliaux
1
perdus ; presque toutes nous rappellent des fabliaux de notre
-collection.- Par exemple, Jehan jBedlnous dit-.qu'il<acompos
2 : nous les
sept fabliaux possdons -en effet tous les sept.
L'auteur du roman. 'Eustache le moine nomme des voleurs
-clbres.: Barat, Travers, Haimet8-: or, vous trouverez dans.
notre collection le fabliau de Barsit, de Travers et de Haimet\
'Deux jongleurs, en un
plaisant dialogue 6, mumrent les
pices les plus remarquables de leur rpertoire, et dans le
nombre, ;sept "fabliaux : or, vous pourrez lire, dans le recueil de
.MM. de Montaiglon et Raynaud, ces ;sept ab'h-aux. Le fait le
plus significatif est que nos 147 pomes ne -sont pas .147 -contes
-distincts, mais que plusieurs -sont des doublets d'autres fabliaux
galement conservs, et que tel de ..ces pauvres pomes reparat
deux, trois, quatre fois remani*, tout comme une noble eh-an- .
son de geste. On peut conclure de ces menues -observations que
notre collection, si mutile isoit-elle, reprsente excellemment -le
genre : fait aisment explicable, si l'on songe que les manuscrits
des aMiaux ne sont pas, en gnral, des manuscrits de jongleurs

1. En voici wie pourtant (MR, V, p. .166). -Un.mari bat un prtre si fort


Conquesli foonsvilainsMados
Quile tenoitpor Ouroln
2Je-ferrtant.aorJBanuon
Quantil traist Driande la fosse.
Qui sont ces Madot, Curon, Baudoin, Drian ? Sans doute les personnages
-de quelque fabliau perdu.
2. Dans -le^prologue-du fabliau des Meux-chevaux,MR, I, 13.
3. dition f. Michel, <v.298.
4. MR, IV, 97.
5. MR, I, i, De deus iroveorsribaus.
6. T>eh sont ; la Bourgeoise-"Qrlans, Berm&er, .les Braies au CorMiert
.Qomberi et es deux ..cieres,es Tresses, ,1aMousse partie, la Maie honte, &R
Longue nuit, etc.
-
40 LES FABLIAUX :
mais de vritables collections d'amateurs,
compils au hasard,
la formation desquelles un certain choix a prsid. Il convient
rserve : ces collections repr-
pourtant de faire cette importante
sentent excellemment le genre,.mais un moment dj tardif de
son dveloppement. On n'a song qu'assez tard runir des
sur Renard et'
fabliaux, tout comme les contes qui couraient
tous.
Ysengrin : les plus archaques ont pri presque

IV

A quelle poque a fleuri le genre littraire des fabliaux ? Ilest


trs facile de le dterminer.
Le plus ancien fabliau qui nous soit parvenu est celui de
Richeut: il est dat de 11591. Les plus rcents sont de Jean de-
Cond, qui mourut vers 1340.
Ce sont, bien probablement, les dates extrmes qui marquent-
la naissance et la mort de ce genre.
En effet, Richeut est, sans doute, l'un des plus anciens fabliaux
qui aient t rimes. Non que le haut moyen ge ait ignor les-
contes ; mais ils vivaient de l'obscure vie populaire, comme les-
contes de fes qui, eux, ne parvinrent que rarement alors la
littrature. La mode de les rimer ne vint qu'au xne sicle, et le-
genre devait tre, eu 1159, trs voisin de sa naissance. Il n'est-
pas encore asservi des normes : Richeut est crit dans un
mtre difficile ; le genre n'a pas adopt jusqu'alors ces petits,
octosyllabes rimes plates, ce vers familier tous nos conteurs
lgers, de Rutebef La Fontaine et Musset, si cher la Muse-
pdestre. De plus, l'auteur de Richeut ne semble pas encore
avoir de mot pour nommer son pome : tel Joachim du Bellay,
rvant aux Franciades futures et qui ne savait encore
dsigner-
l'pope que par cette maladroite priphrase : le long pome
franais . A cette date, le nom de fabliau n'est pas encore affect
ce genre de pomes, et les plus anciens
exemples du mot se
trouvent, je crois, vers 1180, dans les fables de Marie de France'.
De mme, la date de la mort de Jean de
Cond, 1340, est bien

1. V. une petite monographie du fabliau de


dans les Etudes romanes ddies M. G. ParisRicheut,. que i'ai- publie-
par ses lves franais,
L'POQUE DES FABLIAUX 41
aussi celle o meurent les fabliaux. Le genre entre en dca-
dence ds le dbut du xive sicle et le mot lui-mme tombe en
dsutude chez Jean de Cond, qui intitule ses fabliaux des
dits. Aprs lui, le mot disparat. Tandis que d'autres termes
voisins, le mot lai, par exemple, survivent en dpouillant leur
sens primitif, fabliau ne se retrouverait nulle part, je crois,
du xive au xviie sicle. Il n'a jamais t qu'un terme technique,
destin reprsenter un genre littraire. Le genre une fois mort,
il est mort, lui aussi, et n'a plus revcu que dans les livres. Mot
de pote, jadis ; aujourd'hui, mot de lettr.
Entre ces deux dates extrmes 1159-1340 est-il possible
de prciser ? Peut-on savoir quelles poques plus spcialement
on a rim des fabliaux ? Les manuscrits, qui sont tous du
xme ou des premires annes du xive sicle, ne nous renseignent
pas \ Les allusions historiques sont infiniment rares, comme il
est naturel, dans ces petits contes, et le fabliau de la Plant est,
avec Richeut, le seul qu'il nous soit possible de dater exacte-
ment : il y est, en effet, question, comme d'un vnement
rcent, de la prise de Saint-Jean-d'Acre, en 1191, et le pote
introduit dans son rcit, comme un personnage alors vivant,
le roi Henri de Champagne, mort en 1197. L'tude de la langue
des fabliaux ne nous fournit que d'assez vagues approximations.
Je ne crois pas qu'on puisse prciser plus que ne fait M. G.
Paris : la plupart sont de la fm du xne et du commencement
du xine sicle 2. Mais les noms de Philippe de Beaumanoir,
d'Henri d'Andeli, de Rutebef, de Watriquet de Couvin nous
prouvent que la vogue des fabliaux ne s'est pas un instant
dmentie pendant tout le cours du xme sicle.
En somme, les fabliaux se rpartissent indistinctement sur
toute cette priode qu'on peut appeler l'ge des jongleurs.
Aussitt que la posie du moyen ge cesse d'tre exclusivement
pique et sacre, le genre apparat. Il vit prs de deux sicles,
aussi longtemps et de ]a mme vie que les diffrents genres
narratifs ou lyriques, colports par les jongleurs. Il meurt, avec
tant d'autres genres fongleresques, cette date critique de notre

1. V., l'appendice I, l'numration de ces manuscrits, tous maintes fois


-dcrits.
2. Hisl. de la lill. fr: au moyen ge, 2e dit., p. 114.
42 tBS" FABLIAUX-

ancienne littrature D M. G. Paris' arrte /son Histoire de -la


-littrature franaise du moyen ge, et qui est cel de l'avne-
ment des Valois.

' '
"V

O les fabliaux ont-ils .fleuri de prfrence ? Y a-t-il quelque


soit leur d'origine ou d'lection ? Peut-on les
province qui patrie
rpartir gographiquement ?
Le problme tait intressant et facile .rsoudre pour plu-,
-sieurs fabliaux. Un certain nombre sont' localiss par le fait
vcurent
que nous connaissons leurs auteurs et la province o
ces potes, La patrie de quelques autres est dtermine par
des indications gographiques trs prcises. Quand ces ,-rensei-
..gnements extrinsques faisaient dfaut, j'ai tent de dter-
miner le dialecte du pome par l'examen des rimes et de la
mesure des vers. Je me suis heurt de redoutables diffi-
cults. Outre que l'on ne possde pas d'dition critique des
fabliaux et que j'aid faire, pour plus d'un, le travail pralable,
et plus d'une fois dcevant, du classement des -manuscrits, la
majeure partie des fabliaux .sont trop .courts. Sur les deux cents
rimes, en moyenne, de chaque pome, combien peu taient sign-
itcatives d'un dialecte .spcial ! .Pai poursuivi ce travail pour une.
cinquantaine de fabliaux environ. J'indique, l'appendice, le
rsultat de quelques-unes de .mes enqutes. Elles sont souvent
indcises. Sans doute le procd de l'examen des rimes, ce
dlicat et puissant instrument d'analyse linguistique, aurait
donn, mani par des mains plus sres, de plus fconds rsultats.
Ce .qui me rassure un peu, c'est que j'ai eu l'honneur, il y a
quelques .annes, d'tudier l'Universit de Halle, sous M. Her-
mann Suchier, qui est assurment l'homme le plus
d'Europe
vers dans la connaissance de nos anciens dialectes. Or, aprs
-avoir examin avec moi la langue d'un certain nombre de
labliaux, il m'a dconseill de ma tche, comme strile, dans
l'tat actuel de cette science naissante. Les fabliaux
qui ne sont
pas localiss pair quelque nom .gographique ne deviendront
jamais des tmoins bien prcieux de tel ou tel dialecte : au point
de vue de la philologie pure,la question est donc de mdiocre
RPARTITION GOGRAPHIQUEDES FABLIAUX 43
importance. Au point de vue littraire, elle est secondaire.
Je suis parvenu, par diffrents indices linguistiques ou extrin-
sques, localiser 72 fabliaux, soit la moiti des pomes de notre
collection \ Ils se rpartissent ainsi sur les pays de langue fran-
aise :
Provinces du nord (Picardie, Artois, Ponthieu, Flandre,
Hainaut) 38
Ile-de-France (Beauvaisis, Beauce, etc.) et Orlanais.... 15
: Normandie 10
Champagne (et Nivernais) -. 3
Angleterre 6
Total , 72

Quel est le sens de cette statistique ? Sans doute les autres


fabliaux, si j'tais parvenu dterminer leur patrie, se rparti-
raient selon la mme proportion entre les diverses provinces*.
On peut remarquer, ici comme ailleurs, qu'il y a eu, dans la
France du moyen ge, ce qu'on pourrait appeler un groupe de
provinces littraires, duquel paraissent exclues la Bourgogne, la
Lorraine et le groupe. Ouest et Sud-Ouest des pays de langue
d'ol. Sans attacher trop d'importance ces statistiques, sera-t-il
permis de remarquer aussi que plus de la moiti des fabliaux'
ainsi localiss appartiennent aux provinces du Nord, la Picardie
surtout ?

1. V. l'appendice I.
2. Sauf pour les fabliaux anglo-normands. Les traits linguistiques du
franais parl en Angleterre sont si apparents que les six fabliaux attribus
par nous ce dialecte sont assurment les seuls de notre collection qui
aient t rimes sur le sol anglais.
PREMIRE PARTIE

La Question de l'origine et de la propagation des Fabliaux

CHAPITRE PREMIER

IDE GNRALE DES PRINCIPAUX SYSTMES


EN PRSENCE
. I. Position del question : force singulire de persistance et de diffusion
que possdent les fabliaux et, en gnral, toutes les traditions popu-
laires ; d'o ce problme : Comment expliquer la prsence ds mmes
traditions et, plus spcialement, des mmes contes, dans les temps
et les pays les plus divers ?
II. Qu'on ne saurait sparer la question de l'origine des fabliaux du pro-
blme plus comprhensif de l'origine des contes populaires, en gn-
ral. C'est ce que montrera l'expos des diverses thories actuellement
en conflit.
III. Thorie aryenne de l'origine des contes: les contes populaires modernes
renferment des dtritus d'une ancienne mythologie aryenne.
IV. Thorie anthropologique : ils renferment des survivances de croyances,
de moeurs abolies, dont l'anthropologie compare nous donne l'es pli-
cation.
V. Thorie des concidences accidentelles.
VI. Tliorie orientaliste : les contes drivent, en grande majorit, d'une
source commune, qui est l'Inde des temps historiques.
VII. Que cette dernire thorie seule nous intresse directement : car,
seule, elle donne une solution au problme des fabliaux : mais
aucune des thories en prsence ne peut la ngliger : car, vraie, elle
les ruine toutes.
' 'I

Un soir de moisson que le pote Mistral causait avec des


gars.de son pays, un mari et sa femme passrent en se querel-
lant. Comme les paysans s'amusaient de la dispute, le mari se
contenta de dire, rsign : Qu'y ferons-nous ? C'est la Femme
au pouilleux ! Qu'est-ce dire ? demanda le pote,, et
un vieillard lui conta cette factie : Il tait une fois un berger
eut une altercation avec sa un acaritre ;
qui femme, peu
46 LES FABLIAUX,
mais il ne faut pas, camarade, que cela vous empche d'tre
amoureux et de vous marier, si quelque belle fille ici vous plat 5
toutes ne se ressemblent pas, et rien n'est ennuyeux comme
d'tre vieux et vieux clibataire. Tout coup, au milieu de la
furieux :
querelle,, la. femme cria son. homme, avec des yeux,
Tais-toi donc, tu n'es qu'un pouilleux! Moi, pouilleux!
Et soufflete,
riposte le mari. Rpte, et je te casse les ctes.
battue, elle revient, criant : Pouilleux ! Le mari l'attache,
en dpit des coups de griffe-, une corde,- et dans le puits la
descend,, enrage. Le rpteras-tu ? lui disait-il encore.
Oui, pouilleux ! Et dans le puits la foli descendait. Jusqu'aux
mollets, jusqu'aux hanches cependant l'eau l'enveloppait, et le
dmon ne cessait de crier : ' Pouilleux !' Eh- bien b tiens 1
reste 1 Et l'homme la plonge- au fond 1, avec l'eau -sur l'a tte.
Mon bon monsieur, croiriez-vous bien,, vrai Dieu !' qu'en barbot-
tant la noye runit les mains en Pair,, et ne pouvant lancer le
mot fatal, elle faisait le geste d'caelier entre ses ongles- ! Pour le
coup, le berger, bon diable au fond, cda et la tira du puits \
Le vieillard de Mistral et t fort surpris, sans 1doute, si on
lui et dit que sa plaisante histoire n'tait point ne dans son
village,, et que les belles filles des Iles d'Or n'y taient primiti-
vement pour rien :. que,, le mme jour, peut-tre, un paysan de
4 la
l'Argonne2', un paysan gascon.3,, un. paysan de l'Agenais
redisaient de la mme faon que lui ; que, bien loin de la Pro-
elle toute les Allemands B:
vence, amusait, semblable, ; qu'il y a
plus de trois cents ans,,Stamboul, elle faisait dj rire les Turcs'.

1. Fredeii. Mistral, Lis: isclo d'or, Avignon-Paris, 1878, Caclw-Pesou,


p. 302.
2. Revue des patois gallo-romans, 1888, t. II, p. 288.
3. Contes populaires de la Gascogne,p. p. J. F. Blad, t. III, p. 284. '
4. Contes populaires recueillis en Agenais, par J. P. Blad, 1874, p. 42.
5. P. Hebel, Schalzkdsllein des rheinlndischen Hausfreundes. Dos lelzle
Worl. Cf. Simroek, Deutsche Mrchen, Stuttgart, 1861, n 61. A
dans le ce;propos,
Liebreckt, compte rendu qu'il fait du livre de Simroek (Orient und
Occident, III, 376), rapproche indment ce conte de la. 7e nouv.. de la. IXe
journe, du Deamron : il n'y a aucun rapport entre ces. deux, contes, sinon
qu'il s'agit,.dans, l'un comme dans l'autre, d'une femme obstine.
6. Fables turques, traduites par J. A. Decourdemancbe, Paris; 1882, 13.
suivant: p.
C'est, l'diteur, un recueil savant dk commencement du xvi sicle,
pill en:partie des Facties de Pogge..Pogge nous transmet, en,effet, lui aussi'
le conte du, Pouilleux (d. Ristelhuber, XXXIII.)
LARGE DIF-F-USI-03S,
BES CONTES 47'
Sa surprise se ft accrue encore d'apprendre qu'il y a cinq
sicles, on la contait dj : on la rencontre, en effet,, vers 1260,,
dans ls oeuvres du dominicain Etienne de Bourbon 1, et elle
dut,, l'poque, entrer comme exemple dans plus d'un sermon
de moine mendiant. Etienne de Bourbon l'empruntait lui-
mme matre Jacques, de Vitry, qui fut archevque d'Acre, et
nous en donne,, d'aprs lui, deux, versions : celle du Pouilleux,,'
d'abord, telle que la raconte le paysan de Mistral, puis celle du
Pr tondu : un mari, se promenant avec sa femme le long d'un
pr, lui dit : Vois comme ce. pr a t. bien fauch ! Il n'a.
pas t fauch, replique-t-elle.,, mais tondu 1 Comme elle ne
veut point cder,, et que, malgr les, coups, elle maintient son
dire, son mari lui coupe, la langue- ; elle, ne pouvant plus- parler,
imite encore avec ses doigts le mouvement de ciseaux qui
s'ouvrent et se ferment : Ideo dicitur, Ecck XXV, d., commorari
le&ni vel dracorii magis placet quam. cum muliere venenosa.
. Sous cette double forme, Jacques de Vitry avait peut-tre rap-
port cette historiette d'Orient, d'un de ses voyages en Terre
Sainte. Pourtant, au moins sous la forme du Pr tondu, elle
vivait bien avant lui en France,, en Angleterre' : vers. 1180,.
Marie de France la contait en'vers ; elle prenait aussi place dans
l'un des recueils de fables connus sous le nom de Romulus .- le
conte y reste le mme, sauf ce naf dtail ajouter l'histoire
des rsistances de la femme : comme; son mari lui tient la langue
avant de la couper et la serre fortement, plena verba formare
rion poterat, sed orhipe pro forcipe dixit 2. Or,, la version de.
Marie de France et celle de Romulus remontent toutes deux un
texte anglo-saxon vi'aisemblableinent antrieur, la premire
croisade. C'est aussi la forme du pr tondu que connat
Voici encore
l'auteur anonyme d'un fabliau du xine sicle 3.
notre factie au moyen ge, sous l'une ou l'autre de ses formes,
eni vers allemands, en .prose allemande?..

; 1. Etienne de Bourbon, p.. p. Lecoy de la Marche, Paris, 1877, nos 242,


243:.Cf. Wright,. A slection of latin stories, t. II, p.. 548, p. 12 (le pouilleux)-
et'p. 13 (le pr tondu).
2. Hervieux, Les Fabulistes latins, t. II, p,. 54.8'.
,3. MR, IV, 104!. "
-4. Ad. von Keller, Erzhlungen aus alt'd. Hss,, p..204. . , .
5, Pauli, Schimpi und Emst, p. p. OEsterley,1866, n 595.
48 LES FABLIAUX,
Et les conteurs franais ou italiens du xvne et du xvme sicle
former
la recueillent et la diversifient de vingt manires, jusqu'
comme un petit cycle de la Femme obstine1..Encore n'ai-je pas
numr la moiti des versions recueillies par Dunlp-Liebrecht
et par M. Ristelhuber 2, et il serait facile, qui en aurait la
de doubler, de tripler, de quadrupler ces longues listes
patience,
de rfrences : mais cette nouvelle liste quadruple resterait elle-
mme incomplte.
Ainsi, du nord au midi, du moyen ge au jour prsent,
travers le temps, travers l'espace, vit, se transforme, se mul-
tiplie ce petit conte. Je l'ai choisi insignifiant, dessein. Ce
n'est qu'une nouvelle la main, une factie. Or, quel est le
hros historique assez populaire pour que son souvenir se pro-
longe dans la mmoire du peuple au del d'un sicle coul ? Qui
pourra dire, au contraire, depuis combien de centaines d'annes
vit cet humble conte du pr tondu, cette bouffonnerie, comme
l'appelle Mistral, aqucsto boufonado ?
Des milliers de contes rire vgtent ainsi, obscurment, au
fond de tous les cerveaux. On me conte l'un d'entre eux, et
soudain, de ma mmoire confuse, sort le rcit. Je le savais dj,
mon voisin le sait aussi, et nous ne saurions le plus souvent
dire en quel lieu, quel jour, de quel livre ou de quelle bouche
nous avons reu cette historiette.
J.-V. Le.Clerc reconnat dans le Dcamron beaucoup de
fabliaux : c'est donc que Boccace a plagi les trouvres ! Le
1. Telle, par exemple, la forme du coupeur de bourse, o la femme,
refusant de retirer cette expression malsonnante, et empche de parler,
fait le geste de couper une bourse ; celle du cornard, o elle fait des cornes
avec ses doigts (Le chasse-ennuy ou l'honneste entretien des bonnes compa-
gnies..., par Louis Garon, Paris, 1681, centurie IV, 8, p. 321). - Telle
la jolie forme du merle et de la merlette: une discussion, suivie de
coups,
s'engage entre deux poux, sur la question de savoir si l'oiseau qu'ils sont
en train de manger, un soir de mardi gras, est un merle ou une merlette.
L'anne suivante, au mme soir du mardi gras, le mari dit, table, sa
femme : -Te rappelles-tu comme nous avons t sots, l'an dernier
de nous pareil
jour, quereller propos de ce merle ? De cette merlette !
rplique la femme. La dispute recommence et se renouvelle tous les mardis
gras (lite des contes du sieur d'Ouville, d. Ristelhuber, p. 22).
2. V. Dunlop-Liebrecbt, GeschicKleder Prosa-Dichtung, Anmerk. 475".
Ristelhuber, Contes du sieur d'Ouville.
' p. 22. ~ Liebreebt'' Germania
I, 270. '.
'
LARGE DIFFUSION DES CONTES 49
Dcamron doit tre rendu la France, et le patriotisme de
J.-V. Le Clerc s'exalte. Le Mdecin malgr lui n'est autre
que
le fabliau du Vilain M ire : les moliristes en concluent
l'omnis'cience de Molire qui, sans doute, avait lu le manuscrit
837 de la Bibliothque nationale. Un savant de
province
recueille des contes de veille dans son village ; il y reconnat
l'esprit spcial des paysans bretons, ou bien des montagnards
d'Auvergne. Mais voici qu'on rapproche deux de ces collections
de contes provinciaux : ce rcit, qui parat autochtone en
Auvergne, et celui-ci, caractristique du gnie breton, c'est la
mme chose : et cette mme chose, c'est aussi une nouvelle de
Boccace, et c'est un fabliau. Ce conte trangement diversifiable,
accommodable des civilisations diverses, bon bourgeois de
chaque cit, musulman ici, l chrtien, prt servir toutes les
morales ou faire rire tous les gosiers, a dj subi mille et une
mtamorphoses ; les prtres bouddhistes en ont fait une parabole,
et les frres prcheurs du moyen ge un exemple ; les princes
persans se le sont fait conter par leurs favoris : le Dioneo et la
Lauretta de Boccace l'ont dit Florence, et voici qu'un folk-
loriste le rapporte de Zanzibar.
Or, il en est ainsi, non seulement des contes rire, mais de
tout un trsor de lgendes, de contes merveilleux, de chansons, .
de proverbes, de superstitions, de pronostics mtorologiques,
de devinettes. Si Peau d'Ane m'tait cont, dit La Fontaine,
j'y prendrais un plaisir extrme... , et toute l'humanit blanche,
jaune ou noire y prend, en effet, plaisir. La lgende du
Chien vengeur de son matre s'est fixe Montargis ; celle du
Mari aux deux femmes, Erfurt ; au chteau de Mersebourg,
prs de Leipzig, j'ai pu voir partout reproduite, sur les blasons,
sur les tombeaux des anciens vques, l'histoire de la pie
voleuse. Un corbeau gant, captif dans la cour du chteau, y
expie encore le crime ancien. Mais les lgendes du chien de
Montargis, du Mari aux deux femmes, de la Pie voleuse, insou-
cieuses des localisations, volent librement par les pays.
De mme pour les chansons populaires. Romo s'irrite contre
l'alouette matinale : quelles lvres ont les premires, dans le
haut moyen ge ou dans la primitive antiquit, chant la pre-
mire aube ? et quel est aujourd'hui le village o une aube n'ait
BDIER.LesFabliaux. 4
,50 LES FABLIAUX . '..''

t chante ? Ne possdons-nous pasjusqu' des aubes


jamais
chinoises 1 ? .
Voici une devinette : Une terre Planche, une semence noire;
trois qui travaillent, deux qui ne font rien, et la poule qui boit.-
C'est le papier, l'encre, la main qui crit et la plume. :OnIa
trouve dans de vieux recueils de foyeusets du xve sicle, dans
: des collections d'indovinelli italiennes, en Sicile, en Angleterre,',
en Lithuanie, dans la Dordogne, dans le Forez, -en Serbie' 8.
Ainsi, l'on constate que chaque peuple, chaque province,,
chaque village possde-un trsor de traditions populaires,
-une collection de proverbes, de. devinettes, des 'traditions
mtorologiques, mdicales, une faune, une flore potiques,
des contes plaisants, des contes d'animaux, - des
des -chants populaires ;
lgendes historiques-ou fantastiques,
et l'on remarque en mme temps ce second fait qu'il n'existe
qu'un trs petit nombre de ces chansons, de ces lgendes, de ces
contes, de ces proverbes, qui appartiennent en propre ce
village, cette province, ce pays.
On constate, au contraire,que chacune de ces traditions pos-
sde une force merveilleuse de survivance dans le temps, de
diffusion dans l'espace, si bien qu'on peut dire avec le plus
extraordinaire collecteur de contes de notre temps, M. Reinhold
Kohler : Le nombre des contes'localiss en deux ou'trois points
est.relativement bien si on les '
petit, et serait encore moindre,
avait recueillis partout avec le mme zle... On peut dire que
celui qui a lu la collection de Grimm ou celle d'Asbjcernsen et
Moe n'a plus rien trouver d'essentiel et de nouveau dans les
autres collections 5; ou bien, avec M. Luzl : Nous
retrouvons dans nos chaumires bretonnes des versions de
presque toutes lesiables connues en Europe* ; ou encore,
avec M. James Darmesteter : Tout ce qui est dans le folk-lore
franais se retrouve dans tous les autres ; il n'y a pas, propre-
ment parler, de folk-lore franais, ou allemand, ou italien, mais

1. Cf. Jeanroy, Les origines de la posie lyrique en France, p. 70.


2 Cf. le Recueil de devinettes de E. Rolland, n 250 ' Mlusne t I
col 200 et col. 254. >.>
_'3 Reinhold Koehler, Weimarische Beitrge zur Literalur und KunsL
Weimar, 1879.
4. Contes populaires del Basse-Bretagne, prface.
LE PROBLEME DE L'ORIGINE DES CONTES 51
Tin seul folk-lore europen ; et telle croyance ou.telle lgende
qui
^parat isole dans un coin isol d'une province de France est
soudain rapportepar un voyageur dans des termes analogues ou
'identiques de chez quelque peuplade d'Afrique ou d'Australie a.
Tel est le fait dominant, et voici le problme : d'o viennent
*s traditions populaires ? Commentse propagent-elles ? Il s'agit
Jde dterminer, pour chacun de ces groupes de traditions, le
dieu, la date de sa naissance, les lois de son dveloppement
.interne, de ses migrations dans l'espace, dans la dure.
Des brigades de travailleurs se sont mises l'oeuvre, et les
cthoris ont germ. ;

II

D'o viennent ces lgendes populaires ? En myriades de


molcules, il flotte, pars dans l'air, le pollen des contes. D'o
est issue cette poussire fconde ? S'est-elle dtache de diff-
rentes souches .? ou de la mme, unique et puissante ? En ce
cas,,sur quel sol, en quel temps, s'est panouie la .fleur-mre ?
Si la.question se posait pour les seuls fabliaux, elle n'offrirait
qu'un intrt mdiocre et de simple curiosit. Quelle est l'origine
de ces. amusettes qui, depuis des sicles, rjouissent les esprits
peu compliqus ? C'est un problme, divertissant peut-tre, sans
.grande porte coup sur.
Mais il n'en va pas ainsi des contes merveilleux : ces humbles
et tranges histoires de paysans, ces nursery taies, ces Mhrchen
des -vieilles femmes de la Westphalie et de la'Foret-Noire, ce
sontles matriaux de toute, recherche mythologique. Il n'y a plus
dplace aujourd'hui pour un,systme qui considrerait unique-
ment le Panthon classique d'un peuple, ses dieux et ses hros
hirarchiquement groups dans TOlympe ou la Walhalla offi-
ciels, sa cosmogonie explique, pure par la spculation
consciente des potes, des philosophes, des artistes. Plus de
mythologie qui,ne tienne compte des traditions populaires, dont
les.contesiont partie intgrante : car ton sait aujourd'hui que
-souvent les racines des contes et des fictions populaires

1. Romania, t. X, p. 286.
52 LES FABLIAUX
dans le pass, jusqu'aux germes des
s'enfoncent profondment
et des croyances primitives. De l, ppur les mythologues^
penses
la ncessit d'prouver la valeur des matriaux que, tous, ils
mettent en oeuvre. Quel emploi lgitime en peuvent-ils faire ?
en est la provenance S? la date ? Ce sont l questions
Quelle
ncessaires, et voil comment c'est au sein des coles mytholo-
contemporaines qu'ont germ les principales thories de
giques
l'origine des contes.
On entend bien qu' propos de nos humbles contes rire, qui
n'ont rien de mythique, nous n'aurions garde de retracer ici
l'histoire des systmes mythologiques de ce sicle. Nous n'aurions
surtout n'y tant pas tenu de trop laisser percer nos-
garde
l'une ou l'autre cole 1 : les fes
prfrences pour pour malignes
des contes, les vieilles fileuses mchantes, les follets entranent
volontiers les mortels trop curieux dans les brousses des forts
prestigieuses.
et suffisant de mettre en son
f. Mais il est ncessaire
relief, le plus brivement, le plus nettement possible, l'ide de
chaque systme. Car on ne saurait rsoudre la question de
l'origine des fabliaux, si l'on ne sait aussi rpondre au problme
plus comprhensif de l'origine des contes en gnral, et
d'ailleurs, si l'on sparait abusivement ces deux questions, il
serait oiseux de rechercher la provenance des contes rire ;
rciproquement, un mythologue ne saurait se servir en toute
confiance des matriaux du folk-lore, sans avoir lucid d'abord
la question, menue en apparence, des contes plaisants. Ces
assertions, quelque peu sibyllines, deviendront bientt fort
claires.
Les deux grands systmes aujourd'hui en conflit l'cole d
mythologie compare ou cole philologique et l'cole anthropo-
logique traitent les contes populaires en vertu de principes
opposs, selon des procds contraires.
Quels sont ces principes et ces procds ?

1. Voir, pour une orientation gnrale travers ces systmes, la trs belle
prface de Wilhelm Mannhardt au t. II des Wald-und Feidhulle, Berlin 1877
p._I-XL, complte et mise jour, en 1886, par l'introduction de M. Charles
Michel la Mythologie de M. Andrew Lang, trad. fr. de M. Parmentier ou
une ,oho tude de M. G. Meyer dans ses Essaya und Studien zur
schichle und Volkskunde, Berlin, 1885. Sprachge-
THORIE DE L'ORIGINE' ARYENNE DES CONTES 53

III

THEORIE ARYENNE

Quand le grand Jacob Grimm apphqua aux lgendes popu-


laires allemandes son esprit gnial et comme enfantin tout
ensemble, - gnial par. ses dons de construction, enfantin par
le naf amusement qu'il prenait ces contes, une pense
patriotique le guidait surtout 1. Il sentit qu'il surnageait, en
ces fictions flottantes autour de lui, les dbris des penses, des
rves et des croyances des anctres. Comme les sables bleus,
verts et roses avec lesquels les enfants jouent dans l'le de
Wight, elles sont le dtritus de plusieurs couches de penses
et de langages ensevelies profondment dans le pass. Les
traits de moeurs plus spciaux, les superstitions, les imaginations
merveilleuses que renferment les contes du foyer, il les rappor-
tait l'enfance prhistorique de la patrie. Les contes lui appa-
rurent comme le patrimoine commun des peuples aryens, qu'ils
auraient emport avec eux au cours de leurs migrations. Ces
fictions, aujourd'hui incomprises, c'tait le retentissement
affaibli, l'cho peine perceptible, le travestissement obscur
des anciens mythes germaniques. Comment, sa suite, les
Simroek et les J..-W. Wolf crurent retrouver dans chaque
conte, dans chaque lgende romanesque ou hagiographique, une
divinit nordique , c'est ce qu'on lira dans le remarquable
expos que Mannhardt a trac du systme de Grimm 2.
Bientt les fondateurs de la mythologie compare devaient
transporter la mthode de Grimm sur le terrain plus vaste des
-sciences indo-germaniques. Hardiment, les Kuhn et les Max
-Mller comparrent les mythes glorieux des Vdas, des Eddas,

1. Mes sources principales, pour ce rsum de la thorie aryenne, sont :


la grande dition des Kinder- und Hausmrchen des frres Grimm, 3 vol.,
1856 ; Kuhn, die Herabkunfl des Feuers und des Goetiertranks,Berlin, 1859 ;
Michel Bral, Mlanges de Mythologie et de Linguistique, Paris, 1878 ; Max
Mller, Nouvelles leons sur la science du langage, trad. G. Harris et G. Per-
rot, 1867, 1868 ; Max Mller, Essais sur la mythologie compare, trad,
G. Perrot, Paris, 1873 ; A. de Guberntis, ZoologicalMylhology,2 vol., 1872.
2. Mannhardt, op. cit., p. XIII-XIV.
5&': - "T. ... LES' iEABLTA'IO -
fictions
des pomes homriques et hsiodiques avec les obscures
encore les et tentrent de reconstituer
que colportent paysans,
ainsi uhe;;sorte-'de mythologie prhistorique, et aryenne,-d'o
monde-
seraient issus au mme titre le panthon germanique et le
divin des Hindous, des Grecs et des Romains.
On sait par. quelle brillante'.thorie l'cole de Kuhn, de
de. Max; Mller Bral, explique la- gense- et-
Schwartz, p [de
la nature de ces-. mythes, primitifs : comment, au temps de-'
en transitoire de Pvo^ -
l'unit de la race aryenne et unepriode
iution- de la. langue que l'ou appelle- l'ge mythopoeique ,..
l faveur d'une vritable maladie du langage , de simples:
affirmations sur les phnomnes, naturels^ sur le lever de l'aurore;
sur le; crpuscule,, la; nuit,, l'orage, la succession ds saisons^ se-
seraient transformes en. des- affirmations sur des personnages*
imaginaires,, mythiques : en sorte que nos; anctres les Aryas;
avant-de.'seVsparer pour former, les-groupes slave, germanique^.-
gVec,: latin^rceltique, iranien, indien, auraient dvelopp un
copieuse 1mythologiefonde sur une sorte de posie de l-Nature 1,
et que les. dieux et ls; hros seraient simplement des- formes
anthropomorphiques des; phnomnes, naturels.
Les Aryas, en se sparant, auraient donc emport avec eux non-
pas leur langue- seule; mais- ces mythes communs. Ils vivent
encore, dforms, au sein des races-isoles, en lutte avecles ides-
'
suprieures le christianisme et la science' qui, lentement,
les'tuent. Les contes populaires modernes en-renferment encore- ,
les' dtritus, comme de la poussire d'astres. Ils sont comme le!
-'
patois de la- mythologie. On peut souvent, dans nos contes, en;
lavant l'uniforme badigeon des ides chrtiennes, retrouver,
presque efface, la primitive peinture paenne, et sous l'image
actuelle de la Vierge- Marie ou des saints, dcouvrir quelque
vieille-divinit -
germanique r les fes, les ogres, les mille lutins'
qur jouent ou se 'combattent dans nos contes merveilleux, sont
tes reprsentants, df'anciens hros lgendaires; qui, euix-mmes,,
incarnaient primitivement les puissances del Nature et.leurs'
luttes.
^ Ainsi, par de graduelles altrations, Tes mythes primitifs se-
sont transforms en lgendes, et .l'es Lgendes en contes. Le \\
s premier ^travail entreprendre 1 est donc de~.faire remonter
THORIE DE L'ORIGINE ARYENNE DES CONTES 55
chaque conte une lgende plus ancienne, et chaque lgende
s( . un mythe primitif 1: '
Oh sait comment cette mthode a t depuis trente ans appli-
que de toutes parts-et souvent, compromise de Dasent et;
, de Von Hhn M; Andr Lefvre,,par cette cole de savants si;
"habile mettre-ls- rigueurs de la philologie au service des
caprices d l'imagination. On sait comment, aujourd'hui encore,,
M. de. Gubernatis prtend dmontrer, par l'examen de contes
comme Cendrilln et Psych, que ls nouvelles populaires, eh
toutes leurs parties essentielles et en beaucoup de leurs
dtails, reposent sur un fondement mythologique, et que ls
contes sont, le plus souvent,, des mythes disloqus, lmen-
. taires-, qui sont venus, comme des molcules plus lgres^
s'agrger des corps plus denses .
Mais laissons,, comme il est juste, a M. Max Mller le soin
d'exposer plus compltement l thorie. Nul mieux que lui n'a su
envelopper de posie cette vision prhistorique. Il a vu de ses
yeux li nourrice qui berait sur ses. puissants genoux les..
deux anctres ds races indiennes et germaniques et leur
disait les mythes primitifs. Il a suivi ces mythes, dans leur, long
exode, jusqu'au jour o les-divinits, traques par les exorcismes
chrtiens, trouvrent asile dans les contes, et o, ne pouvant se
rsigner laisser mourir les dieux d'hier,. les vieilles grand'-
mres au coeur tendre, ne ft-ce que pour faire tenir toutle petit".
monde tranquille , rptrent aux enfants, sous la forme de
contes- inoff'ensifs, leurs lgendes, sacres l veille encore.
Grecs, Latins, Celtes, Germains et Slaves, dit M: Max Ml-
ler, nous- vnmes tous, de l'Orient par groupes de parents et
d'amis, en laissant derrire nous d'autres amis, d'autres parents,
et aprs des milliers d'annes, les langues et les traditions de
ceux qui allrent l'Est et de ceux qui allrent l'Ouest pr-

1. C'est cette formul, souvent rpte, que, par une:curieuse prescience.


des thories prochaines, Walter Scott exprimait dj dans un passage d la
Dame du. lac,, cit par-M. A. Lang (Myth,-Cusiom and Religion, II, 290) :
'-' On pourrait crire un livre d'un grand intrt sur l'origine des fictions-
Le
populaires et la transmission des contes d'ge en ge et de pays enlapays.
mythe d'une poque nous apparatrait comme se transfigurant en lgende
de la priode suivante, et la lgende son. tour comme.se transformant, jus-
qu' produire les contes d nourrices des ges plus rcents.
56 LES FABLIAUX -,
sentent encore de telles ressemblances que l'on a pu tablir,
fait n'est discuter, que les uns et les autres
comme un qui plus
descendent d'un tronc commun. Mais nous allons maintenant
non seulement nous trouvons les mmes mots et les
plus loin :
mmes terminaisons en sanscrit et en gothique ; non seulement
nous trouvons dans le sanscrit, le latin et l'allemand, les mmes-
noms donns Zeus et beaucoup d'autres divinits ; non seu-
lement le terme abstrait qui reprsente l'ide de Dieu est le mme
dans l'Inde, la Grce, et l'Italie ; mais ces contes mmes, ces
Mahrchen que les nourrices racontent encore presque dans les
mmes termes, sous les chnes de la fort de Thuringe et sous
le toit des paysans norvgiens, et que des bandes d'enfants,
coutent l'ombre des grands figuiers de l'Inde, eux aussi, ces
contes faisaient partie de l'hritage commun de la race indo-
europenne, et l'origine nous fait remonter jusqu' ce mme ge
lointain o aucun Grec n'avait encore mis le pied sur la terre
d'Europe, o aucun Hindou ne s'tait baign dans les eaux
sacres du Gange. Cela semble trange, sans aucun doute, et a
besoin d'tre entour de quelques rserves. Nous ne voulons pas
dire que les anctres des diverses races indo-europennes aient
entendu raconter l'histoire de Blanche comme la Neige et de
Rouge comme la Rose, sous la forme mme o nous la trouvons
aujourd'hui, que ces pres de nos races la racontrent ensuite
leurs enfants et que c'est ainsi qu'elle fut transmise jusqu' nos
jours... Il est bien certain pourtant que la mmoire d'une nation
reste attache avec une merveilleuse tnacit ces contes popu-
laires, et que les germes d'o ils sont sortis appartiennent la
priode qui prcda la dispersion de la race aryenne ; que ces
mmes peuples, qui, en migrant vers le nord ou le, sud, por-
trent avec eux les noms du soleil et de l'aurore, ainsi que leur
croyance aux brillantes divinits du ciel, possdaient dj, dans
leur langue mme, dans leur phrasologie et pro-
mythologique
verbiale, les semences plus ou moins dveloppes, qui devaient
ncessairement donner naissance aux mmes plantes ou des
plantes trs semblables dans n'importe quel sol et sous n'importe
1
quel ciel
C'est ainsi que M. Dasent a suivi l'altration
graduelle
1. M. Mller, Essais sur la mylh. comp., traduction G.
Perrot, p. 271-3.
LES ANTHROPOLOGISTESET L ORIGINE DES CONTES 57
par laquelle le mythe se transforme en conte, par exemple dans
le cas du Chasseur sauvage, qui primitivement tait Odin, le dieu
germain. Il aurait pu remonter, en cherchant les origines d'Odin,
jusqu' Indra, le dieu des temptes dans les Vdas, et au-dessous
mme du grand veneur de Fontainebleau, il aurait pu retrouver
l'Hellequin de France jusque dans l'Arlequin des pantomimes...
Ces innombrables histoires de princesses ou de jeunes filles mer-
veilleusement belles, qui, aprs avoir t enfermes dans de
sombres cachots, sont invariablement dlivres par un jeune et
brillant hros, peuvent toutes tre ramenes des traditions
mythologiques relatives au printemps affranchi des chanes de
l'hiver; au soleil, qu'un pouvoir librateur arrache aux ombres de
la nuit ; l'aurore, qui, dgage des tnbres, revient de l'occi-
dent lointain ; aux eaux mises en libert, et qui s'chappent de,
la prison des nuages1...
Bref, les contes populaires sont la transformation dernire et
l'aboutissement d'anciens mythes solaires,, stellaires, crpuscu-
laires, ns chez nos anctres aryens avant leur sparation. Ils.
continuent vivre dans l'intrieur de larace aryenne et ne se trans-
mettent point de peuple peuple, ou ne s'changent que trs
rarement. La mthode pour les tudier consiste en chercher le-
noyau mythique, en appliquant les rgles de la philologie com-
pare, le dpouiller de sa gangue d'lments adventices et
dterminer les transformations graduelles du mythe primitif.

IV

LA THORIE ANTHROPOLOGIQUE

On sait quelle belle guerre est mene depuis quinze ans contre
l'cole de M. Max Mller. On lui a contest ses rsultats, ses
mthodes, ses principes. Depuis Mannhardt jusqu' M. James
Darmesteter, combien de savants l'ont abandonne, brlant ce
qu'ils avaient ador ! Combien, depuis Bergaigne jusqu' M. Barth,
ont fait effort pour dissiper l'ivresse linguistique qui nous grisait,
pour dpouiller les Vdas de leur autorit sacre, pour dmontrer

1. Ibid.,-p. 283.
58 L'ES FABLIAUX '

qu'ils reprsentent non pas une-posie'primitive de l'humanit,


mais l'oeuvre- artificielle d'une corporation sacerdotale ferme;,
non pas les conceptions des-Aryas en la priode d'unit de-la-
mais une exclusivement indienne, non pas une-
race, phrasologie
de tho-
mythologie sur la voie du devenir, mais une littrature
logiens beaux^esprits ! Combien ont contest a l'cole sa thorie
de l'ge 1mythopoeique et de la maladie du langage, et ont'rduit,
comme- le' voulait Mannhardt, les conqutes de la mythologie
philologique . trois ou quatre identits striles, telles que Dyaus
= Zeus = Tiu ; Varouna = Ouranos ; Sramya = Hermeis'l
Combien, depuis M. Andrew Lang jusqu' M. Gaidoz, ont raille-
les dissensions intestines d'une cole o, selon Sclrwartz, les
orages auraient t l'lment mythologique par excellence, tan-
dis que; selon M-. Max Mller, le mme-rle, dans les lgendes;
serait tenu par la paisible Aurore, ou, d'aprs un rcent thori-
cien, par le Crpuscule ! Combien n'ont voulu voir dans ces
mythes solaires, orageux ou crpusculaires- clefs toutes^ ser-
rures, qu'une sorte de fantasmagorie monotone, qui suppose-
rait que, sur les hauts plateaux de l'Asie Centrale, nos anctres
n'auraient pas eu d'occupation plus chre que de causer de la
pluie' et du beau temps !
Il est manifeste que ces thories traversent une priode sinon
d dclin, d moins- de recul ou d'arrt, et la jeune cole rivale^
qui profite grandement des dfiances dont souffre la philologie
compare, a su difier pour les contes populaires une thorie
nouvelle, encore en voie de formation, d'ascension premire et
de premier succs.
Voici, briA^ement, quelles sont ses- positions \
Quel est l'objet de tout systme mythologique ? C'est d'expli-
quer. 1?lment stupide,. sauvage et irrationnel des mythes-; la
mutilation d'Ouranos, le cannibalisme de. Chronos^ Dmter. aux;

1. Cette analyse des thories de l'cole anthropologique repose principa-


lement SOTls-ouvrages, suivants : E.. Tylor, Researelies^into- the earlij- hisr
tory of MaraMrcc2;.LondreSj4865; Primitive culture, 1871. ; Andrew Lang;,
Cuslom and-Mylh,1e d., 1885:; la Mythologie, 1886 ; Myth, Rilual and Relu -
gion, 2 vol., 1887 ; son introduction la traduction des Kinder- undJHaus-
maerchen par Mistress Hunt, Londres, 1884 ; son introduction aux contes de
Perrault, 1888, Oxford ; enfin, la collection de la revue Mlusine, ' 1.878,
1882 et annes suivantes. '
LES ANTHROPOLOGISTE-S-
ET. L'ORIGINE DES CONTES 59" '
naseaux de cheval, Artmis aux trois ttes bestiales, Herms
ithyphallique, Athn aux yeux de chouette, Indra au corps d
blier et; dont les 1ennemis, Vritra et Ahi, sont des serpents, bref
toutes ces lgendes qui rpugneraient au plus grossier des Papous
ou ds Canaques et qui, pourtant, forment pour une grande part
l religion de Phidias, d'Aristophane ou celle des sages brah-
manes. L'cole nouvelle en rend compte-non plus par une mala-
die du langage qui aurait dvelopp des mythes clestes sans
nulle adhsion de l conscience et d la croyance ; mais elle les
explique par une maladie d la pense ; ou plus exactement, ces
mythes seraient des survivances d'un tat d'esprit par lequel
toute race a d passer avant de se civiliser. Les mythes repr-
sentent d'anciennes croyances relles, des explications cosmogo-
niques qui ont suffi en leur temps et auxquelles on a rellement'
cru, des lgendes qui refltent exactement l'es usages, les rites,'.
les penses quotidiennes de leurs crateurs.
Comment nous rendre compte d'un tat d'esprit qui fut normal
jadis, et qui nous parat monstrueux ? Ds-sicles de culture l'ont
aboli, dans notre vieille Europe. Mais regardons autour de nous.
Sur notre terre, rapetisse par les explorations- plus faciles,
toutes les phases traverses par l'humanit au cours de son dve-
loppement comptent encore des reprsentants vivants. Voici, tout ,-
prs de nous,des hommes, nos contemporains, nos voisins, nos
semblables, qui vivent dans les mmes conditions intellectuelles
que les anctres de nos races glorieuses. Ce sont les sauvages..
Ces Zoulous, ces Huorochiris, ces Namaquas, ces Botocudos, ne
mprisons pas de les interroger. L'anthropologie nous donnera
la clef des mythes. A comparer les mille documents que d'ores et
dj, nous possdons sur- eux, ces bgaiements d'ides religieuses^
ces linaments grossiers de littrature orale, ces tranges con-
ceptions animistes, ftichistes, ces totems,, ces tabous, on arrive
comprendre l'tat d'esprit qui produisit les mythes, comme un
arbre porte ses fruits. On constate qu'il y a des Zeus esquimaux,,
des Hracls apaches, des Indras algonquins, des Odins maoris,
tout comme il [y a des Hutzilopochtlis hellniques, des Cagn
hindous et~des Tangaroas Scandinaves. Les mythes sauvages
clairent ceux des 'plus nobles 'mythologies, qui sont les rsidus
d'une poque primitive, laquelle s'appelait Sauvagerie;-
60 LES FABLIAUX
anctres
Comme toute cole naissante aime se chercher des
et se constituer une galerie de portraits de famille, l'cole
comme prcurseurs, Fontenelle et le
anthropologique invoque,
de disait ds 1760, dans son livre intitul
prsident Brosses, qui
. Le culte des dieux ftiches : En gnral, il n'y a pas de meil-
leure mthode pour percer les voiles de l'antiquit que d'observer
s'il n'arrive pas encore quelque part sous nos yeux quelque chose
d' peu prs pareil \ Une ide aussi juste en soi et aussi
a pu se prsenter beaucoup d'esprits, si bien que c'est
simple
l'un des plus dtermins vdisants, Sehwart-z, qui, en juger par
une citation piquante de Mannhardt a, le premier, donn une
dfinition nette du systme futur : Selon Schwartz, dans la
masse des lgendes encore vivantes parmi le peuple, est enclose
une mythologie infrieure, o survit un moment embryonnaire
de la vie des dieux et des dmons, bien que dieux et dmons nous
soient attests, sous une forme plus dveloppe, par des tmoi-
gnages historiques fort antrieurs. Les lgendes populaires ne
nous transmettent donc pas, comme le voulait Grimm, un rsidu
dform, un cho affaibli de la mythologie de l'Edda, mais au
contraire les germes, les lments fondamentaux d'o s'est dve-
loppe la mythologie suprieure 2.
Pourtant, l'cole ne prit vraiment conscience d'elle-mme que
le jour o E. Tylor appliqua systmatiquement la mythologie
les mthodes de l'anthropologie compare. Mannhardt, qui le
suivit, mourut trop tt. Mais l'cole compte aujourd'hui, sous la
digne conduite de M. Andrew Lang en Angleterre, de M. Gaidoz
et de la vaillante Mlusine en France, une pliade de partisans
qui adoptent ces formules de M. Gaidoz : Le vrai fondement
des recherches mythologiques est un examen de l'tat psycholo-
gique de l'homme, suivant la mthode de M. Tylor La mytho-
logie s'explique par le folk-lore et les rcits mythiques sont la
combinaison et le dveloppement d'ides du folk-lore.
Quelle est donc l'attitude de l'cole en prsence des contes
populaires ? Le cannibalisme, dit M. Lang 8, la magie, les

1. Cette phrase sert d'pigraphe au t. III de Mlusine.


2. Mannhardt, Baum- und Feldkulie, II, xxn.
3. Il est juste de citer ici un passage tendu de M. Lang, o il expose son
systme. Nous l'empruntons au tome I de Myth, Rilual and Religion, chap. II.
LES ANTHROPOLOGISTESET L'ORIGINE DES CONTES 61
cruauts les plus abominables paraissent tout naturels aux sau-
vages qui -croient aussi des relations de parent entre les
hommes et les animaux. Ces traits se retrouvent chaque pas
dans les contes de Grimm, et cependant on ne peut pas dire que

Le chapitre XVIII (tome II) du mme ouvrage traite plus spcialement de


l'origine des contes :
Une science est ne, qui tudie l'homme en toutes ses oeuvres et en
toutes ses penses, en tant qu'il volue.. Cette science, l'anthropologie com-
pare, tudie le dveloppement de la loi, issue de la coutume ; le dveloppe-
ment des armes depuis le bton ou la pierre jusqu'au plus rcent fusil
rptition ; le dveloppement de la socit depuis la .horde jusqu' la nation.
C'est une tude qui ne ddaigne pas de s'arrter aux tribus les plus arri-
res et les plus dgrades, tout comme aux peuples les plus civiliss, et qui,
frquemment, trouve chez les Australiens ou les Nootkas le germe d'ides et
d'institutions que les Grecs ou les Romains portrent la perfection, ou qu'ils
conservrent, en attnuant un peu leur primitive rudesse, au sein mme de
la civilisation.
Il est invitable que cette science tende aussi la main sur la mythologie.
Notre dessein est d'appliquer la-mthode anthropologique -l'tude de l'vo-
lution des ides depuis le sauvage jusqu'au barbare, et du barbare jusqu'au
civilis dans la province du mythe, des rites et de la religion... A l'aide
de l'anthropologie, nous dmontrerons qu'il existe actuellement un tat de
l'intelligence humaine, dont le mythe est le fruit naturel et ncessaire. Dans
tous les systmes antrieurs, les thoriciens partaient de cette ide accorde
que les crateurs des mythes furent des hommes munis d'ides philoso-
phiques et morales analogues aux leurs propres, ides que, pour cer-
taines raisons politiques ou religieuses, ils auraient enveloppes dans les
voiles bizarres de l'allgorie. Nous tenterons au contraire de prouver que
l'esprit humain a travers un tat tout fait diffrent de celui des hommes
civiliss, pendant lequel des choses semblaient naturelles. et raisonnables
qui, maintenant, apparaissent comme impossibles et irrationnelles, et que, '
pendant cette priode, s'il a produit des mythes qui survivent encore dans la
civilisation, il les a ncessairement produits tels qu'ils semblent tranges et
incomprhensibles des civiliss.
ecNotre premire question sera : a-t-il exist une priode de la socit
humaine et de l'intelligence humaine, o des faits qui nous paraissent mons-
trueux et irrationnels les faits correspondant aux incidents sauvages des
mythes taient accepts comme les faits courants de la vie quotidienne ?...
On sait que les Grecs, les Romains, les Aryas de l'Inde l'poque des com-
mentateurs sanscrits, les gyptiens du temps des Ptolmes et d'poques
plus anciennes, taient aussi embarrasss que nous par les aventures de
leurs dieux. Or y a-t-il un tat connu de l'intelligence humaine o de sem-
blables aventures, les mtamorphoses d'hommes en animaux, en arbres, en
toiles, et tous ces bizarres incidents qui nous embarrassent dans les mytho-
logies civilises, sont regards comme les lments possibles de la vie
humaine de chaque jour ? Notre rponse est que tout ce que nous regardons
dans les mythologies civilises comme irrationnel n'apparat aux sauvages,
nos contemporains, que comme une partie intgrante de l'ordre des choses
2 ' ..LES FABLIAUX
his-
ce soient l des choses familires aux Allemands de l'poque
survivances
torique. Il faut donc que nous, ayons affaire ici des
dans des contes populaires, qui remontent- l'poque o les
.anctres des Germains ressemblaient -aux Zoulous. Ces sor-
ces revenants, ces animaux qui parlent, ces ogres, ces fes,
ciers,
cette communion constante de l'homme avec unemature fantas-
ce n'est pas l'imagination des civiliss qui a cr cette
tique,
absurde ferie : ne sont des :restes de manires de penser et de
croire abolies. 'Ici c'est un ancien totem, l un tabou, et pour
expliquer ces merveilles, il aut.parfois s'adresser auxrBassoutos,
aux. Hurons, aux iKamchadales. Le but est d'analyser les contes
en les ramenant aux conceptions lmentaires, psycholo-
giques, mythologiques, -religieuses, sur lesquelles ils reposent ;:
et beaucoup de ces conceptions:appartiennent lasauvagerie.

V
THORIE DES;CONCIDENCESACCIDENTELLES

Avant d'aller plus loin, il faut nous arrter un instant, pour


faire justice d'une opinion fausse, qu'on peut appeler la thorie
de l'accident.

accept et naturel, et, dans le pass, apparaissait comme galement ration^


nl et naturel aux sauvages sur lesquels nous avons quelques renseignements
historiques. Notre thorie est donc que l'lment sauvage et absurde de la
mythologie est, le plus souvent, un legs des anctres des races civilises, qui
jadis n'taient pas dans un tat intellectuel plus lev que les Australiens,
les Soschismans, les Peaux Rouges... -L'lment absurde des mythes doit-
tre expliqu le plus souvent comme ..survivance ; l'ge de l'esprit humain
-auquel cet lment absurde a survcu est un ge o n'existaient pas encore
nos ides les plus communes'.sur les limites du possible, o toutes choses
taient conues de tout autre faon qu'aujourd'hui.: et cet ge, c'est celui de
la sauvagerie.
Il est universellement admis que des survivances de cette nature, rendent
compte de nombreuses anomalies .dans nos .institutions, nos lois, notre vie
sociale, voire dans nos vtements et dans les menus usages de la vie. Si des,
restes isols des anciens temps persistent ainsi, ..il est plus
d'autres restes survivent aussi dans la mythologie, si l'on que probable que
tient compte du
pouvoir conservateur du sentiment religieux et de la tradition. Notre objet
est donc de prouver que.l' .lment .stupide, sauvage et irrationnel .des
mythes des peuples civiliss -s'explique, soit comme une survivance de la
priode de sauvagerie, soit .comme un emprunt d!un peuple, cultive, ses voi-
sins sauvages, soit enfin comme une limitation, d'anciennes donnes sauvages
par des;potes .postrieurs et,rflchis...
D'UNE THORIE Tj'lMPORTAN.CESECONDAIRE -63
Chaque.conteou chaque type de .contes aurait putreinvent
t-rinvent -nouveau, un nombreindfmi de fois, en des temps
et des lieux divers, et les ressemblances que l'on constate entre
les -Gont.es de divers ;pays proviendraient de d'identit des proc-
ds crateurs de l'esprit humain.
-Cette thorie .suppose qu'on laisse un certain vague mystique
l'ide de cration populaire ;qu'on;y voie .je ne sais=quelle force
d'invention collective, anonyme, impersonnelle, diffrente de l'in-
vention potique lettre, individuelle. Terra ultro .fructificat. La
lgende se dgage du gnie de nos paysans d'Auvergne ou de
Bretagne aussi -naturellement que la fume -s'chappe de leurs
chaumires.
. JA vrai dire, il n'y a point l proprement une <doctrine ,conr
sciented'elle-mme^ nous n'avons point affaire . ;une cole avec
son chef, ses disciples, ses schismatiques, :ses adversaires. C'est
moins un systme organis qu'une -premire attitude de l'esprit en
prsence du problme. .C'est.une hypothse qui reprsente volon-
tiers ta l'esprit de tout apprenti :folkdoriste, au -dbut des
recherches, et ne rsiste pas'.aux faits.
--' ;Gertes, on peut admettre que le libre ;jeu de l'intelligence
humaine ^reproduise, .en des temps et des pays divers, la mme
ide, la mme fantaisie trs simple ;: ;on trouve dans l'art grec
archaque et .chez les .anciens .Mexicains des poteries trs ana-
logues, dont la ressemblance s'explique par la .similitude des
matriaux, des outils, du degr de civilisation.
De -mme, on peut admettre qu'un proverbe, c'est--dire :
une mme imagej une mme mtaphore, une -mme '.rflexion
morale, -'ait pu se prsenter deux,[trois, dix esprits indpen-
dants les -uns des autres ; -on peut -admettre la mme 'Cration
rpte pour nne-devinette,-bien qu'il y ait ici plus de caprice
individuel ; on peut et l'on doit admettre, pour les chansons>popu-
lires, ,que le mme ithme .sentimental, trs gnral, soit n de
lui-mme sur des terres trs diffrentes.
Mais il n'est pas moins vrai qu'on reste frapp du trs petit
nombre de proverbes, de devinettes ou de types de chansons
historiquement reprsents, de. leur caractre contingent, 'fantai-
siste -et nullement ncessaire, .et du nombre .considrable de
formes o. le mme proverbe, le mme 'type de chansons, la
64 LES FABLIAUX

mme devinette : ce qui implique forcment, dans la


reparat
grande majorit des cas, cration unique, souvenir, rptition,
transmission.
Pour les contes, l'hypothse ne saurait mme pas s'exprimer
clairement.
Il est certain que les types gnraux, les.cycles de contes
(cycle del femme obstine, cycle des ruses de femme) ou les
lments merveilleux des contes (animaux qui parlent, objets
magiques) n'appartiennent ni ' un pays, ni temps, et que
ces lments ont pu et d tre mille fois rinvents. Mais ce que
nous retrouvons dans les diverses littratures populaires, si
nous passons d'un recueil sicilien un recueil norvgien, ce
ne sont pas seulement des types gnraux de contes identiques,
ce sont les mmes contes particuliers : c'est, parmi les millions
de ruses de femmes qu'on aurait pu imaginer, un nombre res-
treint de ruses spciales {la Bourgeoise d'Orlans, les Tresses,
le Chevalier' la robe vermeille) et, parmi les millions de contes
merveilleux qu'on aurait pu imaginer, un nombre restreint de
rcits trs circonstancis (la Belle et la Bte, Jean de l'Ours,
Cendrillon), c'est--dire des contes : organiss qui se rptent,
ayant l'unit d'une oeuvre d'art, la complexit d'une intrigue de
roman, portant l'empreinte d'un esprit crateur.
Ces observations sont d'ailleurs trop simples. Sauf quelques
concidences ngligeables qui ont pu suggrer le mme thme
trs gnral et trs peu circonstanci deux esprits indpen-
dants 1, il faut que chaque conte ait t imagin un certain jour,
quelque part, par quelqu'un. Quand ? O ? Par qui ? La question
reste entire, et nul systme ne serait viable qui ne pourrait
admettre que les contes se propagent par voie d'emprunt.
En fait, nulle cole aujourd'hui existante ne soutient le para-
doxe contraire.
Grimm y a recouru jadis comme une chappatoire propice.
Il avait besoin de cette trange thorie de l'accident : son hypo-
thse gnrale n'tait-elle pas que les contes, imagins par les
1. Nous rencontretrons plus loin des formes de quelques fabliaux (lai
d'Aristote, les quatre souhaits saint Martin) dont les rapports sont si peu
compliqus que nous sommes en peine de dcider si nous avons affaire des
variantes d'un mme conte ou des contes distincts, plusieurs fois rein-'
vents.
D'UNE THORIE D'IMPORTANCE SECONDAIRE 65
Aryas en la priode d'unit et transports avec eux dans leurs
migrations, n'avaient cess d'tre l'apanage exclusif de la race
indo-europenne ? Chaque famille isole conservait cet hritage,
qui ne franchissait que trs malaisment les frontires d'une
langue et d'un peuple : car la dernire chose qu'un peuple
emprunte un autre, ce sont, disait-il, ses contes de fes.
Cette opinion tait fort soutenable au dbut des recherches de
Grimm, alors qu'on n'avait gure collectionn de contes qu'en
Europe. Mais depuis, on en a recueilli chez les Kalmouks, qui ne
sont pas des Aryens, chez les Japonais, qui ne sont pas des
Aryens, etc., et ce sont souvent les mmes contes !
Grimm, qui n'tait pas sans connatre des contes africains ana-
logues seg contes allemands, s'obstina pourtant soutenir que,
sauf quelques pas isols, les contes ne se propageaient jamais par
"emprunts; et c'est alors qu'il exprima l'ide que ces ressemblances
pouvaient s'expliquer par des concidences : Il y a des situations
si simples et si naturelles qu'elles rapparaissent partout,comme
ces mots qui se reproduisent sous des formes toutes semblables
en des langues qui n'ont aucun l'apport entre elles, parce que des
peuples divers ont imit de manire identique des bruits de la
nature \
Aujourd'hui je doute qu'il se trouve encore des folk-loristes
pour dfendre cette position devenue intenable. Il a sembl pour-
tant plusieurs que M. Andrew Lang tait de ceux-l. M. Cos-
quin 2, M. Krohn 3, M. Sudre 4, M. Jacobs 5, d'autres encore, dont
je fus, avaient not dans ses livres nombre de passages inqui-
tants ; tel celui-ci : Nous croyons impossible, pour le moment,
de dterminer jusqu' quel point il est vrai de dire que les contes
ont t transmis de peuple peuple et transports de place en
place dans le pass incommensurable de l'espce humaine, ou jus-

1. Oui certes ; mais ces concidences qui ont pu faire rinventer des contes
trs simples ont prcisment la mme importance que les onomatopes pour
la comparaison de deux langues. C'est--dire que, comme les onomatopes,
elles sont trs rares et ngligeables.
2. E. Cosquin, L'origine des contes populaires europens et les thories
de M. Lang, 1891, p. 6.
3. Kaarle Krohn, Br und Fuclw, Helsingfors, 1891.
4. L. Sudre, Les Sources du roman de Renart, Paris, 1893, p. 8.
.5. J. Jacobs, Cinderella in Brilain, dans le numro de. septembre 1893
de-la revue Folk-lore.
BDIEF.LesFabliaux. 5
66 LES FABLIAUX

qu' quel point ils peuvent tre dus l'identit de l'imagination


humaine en tous lieux... Comment les contes se sont-ils rpan-
dus ? c'est ce qui demeure incertain. Beaucoup peut tre d
. l'identit de l'imagination dans les premiers ges ; quelque
chose la transmission x.
Il semblait donc bien que M. Lang se ranget la thorie de
l'accident, qu'il ft, comme on dit, un casualiste. Il a rcem-
ment protest avec autant d'esprit que d'nergie 2. Nous sommes
des millions de mortels, dit-il avec mlancolie, et chacun de nous
vit isol, heureux s'il russit se faire comprendre, en gros, de
lui-mme. Il lui semble, nous dit-il, qu'il s'est entretenu par
avec des correspondants trs lointains un peu durs
tlphone
d'oreille qui ont innocemment dnatur son message. Il affirme .
que nous nous sommes tous tromps et il ne se peut qu'il n'ait
raison, concdant d'ailleurs que, dans le passage ci-dessus
rapport, il et mieux fait de transposer les mots beaucoup et
quelque chose et de dire : Quelque chose peut tre d l'iden-
tit de l'imagination dans les premiers ges, beaucoup la
transmission. Ce quelque chose que le libre jeu de l'ima-
gination indpendante pourrait inventer et rinventer nouveau,
ce ne serait d'ailleurs jamais un conte organis, avec sa succession
de multiples pripties ; ce serait seulement, en des contes tota-
lement diffrents, un mme incident, une mme ide fantastique
ou superstitieuse. Toutes les fois que reparat, chez deux peuples
diffrents, la mme intrigue circonstancie et prcise, M- Lang
admet comme l'exige le bon sens qu'il y a eu transmission.
Mais il est aussi, des contes qui ne prsentent en commun qu'une
mme ide centrale et, dans ce cas, il se peut que la similitude des
croyances ou du dveloppement social, ou la parit gnrale de
l'imagination ait procr, ici et l, des thmes gnraux iden-
tiques, d'o sont issus des contes diffrents. Et quand on a vu
quels exemples significatifs M. Andrew en ces '
allgue Lang,
articles auxquels le mieux est de renvoyer le lecteur, il
apparat
1. Introduction de M. Lang aux Contes des frres Grimm.
2. D'abord dans deux articles qu'il a bien voulu consacrer la de
la premire dition de ce livre : l'un dans la critique
Salurday Revietv du 2 sep-
tembre 1893, l'autre dans l'Academy la date du 10 juillet 1893 ; dans
une importante polmique avec M. Jacobs. (V. la revue puis
de septembre et de dcembre 1893.) Folk-lore, numros
LA THEORIE ORIENTALISTEDE L'ORIGINE DES CONTES 67
que sa thse, rduite ces termes, est plus que vraisemblable :
elle est vraie.
Mais, puisque M. A,Lang rejette la thorie de l'accident, on
ne voit plus qui la dfend. Elle pouvait sduire quelques-uns au
temps de Grimm ; mais aujourd'hui nos collections, multiplies
profusion,nous montrent que chaque cont reparat chez une tren-
taine de nations diffrentes : ce qui suppose si l'on n'admet
pas simplement des emprunts d'un peuple l'autre que trente
peuples auraient, indpendamment les uns des autres, russi
combiner, de manire identique, les mmes lments, pour for-
mer fortuitement le mme rcit.
Cette hypothse est donc bien, comme nous disions, une atti-
tude premire et toute provisoire de l'esprit : elle est de celles
qui s'vaporent -ds qu'on les regarde fixement. En fait, il n'y a
l .
pas de easualistes

VI

LA THEORIE/miENTALISTE

.Ces deux systmes thorie aryenne, thorie anthropologique


de l'origine des contes si opposs se rencontrent du moins
en ceci : l'un et l'autre admettent que les contes populaires
offrent aux mythologues des lments prcieux. Que les lments
des contes soient des mythes solaires ou des mythes sauvages,
ce sont des mythes. Qu'ils refltent les plus anciennes concep-
tions de la race aryenne ou les croyances des diffrents peuples
au temps o ils vivaient encore en l'tat de sauvagerie, les contes
nous ramnent vers un lointain pass prhistorique.
Or, c'est ce point de dpart mme que conteste un troisime
-systme, qu'il nous reste dfinir : le systme indianiste de l'ori-
gine des contes.
Ce systme, plus ancien que ses deux rivaux, ne s'est pas

1. Ce qui porterait surtout le croire, c'est que M. Jacobs ne trouve gure


nommer, comme soutiens de cette thorie, que M. A. Lang, qui proteste,
et moi, qui n'ai jamais crit ce propos que les trois pages qui prcdent.
M. Bdier, dit-il, est le easualiste mme. M. Bdier is the quite casualist.
J'en suis surpris.
63 LES FABLIAUX
laiss branler par eux : sceptique en prsence des hypothses
des compa-
tymologiques de l'cole de Max Mller, ddaigneux
raisons institues par l'cole anthropologique entre les mythes
ou et les croyances des Achantis, il oppose-
grecs germaniques
une fin de nomrecevoir toute tentative d'explication des mythes-
que renfermeraient les contes populaires.
Il croit l'existence d'une source commune d'o les contes-
populaires se seraient rpandus sur le monde.
Cette source n'a point commenc sourdre en des ges primi-
tifs, mais une poque parfaitement historique, dans une terre
dtermine, et cette terre est l'Inde.
parfaitement
Le plus grand nombre des contes populaires europens,
dit M. Reinhold Koehler en rptant les paroles de Thodore Ben-
fey, ainsi que beaucoup des nouvelles qui se sont rpandues
vers la fin du moyen ge dans les littratures occidentales, sont
ou bien directement indiens ou bien provoqus par la littrature
indienne. M.FCosquin dit de mme : Les recherches de
Thodore Benfey dmontrent que l'immense majorit des contes
se sont forms dans l'Inde, d'o ils ont rayonn, des poques
parfaitement historiques, se rpandant de peuple peuple, par
voie d'emprunt. Et M. Gaston Paris: Les rcits orientaux
qui ont pntr en si grande masse dans les diverses littratures-
europennes viennent de l'Inde et, qui plus est, ont un caractre
essentiellement bouddhique.
Cette thorie est la seule qui nous intresse directement. Car,
seule, elle explique par les mmes moyens l'origine de toutes les
catgories de contes, fables, fabliaux ou contes de fes.
Pour nous, qui n'tudions qu'une province de la novellistique,
nous n'avons pas qualit pour nous prononcer entre les thories
aryenne et anthropologique. Nous bornant affirmer cette con-
viction profonde que beaucoup de contes plongent par leurs
racines jusqu'aux ges prhistoriques, nous n'avons pas dcider
s'ils renferment des dtritus de mythes clestes, ou s'il faut con-
fier aux Samoydes, aux Bechuanas et aux Iroquois l'exgse de
Cendrillon et du Petit Poucet. Car ni M. Max. Mller, ni mme
M.'de Gubernatis n'ont jamais dcouvert le moindre
mythe cr-
pusculaire ni auroral dans l'histoire del Dame qui fist trois
tours entour le moustier ; et, de mme, ni M.
Lang ni M. Gaidoz
LA THORIE ORIENTALISTE DE L'ORIGINE DES CONTES 69
ne soutiendront jamais qu'il faille expliquer par un totem poly-
nsien le fabliau de la Grue, ni par un tabou des sauvages
Samoans ou des Ojibways le Chevalier qui fist sa femme
confesse. .

VII

Pourquoi donc avons-nous soulev, propos de nos seuls


abliaux, cette lourde question de l'origine des contes popu-
'
laires ?
Le voici.
C'est que, si les raisons sont valables qui font venir de l'Inde
nos fabliaux, elles valent aussi pour l'ensemble des contes popu-
laires ; et aucune thorie mythologique, quelle qu'elle soit,
actuelle ou natre, ne peut rester indiffrente l'cole de
Benfey.
Soit le conte de Psych. M. Max Mller l'explique par un
mythe : Psych ou Urvac, coupables d'avoir vu leurs poux,
c'est l'Aurore qui se cache, ds qu'apparat le soleil. Pour
M. Lang, au contraire, cette lgende est fonde sur une loi de
l'tiquette sauvage : un mari et sa femme ont transgress le
'commandement mystique, le abou, commun aux sauvages du
Fouta, aux Yoroubas d'Amrique, aux Circassiens, aux Fidjiens,
aux Spartiates et, selon Hrodote, aux Milsiens, qui dfend
de jeunes poux de se voir nus, et la femme de prononcer le ;
nom de son mari. Vienne la thorie orientaliste : elle renvoie
dos dos les mythologues, l'un avec son mythe solaire, l'autre
avec son tabou polynsien ; voici une forme indienne de Psych ;
ce conte est indien, ne cherchez pas plus avant.
Cendrillon s'assied dans les cendres du foyer, c'est--dire, sui-
vant la mythologie compare, dans les nuages gris de l'Aurore .
Non, dit M. Lang, c'est un souvenir des rgles du Gavelkind,
qui donne le foyer comme part d'hritage au plus jeune enfant.
Voici que ce conte est attest dans
riposte un orientaliste,
l'Inde ; il suffit, ne cherchez pas plus avant : il est indien.
Pour tel adepte de la mythologie compare, qui, d'ailleurs,
compromet la thorie, le Petit Poucet, le gentil hros qui sme
des cailloux et des miettes d pain, est la Nuit qui sme les toiles.
70 LES FABLIAUX
Ses dmls avec l'Ogre lui rappelleront la lutte de la Nuit contre
le Soleil levant. M. Lang, au contraire, se bornera consi-
drer certains lments du conte : ces petits enfants cachs par
la femme de l'ogre et trahis par leur odeur de chair frache, il les
a retrouvs dans le folk-lore des Namaquas, des Zo.ulous et des.
sauvages du Canada ; de mme, les Eumnides d'Eschyle flairent
Oreste ; et cette frquence des traits de cannibalisme dans les
contes europens lui sera un tmoignage de l'ancienne sauvage-
rie de nos races. A propos des bottes de sept lieues, il rappellera
que le mme incident de hros aids dans leur fuite par quelque
objet magique reparat dans les contes des Zoulous, des Cafres,
des Iroquois, des Japonais, des Allemands et les sandales d'or
qu'Herms chausse dans l'Odysse (V, 45) lui reviendront en
mmoire. Mais un orientaliste risposte : le Petit Poucet vient
de l'Inde, et tout est dit.
L'cole de M. Max Mller explique le succs du plus jeune fils
dans les contes par une allgorie du Soleil rcemment lev.
Selon la thorie anthropologique, cette prfrence pour le der-
nier-n est un souvenir du droit de juveignerie, du Jiingsten-
recht., Pour un orientaliste, si ces moeurs ne sont pas en contra-
diction avec celles de l'Inde, il suffit, ne cherchez pas plus avant-
Or, tant que la thorie orientaliste ne fait venir de l'Inde que
ites simples contes rire, les nouvelles, les fables, elle reste indif-
frente aux mythologues. Aussi l'une et l'autre cole mytholo-
gique lui fait-elle la grce de l'accueillir en partie. Il est indiff-
rent au systme de M. Max Mller que Perrette et le pot au lait
vienne, ou non, de conteurs bouddhistes, et M. Max Mller lui-
mme s'est attach dmontrer l'origine indienne de cette
fable.
Il, est indiffrent de mme M. Lang ou M. Gaidoz que le
conte des Trois bossus mnestrels ait t, ou non, invent sur les
bords du Gange : les deux coles admettent donc volontiers l'ori-
gine indienne,;ou la propagation, partir de l'Orient, de tous les'
contes rire et de toutes les fables que l'on voudra.
Mais tout autre, est la prtention de l'cole orientaliste. Elle
fait venir de l'Inde, non pas seulement les nouvelles et les
fables,
mais aussi les contes merveilleux. Comme ses
arguments sont les
mmes pour tous les groupes de contes, elle prtend avec raison
LA THORIE ORIENTALISTE DE L'ORIGINE DES CONTES 71
qu'on ne peut lui accorder l'origine indienne des contes rire,
sans que cette concession entrane du coup l'origine indienne des
contes merveilleux.
Ni l'cole philologique, ni l'cole anthropologique, ni aucun
autre systme . mythologique imaginable ne peut donc rester
indiffrent en prsence de l'hypothse indianiste. Il faut nces-
sairement que tout systme mythologique la repousse : car elle
lui arrache ses matriaux les plus prcieux, les contes populaires ;
. ou bien il faut qu'il l'accepte : et, l'acceptant, il se tue du
mme coup.
La thorie orientaliste, vraie, rend superflues toutes recherches
ultrieures ; fausse, elle gne la science. Pourtant elle n'a jamais
t attaque de front.
Nul, si l'on excepte, M. Gaidoz, en quelques brillants articles
de Mlusine, et M. Andrew Lang, en vingt pages nergiques et
rapides de son livre Myth, Ritual and Religion 1, ne l'a directe-
ment attaque.
Les mythologues les plus pres contester l'origine indienne
des contes merveilleux ont concd pourtant cette origine pour
les autres contes. Et qui ne voit que c'est se dsarmer ?
C'est donc quand la thorie orientaliste prtend ramener
l'Inde les contes merveilleux qu'elle parat le plus faible. C'est
quand elle soutient l'origine indienne des nouvelles qu'elle parat
le plus solide et qu'elle a t le moins conteste. C'est l surtout
que nous l'attaquerons.
Et si elle cde ces attaques, ou, aprs moi, des attaques
mieux diriges, la science des traditions populaires et la mytho-
logie recouvreront plus de libert et seront dlivres d'une
pesante entrave.

i. Tome II, p. 299-320. J'avais parl trop lgrement, dans ma premire


dition, de cette esquisse de rfutation. Je 'fais ici, comme je dois, amende
honorable. 1 /
72 LES FABLIAUX

CHAPITRE II

EXPOS DE LA THORIE ORIENTALISTE ET PLAN


D'UNE CRITIQUE DE CETTE THORIE

I. "Historique de la thorie : Ses humbles commencements de Huet -Sil-


vestre de Sacy. Ses prtentions et son succs depuis Thodore Benfey.
II. Ses arguments sous sa forme actuelle : Les contes, soutient-elle, ns
dans l'Inde, sont parvenus en Europe, par voie littraire et par voie
orale, au moyen ge. .Car : 1 Absence de contes populaires dans l'an-
tiquit. 2 Influence au moyen ge des grands recueils orientaux tra-
duits en des langues europennes ; rle des Byzantins, des Arabes, des.
Juifs. 3 Survivance de moeurs ou d croyances indiennes ou boud-
dhiques dans nos contes. 4 Les versions occidentales de nos conts
-apparaissent comme des remaniements des formes orientales.
III. Plan d'une rfutation, qui reprendra, dans les chapitres suivants, cha-
cun de ces arguments.

Nous runirons ici en un faisceau les arguments essentiels de


l'cole orientaliste, avec toute la force, toute la clart, toute l'im-
partialit qu'il nous sera possible.
Auparavant, quelques remarques sur sa gense et son histoire
sont ncessaires.

HISTORIQUE DE LA THORIE

Elle est franaise par ses plus lointaines origines, et l'on peut
dire que, dj, elle existait en puissance aux temps reculs o
La Fontaine fit connaissance avec le sage Bidpa.
Ds 1670, le savant vque d'Avranches, Daniel Huet, disait
expressment : Il faut chercher la premire origine des romans
dans la nature de l'homme, inventif, amateur des nouveautez et
des fictions... et cette inclination est commune tous les hommes ;
mais les Orientaux en ont toujours paru plus fortement
possdez
que les autres ; et leur exemple fait une telle impression sur les
nations de l'Occident les plus polies, qu'on peut avec justice leur
HISTORIQUE DE LA THEORIE ORIENTALISTE 73
en attribuer l'invention. Quand je dis les Orientaux, j'entends
les gyptiens, les Arabes, les Perses, les Indiens et les Syriens \
Huet plaait donc l'origine des fictions dans un Orient vague
et indtermin, et cela pour des raisons plus vagues encore et
plus indtermines.
Au commencement du xvme sicle, cet Orient se limita.
gyptiens, Perses, Indiens et Syriens furent un peu sacrifis, au
profit des seuls Arabes. C'est le grand succs des Mille et une
Nuits qui.cra ce prjug. Grce aux Galland, aux Cardonne,
aux d'Herbelot, l'imagination des peuples de l'Islam passa pour
la toute-puissante cratrice des fictions. De mme que les Arabes
avaient introduit en Europe l'aubergine et l'estragon, ils y
avaient import, un beau jour, la rime et les contes.
Ainsi, ds le xvin 6 sicle, l'ide du systme Orientaliste avait
germ. Et comment ? Dans l'esprit d'rudits excellents, qui
manquait simplement le sens do ce qui est primitif et populaire,
et persuads qu'on pouvait se poser ces questions : qui a invent
les contes ? quel jour fut dcouverte la rime ? au mme titre que
celles-ci : quel jour a t invente l'imprimerie ? qui a dcou-
vert les proprits de l'aiguille aimante ? Ils commettaient
innocemment un sophisme d'humanistes et de rhteurs, analogue
celui des Grecs qui cherchaient, tymologistes navement ambi-
tieux, quel rapport unissait dans les mots le sens au son, et pour-
quoi ces deux syllabes : 'iniro, et non d'autres, servaient dsi-
gner le cheval. Les Grecs oubliaient qu' l'poque o ils se
posaient ce problme, leurs mots taient dj fort vieux, et fort
vieille leur civilisation. De mme, nos anciens orientalistes
oubliaient que l'humanit tait bien vieille dj, lorsqu'elle pro-
duisit les premiers romans que nous connaissons, et que chercher
l'origine des fictions , c'tait se poser un problme identique
celui des origines de l'esprit humain. Les plus anciennes qu'ils
connussent taient arabes, persanes, indiennes : ils proclamaient
donc que les Orientaux avaient invent les fictions. Mais ce n'est
l que la priode embryonnaire de la thorie, qui devait encore
subir, pendant la premire moiti de ce sicle, une lente incuba-
tion.
En 1816, parut le clbre ouvrage de Silvestre de Sacy : Calila
1. Trait de l'origine des romans, p. 12 de l'd. de 1711.
74 LES FABLIAUX
et Dimna-ou les Fables de Bidpa en arabe. Appliquant son esprit
l'examen des diverses rdactions de ce livre, le plus
sagace
vaste et le plus rpandu des recueils de contes orientaux; il prou-
vait que la plus ancienne forme n'en tait ni arabe, ni persane,
mais indienne.
- Parce tablit ce .fait considrable, on se
que c'est lui-qui
rclame aujourd'hui volontiers de son grand nom, bien tort, je
crois : car Silvestre de Sacy n'a pas t le fauteur, du moins,
conscient, de la thorie.
Son livre n'est, en effet, qu'un travail de bibliographe gnial.
Il s'est born dmler Pcheveau compliqu des divers remanie-
ments orientaux du Calila, et ne s'est jamais permis aucune
remarque qui outrepasst les promesses modestes de son sous- ,
titre : Mmoire sur l'origine de ce livre et sur les diverses tra-
ductions qui en ont t faites dans l'Orient. Le problme gnral
de l'origine des contes ne parat pas s'tre, un seul instant, pr-
sent son esprit, et je ne pense pas qu'on puisse trouver dans son
livre une conclusion plus gnrale que celle-ci : Je ne crains
pas d'affirmer que toutes les rgles de la saine critique assurent
l'Inde l'honneur d'avoir donn naissance ce recueil d'apo-
logues, qui fait, encore aujourd'hui, l'admiration de l'Orient et
de l'Europe elle-mme. La conclusion que je tire de tout ce que
je viens d'exposer n'est pas absolument que le Pantchatantra soit
antrieur Barzouyh, ce qui cependant est extrmement vrai-
semblable; elle n'est pas mme qu'avant Barzouyh tous les apo-
logues que celui-ci runit dans le livre de-Calila-fussent dj
rassembls, dans l'Inde, en un seul'recueil. Tout ce que je pr-
tends tablir, c'est que les originaux des aventures de Calila et
Dimna, et des autres apologues runis celui-l, avaient t effec-
tivement apports de l'Inde dans la Perse *. On le voit : nulle
tendance exagrer la porte de ces faits de pure bibliographie,
mais une prudente abstention.
Dj son lve, Loiseleur-Desiongchamps, gnralisait plus que
lui, lorsqu'il lui ddiait, en 1848, son Essai sur les fables
indiennes et sur leur introduction en Europe.
Ce mme roman de Calila, dont S. de Sacy avait class les
rdactions orientales, Loiseleur-Desiongchamps le suivait tra-
1. Calila et Dimna, p. 8.
HISTORIQUE DE LA THEORIE ORIENTALISTE 75
vers ses diffrents avatars europens ; de plus, il montrait qu'une
autre importante collection de rcits orientaux, les Fables de Seni
dabar, remontait, elle aussi, un original indien. Il ne s'arrtait
point l : vers dans la connaissance des nouvelles et des fables
des conteurs franais et italiens, il s'attachait les comparer avec
celles de ses auteurs indiens, et ne manquait pas de reconnatre;
en chacune d'elles, une imitation de Bidpa ou de Sendabar.
La vieille ide, courante depuis Huet, le proccupait : Il y
toute apparence, disait-il, que c'est en Orient, et plus particulier
rement dans l'Inde, qu'il faut'chercher l'origine de l'apologue...
Il faut remonter jusqu'au moyen ge pour trouver l'introduction
de ces fictions dans les compositions europennes. C'est un exa-
men bien curieux "faire, et l'histoire de ces recueils de contes et
de fables peut contribuer clairer cette question 1.
Vers 1840, on voit en effet se rpandre cette ide, nettement
visible chez Loiseleur-Desiongchamps, chez Robert 2, chez de
Puybusque*, chez Broekhaus'*, etc. : les contes qui se trouvent
la fois en Occident et en Orient sont issus de l'Inde, et c'est l
une vrit acquise la science par le grand Silvestre de Sacy.
Le trs prudent Silvestre de Sacy a-t-il, en effet, expos cette
opinion dans quelque mmoire que j'ignore ? Il est possible, mais
je souponne que c'est la vieille ide de l'vque d'Avranches qui
chemine sourdement, et que les disciples de Sacy croient pouvoir
lui attribuer. Il s'est produit sans doute, ici comme dans l'his-
toire de tant de systmes, ce phnomne bien .connu du grossis-
sement insensible et continu des faits primitifs mesure qu'ils
passent du premier observateur au disciple, du savant au vulga-
risateur. C'est ce que Renan dfinit si bien : Les rsultats n'ont
toute leur puret que dans les crits de celui qui les a, le pre-
mier, dcouverts. Il est difficile de dire combien les choses, en
passant de main en main, en s'cartant de leur source premire,
s'altrent et se dfaonnent, sans mauvaise volont de la part de
ceux qui les empruntent. Tel fait est pris sous un jour un peu
diffrent de celui sous lequel on le vit d'abord ; on ajoute une
1. Op. cit., p. 4, 6, 63, etc.
2. Fables indiles des XIIe, XIIIe et XIVe sicles, 1825.
3. Le comte Lucanor, apologues du xnie sicle, 1851.
4. Die Mhrchensammlung des Sri Somadeva Bhalla, Mm. We l'Ac de
Saint-Ptersbourg, 1839, p. 126, ss.
76 LES FABLIAUX -

rflexion que n'et pas faite l'auteur des travaux originaux, mais
qu'on croit pouvoir lgitimement faire. On avance une gnralit
que l'investigateur primitif ne se ft pas formule de la mme
manire. Un crivain de troisime main procdera ainsi sur son
modle, et ainsi, moins de se retremper continuellement aux
sources, la science historique est toujours inexacte et suspecte 1.
Mais que l'autorit de Silvestre de Sacy ait t justement ou
tmrairement invoque, toujours est-il que la thorie allait se
prcisant depuis le commencement du xixe sicle.
Thorie bien inoffensive encore. N'tait l'habitude livresque de
croire ncessairement plagie par Boccace toute nouvelle qui se
retrouvait la fois dans le Dcamron et dans le Calila, n'tait
cette tendance regarder les races orientales comme prdesti-
nes, par dcret spcial, inventer les fictions, les opinions de
ces savants taient aussi justes que modres. Ils se bornaient
constater l'immense succs des deux romans de Calila et de Sen-
dabar, et avanaient que les novellistes ou fabulistes' europens
leur avaient beaucoup emprunt, depuis le moyen ge. Vrits si
peu contestables qu'elles ressemblent des truismes.
C'est pourtant d'une simple gnralisation de ces modestes
propositions que devait sortir, quelques annes plus tard, un
systme envahissant, imprieux.
Non seulement les, deux grands recueils indiens, le Calila et le
Sendabar, avaient fourni cent ou deux cents contes des novel-
listes italiens, franais, espagnols, court d'invention ; mais
c'tait presque tout le trsor de nos littratures populaires euro-
pennes qui s'tait form dans l'Inde. Dans l'Inde prenait sa
source un immense fleuve charriant des fables, une sorte de
fabulosus Ilydaspes, qui avait inond le monde.
C'est un orientaliste de Goettingue, Tho dore
Benfey, qui cons-
truisit ce systme.
En 1859, parut cette introduction de 600 pages la traduction
allemande du Pantchatantra *, monument d'une prodigieuse ru-
dition, digne d'un Scaliger et d'un Estienne. Dans le premier

1. L'avenir de la science, p. 241.


2. Pantchatantra, fnf Bcher indischer Fabeln, Mrchen und Erzhlun-
gen, ans dem Sanskrit ueberseiztmit Einleilung, von Theodor Benfev 2 vol
Leipzig, 1859. ,. . "
HISTORIQUE DE LA THEORIE ORIENTALISTE 77
succs de son oeuvre colossale, Benfey fonda (1860) une revue
^destine montrer quels liens subtils, puissants pourtant, en
nombre infini, nous rattachent l'Orient. Il lui donna ce titre
significatif : Orient et Occident, et l'on pourrait lui donner cette
pigraphe du Divan :
Wer sich und Andr kennt,
Wird auch hier erkennen :
Orient und Occident
Sind nicht mehr zu trennen.

Liebrecht, Brockhaus, Goedeke, toute une pliade se groupa


autour de Benfey et prcha, d'aprs lui, la bonne nouvelle. Car
c'est bien un vangile que devenait et que devait demeurer jus-
qu'au jour prsent l'Introduction au Pantchatantra ; les travaux
de la revue Orient et Occident, ce sont les Actes des Aptres. Il
ne manqua gure la jeune religion que des hrtiques, si l'on
exepte le seul Weber, l'illustre sanscritiste, qui protestait isol-
ment dans ses Indische Studien. Le Credo, ce sont les dix pages
de prface o le matre a rsum les articles de foi.
Veut-on une preuve curieuse qu'il s'agit bien l de dogmes
jamais promulgus ? Il s'est rencontr un rudit aprs Benfey,
dont on peut dire sans exagration que, depuis le premier homme,
nul en aucun pays n'a jamais emmagasin dans sa mmoire autant
de lgendes, de fables, de chansons, de proverbes, de contes, de
devinettes populaires. C'est M. Reinhold Koehler. Or, ce savant

qui, peut-on dire, savait toutes les histoires s'est un jour '
propos d'extraire de ce prodigieux monceau de documents
quelques ides gnrales. Et tout ce que ces milliers de rcits lui
ont rvl, c'est simplement l'infaillibilit de Benfey : si bien que
sa dissertation sur l'origine des contes populaires 1 reproduit exac-
tement, sans une rserve ni une addition, et souvent dans ses
termes mmes, la prface du matre.
Aujourd'hui encore, c'est la thorie de Benfey qui domine et
triomphe. C'est elle qui est suppose, comme postulat, la base
de centaines de monographies de contes, disperses dans les
revues savantes. C'est elle qui rpand sa lumire sur la bril-

1. Uebr die eUropischen Volksmdrchen,dans les' Aufslze iiber Mdrchen


und Volkslieder, hgg. von J. Boite und E. Schmidt, Berlin, 1893.
78 LES FABLIAUX
lante pliade d'rudits et de folk-loristes, par qui, depuis trente
la science des traditions populaires est illustre, sur les Mar-
ans,
cus Landau, les Flix Liebrecht, les Emmanuel Cosquin, les
les les Giuseppe Rua. Les trois hommes qui,
Luzel, Comparetti,
aujourd'hui, font en ces tudes le plus d'honneur leur pays
Max Mller 1 en R. Koehler en Alle-
respectif, Angleterre,
Gaston Paris en ne sauf com-
magne 2, France, prtendent
qu' rester
menter et l et rectifier la doctrine du matre
les disciples de Benfey.
Par l'oeuvre de ces savants, la thorie orientaliste est devenue
courante, commune, officielle. J'en appelle tout lecteur qui
n'aurait pas fait une tude directe de la question. N'est-il pas
vrai que, de longue date, il connat l'hypothse indianiste, pour
l'avoir reue, enfant, de quelque manuel de littrature, ou pour
l'avoir entendu dvelopper en quelque leon d'ouverture de cours
d'Universit ? N'est-il pas vrai qu'il l'accepte, plus ou moins vague-
ment, par cette sorte de croyance provisoire qu'on accorde aux
systmes historiques ou philosophiques que l'on n'a pas le temps
de contrler soi-mme ? Je pourrais citer, ici, par dizaines, les
livres o la thorie orientaliste s'est comme vulgarise. Je veux
me contenter de deux citations, empruntes non des sous-dis-
ciples, mais deux savants de premire valeur, A. Darmesteter
et Ten Brink. Ils marquent au premier rang, l'un dans l'histoire
de la linguistique romane, l'autre dans celle de la philologie ger-
manique. Mais ni l'un- ni l'autre ne s'est jamais, croyons-nous,
occup qu'en passant des traditions populaires. Or, voici ce
s de Darmesteter
-qu'on lit dans les Reliques scientifiques : Les
dcouvertes rcentes d'une science trangre nous ont appris que
le cadre de la plupart des contes et des fables s'est form loin,
bien loin des rives de la Seine, et dans une civilisation bien dif-
frente de la ntre. C'est sur les bords du Gange qu'ils ont t
crs par des prtres bouddhistes, pour l'dification des fidles.

1. Max Mller, comme nous l'avons vu, admet les thories de Benfey
pour les nouvelles et les fables. Voyez diffrents de ses essays et, notamment,
l'tude intitule La migration des fables, Essais de mythologie compare,
trad. Perrot, 1873.
2. Le savant bibliothcaire de Weimar, M. R. Koehler, a t enlev la
science depuis que ces lignes ont t crites.
3. Reliques scientifiques,II, p. 17. Leon d'ouverture en Sorbonne
(1878).
SA FORME ACTUELLE 79
On les voit, ports par des traductions pehlvies, arabes, syriaques,
hbraques, latines, marcher de l'Inde jusqu'en France, o l'art
de nos conteurs du moyen ge les rajeunit et les rappelle une
vie nouvelle. Voici quelques lignes de la belle. Histoire de la
littrature anglaise de Ten Brink : C'est de l'Inde que vient le
gros (die Haaptmasse) des nouvelles du moyen ge. Elles se sont
rpandues, soit isolment, par voie orale ou par voie littraire,
soit, et plus souvent, par l'intermdiaire de grandes collec-
tions, o des contes isols sont subordonns un rcit plus
gnral, qui les environne comme d'un cadre.-Ces collections
indiennes, en passant par le persan, l'arabe, la littrature rabbi-
nique, sont parvenues en Europe, o, par l'intermdiaire du grec
ou par quelque autre canal, elles ont trouv accs dans la littra-
ture du moyen ge. Souvent modifis, renouvels, contamins
par d'autres rcits, ces cycles de nouvelles et de contes merveil-
leux conservent pourtant, dans leurs dernires transformations
europennes, les traces de leur origine orientale 1.
Tant il est vrai que la thorie s'est lentement infiltre partout,
universellement populaire, admise, par une sorte de jugement
d'habitude, de ceux-l mme qui n'en ont jamais vrifi les titres !

II

ARGUMENTSDE LA THORIE INDIANISTESOUSSA FORMEACTUELLE

Quelle qu'ait t son histoire, la voici sous sa forme accomplie,


telle qu'elle vit, peu prs immuable, depuis Benfey 2.
Oublieuse des antiques chimres de l'vque d'Avranches et

1. Ten Brink, Geschichteder englischenLiteratur, Berlin, 1877, I, 222.


2. Voici mes sources principales pour cet expos : YIntroduction au Pant-
chatantra de Benfey (1859), son article Indien dans l'Encyclopdie d'Ersch et
Grber, t. XVII ; une tude de Renold Koehler publie d'abord dans les
Weimarische Beitrge zur Literatur und Kunst, Weimar, 1865, rimprime
dans les Aufstze iiber Mrchen und Volkslieder, hgg. v. J. Boite und
E. Schmidt, Berlin, 1893 ; les Contes orientaux dans la littrature franaise
au moyen ge, de Gastor Paris (1875) ; l'introduction de Benfey au roman
syriaque de Kalilag et Damnag (publi par Bickell, 1876) ; l'introduction de
M, Emmanuel Cosquin ses Contes populaires de Lorraine (2e tirage, 1887,
Paris, Vieweg).
.gO LES FABLIAUX
des orientalistes du xvine sicle, qui, pourtant, elle doit peut-
tre sa naissance, la thorie se dfend, avant tout, d'tre une
construction a priori et dductive : elle nie tre fonde sur l'hypo-
thse prconue que les Indiens auraient possd un'don spcial
et privilgi d'imagination cratrice.
Sa mthode est inverse : c'est une mthode d'observation et
d'induction.
Dveloppe depuis Benfey par des savants arms d'rudition
et de patience, ennemis des gnralisations htives, inquiets des
tmrits tymologiques de l'cole de Max Mller, ddaigneux
des comparaisons tablies par l'cole de M. Lang entre les
mythes antiques et les croyances des Botocudos et des Achantis,
fortifis par le dcouragement qui suivit l'chec partiel de la phi-
lologie compare, la thorie affecte avant tout un esprit de
positivisme.
La question de l'origine des contes, a dit le chef de l'cole,
est une question de fait 1. C'est une question de fait,
reprend, comme un cho, M. Reinhold Koehler 2. C'est une
question de fait, redit M. Cosquin dans Mlusine 8, et il rpte
encore dans ses Contes de Lorraine 4 : C'est une question de
fait.
Il s'agit de prendre successivement chaque type de contes, de
le suivre de peuple en peuple, d'ge en ge, et de voir o nous
conduira ce voyage de dcouverte. Ce ne seront pas encore des
inductions, mais de simples et passives constatations.
Or voici le fait constant, attest par mille recherches indpen-
dantes les unes des autres.
Considrons des contes divers, recueillis aux points les plus
opposs de l'horizon.
Prenons, par exemple, un conte kalmouk, du Siddi-kur.
Qu'est-ce que le Siddi-kur ? Un recueil mogol, qui remonte un
original sanscrit, et il nous est impossible de remonter au del de
ce texte sanscrit.
Ou bien, prenons un conte thibtain, de la collection Ralston :

1. Pantchatantra, prface, p. xxvi.


2. Weimarische Beitrge, loc. cit.
3. Mlusine, t. I, col. 276.
4. Contes de Lorraine, p. xv.
SA FORME ACTUELLE 81
-ce livre thibtain se dnonce comme tant la copie d'un hvre
sanscrit, et il nous est impossible de remonter au del de ce texte
sanscrit.
Ou encore, prenons un conte franais, dans une collection de
contes populaires modernes : le voici au xvie sicle chez Strapa-
role ; au xine, dans un fabliau ; antrieurement, dans un texte
hbraque, traduit de l'arabe ; ce texte arabe est lui-mme traduit
du pehlvi ; On dmontre que le texte pehlvi remonte un original
sanscrit, et il nous est impossible de remonter au del de ce texte
sanscrit.
Donc, le terme de nos investigations est toujours l'Inde, et
l'Inde des temps historiques.
Puisque nous voici dans l'Inde, o nous avons t conduits
-et ramens involontairement, passivement, regardons autour de
nous. Interrogeons ce pays. Faut-il nous tonner outre mesure
-de ce voyage qui semble trange, sans cesse recommenc ?
Non, car nous trouvons dans l'Inde d'amples et nombreux
recueils de contes qui ont joui, dans ce pays mme, d'un succs
incomparable, et qui se sont rpandus par le monde avec la mme
puissance de diffusion que la Bible.
Ce got des Hindous pour les contes s'explique historique-
ment par l'influence du bouddhisme : cette religion est avant
tout une morale, qui s'est plu prcher par familires paraboles.
D'autre part, le bouddhisme, qui est aujourd'hui la religion de la
moiti de l'humanit, recelait une incommensurable force de
propagande : d'o la diffusion de ces contes hors de l'Inde et
partir de l'Inde.
Ainsi nous nous expliquons que l'Inde soit devenue pour les
contes populaires un centre, un foyer d'o ils ont rayonn sur la
terre. Nous rservons encore la question de savoir si les prdica-
teurs bouddhistes ont invent les contes, ou s'ils ont simplement
appropri leurs besoins des fictions qui prexistaient ; dans
l'Inde n'est peut-tre pas la source primitive des contes, mais l
est assurment le rservoir, d'o ils ont coul flots sur les
'
pays. . .
Mais jusqu'ici, nous avons uniquement suivi les contes c.e
livre en livre.
Par exemple, partant d'un conte franais du xme sicle, nous
LesFabliaux.
BDIER. s
|F;82" '- ' "r;".V-irvLS,FABLiA-UXs
en avons constat l'existence dans un: recueil latin, le,-DirecfOriyTO
- -T-)iC'^t.'-la.";tra-
.0,iwj*<^#ji^ ^^ Qui est-cevgue-
Iduction, faite vers 1270, d'un livre de JoL
:- Joil? -^ C'est-un rabbin qui; vers;1265, tradiusit en ]ib;r;eu un
roman arabe intitul Calilaet-Dimna. ..--, Qu'est-ce que ce roman
arabe ? C'est une traduction, entreprise au vine sicle, ap..

J.-C, d'un ouvrage pehlvi du vie sicle, qui lui-mme.remontait
un original, sanscrit. . ; ;+,
. .C'est l l'histoire d'un conte quelconquedu Pantchatantra,
dont l'exode est expos par le tableau synoptique, ci-joint 1:
..... ..Nous ayons donc constat une tradition littraire qui portait
ce conte d'Orient en Occident. ,.,,;.. . f{
.. Mais un caractre essentiel des contes populaires est de se-
transmettre, non pas seulement dlivre en livre, niais de-bouche
eh bouche. Les livres sont-donc un vhicule puissant, mais non
unique. .,,.-. ..- ,."<.-
Livrs la transmission orale, les contes isols ont-ils suivi la
mme route que les contes des recueils littraires ?";" 'V "'_..;.
On n saurait le dire a priori.': mais la route quies recueils
J four-
littraires ont suivie, pour venir de Bnars Paris,'nous
nit pourtant dj une indication, une probabilit.
Or, nous avons des raisons de croire cette indication exacte,,
cette probabilit fonde. On peut dmontrer, en effet, que la pro-
pagation orale.des contes a suivi sensiblement les mmes voies
que Ta'propagation crite,, et que leur origine est biehiridinne ;.
'cela, grce la triple constatation, que voici, : '.'
En premier lieu, ces contes, qui rapparaissent si parfaitement
semblables dans les recueils indiens et dans les Httr.tres
: orales modernes et europennes, cherchez les Rome, eh Grce s
l'antiquit classique les ignore. Nous ne trouvons, dit
M. R. Koehler, dans l'antiquit classique, qu'un nombre dri-
soire de nos contes, si nous laissons de ctels tentatives forces

1. J'ai dress ce tableau j'aide de la prface de. M Lancereau' sa,tra-


duction du Pantclialntra, et d'un tableau analogue publi par M. Landau
dans ses Quelkn des Decameron. Je me suis attach surtout mettre- en
vidence les divers remaniements du Calila,'et, pour viter toute surcharge,
je n'ai not que trs sommairement, et sans grand; souci d'tre complet, les-
ditions de chacun d'eux..
--'.'.' 82-83
Pages
ABRGE
HISTOIRE DES
DIVERSES ETTRADUCTIONS
RDACTIONS DUROMA.NDE ETDIMNA
CALILA ETDUPANTCHATANTRA
SA FORME ACTUELLE 83
qu'on a faites pour ramener " plusieurs d'entre eux la mythologie
'.. " "-: "; .-..-''! ;-;;-
grecque.
En second lieu, puisque les contes ne pntrent en Europe
quelle poque du moyen
qu'au moyen.ge, ge apparaissent-
Ils ? Leur venue soudaine concide soit avec rtablissement de
relations plus intims entre ls peuples de l'Occident et cex.de
l'Orient, soit avec l'apparition de traductions des recueils orien-;.
taux en des langues europennes. Il en rsulte clairement que
les contes ont pntr chez nous la faveur de contacts plus par-
ticuliers de l'Asie avec l'Europe. Les. principales occasions, de
cette transmission, il faut les chercher; : - ., Y: :-,\.-,.''',^
' Dans l'influence d Byzance,
point central o se touchent;les:.:'
-deux'civilisations ; ';'.-'..' Vj-
Dans l'existence d'un Orient latin, .dans la rencontre frquente
et prolonge des Asiatiques et des Francs en Terre-Sainte, ) la
faveur des plerinages, et surtout des Croisades ;
Dans la longue domination: des Maures en Espagne, et dans
le rle de courtiers jou par les Juifs entre lTsIam et le Chris-
tianisme. Une large part dans l'introduction des.apologues.et
des contes orientaux en. Europe, dit M. -Lancereau 1, doit tre
attribue aux Juifs. Arts,sciences et lettres, tout ce queles Arabes
avaient emprunt l'Inde et la Grce, ils Te transmirent aux
peuples de l'Occident. Ds le Xe sicle, leurs coles taient floris-
santes, surtout en Espagne. En mme temps qu'ils traduisaient
en hbreu ou en latin les auteurs grecs les plus classiques^ ils
ne ngligrent pas les fables de l'Orient. Parmi; ces vulgarisa-
teurs, il faut citer en premire ligne Pierre Alphonse, avec sa
Disciplina clericalis, le traducteur du Livre de Sendabad,
l'auteur, de la version hbraque du Kalila et Dimna, et, enfin
Jean de Capoue. Nos trouvres et nos vieux potes ont, tir de

1; Lancereau, Pantchatantra, 1871, p. xxm. M. de Montaiglon dit de


mme (M R, I, Prface) : a Le vrai intermdiaire,; c'est le peuple cosmopo-
lite par excellence et le seul qui le ft au moyen ge, .c'est--dire les Juifs,
Orientaux eux-mmes d'esprit et de tradition, qui seuls savaient l'arabe et
qui seuls,pouvaient le traduire en latin..; La solution de l question, ,c'-est--
: direrie- vrai passage des contes orientaux en . Europe, est peut-tre tout
entire,dans le Tahnud. S'ils se trouvent dans le Talmud et dans l'Inde, c'est
le almud qui les aura conservs chez les Juifs, et ce sont eux'qui, h les
-crivant eh:latin, en ont donn l'Europe le thme et la matire. ;;. .-.y ,
84 LES FABLIAUX
des rcits leur ont emprunts
leurs ouvrages les sujets que
italiens et franais du moyen ge et de la
leur tour les conteurs
Renaissance.
De plus (mais cette opinion de Benfey n'est pas universelle-
ment admise dans l'cole), les Mogols, la faveur de leur domi-
du xine au xve dans l'Europe orientale, ont pu
nation, sicle,
ouvrir un dbouch nouveau aux contes indiens.
galement
le
En troisime lieu, et c'est l l'argument plus puissant,
les contes europens portent souvent en eux-mmes le tmoi-
des ver-
gnage de leur origine orientale. Souvent, mme dans
sions modernes, on relve des traits qui, altrs ou non, sont
indiens ; parfois mme, malgr le remaniement, brahmanique
trs anciennement subi par la plupart des recueils indiens,
on y trouve des traits de moeurs spcifiquement boud-
dhiques.
Ces observations provoquent une mthode comparative souvent
employe par les orientalistes,, suprieurement, manie par M.
G. Paris, en de trop rares monographies de.contes.. Il s'agit de
comparer les diffrentes formes conserves d'un rcit. Elles se
classent en deux sries qui s'opposent : ici un groupe oriental,
l un groupe occidental. Or, si l'on considre les traits qui
diffrent de l'une l'autre srie, cette comparaison doit ou peut
conduire aux observations suivantes : les traits prsents par le
groupe occidental en dsaccord avec le groupe oriental sont
d'ordinaire gauches et maladroits. Ils se trahissent donc comme
des adaptations. Sous la forme orientale, au contraire, les traits
correspondants et diffrents sont naturels, logiques, conformes
aux moeurs du pays et l'esprit du conte. Les formes orientales
sont donc des formes-mres.
En rsum, l'cole indianiste a rponse aux deux questions :
d'o viennent les contes ? comment se propagent-ils ?
Mais, tandis que tous les partisans de Benfey sont sensible-
ment d'accord sur le problme de la propagation des contes, ils
sont-plus ou moins rservs sur la question d'origine.
Pour expliquer l'origine des contes, la thorie la
plus affir-
mative et la plus hardie est peu prs celle-ci : l'immense
majo-
rit des contes populaires sont ns dans l'Inde. La plupart ont
t invents par les premiers aptres du Bouddha
pour rpondre
SA FORME ACTUELLE 85
un besoin spcial de sa religion, qui est d'envelopper sa morale
du manteau des apologues.
Les partisans les plus hardis de cette thorie vont si loin dans
cette voie, ils sont si bien persuads que les Indiens ont jadis
possd un don crateur particulier, qu'ils attribuent une valeur
suprieure aux versions modernes, orales, des contes qui sont
aujourd'hui recueillies dans l'Inde : s'tant transmises de gn-
ration en gnration dans l'intrieur de la race cratrice, ces
formes seraient plus pures que les versions nomades, erra-
tiques.
Au contraire, d'autres savants se montrent infiniment plus
rservs sur la question d'origine. Ils admettent que les prdi-
cateurs bouddhistes n'ont t que des collecteurs et des arran-
b
geurs de rcits oraux, comme un Etienne de Bourbon au moyen
ge ; - que les contes pouvaient vivre depuis longtemps dj,
dans l'Inde et s'y transmettre oralement, quand, pour la premire
fois, ils servirent la propagande religieuse ; que, peut-tre
mme, ils ne sont point ns dans l'Inde, mais y ont t imports.
Cependant, pour ces savants, ces contes, non indiens-, seraient
pourtant orientaux. Ils croient, eux aussi, une source unique,
et cette source est orientale. Mais o jaillissait-elle ? En Assyrie ?
En Perse ? C'est une question sur laquelle ils se prononcent
avec aussi peu d'assurance que sur l'emplacement du Paradis
Terrestre.
Mais tous les partisans de l'cole indianiste sont d'accord
du moins sur la question de la propagation des contes. Ils
reconnaissent une importance presque identique la transmis-
sion par les livres et la transmission orale. Les contes
passent des livres la tradition orale, de la tradition orale aux
livres, etc., indfiniment. Ils croient l'influence de Byzance,
des Croisades, des Juifs. Les contes se sont propags, orale-
ment et littrairement, sensiblement par les mmes voies, qui
partent de l'Inde.
Bref l'attitude des indianistes peut se rsumer par cette
phrase de R. Koehler :
Le point de vue de Benfey sur l'origine et l'histoire des
contes populaires europens est, comme il le dit lui-mme, une
question de fait, qui sera compltement rsolue-le jour seule-
86 LES FABLIAUX
ment o tous les contes, ou presque tous, auront t ramens
leur original indien. Ces rsultats sont prvoir ; d'ores et
de contes des sources indiennes,
dj, on a ramen tant et tant
nous ne devons jamais admettre, sinon sous les plus
que
tel d'entre eux puisse tre, en tel
prudentes rserves, que
autre pays, d'origine autochtone. . .. '...:.-/.

III

PLAN GNRAL D'UNE CRITIQUE DE. LA THORIE INDIANISTE ,,;

Nous avons marqu le caractre essentiel de la mthode


indianiste : c'est de prendre un conte dans la tradition popu-
laire vivante et de le suivre la piste , d'ge en. ge, en.,
remontant le courant des littratures. .. : -
Le plus souvent, elle se rsume en ce raisonnement : Soit un -
conte moderne ; je le retrouve dans; le Directorium humanae vitae.-
Or, je prouve que ce recueil a une origine indienne. Donc le
conte est indien. ,r
Soit cet autre conte moderne : je le retrouve dans le Roman ,
des Sept sages franais. Or, je prouve que le livre des Sept sages,
remonte un original indien. Donc le conte est indien.
Nous voici de la sorte, innocemment, malgr nous, ramens ,
l'Inde. -
Tant que la thorie n'a point d'argument plus probant (et
souvent il en est ainsi), son raisonnement est mdiocre. Il se:
rduit ceci : la plus ancienne forme conserve de ce conte
est indienne ; donc le conte lui-mme est indien.
Ce sophisme porte un nom dansTcole : Post hoc, ergo prop-r,
ter hoc. Nous savons et ceci n'est pas en discussion que,
pour des raisons historiques et religieuses trs bien dtermines,
les Indiens ont compos de vastes recueils de contes. Nous
savons galement que ce sont les plus anciens recueils
qui nous:
soient parvenus. D'autre part, nous savons encore que les contes
populaires ont la vie dure. Ce n'est donc pas miraclesi la plus,
ancienne - forme conserve d'un conte populaire moderne, est,
fournie par un recueil indien, .puisque les. recueils indiens sont
les .plus anciens. Et il n'y a. gure lieu d'admirer et de^s'crier^
PLAN D'UTE 'CRITIQU D CETTE THORIE 87 :
comme Mayenne dans la Satire Mnippe : 0 coup du ciel!
toutes"ls fois qu'on est, comme on dit, ramen TInde. i;
Il faut nous dgager de cette habitude littraire et livresque,
souvent presque invincible, qui nous entrane considrer quJ
la version d'un conte la plus anciennement crite est, nces-
sairement, la primitive. Cela est vrai du Cid de Guilhen de
Castro par rapport an Cid de Corneille ; mais non de deux ver-
sions d'un conte, non plus que du texte de deux manuscrits,
noir plus que de deux mots. ,
Soit deux mots, l'un italien, qui se trouve dans la. Divine
Comdie, l'autre qui ne nous est rvl que par un patois
moderne franais. Direz-vous que le plus anciennement attest
a cr l'autre ? Non, mais qu'ils peuvent avoir une source;om-
mune, le latin, et sauf le cas spcial des mots savants -*- l
date de la composition des livres o ces mots apparaissent
importe peu. -Ce mot patois peut avoir autant d'intrt et plus;;
d'anciennet que le mot crit par Dante. Ainsi ds Contes(-.
populaires : les-formes indiennes sont gnralement les plus
anciennes qui nous soient parvenues; mais il n'y ay a priori,
aucune raison suffisante pour que ces versions reprsentent Ta
souche du conte et pour qu'on leur attribue plus d'importance
qu' telle version recueillie aujourd'hui de la bouche d'unpaysah:
westphalien ou dauphinois *. Il peut y avoir eu, depuis le jour
deiPinvention- du cont, vie indpendante des deux versions, et
la fsnrce commune des deux formes peut tre ailleurs que dans
JTnde. : , -..'-."-
Que le raisonnement post hoc, ergo propter hoc soit le plus
souvent la matresse forme des indianistes, c'est chose expli-
cable, si l'on se rappelle la gense probable de la thorie.,
Elle n'a point en effet germ dans l'esprit de collecteurs de

li Ge que M. G. Paris dit des chansons s'applique merveille aux contes :


a De",mme que souvent le: zehd, le sanscrits le lithuanien, le grec, le
gothique oiit conserv chacun seul une des.lettres du mot primitif, permet-
tan'tfpar leur rapprochement,; d le reconstituer; ainsi chacune des versions
diffrentes de nos chansons est sCuviitseue - possder un des traits origi-
naux i'-e il arriv ici le mme :phnqnen"e'.!qu/pourles langues, c'cst-.i-ar'
qu%nvot-qlqutefoisin^^.^raitieX^Unt'ct^iitlin.iqueconserv dans une '
'VersinT.qHi'd^'lleurs.^ Revue critique, 22-mai'
4860, -:/'' '-';~1r--' --
88 LES FABLIAUX
contes modernes, qui, par, une mthode d'investigation ascen-
dante, se seraient lentement trouvs conduits vers l'Inde ;
mais les constructeurs-d systme furent au contraire, des diteurs
ou des commentateurs du Calila et Dimna ou du Sendabad. Par-
tant de ces vastes collections, ils recueillaient les versions plus
rcentes des cent ou cent cinquante contes,du Sendabad et du
Calila, et les retrouvaient presque tous sous des formes plus
modernes. S'ils taient partis du Dcamron, peut-tre n'est-il
pas tmraire de croire que, ne trouvant chez Boccace qu'une-
quinzaine de contes attests dans l'Inde, ils n'eussent point-
construit leur thorie. Mais rien de plus explicable que leur-
tendance, rien de plus naturel 1, ni de plus faux, que leur rai-
sonnement.
Ce raisonnement est, au fond, celui mme des arabisants des-
xvne et xvme sicles, de Galland, par exemple : les plus anciennes-
formes qu'ils connaissaient des contes taient arabes ; aussi l'ima-
gination- arabe fut-elle considre comme la gnratrice pre-
mire des contes, jusqu'au jour o l'on dcouvrit des formes-
plus anciennes.
Les Arabes furent, au xvnie sicle, les grands inventeurs de-
contes ; au xixe sicle, ce sont les Indiens. Qui sera-ce, au
xxe sicle ? .

1. Vetit-on saisir, dans toute son amusante navet, et comme en flagrant:


dlit, le sophisme dont il s'agit ? Comme appendice aux FactieusesNuits de
Straparole (Jaanet, 1857), l'diteur publie des notes comparatives pour cha-
cun des rcits, sous ce titre : Tableau des sources et des imitations de Slrapa-
role. En effet, chaque liste de rfrences est divise en deux paragraphes,,
sous les rubriques : origines imitations. Or, quelles sont les origines de
chaque conte de Straparole ? Ce sont toutes les versions antrieures
celle de Straparole. Et toutes celles qui sont postrieures sont imites de-
Straparole. On le voit : le dpart est facile faire ! Exemples : Nuit II,.
fable V. Simplice Rossi est amoureux de Giliole, femme de Guiriot paysan,
et estant trouv par le mary, fut battu et frott
ORIGINES: Le fabliau de la dame qui attrapa un qu'il n'y manquoit rien.
prtre, un forestier et un- -
prvt ; Boccace, Dec., VIII, 8. IMITATIONS : Bandello, III, 20, Bouchet,
Sere 32, La Fontaine, les Rmois, etc. Grce au mme trs
raisonnement, on lit plus loin : Nuit III, fable IV. Marcel Vercelois simple-
fui amoureuxd'Eliennelte, laquelle le fit venir en sa maison, et cependant qu'elle-
conjuroit son mari, il se sauve secrtement. ORIGINES: Boccace, VII, 1,
Ce conte rappelle celui du mari borgne, conte de l'Inde, a trouv-
qui, parti
place dans la Disciplina clericalis, dans les fabliaux, etc. V.
p. 217, ss., etc. l'Hilopadsa,.
_
PLAN D'UNE CRITIQUE .DE CETTE THORIE 89

Aprs cette observation prliminaire, destine nous mettre


en garde contre un sophisme vident, quel sera le plan gnral
de notre critique de la thorie orientaliste ?
Le fait est le suivant : de grands recueils indiens existent.
Ils nous fournissent la forme la plus ancienne de beaucoup de
contes. Ils ont t souvent traduits ; ils ont beaucoup voyag.
Quelle a t leur influence ?
1 Est-il vrai de dire qu'il n'ait pas exist en Europe de
contes populaires antrieurement la propagation des recueils
indiens, antrieurement aux rapports plus intimes, aux changes
plus rguliers de traditions que Byzance, les plerinages, les
Croisades auraient tablis entre l'Orient et l'Occident ?
2 Quelle est l'influence des recueils orientaux sur la tradi-
tion orale ? Beaucoup de contes sont-ils tombs du cadre de ces
recueils pour vivre de la vie populaire ?
3 Est-il vrai de dire que l'on retrouve souvent, dans nos
contes populaires europens, des traits de moeurs indiennes,
voire spcifiquement bouddhiques ?
4 Comparant un un les contes sous leurs formes orientales
et occidentales, est-il vrai que les versions occidentales se tra-.
hissent comme remanies, gtes, adaptes, partant comme
issues des pures formes orientales ?
90(- ; - .; : ;-LES FABLIAUX;

'-'- ''';. CHAPITRE;ni . .. ;,_,-.:-;.";.-.''.--'l,

'
LES CONTES POPULAIRES DANS L'ANTIQUIT ET DANS. "['.
"
LE HAUT MOYEN AGE //_ ,l7 ';,.;.;'.

I. Qu'il est tmraire de conclure de la non-existence de collections de


contes dans l'antiquit la non-existence, des contes.. . ..-, .-
II. Les Fables dans l'antiquit. Rsum des thories mises sur leur ori-
gine, destin mettre en relief cette vrit, trop souvent mcoimu.e
par les indianistes, que, lorsqu'on a fix les.dates des diverses ver-
sions, d'un conte, on n'a rien fait encore pour dterminer l'origine du
conte lui-mme. ''-
III. Exemples de contes merveilleux dans l'antiquit : ) en Egypte : b) en
Grce et Rome : Midas, Psych, les contes de l'Odysse, Mlmpos,.
Jean de l'Ours, le Dragon sept ttes, le fils du Pcheur, Glau-
cos, etc. .
IV. Exemples de nouvelles et de fabliaux dans l'antiquit : Zariadrs. Les
; Fables Milsiennes. La comdie moyenne. Une narration de Par-"
thnius. Sithon et.Palln. Contes d'Apule, d'Athne. Formes
antiques des fabliaux du Plion, du Vair palefroi, des Quatre souhaits
saint Martin, de la Veuve infidle, etc.
V. Exemples de contes dans le haut moyen ge : examen de la collection
' ' '" ' "" - . -
dite le Romulus Mariae Gallicae,

On vient de le voir, l'argument qui est la base de la thorie


indianiste consiste dire : si nous jetons les yeux sur l'Inde, aux
sicles qui prcdent ou suiventimmdiatemnt la venue de Jsus-
Ghrist, les contes et les recueils de contes y foisonnent. Or, ces
contes sont, le plus souvent, les mmes qui se redisent encore
dans nos villages. Considrons, au contraire, l'antiquit clas-
sique. Ici rien de semblablePoint de recueils. et l, des
contes isols, tellement imprgns des ides mythologiques ou
morales de Rome et de la Grce, qu'ils sont morts en mme temps
que la Grce et que Rome, et qu'on ne peut les rapprocher des
contes populaires actuels.
On voit la porte de l'argument. Le sol de l'Europe est aujour-
d'hui sillonn par les traditions populaires, qui l'arrosent de mille
fleuves, rivires et ruisseaux. Depuis quand ? Depuis le moyen
ge seulement. Auparavant, malgr des sicles de culture hell-
nique et romaine,le mme vieux sol apparat au folk-loriste comme
LES CONTES POPULAIRES DANS L'ANTIQUIT 91 "
aussi dessch que le; Sahara. Si donc il s'est trouv soudain
inond de rcits populaires, ce n'est sans doute pas qu'il ait su
faire enfin.jaillir de ses profondeurs des sources jusque-l secr-
tement enfouies ; non, mais c'est que le grand rservoir indiens
qui, nous le savons, tait dj rempli jusqu'aux bords aux pre-
miers jours de notre re, s'est soudain dvers, en un courant
imptueux, sur le monde-occidental. 1
C'est l'argument fondamental. Il importe donc de l'prouver
tout d'abord. >r.
Le lecteur n'attend certes pas des modestes pages qui suivent
une histoire mthodique del fable, des lgendes merveilleuses^
del noveilistiqu dans l'antiquit, /ce qui serait la matire de
plusieurs livres. Il verra trop que.: j'ai explor trs superficielle-
ment et trs rapidement le soi antique. Mais,: si cette recherche,
tout incomplte qu'elle lui apparatra, m'asuffi pour ramener au
jouiy en grand nombre, presque chaque" 00dp-de sonde,.des
apologues, des contes merveilleux, des nouvelles/ des fabliaux,'
les'mmes qu'on retrouve postrieurement dans l'Inde et dans ls
littratures orales modernes, nul ne songera me reprocher de
ne pas' puiser la matire. Prcisment parce que mon enqute n'a
pas: t systmatique, mais presque accidentelle, il en ressortira
clairement que les contes antiques sont fleur de sol ; qu'il suffit,
dans ce prtendu dsert, du moindre coup de baguette, donn
au hasard, pour faire jaillir du roc les sources cherches.

fi* -'.-'.,. ::.. i --

Tout d'abord on nous l'accordera aisment il ne faut tirer


nul avantage de ce fait qu'il est impossible d'opposer aux grands,
recueils.des contes indiens- ds collections antiques similaires.
Pourquoi l'Inde possde-t-elle ces recueils ? C'est que le boud-.
dbisme s'est plu. prcher par familires paraboles. A cet effet,
il aiamass dans le courant oral et a coordonn des;contes popu--
. laires. Sans le bouddhisme, nous ne possderions pas ces recueils,
non plus, sans doute, que nous ne- possderions la thorie
orientaliste de l'origine des contes.; . ;
Mais puisque l'antiquit classique n'a connu ni le bouddhisme,
ni aucune'ncessite, ni religieuse ni littraire, qui l'induist, a
92 LES FABLIAUX
recueillir les contes des petites gens, il est trs concevable qu'elle
ne les ait pas recueillis. Bien plus, n'ayant pas de raisons posi-
tives pour compiler ces humbles rcits, elle en avait de fortes
le
pour ne pas les collectionner. Car on s'explique fort bien, par
mpris constant des classes lettres l'gard des contes de bonne
femme, que ni Thucydide ni Cicron n'aient collig des contes.
Mais, si l'antiquit classique ne possde point de recueils qu'on
puisse opposer au Kalilah, ignorait-elle les contes mmes du
Kalilah ? C'est l une tout autre question.
Les contes populaires ne sont pas en effet parvenus, toute
poque, jusqu' la littrature. Prenez tous les crivains franais,
1
depuis la Renaissance jusqu' la fin du xVne sicle : vous ne
trouverez, dans cet. norme amas littraire, aucune collection de
contes de fes. On et fort tonn Racine ou Bossuet, si on leur
ft venu dire que chaque village de France possdait un trsor
inpuisable de fictions et cette rvlation les et, je crois,
mdiocrement intresss. Pourtant il est certain que, si M.
Emmanuel Cosquin et vcu Montiers-sur-Saulz vers 1675, il
aurait pu y composer une collection de contes sensiblement
pareille celle qu'il y a recueillie, aux alentours de 1875. Que
M. Cosquin n'ait point vcu au xvne sicle, et que nul n'ait pu
s'aviser, cette poque, de tenter une oeuvre pareille, ce sont
des faits contingents, historiquement trs explicables.
Pareillement M. Giuseppe Pitre, contemporain de Scipion
milien ou de Verres, aurait sans doute pu recueillir en Sicile
une collection de contes aussi belle que l'est sa collection. Mais on
s'explique aisment, par des raisons historiques, qu'il ne se soit
rencontr de Pitre ni parmi les centurions de Scipion milien, ni
parmi les scribes de Verres.
Il suffira donc de montrer qu'il existait, dans sinon
l'antiquit,
des recueils de contes, du moins des contes, tout semblables aux
contes indiens ou aux contes populaires modernes.
Quand les orientalistes le nient, de quels contes entendent-ils
parler ?
Est-ce des contes d'animaux ?
Ou bien des contes merveilleux ?
1. Les cinq dernires annes exceptes,
sont de 1697, ceux de la comtesse puisque les contes de Perrault
d'Aulnoy, de 1698.
LES FABLES DANS L'ANTIQUIT 93
Ou bien des nouvelles et des fabliaux ?
Parcourons rapidement ces.trois catgories, qui comprennent
toutes les formes possibles de contes.

II

LES CONTES D'ANIMAUX DANS.L'ANTIQUIT GRECO-LATINE

Assurment les orientalistes ne veulent point parler des fables.


Il existe, dans l'antiquit grco-latine, un vaste corpus de
fables. Ces contes d'animaux, tout comme les fictions merveil-
leuses ou les fabliaux, ont leurs parallles dans le Kalilah et
Dimnah.
Il ne s'agit pas ici de recueils d'apologues mdivaux ou
byzantins, tels que, pour en expliquer la formation, il suffise de
replacer, une fois de plus, sous nos yeux, le tableau synoptique
et chronologique des traductions occidentales des grands recueils
orientaux.
Bien avant le moine Planude, bien avant les Romulus, bien
avant que le monde byzantin existt, les contes d'animaux pullu-
laient en Occident.
Il s'agit d'Avien, de Babrius, de Phdre. Avien a crit vers
375 de notre re ; Babrius 1 a compos son recueil vers 235 aprs
Jsus-Christ; Phdre tait un affranchi d'Auguste. Or, ni au temps
d'Auguste, ni sous Alexandre Svre, ni mme sous Valenti-
nien II, les recueils orientaux n'avaient commenc leur odysse
occidentale, puisque la premire tape enestla traduction pehlvie
du Kalilah, entreprise sur l'ordre du prince sassanide Khosros,
vers l'an 550 de notre re.
Cinq sicles aprs Phdre, trois sicles aprs Babrius, deux
sicles aprs Avien, les chacals Karataka et Damanaka, les lions
Pingalaka et Bhsouraka, le loup Kravyamoukha s'battaient
encore en paix sur les rives du Gange, et devaient attendre long-
temps sous les palmes avant que l'envoy du roi Khosros, le
mdecin Barzouyh, vnt les y inquiter. Pourtant, depuis des

1. Pour accepter l'ancienne hypothse de Boissonade, reprise par 0. Cur-


sius.
" -: -'
Q4 :-.;-' LES FABLIAUX
leurs hauts, faits taient clbres en Europe. Depuis des
sicles,
dans les gymnases d'Athnes et d'Alexandrie, sans
sicles,
attendre que Bidpa ft venu, on faisait apprendre aux petits
enfants les mmes apologues que nous lisons dans le Pantcha-
tantra ou le Mahbhrata : le Lion malade, les Grenouilles
demandent un roi, l'Homme et le Serpent. Dans les coles
qui
de la
romaines, Orbilius le fouetteur enseignait Horace lavable
Rat des
Montagne qui accouche d'une souris, le Rat de ville et le
champs. ,. ,, . -,
.: D'o venaient les fabis grecques,? Nous n'ayons pas rpondre
cette question. Mais parcourons rapidement les systmes pro-
poss : cette rviie est fort' instructive ; on.verra pourquoi.

A; --Analyse, desprincipales; thories

Ngligeons les diffrentes traditions que les Grecs, dj proc-


cups du problme, conservaient, soit qu'ils fissent venir les
fables de l'Asie Mineure, les uns de la Phrygie, les autres de la
Carie ou de la Cilicie ; d'autres encore tenant pour une origine
ou - -- v
-Ubyque sybaritique, voire ttiquei; .
Parmi les thories modernes, pour laisser de ct le fantme,
voqu par Grimm 2, aujourd'hui dissip, de l'pope animale
indo-europenne, quel est le/pays.o l'ide prconue qu'il existe
quelque part un rservoir primitif des contes, n'ait fait chercher
la patrie des apologues grecs ? On l'a cherche, donc trouve, en
Arabie d'abord 8, puis en Egypte 4, mme en Palestine', tandis

1. Ces traditions sont savamment exposes et discutes par O. Keller,


XJberdie Geschichleder griechisclienFabel, pp. 350-360.
2. Dans son Reinharl Fuchs (Berlin, 1834).
..3. D'Herbeot, au xvnrs sicle.
4. D'aprs Zundel, qui sut persuader Welcker, les fables grecques'reflte-
raient parfaitement les symboles gyptiens, et le personnel animal des fables
sopiques conviendrait exclusivement l'Egypte. sope serait un thiopien.
(Zundel, RheinischesMusum, 1847 '. V. la rfutation de Wagener, Essai-sur
les rapports entre les apologues de la Grce et de l'Inde, pp. 4-9-53.) .- -4
5.. Faut-il mentionner la Palestine ? Le systme de Julius Landsberger
(die Fabeln des Sophos, syrisches Original der griechisclien Fabelndes Syn-
tipas, 1859) d'aprs lequel sope serait un Syrien, et les Juifs les inventeurs
de la Fable, a t si mal accueilli que, seul, son inventeur, avoir
parat, y.
jamais cru. (V. O. Keller, loc. cit., p. 328, ss.) ...^
LES FABLESl%A*S-^ANTIQUIT 95
vqppdr- d'-autrs 1-critiques/les: fables grecques seraient auto-
chtones, comme si elles taient nes, elles aussi, des dents du
-dragon1.; ...;;1/;.-;; y' "--- '';. . .. . ;y
:,7;f.Mais c'est .l'hypothse indianiste qui 'a; group Je plus de par-
tisans,t d'adversaires.; Depuis.les temps dj reculs,de Lpi-
.seleur-Deslongchamps et de Lassen, quelle varit dans les atti-
tudes de ses. dfenseurs !: :-
':'- .) Thorie de Wagener. . "Wagener est le il
premier2
faut lui en savoir gr qui ait mis en vidence l'identit; des
:
apologues indiens et grecs. Il transcrit huit: apologues du Pantcha-
tantra, un du Mahabhrata, un du Syntipas 3 et les place-en
'--regard des rcits antiques correspondants. A qui revient la prio-
rit ? Aux Indiens,-ou aux Grecs ? Aux Indiens, selon Wagener,.
car les Grecs avaient-conserv la conscience obscure de cette
origine; sope n'est, en effet, qu'un personnage mythique, mais
son nom est une allusion l'origine orientale de la fable. Esope
; veut dire.thiopien,-et, jusqu' l'poque. d'Eschyle, le nom
d'thiopien s'applique aussi bien aux habitants de l'Extrme-
:Orient qu' ceux du Midi de l'Egypte . Ds lors, la seule simi-
litude de deux rcits, l'un gre, l'autre indien, prouve l'antrio-
rit du rcit oriental,, sans- qu'un instant la pense traverse
- l'esprit de Wagener que -ce rapport d cranciers dbiteurs
puisse tre.renvers 4, Ce;sont les Assyriens qui ont transmis
1. Pour le dernier, diteur de Babrius, notamment; M. Rutherford. Je ne
connais ses ides que par ' l'analyse qu'en
' donne M. Jacobs. (The fables of
Msop, p. 41 "et p. 105.) - -. -
2. Mmoires couronns et mmoires des savants trangers pp. l'Acadmie
de Belgique, t. XXV (1851-3). Essai sur les rapports qui existent entre les
apologuesde l'Inde et les apologuesde la Grce,par O. Wagener, 1825.
3. En voici l'indication. Je l. donne ici, parce que Wagener transcrit in-
extenso les fables qu'il,tudie, .procd-aussi commode au lecteur que rare-
ment employ. Ce sont, pour le Pantchatantra, l'Ane revtu de la peau du
lion (Lucien), le Lion malade (Babrius, 95), l'Aigle et les tortues (Babr., 115),
le Chien qui laisse la proie pour l'ombre (Babr., 79], la Poule aux oeufs-d'or
(Bbr.,123), le Serpent elle lzard (Phdre; II, 28), la Souris mtamorphose
- ^Babr;,
32}, les'Grenouilles qui demandent un roi (Phdre, 1, 3) ; pour le
Mahbhrata, le Lion dlivr,par la souris (Babr., 107) ; pour le Syntipas,
la Jatte de lait' 'mpisonh\St'sicliof, cf. lien, I, 37.) Nous rejetons
'deux fables rapportes^par"Wagener, qui i'ont pas, dans l'antiquit clas-
sique, de vritables parallles.-'!"'''-" --
4. M. J. Denis, dans un remarquable opuscule, De la fable dans l'anti-
quit classique, Caen, 1883, p. 13, a retrouv "deson ct l'hypothse de
96 LES FABLIAUX
les fables indiennes la Lydie, et de l elles se sont rpandues
dans l'Hellade.
Thorie de Weber. Par malheur, l'quation : Esope =
h)
s'est
thiopien = Oriental n'a gure fait fortune, et le systme
donc croul. Weber 1 vit nettement que la question de priorit
ne pouvait tre-rsolue que par l'examen interne des apologues.
Son critrium tait d'ordre esthtique, : les formes grecques lui
parurent primitives, comme plus simples, plus logiques, alour-
dies au contraire, dfigures, gtes dans les copies indiennes.
Ainsi, par une trange rencontre, les mmes fables qui semblaient
l'hellniste Wagener porter un cachet videmment oriental
parurent hellniques l'orientaliste Weber. Pour lui, toutes les
fables du Pantchatantra qui revivent dans l'antiquit classique
sont des produits grecs, imports dans l'Inde.avant la naissance
du Christ, et que l'arme d'Alexandre laissa derrire elle comme
des dpts d'alluvion.
Pourtant, on pouvait contester Weber la lgitimit de son
principe : peut-tre n'est-ce pas la forme la plus accomplie qui
nat la premire, mais tout au rebours, selon les lois de l'volu-
tion, c'est peut-tre la forme la plus grossire, la moins dter-
mine. Benfey 2 s'est charg de cette critique : Si nous pou-
vions, dit-il, poursuivre jusqu' sa premire origine l'histoire
de tous les colites, fables, chansons, lgendes populaires, nous
reconnatrions, je crois, que les plus belles de ces crations pro-
cdent souvent de germes trs informes. C'est seulement aprs
avoir t roules longtemps dans le torrent de la vie populaire,
qu'elles se sont arrondies jusqu' prendre ces formes homognes
et acheves, et qu'elles ont reu, ici et l, l'empreinte d'un
peuple distinct ou d'un esprit individuel. Ainsi, c'est gnrale-
ment la version la moins accomplie que, sauf le cas o elle se

Wagener, dont il ignorait le travail : Le nom d'sope ne me parat que


celui d'A Go']/prononc la dorienne (a.'!ao<\i.
a'.tj'jizos)et sous une forme cor-
rompue. Huet avait dj trouv cette tymologie qu'il propose dans son
Trait de l'origine des Romans, d. de 1711, p. 29.
1. Weber, Ueber den ZusammenlianggriechisclierFabeln mit indischen,
Indische Sludien, t. III, 317-72. V. O. Keller, op. cit., p. 332, Jacobs,
op.
cit., p. 102; Barth, La littrature des contes dans l'Inde, Mlusine, III
col. 554. ..-'
V, 2. Benfey, Pantchatantra, I, 325.
LES FABLES DANS L'ANTIQUITE 97
trahirait comme une forme dgnre, on devrait accorder le
bnfice de la priorit.
c) Thorie.de Benfey. C'est l'preuve de ce critrium que
Benfey soumet son tour les fables. Il en examine soixante envi-
ron. Dans une cinquantaine de cas, les formes indiennes lui
paraissent soit plus dtermines que leurs parallles grecs, soit
dgnres : il soutient donc que ces cinquante fables sont nes
en Grce. Pour six fables seulement, il admet une origine
indienne '. Voici sa conclusion d'ensemble : La grande majo-
rit des contes d'animaux sont originaires de l'Occident et ne sont
que des fables sopiques plus ou moins remanies. Pourtant,
quelques-uns portent l'empreinte d'une origine indienne 2.
d) Thorie de Keller. Le principe de Benfey a paru
O. Keller 3 arbitraire et faux. Il en applique un autre qu'il
nomme (p. 335) le principe de navet. Entre plusieurs ver-
' sions d'une mme fable, je considre comme source des autres
celle qui renferme les traits de moeurs animales les plus con-
formes la ralit,, la nature, les plus nafs. Il s'ensuit,
comme bien l'on pense, qu'il attribue l'Inde des fables que
Benfey croyait grecques d'origine, et inversement. Mais,
s'il rpartit autrement que Benfey le trsor des apologues entre
les deux races contestantes, nanmoins il croit comme lui
la rciprocit des emprunts. Non, pourtant, .leur simulta-

1. C'est M. Jacobs, op. cit., qui a tabli cette statistique. Voici les six fables
que Benfey attribue l'Inde : Le chacal et le lion, 29, p. 104 ; Le lion et
la souris, 130, p. 329 ; Le lion et l'lphant, 143, p. 348 ; L'homme et le
serpent, 150, p. 360 ; La montagne qui accouched'une souris, 158, p. 375 ;
enfin, 200, p. 478.
Voici, par contre, quelques exemples des jugements de Benfey en faveur
de la Grce : 105, p. 293, la fable du Makasa-Jlaka n'est,qu'une exag-
ration de Phdre, V, 3. 164, p. -384, On peut conjecturer que la fabJe
grecque des Grenouilles qui demandent un roi a donn naissance la fable
correspondante du Pantchatantra. 84, p. 241 : La fable sopique
de l'Aigle et la Tortue est incontestablement la source premire du rcit du
Pantchatantra. 191, p. 468, Cf. 17, p. 79 : La fable du Chien ui
laisse la proie pour l'ombre est visiblement une forme secondaire et dfor-
me de la belle fable grecque de Babrius, 79. Comparez les 50, 84, 121,
144 (o Benfey reste indcis), 188, etc.
2. Prface, p.- xxu.
3. O. Keller, Ueber die Geschichleder griechisclien Fabd (1861 ?), dans^
les Jahrbcher filr classische Philologie, IV, t. suppl., 1861-7, p. 309-418,/^J,
BDIER.Lesfabliaux. V v;-
98 LES FABLIAUX
nit. D'aprs Keller, les premiers inventeurs de l'apologue
ils ont,
sont, bien les Indiens ; mais, plus tard,- dgnrs,
leur tour, subi l'influence occidentale. Le stock primi-
tif des anciens apologues sopiques est venu de l'Inde et
s'esf rpandu en Occident avant Babrius l. Puis, aprs la mort
de Jsus-Christ, lorsque les invasions trangres eurent ouvert
les portes du monde oriental aux littratures d'Europe, nombre
d'apologues grecs, de formation relativement rcente, pntrrent
dans l'Inde. La gloire d'avoir invent les contes d'animaux les
plus beaux et les plus anciens reste aux Indiens, et les Grecs,
l'poque la plus brillante de leur littrature, n'ont t que leurs
tributaires. Mais, lorsque,.les jours d l'automne finissant, ceux
de l'hiver furent venus pour la littrature indienne, l'Orient
accueillit son tour les belles collections de fables grecques 2.
e) Thorie de M. Rhys-Davids. Enfin, en ces. dernires
annes, de nouveaux faits ont t apports au dbat, et M. Rhys-
Davids a comme renouvel le problme 3.
Il a mis en relief la haute antiquit des Jtakas, qui racontent
les diverses incarnations du Bouddha, et qui remonteraient
peut-tre , l'poque mme de akyamouni, soit, sans doute, au
ve sicle avant Jsus-Christ. On y trouve parfois les mmes
fables que dans l'antiquit grecque, et les contes des Jtakas
seraient le stratum archaque du.Pantchatantra. Les Jtakas ne
seraient-ils point aussi la matrice des apologues ? Benfey ne les
connaissait qu'imparfaitement. Il admettait, pour la composi-
tion des grands recueils de fables, la srie chronologique sui-
vante, en procdant du plus ancien au plus rcent : Babrius
Phdre Jtakas Pantchatantra. C'est pourquoi il crut
devoir admettre l'origine grecque des contes d'animaux et la
belle simplicit de son systme gnral s'en trouva compromise.
Aujourd'hui, on admet plus communment la srie inverse :
Jtakas Phdre Pantchatantra
Babrius, qui donne l'an-
triorit aux fables indiennes. M. Jacobs conjecture
spirituelle-
1. C'est--dire, d'aprs la date que Keller assigne l'oeuvre de
antrieurement l'an 150 avant J.-C. (V. p 390) Babrius,
2. Voyez p. 335 et p. 350.
3. Buddhist Birth-stories, or Jlaka-tales... edited
iranslated by T. W. Rhys-Davids, Londres, 1880. by V. Fausbll and
LES FABLES DANS L'ANTIQUIT 99
-ment, et non trop hardiment, que, si Benfey avait connu cette
srie, il en aurait sans doute pris acte pour renverser aussi sa
proposition et dclarer que les apologues grecs viennent de
l'Inde. Ce n'est qu'un jugement tmraire, peut-tre, s'il s'agit
de Benfey, mais non s'il s'agit de M. Rhys-Davids, qui croit
vraiment que les apologues grecs procdent des Jtakas. Aux
cinq cents fables des collections de Phdre et de Babrius, on n'a,
il est vrai, trouv que douze parallles dans les Jtakas' 1. Les
-arbres douze arbres ont cach la fort M. Rhys-Davids.
En rsum, entre ces deux extrmes, origine grecque des
apologues indiens, origine indienne des apologues grecs, il
n'est pas de position intermdiaire que n'ait occupe quelque
.savant. En trente ans, de 1851 1880, plusieurs critiques, -ga-
lement arms de science et de conscience, se posent le mme
problme, et voici, en quelques mots, leurs contradictoires solu-
tions ;
Tous les apologues communs aux deux peuples, dit Wage-
ner, viennent de l'Inde l Grce. N'y reconnaissez-vouspasle
cachet oriental ? (Or Wagener n'est pas un orientaliste, mais
un hellniste.)
Non, riposte Weber, tous ces apologues viennent de la Grce
l'Inde. Je n'y retrouve point le cachet oriental, mais comment
peut-on y mconnatre le cachet hellnique ? (Or Weber n'est
pas un hellniste, mais un orientaliste.)
Distinguons, dit Benfey : ni tous les apologues grecs ne sont
d'origine orientale, ni tous les apologues orientaux ne sont d'ori-
gine grecque. Mais il y a eu, d'un peuple l'autre, des emprunts
rciproques. Je possde une pierre de touche le principe de
l'indtermination primitive des fables qui nous permet de dis-
cerner la forme premire de chaque rcit. Sur soixante apo-
logues que j'tudie, six sont d'origine orientale, les autres sont
hellniques . ( Or Benfey n'est pas un hellniste, mais un orien-
'
taliste.)
J'admets comme vous, corrige Keller, la rciprocit des
emprunts. Mais les contes que vous dites hellniques sont gn-
ralement orientaux et inversement. Car votre pierre de touche
n'est point la bonne. J'en possde une autre le principe de
1. Cf. Jacobs, op. cit., p. 108.
^00 LES FABLIAUX -
les Indiens ont, aprs Jsus-
navet qui m'apprend que
des contes mais les.plus anciens sont
Christ, adopt grecs, que
indienne. Keller n'est pas un indianiste, mais
d'origine (Or
un hellniste.)
M. Vous vous perdez, dit-il ses
Enfin, parat Rhys-Davids.
Babrius et Bidpa. Voici les Jtakas, con-
devanciers, comparer
de akyamouni, source lointaine et commune de
temporains
Babrius et de Bidpa. C'est l qu'est la matrice des apologues.

B. Critique de ces thories

Quelle infinie varit d'opinions 1 Montaigne dit quelque part,


traduisant un vers de l'Iliade : C'est bien, ce que dict ce vers :
'v8a/.a sv8a..
'Enoiv 8 TioXi;VJJLO
Il y a prou de loy de parler, par tout, et pour et contre.
Mais nous sommes-nous propos seulement de constater, la
Montaigne, le branle et l'inconstance de nos jugements ? de
triompher ironiquement des conflits des rudits ? Non ; mais nous
prtendons en tirer un enseignement prcieux.
C'est que les dfenseurs de la thorie orientaliste ont tout
coup abandonn leur attitude coutumire. Ds qu'il ne s'agit plus
de contes merveilleux ou de contes rire, mais de contes d'ani-
maux, ils transforment soudain leur mthode 1. Or, ces deux atti-
tudes et ces deux mthodes sont contradictoires.
Les orientalistes triomphent en effet communment de
l'absence de contes traditionnels en Grce, Rome. C'est, disent-
ils, que l'Orient n'a pas encore ouvert les cluses de son torrent
d'histoires. Mais le jour o Byzance unira l'Orient et l'Occident,
o les Croisades fonderont l'Orient latin, o des Juifs traduiront
des recueils arabes pour le plaisir des Europens, soudain fleuri-
ront en Europe lgendes, contes de fes, fabliaux.
Pourtant les contes d'animaux n'ont attendu pour se multiplier
en Europe ni les Juifs, ni les Arabes, ni les
Croisades, ni les
Byzantins, puisque les collections de Phdre' et de Babrius, les

1. Je ne dis pas cela pour M. Cosquin qui a oubli dans son


compltement,
Essai sur Vorigme des contes populaires, qu'il existe des contes d'animaux.
LES FABLES DANS L'ANTIQUIT 101
recueils perdus de Dmtrius de Phalre et de Nicostrate sont
antrieurs la formation des grands ouvrages indiens.
La thorie indianiste raisonne ainsi : la plus ancienne forme de
ce fabliau est orientale, donc ce fabliau est n dans l'Inde.
Mais voici la plus ancienne forme de cette fable : elle est
grecque, donc... ne devrait-elle pas conclure que cette fable est
ne en Grce ?
Elle ne le fait point pourtant, car cette consquence serait un
non-sens.
Alors, et alors seulement, les orientalistes paraissent se douter
que la tradition crite n'est pas tout, mais que toutes ces
lgendes ont pour essence d'tre populaires, c'est--dire voya-
geuses, oralement transmissibles. Ils s'avisent, alors seulement, de
l'importance mdiocre - que dis-je ? nulle de ces exodes de
recueils littraires orientaux. Il leur vient l'esprit, alors seule-
ment, que l'Occident n'a pas attendu les Croisades pour se dou-
ter que l'Inde existait. Ils accumulent mme les arguments pour
dmontrer que l'Inde et la Grce taient en rapports journaliers.
Ne savez-vous pas en effet, disent-ils, que les conqutes
d'Alexandre ont fait communiquer les deux mondes ? que, depuis
les temps de Ninus et de Smiramis, la domination assyrienne
s'tendait des montagnes frontires du Pendjab jusqu'aux colo-
nies grecques d'Asie Mineure ? qu'un commerce florissant unis-
sait les bouches de PEuphrate et du Tigre celles de l'Indus, et
que de longues caravanes couvraient les routes commerciales qui
vont de l'Inde et du Thibet Babylone, Suse et jusqu'aux ports
de la Mditerrane 1 ? Quoi de surprenant qu'il se soit tabli, ds
ces ges reculs, un change de fables ?
Rien de plus naturel, en effet ; mais l'tonnant est que Grecs
et Indiens n'aient alors chang que des contes d'animaux
l'exclusion des autres. Pourquoi ont-ils attendu mille ans pour
emprunter aussi des fabliaux et des contes de fes ? Ds que le
Kalilah est connu des Occidentaux, les peuples, dites-vous, se

1. Rien de plus ais, en effet, que de dmontrer l'existence de rap-


ports historiques entre deux peuples quelconques, une poque quelconque,
condition de supposer entre l'un et l'autre un nombre suffisant d'interm-
diaires complaisants. Nous reviendrons plus loin (chapitre VIII) sur cette
question.
j)2 LES FABLIAUX
sur ce le et la menue monnaie en
prcipitent trsor, dpouillent,
ces
court encore aujourd'hui par nos villages. Mille ans plus tt,
mmes richesses taient leur porte : pourquoi les auraient-ils
?
ddaignes, au profit des seuls apologues
Je lis la prface o Benfey a rsum ses recherches : j'y trouve
ces deux assertions, qui la contiennent toute : 1 Tous les apo-
logues du Pantchatantra, sauf cinq ou six, sont ns en Grce
(p. xxi), et, dix lignes plus loin (p. xxn) : 2 Tous les contes
rire et tous les contes merveilleux (sauf un, le conte du roi
Midas !) sont d'origine indienne.
N'y a-t-il pas dans cette thorie une monstrueuse tranget ?
Ce sont des faits, direz-vous, contre lesquels nous ne pouvons
lien. Au moins pourriez-Vous en marquer la bizarrerie, tcher
de l'expliquer ; mais vous ne paraissez mme pas l'avoir soupon-
ne. -
Du moins les orientalistes ont-ils reconnu, pour les contes
d'animaux, que le raisonnement post hoc, ergo propter hoc ne
suffit point. Mais le prjug en faveur de cet argument est si
fort que, le jour o M. Rhys-Davids dmontre la haute antiquit
des Jtakas, il prtend y reconnatre la matrice des fables. Mais,;
si M. Maspro ou M. Brugsh dcouvre demain, dans un tombeau;
de Memphis, des fables grecques des temps homriques, les fables
grecques redeviendront-elles provisoirement la source des fables:
orientales, jusqu'au jour o l'on aura attribu au Pantchatantra-
un substratum plus archaque encore que les Jtakas ? Nous
voil donc au rouet ?
Si l'on nous demandait maintenant de quitter enfin cette atti-
tude critique, et de dclarer si, notre avis, les apologues sont
venus de la Grce l'Inde, ou inversement, nous dirions que la
suite de notre tude nous permet de considrer la question, ainsi
pose, comme vaine. Si l'on nous pressait pourtant, nous rpon-
drions que les fables devaient tre dj infiniment vieilles en
Grce au temps d'sope, infiniment vieilles dans l'Inde, au
temps
du Mahbhrata et des Jtakas. Et nous retiendrions les
quelques
faits que voici. Laissons de ct les recueils de fables
grecques
de l'poque impriale. Laissons de ct
Avien, laissons Babrius
et les fables que nous transmettent Lucien et Plutarque. Laissons
le recueil de Phdre, sans nous
enqurir de ses sources. Trans-
LES FABLES DANS L'ANTIQUIT 103
portons-nous en pleine Grce, non dans la Grce romaine ni
alexandrine, mais dans la Grce libre. Alexandre n'a pas encore
entrepris cette merveilleuse expdition orientale qui, suivant cer-
taine hypothse,, devait tablir des changes d'apologues entre
l'Inde et la Grce. Nous sommes Athnes en 400 ou en 350
avant J.-C. Jetons les yeux autour de nous : dj les contes
d'animaux foisonnent.
Entrons dans un gymnase : les apologues sopiques font par-
tie, comme aujourd'hui les fables de La Fontaine, de l'instr ction
premire, et les petits Athniens apprennent connatre sope,
en mme temps qu'Homre, qu'Hsiode, ou que les gnomiques,
Thognis, Solon 1. Nous voici devant un tribunal : les juges s'en-
nuient pour leurs trois oboles ; l'orateur, pour rveiller leur
trait 2
attention, leur raconte quelque comique d'sope , car
Aristote leur a appris dans sa Rhtorique^-'art d'employer pro-
pos ces artifices oratoires 3. Aux ftes Dionysiaques, assistons-
nous quelque comdie ? Tantt il suffira d'un vers Aristo-
phane pour rappeler aux spectateurs une fable connue, l'Aigle et
le Renard 4, tantt Strattis nous racontera la fable de la Souris
mtamorphose en .femme 5. Les tragiques mme, Eschyle 6,
Sophocle ', ne ddaignent pas de faire allusion ces humbles
apologues. A table, aprs boire, les Athniens disent aussi des
contes plaisants, dans le genre d'sope ou dans celui de Syba-
ris 8 . coutons-nous les dialogues des philosophes ? Me voici
maintenant, dit Socrate, revtu de la peau du lion... et nous
reconnaissons au passage la fable clbre. Platon nous dit aussi
que Socrate dans sa prison mit en vers lgiaques plusieurs apo-
logues sopiques 6.

1. Plat. Rp. 377 : o [jiavOivi;...'TIitpwtovT<H;itaiiot; [JI-J6O'J;XfjfUv;


v., pour d'autres textes, Weber, op. cit., p. 383.
2. Les Gupes, v. 566 : <AO\k'(ouai IX'JOOO TI -f^-oiovi
'fVv,ol o' Alerto-itou
3. Arist., Rhi., II, XX. Aristote y rapporte deux fables ^ju'il attribue,
l'une Stsichore, l'autre Esope.
.4. Les Oiseaux, 652.. Comparez les Gupes, 1182 ; la Paix, 128-134.
5. Strattis, Meineke, 441. .
6. Eschyle, Myrm., fr. 135.
7. Soph., Anu, 712.
8. Les Gupes, v. 1258. . .
9. Cratyle, 411 a, Phdon, p. 61. Dans le Premier Alcibiade, Platon rap-
porte la fable du Lion et des Animaux.
104 LES FABLIAUX
Mais ce n'est pas assez ; remontons plus haut dans le pass de
la Grce : les Anciens, qui ont pu connatre dans leur intgrit
enve-
les premiers lyriques, nous disent qu'ils se plaisaient
leurs ou leurs satires du manteau de l'apologue a .
lopper penses
De fait, dans les misrables et vnrables fragments qui nous
sont parvenus d'eux, nous reconnaissons-frquemment des apo-
logues : chez Ibycus, chez Stsichore, chez Simonide, chez Archr
loque 2.
Or, plusieurs de ces fables qui nous sont ainsi attestes aux
sicles quasi primitifs de la civilisation grecque, se retrouvent
aussi dans l'Inde. Le jour o Socrate se comparat l'ne revtu
de la peau du bon, le Sha-Cama-Jtaka, o l'on trouve la plus
ancienne forme indienne de ce conte, n'existait peut-tre pas
encore 3. Stsichore nous raconte certain apologue d'un aigle
reconnaissant. Cet apologue reparat dans le Syntipas *. De com-
bien de sicles Stsichore est-il antrieur au Roman des Sept
Sages et ses sources les plus recules ?
Enfin, voici le plus ancien apologue que nous ait transmis
aucune littrature :
L'pervier parla ainsi au rossignol sonore qu'il avait saisi
dans ses serres, et qu'il emportait vers les hautes nues. Je
rossignol, dchir par les griffes recourbes, gmissait ; mais
l'pervier lui dit ces dures paroles : Malheureux, pourquoi
1. Julien, dise. VII, 227 a. X' JJLV ia-i -Xcuos
^j.G<; o-xzp oT;iat
'.ciflaa'.v
ol T?IT0OTt'./-?j
yptiuiEvo;TJV vor,[.IXTUJVY.Tixr/.s\jf\.DoX?Olv TO'Jxot;
npiq (Archiloque) Itm ironjTvj.(Cit par Bergk, Poet. lyr,, II, p. 408,
note.)
2. On trouvera le relev de ces fables archaques, soit chez Wagener
(p. 10, ss.), soit chez Keller (p. 381-3), soit chez M. Jacobs, soit chez M. Denis,
De la fable dans Vantiquit classique, Caen, 1883, qui nous donne la liste la
plus complte que je connaisse et la plus critique, p. 28-30. Je crois qu'il
faudrait supprimer de ces listes plus d'un rapprochement. En voici un
exemple : Bergk, Jacobs, etc., croient reconnatre dans un .fragment de
Thognis la fable de l'homme qui rchauffe un serpent. Voici le passage (Bergk,
v. 602). Qu'on juge si cette induction n'est pas force :
tppt, OEOJLVx' iyfip y.x\ '/GpwTto'.a'.v
aiuatE,
h
tyyyjjvS; -/.oArtm TOI/.XOV tXy_i^otp:v..
C'est ainsi que Bergk cherche, bien vainement, reconnatre le lion ma-
lade ou un autre apologue dans ce vers
On pourrait
ox eyj.it:Eco'TJTUKTI... d'Archiloque (fr. 131) : yoXrv -f?
multiplier ces critiques.
3. V. Jacobs, Msop, p. 57.
4. V. les deux textes rapprochs par
Wagener, op. cit., p. 114-6.
LES FABLES DANS L'ANTIQUIT 105
gmis-tu ? Tu es la proie d'un plus fort que toi. Tu vas o je te
conduis, bien que tu sois un ade. Je te mangerai, s'il me
plat, ou je te renverrai. Malheur a qui veut lutter contre un
plus puissant que soi ! Il est priv de la victoire et accabl de
honte- et de douleur. Ainsi parla l'pervier rapide aux ailes
tendues.
Cette fable est extraite, comme on sait, des Travaux et des
Jours 1. A l'poque d'Hsiode, que savait-on de l'Inde en Grce ?
C'est seulement plusieurs sicles plus tard qu'on trouve la plus
ancienne mention de ces contres, chez Hcate. Le jour o
Hsiode versifia la fable de l'pervier et du Rossignol, o taient
le Mahbhrata, les Jtakas ? o akyamouni ? Il n'tait alors
qu'un informe aspirant bouddha, un vague bdhisat, qui devait
accomplir encore, pendant des sicles, de nombreux avatars.
Tels sont les faits que nous voulions retenir. Pourquoi avons-
nous insist ainsi sur les plus anciennes fables grecques ?
Pour conclure leur priorit sur les fables indiennes corres-
pondantes ? Nous n'en aurions garde. Mais pour en tirer peu
prs la mme conclusion que M. Jacobs, dans son beau libre sur
sope 2, savoir : qu'il existait en Grce un vritable folk-lore.
Le vieil Archiloque, la fin du vme sicle avant J.-C, en tait
dj conscient, lorsqu'il appelait l'une de ses fables un aTvo
3. Les apologues sopiques s'offrent nous avec le vri-
owOpcjrcov
table caractre des traditions populaires, l'anonymat. Il suffit
d'un mot, d'une allusion rapide, au thtre, l'agora, pour que
toute une foule retrouve la fable dans sa mmoire. Ces apologues
sont si nombreux, si familiers tous, que le peuple imagine un
tre fictif pour les lui attribuer, sope, analogue l'Arlotto de
Florence, au Till l'Espigle allemand, au Hodja de Turquie.
Quand Dmtrius de Phalre, vers l'an 300 av. J.-C, composa
),o-/covamiyujai.4-, il dut vraiment agir comme Jacob
ses ata(7E!tov
l. V. 185.
2. The fables of Msop, now agaih ediled and induced by Joseph Jacobs,
2 vol., Londres, 1889.
3. Bergk, Poet. lyr. gr., II, Archil., fr. 86.
oot
av lie. vOptTtiyv
>' >3b'
ib ' Xtimi-i-/.iT; J'JVOJVTV
Eu.tav,.,
Comparez les fragments 87, 88.
4. Diog. LaerC, V, 80.
106 LES FABLIAUX

Grimm, en folk-loriste, se baissant vers la tradition des petites


gens, ramassant des contes dans les dmes del'Attique, au mar-.
ch aux herbes. Aussi loin que nous remontions dans l'histoire
de la Grce, nous y trouvons des fables ; aussi loin que nous
remontions dans l'histoire de l'Inde, nous y trouvons des fables.
Si nous pouvions remonter de mille ans plus haut dans l'histoire
de l'humanit, nous y trouverions aussi des fables, souvent, sans .
doute, les mmes.
Et tout ce que nous voulons retenir de cette discussion;, c'est
cette vrit, que nous avons surabondamment dmontre : quand
on a prouv que Phdre et B^rius sont plus anciens que le Sin-
dibad, que les fables cites par Aristophane sont antrieures au
Kalilah, que les Travauxet les Jours d'Hsiode prexistaient aux
Jtakas ou aux Upanishads, personne ne croit avoir dmontr par
l que la Grce soit la mre des fables et que l'Inde l'ait plagie.
Pourquoi donc attribuer tant d'importance la prexistence
en Orient de certains contes rire, de certains contes merveil-
leux ? Quand on a fix les dates respectives de deux recueils de
contes, ou de deux versions d'un mme conte, on n'a rien fait
encore pour dterminer la patrie de ce conte : le problme n'est
pas encore rsolu ; il n'est pas mme pos !

III

LES CONTES MERVEILLEUXDANS L'ANTIQUITE

Mais, si l'antiquit possde des recueils de fables, elle ne


possde pas, du moins, de recueils de contes merveilleux. Les
orientalistes peuvent reprendre ici leur attitude
favorite, qui .
se rsout en ce raisonnement plus ou moins conscient : c'est
dans l'Inde que se trouve la plus ancienne forme de
beaucoup
de contes merveilleux ; donc ils sont
originaires de l'Inde.

Contes de l'ancienne Egypte


Le malheur veut qu'il existe des contes dans l'Egypte
ancienne. Il veut que l'un des
plus anciens tmoignages crits
de la pense humaine soit un conte
merveilleux. Ce ne sont
pas de vagues ressemblances qui l'unissent aux contes oraux
LES CONTES MERVEILLEUX.DANS L'ANTIQUIT 407
modernes. Dans une trs remarquable tude 1, M. Cosquin. a
montr que chacun de ses lments a survcu et vit prsen-
tement : il le rapproche successivement, grce sa prcise ru-
dition, de traditions que connaissent aujourd'hui les paysans
dans la Hesse, dans la Hongrie, en Russie, en Grce, dans
l'Annam, dans le Deccan, en Transylvanie, en Roumanie, dans la
Boukhovine, en Valachie, en Serbie, au Bengale, en Norvge,
en Bretagne, etc. O donc a-t-on recueilli ce vnrable doyen
je ne dis pas cet anctre de nos contes
populaires ? Dans
un recueil bouddhiste ? Non : il est plus vieux que Ckyamouni,
de quelque dix sicles. Du moins l'a-t-on trouv dans l'Inde,
dans les Upanishads, en quelque recueil vdique? Pas davantage:
il est antrieur de plusieurs sicles l'tablissement des Aryas-
dans l'Inde. Le conte des Deux frres est un rcit gyptien, copi
par le scribe Ennn, contemporain de Mose, pour le fils du
pharaon qui prit dans les.eaux de la mer Rouge 8. Voila qui
embarrasse cruellement les orientalistes. M. Cosquin se demande
pourtant si ce conte n'aurait pas pu venir de l'Inde en Egypte,
cette date recule. Sans doute ; mais pourquoi de l'Inde
plutt que de l'un quelconque des quatre j>oints cardinaux*,
sinon parce que votre prjug le veut ainsi ?
Faut-il rappeler d'autres contes gyptiens ? le Prince pr-
destin, dont certains traits se retrouvent dans les traditions
orales modernes, ou le clbre conte de RhampHnit* ? lien nous
dit dans ses Histoires variesB : Les gyptiens racontent que
Rhodopis tait une belle courtisane. Un jour qu'elle se bai-
gnait et que ses servantes gardaient ses vtements, un aigle
vola vers elle, enleva une de ses pantoufles et l'apporta
Memphis o rgnait le roi Psammtich. Il la laissa tomber
sur le pharaon, qui, admirant l'lgance de la chaussure et
comment l'aigle la lui avait apporte, fit rechercher par toute
l'Egypte la femme qui cette pantoufle avait appartenu.

1. Contes populaires de la Lorraine, appendice B.


2. Voir l'introduction de M. Maspro aux Contes de l'ancienne Egypte^
P- 4- ...
3. Je me borne ici renvoyer la vive tude de M. Gaidoz, Mlusine,
t. III, col. 292.
4. Hrodote, II, 121.
5. Hist. varies, XIII, 33. Comparez Strabon, XVII.
108 LES FABLIAUX
: Quand il l'eut retrouve, il l'pousa. Il s'agit de cette Rho-
sur couraient tant de lgendes, qui fut aime du
dopis laquelle
frre de Sapho et dont les adorateurs taient si nombreux que,
chacun une seule pierre, ils purent lever une pyramide
portant
sa gloire. Qui ne reconnatrait en elle une gracieuse aeule de
Cendrillon ? Un aigle apporte Psammtich la pantoufle de
comme une hirondelle apporte au roi Marc un cheveu
Rhodopis,
d'YseuIt la blonde, et c'est l un trait de vingt contes popu-
laires.
M. Maspro dit fort bien : Mme aprs vingt sicles de
ruines et d'oubli, l'Egypte a conserv presque autant de contes
amusants que. de pomes lyriques ou d'hymnes adresss la
divinit K Ce sont des faits qu'ignorait Benfey et que mcon-
naissent ses disciples.

Contes merveilleux dans l'antiquit grco-latine

Il faut laisser de ct, dit Reinhold Kcehler, les essais for-


cs qu'on a tents pour ramener la mythologie grecque certains
'
de nos contes 2.
C'est l une des plus tranges prtentions de l'cole. Je veux
ici rappeler quelques-uns de ces essais tents pour ramener nos
contes populaires, non pas la mythologie grecque, mais des
contes grecs.
Benfey dit, dans sa prface : Je ne connais qu'un seul et
unique conte dont le fondement doive tre en toute scurit
attribu l'Occident. C'est le conte du roi Midas, qui se
retrouve dans le Siddhi-Kur, remaniement mogol du Vetla-
pantcharinti*. En voil donc
un, au moins. Mais une
hirondelle ne fait pas le printemps.
M. Cosquin n'en connat qu'un, lui aussi ; mais ce n'est
pas
le mme : Psych est le seul conte proprement dit qui nous

1. Maspro, Contesde l'Egypte ancienne, p. VI.


2. WeimarischeBeitrge sur Litemlur und Kunst, 194.
p.
3. Pantchalantra, I, p. xxir. Il est vrai que. Liebrecht ne veut
donner ce conte plus que les autres et le pas aban-
buck d'Ebert, III, p. 86). V. Schmidt, revendique aussi pour l'Inde (Jala--
Griechische Mrchen,. Leipzig,
LES CONTES MERVEILLEUX DANS L'ANTIQUIT 109
soit parvenu du monde grco-romain1... et il a admirablement
prouv, par une cinquantaine de parallles 2, que ce conte mer-
veilleux vit aujourd'hui de la mme vie qu'au temps o Apule
le recouvrait d'un lourd manteau mythologique. Voil donc
deux contes grecs au moins. Deux hirondelles ne font-elles pas
encore le printemps ? Voici donc quelques hirondelles de plus.
Si l'Odysse n'est point, comme le veulent certains savants,
simplement un tissu de contes populaires, on y retrouve pour-
tant quelques-unes des formules les plus rpandues dans la
tradition universelle. Brockhaus, R. Koehler lui-mme, Weber
l'ont, chacun de son ct, montr jusqu' l'vidence. Gerland 3
a runi en un faisceau et enrichi leurs rsultats. M. Rohde 4 a
souscrit la plupart de leurs conclusions, et M. Andrew Langs
a tir de ces matriaux, accumuls par d'autres, de prcieuses
indications sur le travail d'puration littraire qu'ont subi,
chez Homre, les contes primitifs. Pour nous en tenir aux
rapprochements les plus certains, si l'on considre la conception
centrale de l'Odysse, retour d'un voyageur dguis prs de
sa femme, diverses preuves qu'il subit avant d'tre reconnu par
elle, on connat un Ulysse messin, un Ulysse chinois. La
plaisanterie d'Ulysse chez Polyphme (om;) reparat dans un
conte de la Boukhovine. Les ' aventures de Polyphme se
renouvellent dans des contes d'ogres gallois, orientaux, hon-
grois. Les Phaciens peuvent tre compars aux Vidydh-
ris de Somadva, et Somadva est d'environ deux mille ans
moins ancien qu'Homre. Ulysse chez Circ traverse des
aventures analogues celles de l'Indien Vijaya et de ses compa-
gnons. Le rcit d'Ulysse chez les Phaciens, dit Rohde,
cette antique robinsonnade, montre des traces videntes d'un
fantastique trs primitif, somrent prhellnique.
Voici quelques autres faits :
Benfey a consacr l'une des plus longues dmonstrations de

1. L'origine des contes populaires europens et les thories de M. Lang,


Paris, 1891, p. 16. Je ne crois pas trahir la pense de M. Cosquin en coupant
l cette citation.
2. Contes populaires de Lorraine, II, 224 et 242.
3.. Gerland, AllgriechscheMrchen in der Odysse, Magdebourg, 1869.
4. Rohde, Der griechisclie Roman und seine Voiufer, 1876, p. 173.
5. Dans un article de la Salurday Review, traduit dans Mlusine^ I, 489..
HO LES FABLIAUX
des animaux reconnaissants 5 . Pour lui,
son livre au cycle
tous les contes populaires o des btes secourables aident
l'homme en ses entreprises sont d'origine bouddhique. On
sait quel abus ses disciples ont fait de cette opinion 2. II y a
longtemps pourtant que Comparetti a montr que la plus
ancienne forme connue de cette conception, si particulire-
ment indienne, si spcifiquement bouddhique , est la fable de
Mlampos : il rassemble les.oiseaux "pour leur demander de
sauver de la mort Iphiclus, que gurit en effet un vautour \

Pareillement, existe-t-il un conte populaire plus frquem-


ment attest que Jean de VOurs ? Combien de hros antiques
pourrait-on lui comparer, qui furent aussi allaits par des btes
sauvages, depuis Atalante ou Tlphos jusqu' Romulus, ce
Jean de l'Ours de l'antiquit ? Mais c'est le conte mme, avec
ses lments constitutifs, que M. Gaidoz a retrouv dans
les Mtamorphoses d'Antoninus Liberalis (chap. XXI)*. Du
moins, les Mtamorphoses d'Antoninus nous disent les enfances
de notre hros. Quant des destines ultrieures, M. Cosquin,
dans sa belle tude sur ce conte, nous dit : L'lment princi-
pal de Jean de l'Ours, c'est la dfaite d'un monstre, la descente
du hros dans le monde infrieur, et la dlivrance de princesses
qui y sont retenues. N'est-ce pas le rsum de la lgende de
nombreux hros-grecs ? Je nomme seulement Thse, vainqueur
du Minotaure, qui va chercher aux enfers Cor, fille d'Aidoneus
et de Persphon.

Un dragon sept ttes dsole un pays, et le roi


promet sa
fille qui le tuera. Un hros vient bout de
l'entreprise, coupe
les langues du monstre et les emporte. Un
imposteur profite de

1. Panichat., I, 75, p. 192-222.


2. Benfey termine pourtant son tude une remarque qui contredit
ses assertions. II ne m'chappe par
s. pas, dit-il, qu'sope, lien, Aphtonius
(iue ap. J.-C.) ont rapport des rcits semblables et que l'ide de la recon-
naissance des animaux a tous les droits tre tenue
Alors ? pour universelle.
3. Comparetti, Edipo e la mitologia
comparaia, saggio crilico, Pise, 1867,
4. Mlusine, t. III, col. 395.
LES CONTES MERVEILLEUX DANS L'ANTIQUIT 111
son absence pour couper les ttes du dragon abattu. Il les pr-
sente au roi, se fait passer pour le vainqueur, est sur le point
d'pouser la princesse, quand revient le hros. Il montre les sept
langues et confond son rival.
Ce thme reparat dans toutes les collections europennes 1,
voire chez les Indiens des tats-Unis o on l'a trouv et not en
langue dhegiha 2.
Or, d'aprs Pausanias (I, 41, 4), le roi de Mgare avait
promis sa fille en mariage celui qui dlivrerait le pays d'un
lion qui le ravageait. Alcathus, fils de Plops, tua le monstre.
Aprs quoi, suivant le scoliaste d'Apollonius de Rhodes, il lui
coupa la langue et la mit dans sa gibecire. Aussi les gens qui
avaient t envoys pour combattre le lion s't,ant attribu cet
exploit, Alcathus n'eut pas de peine les convaincre d'impos-
ture .
M. Gaidoz, dans une trs remarquable tude des lments
de ce conte, ajoute ces remarques, o transparat son vigou-
reux et clair bon sens : Pour vous, lecteur, n'est-ce pas ?
comme pour moi, c'est la version du conte la plus ancienne de
la famille, plus ancienne par sa date que tous les contes sans-
crits qu'on puisse produire. Il nous semble mme, d'aprs les
similaires runis par M. Cosquin, quHl ri y a pas de conte
sanscrit de ce type. Cela n'empche pas M. Cosquin de penser
que ce conte vient de l'Inde, comme tous les autres. Il est tel-
lement possd de la thorie de MM. Benfey et G. Paris que
les contes sont venus de l'Inde au moyen ge et qu'avant cette
date il n'y avait pas de contes en Europe, qu'il crit ces lignes
sans s'apercevoir que c'est un conte, et la plus ancienne version
de cette famille de contes 3.
De mme, dans le conte du Fils du Pcheur, le hros tue la
bte sept ttes et dlivre la fille du roi, comme Perse tue e
monstre marin et dlivre Andromde, fille du roi d'Ethiopie. Les
deux lgendes concordent en leurs traits essentiels. Mais le mme

1. Cosquin, Contes de Lorraine, II, p. 58.


2. Mlusine, III, col. 296.
3. Mlusine, III, col. 303. - Voir aussi, pour la bibliographie du conte,
une longue note, o Rohde (Der griech. Roman, p. 47) cite le mme texte
d'Apllodorequ'indpendamment de lui M. Gaidoz a not.
H2 LES FABLIAUX

rcit que M. Cosquin appelle un conte lorsqu'il le note chez


les Avares du Caucase ou chez les Japonais, n'en est plus un
s'il est rapport, non par un conteur indien, mais par Apollo-
dore 1. C'est un mythe, et non un conte ! Voil un prcieux
tarte la crme !

On connat le beau lai de Marie de France, Eliduc : dans la


chapelle d'un ermite, Guilliadon dort, comme la Belle au
bois dormant, depuis des jours, un sommeil surnaturel, sem-.
blable la mort. Tandis que sa rivale, Guildeluec, veille
auprs de son corps inanim, une belette traverse soudain la
chapelle, et son cuyer l'abat d'un coup de bton. Mais, quel-
ques instants aprs, la femelle vient, portant une fleur vermeille,
et la pose entre les dents de la bte tue, qui se ranime aussitt.
Guildeluec prend la fleur magique et la pose entre les dents de
la belle endormie. Elle soupire, ouvre les yeux : Dieu ! fait-
elle, comme j'ai dormi !
2 : Le
Comparez Apollodore jeune Glaucos est mort. Poly-
idos, fils de Cranos, s'enferme avec le petit cadavre. Il voit
soudain un serpent s'approcher du mort et le tue d'un coup
de pierre. Mais voici -qu'un autre serpent survient, qui porte
une herbe ; il la dpose sur le corps de la bte tue, et la rap-
pelle ainsi la vie. Polyidos approche la mme herbe du corps
de Glaucos et le ranime aussi. .
La lgende de Glaucos avait dj t potise par Pindare et
par Eschyle, dans son rW/.o DVT-.O. Une ancienne lgende
lydienne nous disait aussi que, grce au mme sortilge, Tylo
avait t ressuscit par sa soeur Mori. M. Rohdes cite une
quinzaine de parallles anciens et modernes de ce conte, et
R. Koehler, avec son extraordinaire rudition, numre encore
un grand nombre de lgendes similaires i.
Il ne serait pas malais de multiplier ces comparaisons.

1. Cosquin, Contes de Lorraine, I, 60, 78. Voir la collection des Griechische


Mrchen de Schmidt, 1877, n 23 et-p. 236.
2. Apollodore, III, 3, 1. Cf. Hygin, fab. 136.
3. Rohde, Der griechischeRoman, p. 125.
4. Dans, une introduction l'dition des Lais de Marie de France de
K. Warnke, p. civ-cvi. Voir aussi une toute petite note de M. Cosquin,
op. cit., I, p. 80. ,'
NOUVELLES ET FABLIAUX DANS L'ANTIQUIT 113
; - Un conte albanais moderne de la collection de von Hahn repro-
duit certains traits de la lgende de Perse combine avec celle
1. Rohde 2 dans un pisode du roman
d'OEdipe reconnat,
d'Achilles Tatius, Leucippe et Clitophon, la lgende de la fort
qui marche de Macbeth. Qu'on lise Rohde 3, ou la belle
enqute de MM. Gaidoz, Psicbari, Karlowicz, sur les
Arbres'entrelacs * : la lgende qui faisait germer de la tombe de
Tristan un cep de-noble vigne, de celle d'Yseult un buisson de
roses, a, dans l'antiquit grecque, de nombreux parallles. Qu'on
feuillette le. rectieil d Contes grecs modernes de M. E. Legrand :
si peu copieuse que soit sa collection, il relve jusqu' sept
contes qui se retrouvent dans l'antiquit classique 5.
Jamais un folk-loriste n'a encore dpouill, d'une manire
.systmatique, les lgendes antiques, le trsor de ces contes
runis par des hommes comme Pausanias, qui parcouraient la
Grce, demandant aux serviteurs des. temples, aux exgtes, aux
mystagogues, les crations de la fantaisie populaire. Il faudrait
compulser lien, Strabon, Parthnius, Hliodore... Le travail
n'est pas commenc. Peut-tre sera-t-il aussi fcond que celui de
Mannhardt, lorsqu'il fondait son beau livre, les Cultes des bois et
des champs, sur l'tude comparative du folk-lore germanique et
-du folk-lore grco-romain. Ici, il suffira d'avoir group cette
petite troupe d'hirondelles .

IV

NOUVELLESET FABLIAUX DANS L'ANTIQUIT

Il tait une fois un jeune prince, le plus charmant du monde ;


mais il tait tomb dans une sombre mlancolie, que nulle des
beauts de sa cour ne savait dissiper. Aux prires de ses conseil-
lers, il rpondait qu'il voulait pour femme une jeune fille qu'il
avait vue en songe, belle comme les toiles. A l'autre bout de
la- terre, vivait une princesse, la plus charmante du monde, mais

1. Comparetti, Edipo e la milologia comparala, p. 82, ss.


2. Op. cit., p. 485.
. 3. Op. cit., p. 158.
4. Mlusine, t. IV et V, passim.
5. Legrand, Paris, Leroux, 1881.
BDIEB.LesFabliaux. 8
114 LES FABLIAUX
tous les prtendants, attirs des royaumes voisins
qui-repoussait
par le renom de sa beaut. Elle voulait pouser, disait-elle,,
un jeune prince qu'elle avait, vu en -songe, beau comme- le
soleil...
d'un conte de;
Quelle est cette histoire ? Sans doute, le dbut
fes de la comtesse d'Aulnoy ?ou bien de Perrault ? ou bien un.
des aimables rcits recueillis dans nos chaumires par M. Blad:
ou par M. Sbillot ? Non, ce prince charmant est Zariadrs, qui
rgne sur les pays du Tanas la mer Caspienne, et la prineesse-
q'il aime comme elle l'aime, pour s'tre vus l'un et -l'autre en
rve, est Odatis, la plus belle des jenes filles d'Asie, la fille d.
roi Omarts. Si vous tes curieux de savoir par quelle suite
d'aventures ce prince Charmant, aprs avoir parcouru huit cents
stades, rejoint, reconnat, pouse la princesse, vous le trouverez,
non pas dans le Pantchatantra, mais dans Athne. Athne
rapporte cette nouvelle d'aprs Chars de Mytilne, qui tait
quelque chose comme introducteur des ambassadeurs (d<sayyz"kBi<;).
la cour d'Alexandre le Grand \ -
Nous ne connaissons que trs imparfaitement la novellis-
tique de l'antiquit. D'abord dans les milliers de lgendes
amoureuses que nous transmettent les logographes, ls potes
tragiques, comiques, lyriques depuis les plus anciensa jus-
qu'aux Alexandrins, dans les' lgendes locales de Milet,
d'phse, de Rhodes, le dpart n'a pas encore t suffisamment
fait entre les lments traditionnels ou populaires et les lments
mythologiques. Puis, la novellistique est peut-tre le genre
littraire de l'antiquit que le temps a le plus mutil. Que savons-
nous, par exemple, des comdies moyennes d'Athnes? Qu'elles-
portent dit M. J. Denis 3 des titres mythologiques, poli-
tiques, religieux, moraux, elles consistaient gnralement
. dans une sorte de fabliau ou de conte .mis en action. Mais,
o sont les comdies de Mnandre, d'Alexis, de Philmon ? A en
juger par des imitations romaines, il ne serait pas malais, de

i. Athne, XIII, 35. Sur les rapports de ce conte avec la lgende massi-
liote du Phocen Euxne et de nombreuses lgendes -orientales et occiden- '
taes, v. Rohde, op. laud., p. 44, ss.
2. On sait que, chez le vieux Stsichore, on trouv des nouvelles-
d'amour [Bergk, fragm. 43, 44). dj
3. La comdiegrecque, Paris, 1886, t. II, p. 387.
NOUVELLES ET FABLIAUX DANS L ANTIQUIT 115
Tetrouver dans leurs intrigues, dans le Miles, Gloriosus par
exemple, de vritables contes traditionnels. : O sont, de
mme,
les lgendes erotiques alexandrines de Philtas, d'Hermsianax
de Colophon 1 ? O sont les contes sybaritiques 2 ? O, les fables
milsiennes ? Elle est perdue, cette collection de contes d'Aris-
tide de Milet que L. Cornlius Sisenna avait traduite s. Il est
perdu, ce recueil de contes milsiens que le Surna dcouvrait
dans les bagages d'un officier romaintu la bataille de Carrhes.
Si nous pouvions le lire, comme le Surna l fit lire au snat de
Sleucie, nous n'y rechercherions pas," comme lui, des tmoi-
gnages de la corruption et de la frivolit romaines, mais les
folk-loristes y reconnatraient les fabliaux de l'antiquit.
Ici encore, il suffira de quelques rapprochements.
Voici l'une des sches narrations que Parthnius adressait
Cornlius Gallus, pour qu'elles lui fournissent des canevas de
pomes. OEnone 4, sduite par Paris' sur l'Ida, lui prdit son
sort : un jour, il la dlaissera ; il sera bless dans un combat,
et, seule, elle pourra le gurir. En effet, aprs des annes,
alors que depuis longtemps OEnone a t abandonne pour
Hlne, Paris est bless par Philoctte. Il se souvient alors de
la jeune fille qui l'a aim sur l'Ida, et de sa prdiction. Il
envoie un messager pour la rechercher et la supplier de venir
son aide. Elle rpond par de violentes paroles : que Paris
demande plutt " Hlne de le gurir ! .Mais, peine le messa-
ger parti, elle regrette sa cruaut et se met en route vers celui
qu'elle aime encore. Hlas ! elle a trop tard. Sa dure rponse
a dj t rapporte Paris, qui, en apprenant qu'elle ne vien-
drait point, est mort. Elle arrive aussitt aprs et se tue sur son
corps.
J'ignore si l'on a dj remarqu la ressemblance de cette
lgende d'amour et de celle de Tristan. Thomas, Eilhart
d'Oberg, un manuscrit du roman en prose, nous racontent
ainsi la mort des deux amants : Tristan, bless d'un coup de
lance envenime, songe, que seule, son amie Yseult de Cor-

1. V. Rohde, op. laud., p. 72, ss.


2. Tristes, II, 417.
3. Tristes, II, 443.
4. Parthnius, narr. IV.
116 LES FABLIAUX
remdes puissants,
nouaille, qui tient de sa mre 1e secret de
sauver.
"et qui, deux fois dj, a guri ses blessures, pourra le
Il envoie donc vers elle, en Cornouaille, un de ses vassaux.
Pour qu'il sache quelques heures plus tt son bonheur ou sa
la voile de la nef soit, au retour, blanche, si Yseult
peine, que
vient ; sinon, noire. Yseult s'embarque, la nef approche, et
la voile apparat au large, toute blanche. Mais la femme de
Tristan a appris ces conventions. A peine a-t-elle vu le vaisseau
qu'elle accourt au lit du bless, et lui annonce l'approche d'un
navire. Quelle est la couleur de la voile ? lui demande-t-il.
Toute noire. A cette parole, Tristan rend l'me. Yseult
dbarque, apprend la nouvelle, embrasse le cadavre cher, et
meurt son tour.
Il manque ici, pour que la lgende d'OEnone et de Paris soit
identique celle de Tristan et d'Yseut, l'pisode de la. voile
blanche om noire. . Mais chacun se souvient de l'avoir dj
rencontr sur le sol antique, dans la lgende de Thse, si voi-
sine de celle de Tristan x :'la voile blanche ou noire que devait
porter la nef d'Yseut tait bien: celle que le vieil Ege cherchait
l'horizon sur les flots grecs.

Le cadre du Roman des sept sages (une femme repousse


par son beau-fils, qui elle a dclar son amour incestueux, s'en
venge en l'accusant auprs de son mari du crime mme qu'il a
refus de commettre), ce cadre est bien ancien, sans doute,
puisqu'il remonte aux temps du bouddhisme indien 2 : mais la
lgende de Phdre et d'Hippolyte est plus ancienne encore.

Un des thmes les plus rpandus de la novellistique popu-


laire est celui-ci: un pre, qui aime d'amour sa propre fille,
impose aux prtendants, pour les carter, des preuves rputes
insurmontables, jusqu'au jour o l'un d'eux en triomphe,
moins que, en d'autres versions, quelque tragique dnouement
ne punisse le pre coupable. C'est, entre vingt contes
populaires
analogues', le sujet du lai des Deux amants de Marie de. France 3,

1. V., sur cette parent, l'article de M. G. Paris sur Tristan et Iseut dans
la Revue de Paris, 1894, n 3.
2. Benfey, Orient und Occident, III, 177.
3. Marie de France n'insiste pas sur le caractre incestueux de cette affec-
NOUVELLES ET FABLIAUX DANS L ANTIQUIT 117
C'est aussi le sujet de plusieurs lgendes grecques, des l-
gendes d'OEnomas et de sa fille Hippodamie ou de Sithon et
de sa fille Palln, telle que nous la rapporte Parthnius 1.
Sithon, pris de sa fille Palln (comme le pre de la Manekine,
le pre de Crescentia, etc.), a fait proclamer que celui-l seul
l'obtiendrait qui triompherait de lui en combat singulier.
Bien des prtendants ont tent cette preuve et ont pri.
Enfin, comme les forces de Sithon ont dcru et qu'il ne
peut plus entrer lui-mme en lice, il impose deux prten-
dants rivaux, Dryas et Clitos, de lutter l'un contre l'autre.
Comme Palln aime Clitos, son pre nourricier achte le
'cocher de Dryas, et obtient qu'il enlve les chevilles qui fixent
les roues de son char de combat. Dryas tombe et "Clitos le tue.
Le pre apprend l'amour et la ruse de sa fille et fait dresser un 1
bcher pour les deux amants. Mais une pluie miraculeuse teint
les flammes qui les environnent, et Sithon renonce enfin son
cruel amour '.

A parcourir seulement le livre de M. Rohde, les nouvelles


sont nombreuses qui ont vcu dans l'antiquit, comme elles ont
vcu en Orient et vivent encore aujourd'hui : telles les lgendes
d'Hro et de Landre", de Tarpa, dont on a des rpliques,
sans nombre, orientales et occidentales * ; telle l'exquise lgende
d'Antiochs, pris de Stratonice 6.
Ou bien qu'on feuillette les Gesta Romanorum, dans l'dition

tion. Mais il est vident, lire son conte, qu'elle connaissait des donnes
plus violentes, qu'elle a adoucies. Parlant de l'amour infini du pre pour sa
fille, elle dit (d. Warnke, v. 29) :
Li reisn'aveitaltreretur;
Prs deli esteitnuitet jur...
Plusura malI aturnerent,
I suenmjsmel'en blasmerent...
1. Parthnius, narr. VI.
2. Pour des comparaisons avec des contes populaires modernes, v. Rohde,
p. 420. On peut aussi rapprocher un pisode du conte gyptien du Prince
prdestin (Maspro, Contes de l'ancienne Egypte, p. 33).
3. Rohde, p. 134. .
4. Rohde, p. 82.
5. Rohde, p. 53. Ajoutez aux rapprochements de Rohde que c'est aussi
le sujet d'une controverse de Snque le Rhteur (opra declamatoria, d.
'Bouillet, p. 563). V., pour d'autres lgendes, Rohde, p. 35 et p. 370.
118 LES FABLIAUX
de lgendes
d'OEsterlcy. 1 : on y verra combien de contes moraux,
d'anas sont des crivains, grecs ou latins .
erotiques, emprunts
et combien de fois les notes de l'diteur runissent, pour le
mme rcit, des noms orientaux et des noms classiques^ Polyen;
et Pierre Alphonse, les Tusculanes et le Roman de Barlaam et
de Joasaph, Ovide et les Quarante Vizirs. Mais

Tempore deficiam, tragicos si persequar igns,


A^ixquemeos capiat rimina rnida liber.

Tenons-nous-en aux igns comici, aux contes rire.


La Fontaine n'a-t-il pas tir d'Apule son conte du Cuvier ?
d'Athne, son vilain conte des Deux amis ?
S'aviserait-on de rechercher des contes rire chez le grave
orateur du Procs pour la couronne et du Procs de Vambassade,
chez Eschine ? Lisez pourtant la Xe de ses lettres : vous y trou-
verez un vritable fabliau, cont avec un esprit charmant et trs
digne de lia Fontaine. Vous y verrez comment une Agns
d'Ilion, fort semblable l'hrone de notre fabliau de la Grue,
voue son innocence au fleuve Scamandre ; comment un certain
Gimon abuse de sa navet, tout comme les valets et les clercs
errants des contes du xme sicle ; comment, couronn de fleurs
des eaux, il se fait passer, auprs de l'innocente Troyenne, pour
le Scamandre, de mme que le tisserand du Pantchatantra se fait,
aux mmes fins, passer pour Vichnou 2, de mme encore que
frre Alberto du Dcamron se dguise en l'archange saint
Michel 3.
Considrons maintenant les fabliaux de la seule collection
Montaiglon-Raynaud qui: ont des' parallles dans l'antiquit
grecque et romaine.

1. Berlin, 1872.
2. Traduction Lancereau, p. 55.
3. Dcam., IV, 2. Je ne sais si ce rapprochement a dj t indiqu : Ben-
fey ne mentionne pas le Tcit grec, non plus que Landau (Quellen des Dekg,-
mei-on,p. 293, ss."). Naturellement, pour Benfey, le conte doit tre consi-
dr, unbedenklich (p. 159), comme issu de. sources bouddhiques. Pourtant
le rcit du Dcamron diffre autant de la version du Pantchatantra de
celle d'Eschine. Eschine est-il bien l'auteur de ces lettres ? ou .que"
comme il faut plutt le croire, l'oeuvre de quelque Alexandrin ? sont-elles,
Peu nous
importe ici. Nous n'en sommes pas 200 ans prs ! (Voir, sur la question :
Castets, Eschine l'orateur, appendice.)
NOUVELLES ET FABLIAUX DA^NSL'ANTIQUIT 11-9
. Mnsiloque, "dguis en vieille, - s'est" introduit parmi les
femmes assembles pour clbrer les mystres de Grs, et pour
tirer vengeance :d'Euripide. Il dfend le pote, son gendre, par
un trange .plaidoyer o il allgue une srie de mfaits fmi-
nins dont "Euripide aurait: pu tirer parti pour ses tragdies, et
-dont, par discrtion bienveillante et pour l'honneur des femmes,
:il-:h'a souffl mot. Plusieurs des exemples de Mnsiloque se
rfraient, sans- doute, des contes rire connus des spec-
tateurs. Voici l'un d'eux : Euripide, dit Mnsiloque, n'a jamais
racont l'histoire de. cette femme qui, en faisant admirer son
mari, un manteau et en l'talant sous ses yeux, a fait vader son
amant cach ; cela, il ne l'a jamais racont, 1.
On reconnat ici le Plion'de Jean de Cond (Montaiglon-
'Raynaud, t. VI,. 156).

, , Deux rivaux, l'un riche et laid, l'autre de bonne race, et


beau, mais pauvre, -recherchent l'a mme jeune fille. Le riche
l'emporte. Le jour du mariage, pour que les pierres de la route
n blessent pas les pieds de l'pouse, on loue un ne qui se
trouve- tre prcisment celui de l'amant rebut. Le cortge
nuptial se dploie pompeusement, quand soudain, par une
faveur d-Vnus, un orage terrible: clate, qui disperse parents
et paranymphes. L'ne effray's'enfuit et se rfugie sous un
"toit; c'est l, prcisment, que son matre/au milieu de ses
amis, est en train de noyer son chagrin au fond des pots. Tandis
-que le fianc officiel fait rechercher sa fiance cri de hraut,
l'autre
dulces perflcit
iEqualitatis inter plausus nuptias.

1, Les Ftes de Crs, 498.


oS'ixelv ' etpTjX
irai

xv JJ.OIV_V
TCU-^EV, icw.
ox.E'ip)-/.s
Remarquez la forme condense du rcit, qui indique que les spectateurs
"reconnaissaient, au vol, une histoire connue. Le conte d'Aristophane
de
"parat bien moins concorder avec lePlion qu'avec le conte trs voisin en
Gesia Romanorum et de Pierre Alphonse (v. Gesammtab., II, p. xxxi) ;
tout casj il est plus voisin du Plion que YHitopadsa (trad. Lancereaii,
i20 LES FABLIAUX

C'est un conte de Phdre 1. Transportez-le, sans.y.rien


modifier d'essentiel, dans un milieu chevaleresque. Transformez
seulement l'humble baudet en un noble palefroi; confiez le sujet
un pote moins dsesprment sec que Phdre : ce sera le
charmant fabliau d'Huon le Roi, le Vair Palefroi. (Montaiglon-
Raynaud, I, 3.)
de Phdre 2 nous offre les donnes essentielles
Un autre rcit
du fabliau des Quatre souhaits saint Martin (Montaiglon-Ray-
naud, V, 133).
La Casina de Plaute, prise Diphile, rappelle l'intrigue du
.fabliau du Prtre et d'Alison (Montaiglon-Raynaud, II, 313).
Le fabliau de la veuve qui se console sur la tombe de. son
mari (Montaiglon-Raynaud. III, 70) est une variante grossire
et altre de la Matrone d'phse, que nous racontent Phdre*
et Ptrone 6.
Les Mtamorphoses d'Apule 6 nous rapportent un rcit trs
comparable au fabliau des Braies au Curdclier (Montaiglon-
Raynaud, III, 88 ; VI, 155).
Pour prouver la chastet des femmes, les Mille et une Nuits
ont un miroir magique que ternit la femme infidle qui s'y mire ;
l'Arioste connat la coupe enchante qui se rpand sur le buveur,
s'il est un mari tromp'. Le manteau mal taill du fabliau
(Montaiglon-Raynaud, III, 55) s'allonge ou se raccourcit
mchamment sur les paules des pouses rputes les plus
chastes de la cour d'Arthur. De mme, dans les
lgendes

1882, p. 54, ss.) qu'il faudrait pourtant, selon von der Hagen (op. cit.',
p. xxxn), considrer als die Grundlage de notre fabliau -(v. notre appen-
dice II). .
1. Appendix, XVI. Il est acquis la science que cet appendice est lgiti-
mement attribu Phdre.
2. Phdre, Appendix, IV. Voir, au chapitre VII, notre tude sur ce
fabliau.
3. On peut conjecturer, d'aprs les donnes de la 363e dclamation de
Qumtillien (Vesliplica pro Domina), que. le rhteur romain connaissait un
rcit analogue.
4. Phdre, Appendix, XV.
5. Salii'icon, m.
6. Apule, IX, ch. XVII.
7. Comparez le gobelet de Joseph, Gense, 44, 5. N'avez-vous la
dans pas
coupe laquelle boit mon matre, et dont il se sert pour deviner ?
Lefbure, Mlusine, IV, 38.
CONTES ANTRIEURS AU DOUZIME SIECLE 121;
grco-latines, l'eau du Styx s'carte des femmes pures, et noie
les autres *.
Ainsi, parmi les fabliaux conservs, cinq ou six au moins,
ma connaissance, sont attests dans l'antiquit classique.
C'est peu, dira-t-on.
Combien donc sont attests dans l'Orient, de l'Inde l'Arabie,,
et de la Perse la Chine ? Onze.

V
CONTES POPULAIRES DANS LE MOYEN AGE ANTRIEUR
AUX CROISADES
Ainsi les fabliaux se retrouvent presque aussi nombreux dans
l'antiquit que dans l'Orient.
Mais voici une autre assertion de l'cole orientaliste : dans te-
nant moyen ge, il n'y a pas trace de ces contes. Au xne sicle
seulement, sont traduits dans des langues occidentales des
recueils orientaux. Aussitt le got des contes se rpand en
Europe, et nous assistons la floraison littraire des fabliaux.
C'est donc sous l'influence des croisades, grce ces deux faits
concomitants ..et- troitement enchans, savoir : que, d'une
part, des contes ont t entendus eii- Orient, et oralement rappor-
ts par des croiss et des plerins ; que, d'autre' part, les livres
orientaux ont t traduits en latin, en espagnol, en franais,
c'est grce ces deux faits que les contes ont pntr d'Orient en
Occident.
Nous aurons dterminer, au chapitre suivant, quelle a t,
sur la tradition orale et sur les fabliaux, l'influence de ces recueils
traduits. Pour le moment, montrons que le moyen ge antrieur
aux croisades n'a pas plus que l'antiquit ignor des contes.
Je nomme peine les contes de Renart : car, seul, sans doute,
Robert 2 a jamais cru que le Roman de Renart dt sa naissance
au Kallah et Dimndh.
1. Sur un pisode d'un roman d'Achille Tatius, o l'hrone se tire son
honneur de l'preuve du Styx par le mme serment avec rserve mentale
qu'Yseult, v. Rohde, op. laud., p. 484. V., sur tout ce cycle, leCieco
remar-
da-
quable travail de M. Giuseppe Rua, Novelle del Mambriano del
Frrara, Turin, 1888, p. 73, ss.
2. Robert, Fables indiles des XIIe, XIIIe, XIVe sicles, I, CXXIII,
V. sur cette importante question le beau livre de M. Lopold Sudre, Les:
Sources du roman de Renart, Paris, Bouillon, 1893.
122 LES: FABLIAUX
ici sri de faits. " Le plus
Je n veux considrer qu'une
-copieux des recueils de fables du moyen ge est la collection' que
M. Hervieux nomme le Roniulus de 'Marie "de Prancc,' et qu'il
de la Bibliothque nationale K'
publie d'aprs deux manuscrits 7
2 se l'histoire-de icett
Voici comment M. G. Paris reprsente
collection, R". - ;
Une collection de fables latines a t traduite en anglo-saxom :
Gette traduction anglo-saxonne a t, postrieurement, attribue
au roi d'Angleterre Alfred, comme beaucoup d'autres ouvrages
dont il n'est point l'auteur. Ce texte anglo-saxon a t traduit
son tour : 1 en franais, ce sont les fables de Marie de France ;
~2en latin, c'est la collection R", (Le prologue nous dit, en-effet :
Deinde rex Angliae Affrus (variante: Afferus) in anglictmlin-
guam eum transferri jussit. ) -,.'
Tous ces faits peuvent s'exprimer par ce scbme :

Ce recueil- contient 137 fables, dont 75 se retrouvent dans


l'ancien Romulus, c'est--dire dans l'antiquit classique.
Que sont les 62 autres contes ? cartons, avec M. G." Paris',
pour diverses, raisons, 20. de ces -rcits s. Restent 42 fables, dont
23 sont des contes d'animaux portant le caractre du moyen

1. Les fabulistes latins. depuis le sicle d'Auguste jusqu' la fin du moyen


-ge, par -L. Hervieux, 1884,-t. II, p. 484, ss.
2. Compte rendu du livre de M. Hervieux, dans le Journal des savants.
"1884-5. .':,."
3. Ce sont : . .
a) Les numros 6, 64, 77, 118 (doublets de fables de Phdre),' 126
(remaniement d'une fable contenue dans Adhmar) ;
h) Les numros 41, 48, 49, 57, 63, 78, 119, 127, 128, 129, qui portent le'
caractre de l'apologue antique, ou se retrouvent dans des collections
qui
de fables sopiques . Ajoutons le n 43 ;
c) Le numro 135 (apologue biblique), les numros 75, 113, 131, sentences
sans rcit . -...-....
CONTES ANTRIEURS AU DOUZIME SICLE 123
1 4 des contes de 2 des moralits 3 les
ge , Renart 2, , autres
des contes proprement dits, dont nous allons spcialement nous
occuper. En voici le dnombrement.':
N 36. De muliere et procosuo. G'est le conte des Gesammta-
benieuer, XXVI, Frauehlist.
- N 37. Iterum de muliere et
proco suo. Le titre du recueil
de Marie de France donne une ide du conte : De la femme qui
dist qu'elle morroit parce que ses maris vit aler son dru o li au
bois.
N. 38. De equo vendito. Deux hommes, en contestation sur
la valeur d'un cheval, conviennent de prendre comme arbitre le
premier passant qu'ils rencontreront. Ce passant est un borgne,
qui value le cheval un demi-marc. Mais, dit le marchand,
c'est qu'il n'a vu qu'un demi-cheval. S'il avait eu ses deux yeux,
il l'aurait estim un marc entier.
"
N 39.- De fure et Saihana, Bon tour jou par Satan : un
voleur qui s'est trop confi lui.
N 44. De agricola qui habuit equum unum. Un vilain,
un seul Dieu en avoir un -
qui possde cheval, importune pour
second. Sur les entrefaites, son unique cheval lui est vol. Il
modifie ainsi sa prire'- Mon Dieu, si tu me rendais mon che-
val vol, je te tiendrais bien quitte du reste !
N 45. De homine qui tarde venit ad ecclesiam. Conte moral
et plaisant.
N 46. : De urbano et monedula sua. Vaguement analogue
au Testament de VAne. .
N 47. De villano_ et nano. C'est une forme du fabliau des":
Quatre souhaits saint Martin. V. plus loin (chap. VII) notre tude
sur ce conte.
N 68. De pictore et uxore sua. Historiette morale.
N 73. D homine et uxore litigiosa. C'est le fabliau du Pr
'' !
tondu.
N 74. De uxore mala et vin suo. Conte trs rpandu

1. Ce sont :
Les numros 40, 52, 53, 55, 59, 61, 62, 65, 67, 69, 72, 116, 117, 119,.120.
121,122, 123,. 124,.126,.132, 134v136.
2. Contes de Renart : les ns 50, 51, 60, 66. . .
3. Moralits : les nfl 54, 130.
124' LES FABLIAUX
dans les littratures populaires. Un mari a une femme contre-,
disante et acaritre. Comme il fait un jour driver un cours d'eau,
lui demandent,
pour le conduire dans une piscine, ses- ouvriers
de leur faire apporter leur.repas sur le chantier. Le mari les
adresse sa femme : mais qu'ils disent bien qu'il a refus ; c'est,
' la femme s'em-
le seul moyen qu'elle consente. Naturellement,
presse d'accorder, et apporte elle-mme des vivres aux ouvriers.
Son mari veut s'asseoir auprs d'elle, pour manger aussi. Mais
elle s'loigne de lui, mesure qu'il se rapproche, si bien qu'elle
tombe dans l'eau. Les ouvriers veulent la repcher .: Cherchez
la source du torrent, dit le mari ; car, par esprit de contradic-
tion, elle l'a certainement remont 1.
N 114. De divile qui sanguinem minuit.
M. G. Paris insiste avec raison sur la haute anciennet de ce
recueil : La traduction anglo-saxonne du Romulus anglo-latin,
sur laquelle a travaill Marie de France et qui tait, au xne
sicle, attribue Alfred le Grand, ne peut tre plus rcente que
le XIe sicle 2. C'est donc ce sicle tout au moins, et sans doute
au commencement, que remonte la collection latine, r.
Voil donc des contes, presque tous populaires, qui sont de:
vnrables contemporains de la Chanson de Roland, peut-tre du:
Saint Alexis !
M. G. Paris ajoute : On est surpris de trouver pareille
poque une oeuvre-aussi originale que l'est la partie nouvelle du,
Romulus anglo-latin. Elle doit certainement tenir dsormais une
place importante dans l'histoire de la production et de la trans-
mission des contes et des fables en Europe.
On peut tre surpris en effet de trouver ces contes en Europe, .
dans l'hypothse qu'ils dmentent.
indianiste, Mais, en dehors:
de cette hypothse, le fait n'a rien que de naturel.
Il existait donc en Europe, antrieurement aux croisades,
antrieurement aux dates o l'on prtend que les contes sont'.

1. Pour la bibliographie de ce conte, voyez Pauli,


et Schimpf und Ernst,
142, Crne, Exempla of Jacques de Vitry, Londres, 1890, n CCXXVII).
M. Crne croit, tort, que l'exemple de son auteur est la
connue du rcit. plus ancienne forme
2. Je ne crois pas devoir accepter l'opinion de M. Jacobs ce Il se
d'au sujet.
trompe moins cinquante ans sur l'poque o Marie de France a vcu
(The fables of Msop, p. 164-8.)
CONTES ANTRIEURS:AU DOUZIME SICLE 125.

parvenus d'Orient en Occident, tout un corpus de fabliaux. Des


contes ei-dessus, qui sont presque tous des contes populaires
traditionnels, deux se retrouvent parmi les fabliaux franais : Jes
Quatre souhaits saint Martin, le Pr tondu.
En les ajoutant aux quelques fabliaux grecs ou latins, on voit
que six ou sept fabliaux de la collection de MM. de Montaiglon
et Raynaud, au moins, taient connus en Occident avant les
croisades.
126 LES FABLIAUX

CHAPITRE IV

L'INFLUENCE DES RECUEILS DE CONTES ORIENTAUX


RDUITE A SA JUSTE VALEUR.

I. Que les fabliaux reprsentent la tradition orale, et que leurs" auteurs


ne paraissent avoir rien emprunt, consciemment du moins, aux
recueils orientaux traduits en des langues europennes.
IL Quels sont les contes que le moyen ge occidental pouvait connatre
par.ces traductions de recueils orientaux, et quels sont ceux qu'il
leur a rellement emprunts ? Possibilit, lgitimit, utilit de cette
recherche.
III. Analyse de tous les recueils de contes du moyen ge traduits ou imits
des conteurs orientaux : 1 de la Discipline de clergie ; 2 du Dolopa-
thos ; 3 et 4 des romans des Sept Sages occidental et oriental; 5 du
Directorium humanae vitae : 6 de Barlaam et Joasaph. Rsultat de
ce dpouillement : nombre drisoire des contes qui paraissent la
fois dans les recueils orientaux et dans la tradition orale franaise.
Comme contre-preuve, grand nombre de contes communs des
collections allemandes et franaises.
IV. Porte assez restreinte de toute cette dmontration. Que, du moins,
nous avons dissip un idolum libri, funeste beaucoup de folk-
loristes.

Nous avons recueilli des formes grecques et latines de nos


fabliaux. Nous en avons recueilli dans le haut moyen ge occi-
dental : d'o il nous a paru rsulter que nos conteurs savaient,
au besoin, se passer des prdicateurs bouddhistes.
Mais, disent les orientalistes, pour avoir collig et l
quelques rcits antiques, vous n'branlez point encore notre tho-
rie. Que sont ces rares contes en regard des fictions orientales,
en nombre infini ? Un recueil indien s'intitule Vocan des
rivires des histoires . C'est cet ocan de rivires qui, soudain,
aux xiie et xme sicles, se prcipite sur l'Europe, l'inonde, la sub-
merge. Le fait dominant, l'vnement littraire, si dcisif que
tous les autres n'apparaissaient plus auprs de lui que comme
de minuscules dtails, est celui-ci. Au xic sicle, les peuples
occidentaux les Franais par exemple, ignorent les collec-
tions de contes indiens : or, cette poque, il n'ont
point non
LES FABLIAUX ET LA TRADITION ORALE ,127
plus de fabliaux ; du moins, nous ne savons s'ils en possdaient,
car leurs contes ne parviennent pas la vie littraire. Aux xne
et XIIIe sicles, au contraire, voici que des Juifs, ou des chrtiens
qui ont habit la Terre Sainte, traduisent en latin, en espagnol,
en franais, les plus importantes collections orientales. Ces col-
lections sont dsormais accessibles tous, et des centaines de
contes indiens sont connus en Europe. Or, l'poque de ces tra-
ductions est prcisment celle o les fabliaux fleurissent en
France, en Allemagne. Comment nier, ds lors, que les contes
occidentaux aient pris leur source dans l'Inde ? . .
C'est prcisment le degr d'influence de ces traductions que je
voudrais dterminer.
Comment cela est-il possible ?

Notons d'abord que, si l'influence des livres s'est exerce, sur-


nos conteurs, elle a du moins- t inconsciente, et le fait est bien
trange. La source immdiate des jongleurs est toujours, ou
presque toujours, orale.
Interrogeons, en effet, les prologues des fabliaux.
Quatre fois seulement le trouvre prtend connatre une forme
crite de son rcit :

Nos trovomes en escriture


Une merveilleuse aventure
Qui jadis avint1...
...Il avint, ce dit Fescriture,
N'a pas lonc tans en Normandie \.

1. MR, III, 63, Dit vilain qui conquisl Paradis.


2. MR, VI, 151, Du chevalier qui recovra l'amor de sa dame. A. la fin de
ce conte, le jongleur nous dit que Pierre d'Anfol fist et trova premirement,
ce fablel . Ce nom de Pierre d'Anfol est ans doute une traduction de -Pe-
ints Alphonsi . Ce serait la seule allusion d'un conteur la Disciplina chri-
caUs. Il va sans dire.que ce fabliau ne se retrouve pas dans l'oeuvre du Juif
espagnol, et la source qu'allgue notre conteur est vraisemblablement sup-
pose.
;-128 LES FABLIAUX
...D'une vielle vos vueil conter
Une fable por dliter ;
Deus vaches ot, ce truis o livre 1...
...Ce nous raconte li escris 2...

Que pouvaient tre ce livre, ces critures ? Nous l'ignorons, et


peut-tre ces rfrences taient-elles imaginaires, comme en tant
"d'autres cas o les trouvres font parade de sources trs savantes.
Quoi qu'il en soit, il est piquant qu'aucun de ces quatre contes
qui seraient emprunts des escris n'a jamais t retrouv sous
aucune forme orientale.
Par contre, dans tous les autres cas, les conteurs nous disent
qu'ils recueillaient les fabliaux sous forme parle.
J'o'i conter l'autre semaine 3 ... On me conta por
voir 4 ... Il advint Orlans, comme en tmoigne cil qui
irfen donna la matire s...
...Une truffe de vrit
Vos vorrai ci ramentevoir,
Si c'om le me conta de voir s.
On en rptait ainsi beaucoup, par les bourgs et les cits, plus
qu'on n'en pouvait crire. Les trouvres regrettent qu'on ne
puisse pas noter tous ces rcits qui courent les rues ; les bons
mnestrels , disent-ils, les devraient enromancier :
Aussi corne gens vont et vienent,
Ot on maintes choses conter
Qui bones sont a raconter ;
Cil qui s'en sevent entremettre
I doivent grant entente mtre 7...
Mais quoi ! on ne peut toutes les recueillir ! Elles sont trop !
Une aventure molt petite
Qui n'a mie est sovent dite
Ai o dire, tt por voir...

1. MR, V, 127, de la Vieille qui oint la palme au chevalier.


2. MR, I, 55 vers 103. La Housse partie'. Le,
: affirmation. prologue contredit cette
3. MR/III, 63, le Pcheur de Pont-sur-Seine.
4.' MR, III, 85, le Sentier battu.
5. MR, III, 86, les Braies. Cf. le Valet aus douze
6. MR, IV, 91,- te Clerc derrire l'escrin. Cf. femmes,MR.,lll,1$.
MR, VI, 142, Des quatre
preslres,
7. MR, I, 5, La Housse partie.
LES FABLIAUX ET LA TRADITION ORALE 129
Ns puet en mie toutes dire,
Ne trelier en romanz, n'escrire ;
De plusors en ot en conter,
Qui trs bien font a remembrer l...
Les jongleurs nous disent souvent en quel lieu ils ont recueilli
leur fabliau, au hasard de leurs prgrinations : celui-ci : l'a
o conter Douai 2 ... cet autre en Beessin, mot prs de
Vire 3 ... ou bien
A Vrcelai, devant les changes :
Cil ne set mie de losenges,
Qui me l'a conte et dite *;.'.
Cet autre, Gautier,
Tant a aie qu'il a ataint
D'un autre prestre la matire 6...
Nos conteurs n'allguent donc jamais ou presque jamais
une source littraire. On sait pourtant le respect du moyen ge
pour la chose crite. Volontiers les jongleurs invoquent, inventent
au besoin des livres mystrieux o ils ont, assurent-ils, puis leur
matire. S'ils avaient su que leurs contes se trouvaient dans des
livres orientaux, on peut l'assurer, ils se seraient vants de les,y
avoir dcouverts. Comparez les lais : Marie de France, Chrtien
de Troyes ont toujours conscience d'imiter les Bretons ; mme
lorsque leurs rcits n'ont rien de gallois, ni d'armoricain, ils
les donnent pour tels. Ils se plaisent affubler leurs hros de
noms celtiques, ou d'allure celtique ; placer l'action dans
l'Armorique, Dol, Saint-Malo ; ou en Cornouaille, Tinta-
gel ; Caer-Lleon, Caer-Went en Monmouth. Dans les

1. MR, IV, 95, le lai de l'Espervier.


2. MR, V, 131, le Souhait desv.
3. MR., I, 16, Le Chevalier confesseur.
4. MR, V, 126, la Grue.
5. MR, V, 128, Connebert. Jacques de Baisieux nous dit, la fin d'une
historiette (III, 69) :
JakesdeBaisiusansdoutance
L'a de tiensenromanerime
Porla truie qu'ila ame.
S'il faut admettre la conjecture de Scheler (lieus), il aurait rim son
fabliau d'aprs un conte tiois. Il l'aura sans doute entendu conter dans cette
langue.
DDIER. LesFabliaux. 9
130 LES FABLIAUX
au contraire, on ne peut jamais saisir une influence
fabliaux,
matrielle, directe, de ce genre. Pourquoi, jamais, un jongleur
ne parle-t-il de l'Orient ? Pourquoi ne fait-il jamais allusion
un livre oriental qu'il aurait lu, ou dont il aurait entendu parler ?
Pourquoi ces potes ont-ils jalousement dpouill leurs contes
de toute apparence exotique ? Pourquoi ne trouvons-nous jamais
dans les fabliaux ni un nom de personnage, ni un nom de lieu,
ni un dtail de costume qui se rfre l'Orient ? ni jamais un
nom d'auteur juif ou arabe ? Pourquoi nul de nos trouvres ne
dit-il avoir rapport son rcit d'un plerinage en Terre Sainte,
ou l'avoir reu d'un plerin ou d'un marchand revenu d'outre-
mer ou d'un crois ?
Retenons donc ce fait : on a beau traduire, au cours des xne
et xine sicles, des recueils orientaux,'il ne semble pas qu'un
seul des soixante ou cent potes allemands et franais dont nous
connaissons les contes ait utilis ou mme connu ces traduc-
tions. Tous, ils reprsentent uniquement la tradition orale. Il
est donc d'ores et dj probable que ces traductions, qui ne leur
sont point parvenues, sont demeures des oeuvres de cabinet.
Pourtant le fait serait si trange qu'il exige une plus ample
dmonstration. Cet argument ngatif, tir du silence des con-
teurs, ne suffit point, Il serait possible que l'influence des livres,
indirecte et inconsciente, ait t, pourtant, relle et forte. Nos
conteurs puisaient dans la tradition orale, il est vrai ; mais cette
tradition orale pouvait elle-mme prendre son origine dans les
recueils asiatiques, mis, quelques annes auparavant, la dis-,
position des Europens.

Nous possdons d'une part la tradition orale des contes du


moyen ge, reprsente en partie par les fabliaux; d'autre
part, la tradition crite,reprsente par des traductions occiden-
tales de recueils orientaux. Opposons l'une l'autre ces deux
catgories de contes.
A cette fin, plaons-nous au commencement du xive sicle
aux environs de l'an 1320
la date o le genre des fabliaux
a dj produit tout ce qtfil devait
produire. Quels taient les
LES TRADUCTIONSDE BECUEILS ORIENTAUX 131
recueils orientaux que nos conteurs, directement ou indirecte-
ment, avaient pu utiliser ?
II s'agit de dresser ici d'une part la liste de tous les contes
-orientaux que l tradition crite avait mis la disposition des
conteurs d'Occident ; d'autre part, une liste, aussi tendue que
possible, des contes occidentaux conservs et de voir combien
de contes des livres orientaux sont aussi conservs sous . des
formes occidentales.
Cette liste est-elle trs longue ? Il en rsultera cette vraisem-
.blance que les livres ont d exercer une profonde influence sur la
transmission orale. Cette liste est-elle au contraire trs courte ?
Il en rsultera la preuve que cette influence fut insignifiante
-ou mdiocre. Cette recherche est-elle lgitime et probante ?

Est-elle lgitime ? Qu'appeons-nous contes occidentaux,


formes occidentales ? Nul ne nous contestera que ce doivent tre
uniquement les fabliaux et les exemples des prdicateurs, c'est-
-dire les contes qui vivent d'une manire indpendante, en
dehors des recueils, l'tat sporadique.
Voici, par exemple, un conte, Senescalcus, qui se trouve en
vers franais dans une version du roman des Sept Sages, en
prose espagnole dans le Libro de los Engaflos, traduction du
mme roman. Il est, dites-vous, franais, espagnol. D'autre part,
comme il se trouve dans le Sindbad syriaque, dans le Syntipas
:grec, dans le Sandabar hbraque, etc., et que l'archtype de
ces recueils est d'origine indienne, Senescalcus est aussi indien.
Nullement : si ce conte comme c'est, en effet, le cas pour
Senescalcus n'est jamais sorti de ces traductions, s'il ne s'est
jamais vad hors du Romandes Sept Sages, si vous ne pouvez
dmontrer qu'il ait jamais pass la tradition orale, il n'a jamais
t franais ni espagnol ; il est et demeure un paragraphe d'un
livre tranger ; il reste un conte indien.
Car enfin, lorsque l'on prtend que nos contes populaires sont
d'origine indienne, on n'entend pas dire seulement que le Panl-
chatantra, que le Roman des Sept Sages ont t traduits en fran-
etc., ce que personne ne contestera. On
ais, en espagnol,
entend n'est-il pas vrai ? - que ces contes vivent et ont
vcu en Europe d'une vie indpendante.
132 LES FABLIAUX
Pour savoir si tels de ces contes ont vraiment vcu au moyen
le seul critrium possible est leur existence l'tat isol,
ge,
A vrai dire, tel fabliau ou tel exemple peut, mal-
sporadique.
cette n'tre lui-mme qu'un remaniement savant
gr apparence,
d'une traduction orientale, et n'avoir jamais vcu sur les lvres
du peuple. Mais, pour la dmonstration que nous nous propo-
sons ici, nous sommes en droit car il ne peut tre que dfavo-
rable notre thse de l'admettre de considrer tous les
fabliaux 1, indistinctement, comme les tmoins de la tradition
orale : et les considrer comme tels, c'est rester, tout au.moins,
dans la vrit gnrale.

Cette enqute, assurment lgitime, sera-t-elle probante ?


Nous allons dresser le bilan de tous les contes que pouvaient
connatre, par les' livres, les conteurs du moyen ge. Nous
savons que ce ne sont pas les seuls qu'ils . aient pu, cette
poque, recevoir de l'Orient. Nous savons que la thorie orien-
taliste ne considre la tradition crite que comme l'un des vhi-
cules possibles des contes ; en quoi elle a raison : la transmission
orale a d, en effet, tre infiniment plus puissante. Si nous
dpouillons les recueils orientaux traduits au moyen ge, nous
voyons quels contes les. Europens ont srement connus cette
poque par les livres, mais non pas tous ceux qu'ils ont pu con-
natre. Cependant, il est bon, pour l'instant, de considrer uni-
quement ces traductions : d'abord pour dterminer le rapport de
ces traductions la tradition parle et c'est notre principal
objet ; puis, pour marquer ce fait connu, mais non assez
observ, que beaucoup de ces contes renferms dans les recueils
orientaux n'ont pu venir d'Orient aux hommes du moyen ge
que par la seule tradition orale. Par exemple, le lai d'Aristote se
trouve dans le Pantchatantra. Mais le Pantchatantra n'a t
connu en Europe qu'en 1848 par l'dition de Kosegarten ; au
moyen ge, il n'a pu tre connu que par le Directorium humanae
vitae. Il se trouve que le Directorium ne renferme pas ce conte.
Donc il n'a pu venir de l'Inde en France s'il en vient
que
par la seule tradition orale.

1. Pour les exemples,nous serons oblig de faire quelques rserves (v. p.


v L
139-140).
LES TRADUCTIONSDE RECUEILS ORIENTAUX 133
. Nous dresserons une statistique, qui sera, comme toute sta-
tistique, incomplte. Car, si nous possdons toute la tradition
crite du moyen ge, c'est--dire tous les recueils orientaux qui
furent alors traduits, il s'en faut que nous connaissions toute la
tradition orale. '
Combien de contes, populaires au moyen ge, n'ont pourtant
pas t rimes sous forme de fabliaux, ni n'ont t recueillis
par les sermonnaires ? Combien de contes, qui avaient pris cette
forme potique ou cette destination pieuse, ne-nous sont point
parvenus ? Mme parmi ceux qui nous sont parvenus, combien
en ngligerai-je, par insuffisance d'information ?
Je prends, du moins, comme tmoins de la tradition orale :
1 Les deux plus vastes recueils de contes du moyen ge,
savoir :
Le recueil de MM. de Montaiglon et Raynaud pour la France,
Le recueil des Gesammtabenteuer pour l'Allemagne ;
2 Deux copieuses compilations d'exemples, celle de Jacques de
Vitry 1 et celle d'Etienne de Bourbon 2, en tout, environ quatre
cents contes.
Opposons-les la tradition crite orientale.

III

ANALYSEDES RECUEILS ORIENTAUXTRADUITSAU MOYENAGE EN


DES LANGUES OCCIDENTALES

1 Disciplina clericalis.
2 Discipline de clergie.
3 Chastiement cVun pre a son fils.
Pierre Alphonse, le juif compilateur de ce recueil, tait n en
1062, et fut baptis en 1106. Son livre n'a t compos qu'aprs
sa conversion, et ses sources sont le plus souvent arabes :
Libellum compegi, nous dit-il, partim ex proverbiis philoso-
phorum et suis castigationibus arabicis, partim ex animalium et
volucrum similitudinibus .

1. Exempta of Jacques de Vitry, d. by Th. Fred. Crne, Londres, 1890.


2, Anecdotes historiques, lgendes et apologues tirs du recueil indit
d'Etienne de Bourbon..., p. par A. Lecoy de La Marche (Socitde l'Histoire
de France), 1877.
134 LES FABLIAUX
1 Contes de la Disciplina clericalis : Ceux de ces contes qui
se trouvent au moyen
ge sous forme indpen-
dante : -

1. Du preudome qui avi't demi ami' Jacques de Vitry.n 6 CX2L


2. De deus bons amis loiaus
3. Des versefieres
4. De l'homme et du serpent.. - ....
5. D'un verseflerre [d'un vilain teigneus et]
itsstt
6. De deus clers
7. La maie femme
8. D'une autre maie dame Gesammtabenteuer,
XXXIX. Dit du PotK
9. D'une autre maie femme l
10. Du fableor
i. De la maie vieille (la chienne qui pleure). Jacques de Vitry, CC-L-
12. De celui qui enferma sa femme en une tor.
13. D'un home qui comana son aveir.,..
14. Li jugemens de l'oile qui u prise en
garde
35. D'un home qui prteit grant-avoir....
16. Por quoi en deit amer le grant chemin
17. De deus borgeis et d'un vilein
18. Du tailleor le roi et de son sergant2...
19. Des deus jugleors. .
20. Du vilein et de l'oiselet Lai de l'Oiselet.
21. Du vilein qui dona ses bues au lou
22. Du larron qui embraa le rai d la lune.
23. D'un marcheant qui ala veoir son frre.
Texte de Mon : de Marien qui dist ce
qu'on li demanda. -.,. >...
24. De Maimon le pereceus
25. Texte de Mon : Socrate et Alexandre.
26. D'un larron qui demeura trop au trsor.
27. Du vilain qui sonjoij;
28. D'un prodome qui donna tt son avoir
.-.:, ses deus filles

Soit, au total, 4 contes de la Discipline de Clergie, qui vivent


sous des formes indpendantes, savoir : 1 fabliau de l collec-
tion: Montaiglon-Raynaud et des esammtaienteuer : le dit du
Plion, y exemples de Jacques de Vitry et le lai de VOiselet.

1. De lointaines ressemblances avec le lai de l'pervier ; mais ce n'est pa*


le Blme conte. Voyez Rmani, VII, p. 20.
2. N 18 dans'l. Disciplina et dans le Ckasllehientpubli par Mon ; n 26
dans l'dition ds Bibliophiles. . ..
LE ROMAN DES SEPT SAGES 135
2 Contes du Dolopaihos : Contes du Dolopathos
' - qui se trouvent au moyen
ge sous forme indpen-
dante :

1. Canis .....
2. Gaza .-
3. Filius ..,
4. Le marchand de Venise
5. Le fils du roi qui tue la poule d'une pau-
vresse
6. Les trois voleurs qui racontent :
a. Polyphme ,.
h Les sorcires
d Le voleur tran par les sorcires.
7. Les sept cygnes Le Chevalier au cygne.
8. Inclusa
9. Ptrteus

Donc, aucun fabbau, ni aucun exemple qui se retrouve sous


forme indpendante.

3 Le groupe occidental du Roman des Sept Sages.


Quels que soient les rapports rciproques des -diverses ver-
sions de ce recueil, et quelle qu'en soit l'origine premire, nous
pouvons l'opposer, comme tant un livre, la tradition orale,
reprsente par les fabliaux et les exemples. Plus d'un des contes
numrs dans le tableau ci-joint ne doit probablement rien
l'Orient. : tel Roma. En tout cas, pour ce qui nous intresse ici :
un de ces contes se trouve sous forme de fabliau,""c'est Amatores,
-
qui est le fabliau des Trois bossus mnestrels \ Un autre se
trouve sous forme d'exemple, c'est Vidua, cf. Jacques de Vitry,
n CCXXXII, dont on peut aussi rapprocher un fabliau (MR, III,
70). C'est la Matrone d'phse antique.
4 I^e-groupe oriental du Roman des Sept Sages.
Nous numrons maintenant, dans le tableau synoptique ci-
joint, tous les contes des diverses rdactions orientales du Roman
des Sept Sages.-
Tout ce groupe oriental ne pouvait tre connu de nos conteurs

1. Ce conte se retrouve, comme on le verra plus loin, dans le teste hbreu


di.roman des Sept Sages, le Mischls Sandabar.
3Les duRoman
contes des
Sept occidental.
Groupe
Sages.

Le
Ronian
des Sages denmee
Version (la coeli de
'Liber rtiamBS
D.Anc0Ila
BistoriaseptemBapien-Soala ,
eroUide La
Sept i"=
dans de
l'ditiontraduction
tium, p.7sap.)und
Orient B.
de-la
N. bd
8'
y' Maie
Marast
(Keller
11' iS3,1.
" M. GParis, p.GParis
1876). . (1876).III,
397.
Ocddent,

Ierjour.
Reg.Arbor. Arbor.
/?. il.
A rbor.
1.S Canis.
ap. R Arbor.
. Arbor.
R. Arbor,
1.Sap. Canis.
1.Sap.
Canis. Canis.RAper.
I.Sap. . I.Sap. I.Sap.
Canis. Canis.
Canis.
2 R.Aper.2S
R.Senescalcus.
R.Senescalcus.
jour. . ap. R.Aper. R.Aper.Aper.
Medicus.
2.Sap.
2.S.Medicus. 2.Sap.
Medicus. Puteus.R.Gaza.2.Sap.Medicus. Medicus.
2.Sap. Medicus
3 R.
jour. Aper. R.Aper. R.Gaza. 3 .
S ap. G
Tentmina.
R. aza. Gaza.
R. G aza.
3.SP. uteus. Puteus.
.3.Sap. Avis. R.Senescalcus.
3.'Sap. 3.Sap. 3.Sap.
Puteus. Puteus.
Avis.
li"
jour.R.lloma. R.S R.
apientes. .S
Sapientes. Puteus.
ap. R. S enescalcus.
Senescalcus.
R. Noverca.
4.ST. entminaTentmina
h.Sap. R.Virgilius.
Tentmina
U.Sap. Tentmina.
.S"p. Tentmina.
4.Sap. Vidua.
5" R.Gaza. R.Roma.R.Virgilius.
jour. Avis R.Virgilius.
5.Sap. Nutris..
R.Virgilius.
5.SA Avis.5.Sap.
. vis.5.Sap. Medicus.
R.Sapientes. Avis.5.Sap.
5.Sap. Avis.Alhenor.
6e R.
jour. , R.
Sapientes.Gaza. R.Senescalcus-
6.S Vidua.
ap. R.S :~R.
apientes. Spurius.
Sapientes.
etRoma.
6.SV 6.Sap.
. idua. Vidua. G.Sap. R.Filia.b'.Sap.
Amatores. 6.Sap.
Vidua. Cardamu
Noverca.
R.Virgilius.
R.Virgilius.
7jour. R.Inclusa. Noverca.
7.Sap. R.Roma.R.Filia.Hakesim
7.SI. nclusa
7.Sap. 7.Sap.
Inclusa. Vidua. Inclusa.
7..Sap. Inclusa.
-(-leVaticinium
Valicinium
Yaticinium.
L'Enjanl. Ami-
-f- Vaticinium.
Vaticinium. Valiciniu
combat eteus.
singulier Il
laloise. |
Pages
I36-37.
4Lescontes
daRoman
desSept Groupe
Sages. oriental'.

version
Sindban, Xe sicle,
syriaque, p.p.
Bathgen,
1879. ..... . e. ^
***,,. ^^p^. *,
1nts^sK^.^ducS^ M:^T;r^?^D' ^ **.(*
. V- deSunglmnn,
.deSengelmann,
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A*to
J.r~l ^z^^p^6*
<i84ij. 1820. ^v,^^,^^,
Schall, 8Hmt.
Libro
Cendbete,de16s 1111e
Engnn'os;.',...
sicle,
pp.G iStig.
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a)Les
Traces" ' 1.a)Ls
dulion. Traces
dulion. 1.a)Les
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dulion. t.a)Avis. 1.a)LesTraces
dulion. irVizir. L'cper'vier.
.
b)Avis. ,. '6)Avis. b)Avis. 6)L'Epervier. L'enfant
4) complice ; les
d eux
autres
versions
ontAvis.
j)Lefoulon
etsoufils. /)Lefoulonetsenfils. /)Lefoulon etl'enfant
complice./)Lefoulonetsonfils. f)Lefoulonson
et; fils.
s"jour,
a)Lespainsdecataplasme. dupigeon. 2.a]Les
a-a)Legrenier decataplasme.
pains e dupigeon. .a:a)Les
2.a)Lgrenier decataplasme.
pains 3eTchienne
_,a quipleurei
61 L'Epervier. '.-'.' b)Lacliienne
quipleure b.) L'Epervier. b)Lpoussire
a aucrible. 6.) L'Epervier.
/)Lasorcire en-/)LaSorcire. *
f)LaSorcire. etla'source 'j)LaSorcire. /) LaSorcire.
;, chante.
3ejour.\a)
Lechasseur
;lruche.3..-<z. Ganis... 3.a]Lcehasseur
laruche. 3.a)Canis. 3.a)Lechasseur
laruche. 3L'lphant
depain.
b)Lapoussire ..a).;A'ubere.
'au/.,.crible
passe 6)Lapoussire--au
crible. b)Lachienne..qul.ph},ure. Lapoussire
). aucrible.
dans
[manque Gendubele]. . ...
/,)Lasource
quimtamorphose. chevauch. /)Lasource
./)Lelion quimtamorphose,fjAper. /)Lasource
quimtamorphose.
jSenescalcus.
4ejour, ;'/ 4.aiL'e's decalaplasme.
pains 4.a;Senescalcus. 4-a)Senescalcus. 4.)Senescalcus seulementdans
les
^ Lelivre
des
ruses
fminines.
'.-' . textes etdeScott.
de-Bonlaq
6)Lachienne
quipleure. b)Lapoussire aucrible. i)Lacliienne quipleure. b)Ganis (deuxparties). 6)Lachienne quipleure.
f)Aper.. /)Aper. . fj Lejoaillier. /)Lelionchevauch. /).....
5ejour,
a)Canis. .' 5.a).Senescalcus. 5.a)L'homme quineritplus.5.a)Lelivr desruses 5.a)L'homme
.fminines. quineritplus. 5eLpoussire
a aucrible.
b)Aubere. . 6)L'Epervier. b) ...i..... b) .........1..i .... b)......... ;.,......
/) Lelion
chevauch, f)Absaloh. J)L'amant
aucoffre. /)Lasource quimtamorphose. /)L'amantaucoffre.
6eJour,
a)Legrenier
dupgecii. 6.a), Absalon. 6.a)Les
Rfponse amants. 6.a)Les
quatre souhaits
desaint
Martin. 6.a)Lanuit
al-Kader.. 6eLbeau-pre.
e
depain.
b)L'lphant b,Les souhaits
deSaintMartin, 6)Les souhaits
desaint
Martin. b)..i i &)
Les
Lapievoleuse. deuxpi-
L'amazone.
geons.
1./)Lapievoleuse.
2.Lafemme quicombat ses
pr-
tendants.
7e :a)Lessouhaits
"jour. d-saint7.'^^'etifarit en/femnie.
dguis 7.a)Aubere. ,7.a) ..... 7.Aubere.
Martin;
.'0)Lelivrdesyrusesfminines; bofsiis. , 'b)Larineau.
i).Les'trois 'b\
lesPoissons.)
(Syritipas.intercal, ...
S8 Leprince
: Les &
htes.rniji- 8.Leboisdesantal. 8.L es
htes 8.L es
htes '
jour. '' empoisonns. empoisonns.
. :sq'nns. "'
detrois
L'enfant ans; . detrois
L'enfant ans. detrois
L'enfant ans. Lebois
desantal.
L'enfant
dequatreans. decinq
L'enfant ans. L'enfant
decinqans. L'enfant
decinq
ans.
L'assiett.de
puces. , L-'assicleJle.,puces. 'ssitie
deiices.
Lems. lleSindban-,
incompltes'arrte
ici. .-.".
aenplus
Syntips :
LeRenard, :
(Cendubele LeRenard. LeSindiad (introLeRenard.
jymf/i.ajple
manque.) ' duction): lesinge,
lechameau,
L'enfant
voleur.
CQendubele
: . leroids
l'lphant, la
singes, I
manque.) rnr ls
tourdie,quatrefrres , j
: L'abb. ' Ahmed li.'f
Cetidu^elejeul (Scott, ,. .
vizir). I
LE DIRECTORIUM HTJMANiEV1TM 137
que par la traduction espagnole 1. On peut se demander si cette
traduction a jamais t lue par une autre personne que le prince
castillan qui elle tait ddie, et si ce groupe oriental n'est pas
rest aussi inconnu aux potes franais et allemands que s'il leur
avait fallu lire directement le texte syriaque ou le texte hbreu.
Mais, admettant
que cette traduction espagnole ait t fort
rpandue, voici ceux des contes qu'elle renferme et qui vivent
aussi d'une vie indpendante : ce sont 3 fabliaux (l'pervier,
Aubere, les Quatre souhaits saint Martin) et 1 exemple (la
Chienne qui pleure, Jacques de Vitry, CCL).
5 Le Directorium humanae vitae.
Passons une autre collection de contes orientaux, accessibles .
aux conteurs du moyen ge, au Kalilah et Dimnah. Ils ne pou-
vaient la connatre que par la traduction espagnole du xnie sicle,
publie en 1860 par M. de Gayangos, ou bien par le Directorium
humanae vitae, crit par Jean de Capoue entre 1263 et 12782.
Analysons le Directorium, en cartant les fables, et voyons
combien de contes de ce recueil sont attests au moyen ge
sous 'forme indpendante.
Contes du Directorium : Ceux de ces contes qui
se retrouvent sous forme
indpendante au moyen
ge :
CHAPITREI. De legatione Beroziae in Indiam.
1. Les voleurs et le rayon de lune
2. Le souterrain par o s'enfuit l'amant..
3. Les perles et le joueur de flte
4. Apologue de rhommequi,iuyantunlron, Jacques de vitry, nu id4.
s'accroche auxbranches d'un arbre au- Nouveau recueil de Ju-
dessus d'un puits. Le lion le. guette, binal, II, p. 113, Dit de
deux rats rongent les branches, un VUnicome et du serpent.
serpent attend sa chute au fond du
puits. L'homme, cependant, mange
paisiblement un rayon de miel trouv
dans le creux de l'arbre.
1. Libro do los Engannos et los assayamientos de las mugeres, de arvigo
en castellano transladado por el Infante don Fadrique, fijo de don Fernando
e de dona Beatris. (Comparetti, Ricerche iniorno al libro di Sindibad, 1869.)
2. Johannis de Capua Direblorium humanae vitae,.. traduction latine, du
livre de Kalilah el Dimnah, p. p. J. Derenbourg, 72e et 73e fascicules de la
Bibliothque de l'cole des Hautes ludes.
138 LES FABLIAUX
CHAPITREII. De teone et bave.
5. L'ermite vol par son disciple, et les Fabliau des Tresses ; deux
aventures qui, dans le Pantchatantra, contes des Gesammta-
se rattachent au relige ux D evasarman. benteuer, nos 31, 43.
6. Avis du Roman des Sept Sages.......
7. Le trsor cach sous un arbre et vol ;-
l'arbre pris tmoin du voL.......
8. La poussire passe au crible
9. Le fer mang par les rats et l'enfant
emport par les oiseaux
CHAPITBE iii. De inquisitioneeausaeDimnae.
10. Le manteau blanc et noir et le serviteur
infidle
11. Le mdecin qui empoisonne la fille du
roi
12. Le laboureur men en captivit avec ses .
deux femmes, l'une chaste, l'autre
impudique
13. Les deux perroquets qui parlent la
langue dmique
CHAPITREIV. De columha.
14. La souris et le dvot
15. Le ssame mond vendre contre du,
ssame non mond
CHAPITREy. De corpo et sturno.
16. Le dvot et le cerf. Un dvot a achet un . Etienne de Bourbon,
cerf pour le sacrifier. Trois voleurs n 339. Jacques de
s'espacent sur sa route, et le rencon- Vitry, XX.
trant successivement, lui demandent :
Que prtends-tu faire du chien que tu
portes ainsi ? A la troisime fois, le
dvot finit par croire qu'il est-dupe-de
quelque enchantement, et abandonne
le cerf sur la route au grand profit des
voleurs
17. La jeune femme qui se refuse son vieux
mari et le voleur ...
18. Le voleur et le dmon face humaine
qui s'associent pour voler la vache
d'un paysan,
19. Le mari cach sous le'lit. de sa femme.
La femme, voyant ses pieds qui d-
passent, fait son galant un.tel loge
de son mari, que celui-ci, attendri,
pardonne -.........
20. Un dvot possde une souris mtamor-
phose en femme. Il veut la marier G
l'poux le plus puissant qui se pourra
trouver. Il est renvoy successive-
BARLAAMET JOASAPH 139/
' ment, comme des tres de plus en
plus puissants, du soleil au chef des
nuages, de celui-ci au vent, du vent
la montagne. Mais la montagne d-
clare que la souris est plus puissante
qu'elle, car la souris peut la percer.
La jeune fille, rendue sa primitive
nature, pouse une souris mle
CHAPITREVU De Sirneo et Testiiudine. Aucun conte.
CHAPITREvu. De Heremila. Aucun conte.
21. Le dvot et le vase de miel (Per'rette). Jacques de Vitry, LI.
22. Canis du Roman des Sept Sages
CHAPITREVIII. De murilego et mure. Aucun conte.
CHAPITREIX. De rege et ave.
23. Histoire du fils du roi qui tue un petit
oiseau
CHAPITRESX, XI, XII. Aucun conte.
CHAPITREXIII. De leone et vulpe.
24. Un dvot voit, tombs au fond d'une
fosse, un singe, une vipre, un serpent,
un homme. Il jette trois fois une corde
pour sauver l'homme ; mais, les trois
fois, c'est un des animaux qui profite
de ce secours. Ils lui conseillent de ne
pas retirer l'homme, le plus mchant
des animaux. Le dvot le sauve pour-
tant. Reconnaissance des trois ani-
maux ; ingratitude de l'homme
CHAPITREXIV. De l'orfvre et du serpent. Aucun conte.
CHAPITREXV.
25. Le fils du roi, le fils du marchand et le
colporteur
CHAPITREXVI.
26. Une colombe, dlivre par un homme,
lui fait dcouvrir un trsor
CHAPITREXVII. Aucun conte. -.

. Soit,, au total, 1 fabliau et 1 conte de la collection des-


Gesammtabenteuer : les Tresses ; 2 exemples : Perrette et le pot
au lait ; les voleurs et Vhomme qui porte un cerf.
6 Rarlaam et Joasaph. ...
Enfin, il convient de remarquer que les paraboles du roman
pieux de BarlaamU Joasaph se trouvent l'tat sporadique chez
les sermohnaires du moyen ge. Les exemples IX, XLII, XLVII,
LXXVIII, CXXXIV du seul Jacques de Vitry, remontent ce-
140 > LS FABLIAUX
roman. Mais, sauf pour quelques contes comme les Oies du frre
Philippe (exemple LXXXII) et' le lai de F Oiselet (exemple
XXVIII), il ne semble pas,que'nous ayons affaire des contes
qui aient vraiment vcu dans la tradition Orale. Les prdicateurs
sont ici conscients d'emprunter leurs rcits ce livre pieux : ut
in Barlaam disent-ils en les annonant. Ces para-
legitur i,
boles ne doivent donc pas tre plus considres que celles qu'ils
empruntent Boce, ou Snque le philosophe, ou aux Vies
des Pres.

Il reste faire une manire de contre-preuve. Comparons le


recueil des fabliaux allemands au recueil des fabliaux franais.
Nous tirerons de cette comparaison un enseignement intressant.
On peut nous dire, en effet : s'il n'y a qu'un nombre, misrable
de contes qui aient pass des recueils orientaux la collection
franaise, c'est qu'il a pri un trs grand nombre de fabliaux.
Combien d'autres contes ont d vivre en France, qu'on retrouve-
rait dans la Discipline de clergie ou le Directorium, et qui ne
nous sont point parvenus ! Cela est, en effet, vraisemblable. Mais
si l'on compare la collection des Gesammtabenteuer avec notre
collection de fabliaux, on s'aperoit que 33 0/0 des fabliaux
franais conservs trouvent, en Allemagne, leurs parallles. Si
les grands recueils orientaux traduits au moyen ge avaient
exerc sur la tradition orale une influence sensible, c'est une
proportion semblable qu'il faudrait trouver entre le corpus des
fabliaux allemands et franais d'une part, et le corpus des contes
orientaux d'autre part.
Voici quels sont les contes des Gesammtabenteuer qui corres-
pondent des fabliaux franais.

GESAMMTABENTEUER FABLIAUXDE LA COLL.RAYNAUB


2. Aristoteles und Fillis. Le lai d'Aristote.
5. Rittertreue. Du prestre qui eut mre a force.
3. Frauenzucht. La maie dame.
10. Die halbe Birne. Brengier.
21. Das Hselein. La Grue.
22. Der Sperber. La Grue.
27. Frauen bestandigkeit. La bourgeoise d'Orlans.

1. V. Crne, op. cit., p. 145.


FAIBLE INFLUENCE DES RECUEILS ORIENTAUX 141
30, Der entlaufne Hasenbraten. Le dit des .Perdrix. .
31. Der Reiher. Les Tresses.
35. Bhefrau und Bulerin. La Bourse pleine de sens.
37. Die drei Wtinsche. Les Souhaits saint Martin.
39. Der Ritter und die Nsse. Le dit du Plion.
41. Der Ritter unterm Zuber. Le Cuvier.
43. Der verkehrte Wirth. Les Tresses.
45. Der begrabene Ehemann. Le vilain de Bailleul.
47. Das Schneekind. L'enfant de neige.
48. Die halbe Decke. . La Housse partie.
53. Der weisse Rosendorn. Le chevalier qui faisoit parler.
54. Berchta mit der langen Nase. Celui qui bota la pierre.
55. Irregang und Girregar. Gombert et les deux clercs.
61. Der geafte. Pfaffe. Le pauvre clerc.
62. Die drei Mnche von Colmar. Constant du Hamel..
Ce sont 22 pomes allemands semblables aux fabliaux franais.
Comme le recueil des Gesammtabenteuer ne renferme que
60 contes % c'est donc bien une proportion de 33 0 /0. Et nous
avons vu qu'il n'offre, par contre, que 4 parallles des contes
orientaux traduits au moyen ge. Or l'examen de toute autre
collection de contes allemands, du Lierdersaal de Lassberg ou
des Altddeutsche Erzcihlungen de Keller, - conduit aux mmes
constatations.
Quels sont les rsultats de cette statistique ?
. Ayant analys tous les recueils orientaux: connus en Europe
au commencement du xive sicle, et les ayant opposs 400
contes environ, franais, allemands, latins, tmoins de la tradi-
tion parle du moyen ge, combien de contes sont communs aux
orientaux et nos narrateurs d'Europe ?
Ce sont d'abord 6 fabliaux :

FABLIAUX FORMESORIENTALES
1. Le Dit du Plion (Montaiglon-
Raynaud et Gesammtabenteuer). Disciplina clericalis.
2. Les trois bossus mnestrels ( Ge- Hisioria Septem Sapientum. Misckle
sammtabenteuer, Montaiglon- Sandabar.
Raynaud).

1. Nous cartons en effet les nos 72-90, qui sont des contes dvots ; 91-100,
qui sont des romans historiques ou d'aventures (Constantin, Eracle, Sala-
Ain, etc.). Les nos 24, 25, 26 ont leurs parallles soit dans les Fables,-
soit dans les Lais de Marie de France. Von der Hagcn eite des formes
orientales des nos 2, 16, 41, 45, 62, 63, 71, mais elles sont tires soit de
recueils inconnus en Europe au moyen ge, soit de contes orientaux
142 : , ,-;. LES FABLIAUX
3. Le lai de Vpervhr... Sept Sages orientaux.
>
4. Aubere. .'d<. Sept Sages orientaux.
5. Les Quatre souhaits saint Martin Sept Sages .orientaux.
( Gesammtabenteuer, Montai-
glon-Raynaud).
-6. es Tresses (Gesammtabenteuer, Directorium humanae vitae.
Montaiglon-Raynaud).
Ce sont, ensuite, 2 contes franais que nous ne considrons
pas comme des fabliaux, et qui se retrouvent aussi dans les
exemples des prdicateurs :
CONTESFRANAIS FORMESOBIENTALES

1. Le lai de l'Oiselet (Jacques de Disciplina clericalis.


Vitry, XXVIII).
2. Le dit de VVnieorne et du Ser- Directorium humanae vitae.
pent (Jacques de Vitry,
CXXXIV).
Enfin, pour ngliger les paraboles savantes du Barlaam,
S exemples de prdicateurs ont des quivalents dans les recueils
orientaux, savoir :

EXEMPLES FORMESORIENTALES
1. Les oies du frre Philippe [Jac- Barlaam.
ques de Vitry, LXXXII).
2. Le dvot et le vase de miel (Per- Directorium.
rette), Jacques de Vitry, LI.
3. La matrone d'phse (Jacques Sept Sages orientaux.
de Vitry, CCXXXII).
4. La chienne qui pleure (Jacques Disciplina clericalis et Sept Sages
de Vitry, CCV). orientaux.
-5. Le cerf pris ' pour un chien Directorium. -,
(Etienne deBourbon,n339).

Soit, en tout, treize histoires, dont trois sont attestes dj


dans l'antiquit classique : le dit du Plion, la Matrone d'phse
et les Quatre souhaits saint Martin.
Il y a loin de ce nombre de dix ou treize l'infinit des
contes orientaux qu'on pouvait esprer retrouver en Europe.

modernes. Les n 1; ^ 6, 8, 11, 12, 13, 14, 15, 16, 18, 19, 20, 21, 23,38, 29,
52, 33,^34, 36, 38,_40, 42, 44, 46, 49, 50, 52, 56, 5, 60, 64, 65, 66, 69, 70
n'ont, ma connaissance, d'quivalents ni dans l'Orient, s. une poque quel'
conque^ ni parmi les faliliaux franais.
FAIBLE INFLUENCE DS RECUEILS ORIENTAUX 143
Voil donc cet ocan des rivires des histoires qui aurait
inond l'Europe au moyen ge !
En opposant au grand nombre de conts que les hommes
du moyen ge pouvaient puiser dans les livres le nombre
vraiment drisoire de eeux -qu'ils paraissent y avoir pris (car
nous dmontrerons que cela mme n'est qu'une apparence),
nous avons rduit sa juste valeur l'influence des livres
asiatiques traduits au moyen ge.
Cet argument paraissait trs frappant que la vogue des
fabliaux concidt avec l'apparition de ces livres en Europe.
Maintenant nous .sommes en droit de nous demander si ces
traductions ne sont pas "un effet plutt qu'une cause. A
l'exception de la Disciplina clericalis 1, elles ne sont pas ant-
rieures la vogue des fabliaux, mais leur sont contemporaines
-ou plutt postrieures 2. Si donc nous pouvons trouver ce qui
sera fait d^s la seconde partie, de ce livre des raisons histo-
xiques, locales, qui, sans que nous sortions de France, nous per-
mettent d'expliquer la production littraire des fabliaux, nous
-comprendrons qu' la faveur de ce got pour les contes,.on ait
aussi traduit des recueils arabes ou hbreux. Quant aux exemples,
il est trop vident que les grands fondateurs des ordres religieux
populaires, saint Franois et saint Dominique, n'ont pas attendu,
pour en recommander l'usage aux prdicateurs, la traduction du
Kalilah et Dimnah.

IV

Certes, ne nom mprenons ni sur la nouveaut, ni sur la


porte de la dmonstration qui prcde.
Elle n'est pas nouvelle pour quelques romanistes, qui se
seraient passs de cette statistique et nous en auraient volon-
tiers concd sans discussion les rsultats. M. G. Paris le dit
trs nettement : Les fabliaux sont, sauf exception, trangers
ces grands recueils traduits intgralement d'une langue dans
une autre ; ils proviennent de la transmission orale, et non des
livres 3. .
1. Elle est du milieu du xue sicle.
2. Le Directorium a t crit vers 1270.
3. G.' PariSj La littrature franaise au moyen ge, 2e d., p. 142.
144 LES FABLIAUX
Cette dmonstration, que je me suis attach donner plus
nette qu'elle n'avait t faite jusqu'ici, n'est point superflue
pourtant. Je crois qu'inutile aux romanistes, elle sera prcieuse
la majorit des folk-loristes.
En effet, l'existence au moyen ge de ces grandes traductions
de recueils indiens a cruellement embarrass les savants qui,
n'tant pas spcialement mdivistes, en taient arrivs, par
diverses voies, douter de la thorie de Benfey. S'exagrant
l'influence de ces livres, ils concdaient qu' vrai dire un flot
de nouvelles et d'apologues s'tait rpandu, au xme sicle, sur
le monde occidental, quitte ngliger ensuite, ds qu'il les
gnait, ce fait accord : La thorie orientaliste est dans le
vrai, dit, par exemple, un des partisans de la thorie
aryenne % quand elle reconnat dans nos vieux fabliaux du
moyen ge ou dans les conteurs franais et trangers de la
Renaissance les rcits du Pantchatantra et -les apologues de
Sendabad. La littrature indienne a en effet pris racine en
Europe la suite des croisades et des vnements du moyen
ge. On trouverait la mme concession bnvole chez les
libres esprits qui s'attachent la thorie anthropologique, chez
M. Gaidoz lui-mme, chez M. Andrew Lang. M. Lang, par
exemple, aprs avoir racont l'exode occidental du Kalilah et
Dimnah et du Roman des Sept Sages, conclut ainsi : La
thorie indianiste prouve bien que beaucoup de contes ont t
introduits de l'Inde en Europe, au moyen ge 2. Lui aussi,
il rappelle les invasions des Tartares, les croisades, la propa-
gande bouddhiste, les traductions de recueils indiens, et con-
clut : Des contes sont certainement sortis de l'Inde au moyen
ge, et sont parvenus en abondance dans l'Asie et l'Europe
cette poque 3.
Oui certes, leur dirons-nous, des contes sont venus de
l'Inde au moyen ge, comme n'importe quelle autre poque
et comme de partout .ailleurs. Mais, aprs une tude conscien-
cieuse des contes du moyen ge, j'en ai pu dcouvrir jusqu'
treize qui se retrouvent dans les livres indiens.

1. M. Loys Brueyre, Mlusine, I, col. 237.


2. M. Lang, la fin de son Introduction l'dition des Contes de Perrault.
3. Lang, Mylh, Rilual and Religion, II, p. 313.
FAIBLE INFLUENCE DES RECUEILS ORIENTAUX 145
Il est bon d'avoir dissip cet idolum libri.
On nous dira peut-tre : vous avez, arbitrairement, en ne
considrant que.des traductions, restreint le nombre des contes
que les Europens pouvaient connatre, au moyen ge, par
les livres. Vous deviez dpouiller tous les recueils orientaux
qui existaient'au xin 6 sicle, qu'ils fussent, ou non, traduits.
En effet, vous avez marqu que vos trouvres reprsentaient
la tradition orale, mais vous avez admis que cette tradition
orale pouvait remonter aux livres. Ces livres taient presque
aussi facilement accessibles des Europens, qu'ils fussent
crits en hbreu ou en arabe, ou traduits en latin ; car vous
pouvez concevoir sans peine qu'un Jean de Capoue ait racont-
en italien, qu'un Juif quelconque ait racont en franais des
contes renferms dans des recueils orientaux. Bien plus, nous
possdons d'autres recueils orientaux, postrieurs aux fabliaux,
comme les Mille et une Nuits, mais qui remontent, en totalit
ou en partie, des originaux sanscrits. Il fallait les admettre
dans votre dnombrement, Car la tradition orale des contes
occidentaux pouvait avoir pris sa source dans ces livres sans-
crits.
Il n'y a rien rpondre cette objection, sinon que nous
n'avons que provisoirement cart les recueils orientaux, crits
en des langues orientales. Nous voulions tudier simplement
l'influence de leurs traductions. Mais nous ne faisons aucune
difficult d'ajouter ici aux six fabliaux attests dans ces traduc-
tions ceux qui se retrouvent.dans un recueil oriental d'une date
quelconque. Voici donc la liste complte des fabliaux qui l'on
a jusqu'ici dcouvert des similaires orientaux :
orientaux '
i". Fabliaux qui se trouvent dans des recueils
traduits au moyen ge.
a) Ceux de ces fabliaux dont la plus ancienne forme est
grecque ou latine :
- 1. Le Plion.
2. Les Quatre souhaits saint Martin.

.b) Ceux de ces fabliaux dont la plus ancienne forme est orientale :
3. L'Epervier.
4. Aubere.
- LesFabliaux.
BDIEB. 10
146 LES FABLIAUX
5. Les Tresses.
6." Les Trois Bossus mnestrels.
IL Fabliaux qui se retrouent dans des recueils orientaux non.
traduits au moyen ge :
7. Le lai 'Arstote (Pcuwhatanvm et Mahktjjjtaui).
8. Le vilain asnier (Mesnewi).
9. Constant du Hamel (Mille et une Nuits).
10. Brengier (Siddi-Xur mogol).
11. Le vilain mire, (ukasaptati1). .
Ces onze fabliaux sont les seuls dont je connaisse des formes
orientales. Peut-tre est-ce peu pour difier la thorie, si l'on con-
sidre le grand nombre de fabliaux qui n'ont aucun similaire en
Orient. C'est l'erreur du prtre de Neptune : Vois, mon fils,
disait-il, tous ces tableaux votifs promis au dieu pendant la tem-
pte par des marins, qu'il a en effet sauvs, et honore Neptune !'
Mais o sont, pre, les tableaux de ceux qui ont fait le mme
voeu, et ont pri noys ?
Les orientalistes avanaient comme preuves de l'origine-
indienne des contes :
1 Que l'antiquit ne les a pas connus. Nous avons montr
qu'elle les connaissait aussi bien que l'Inde.
2 Que le moyen ge ne les a connus qu' la faveur.de rap-
ports plus intimes avec l'Orient, spcialement .grce aux Croi-
sades. - Nous avons analys un copieux recueil de contes du.
moyen ge antrieur aux Croisades.
3 Que le. moyen ge a emprunt nombre de ses. contes des-
traductions de recueils orientaux. Nous avons fait voir que-
.l'influence de ces traductions a t mdiocre, et nous prouverons
plus tard qu'elle n'a pas t seulement mdiocre, mais, peut-tre,,
nulle.
Par cette triple dmonstration, nous avons enlev la thorie
orientaliste le bnfice du sophisme qui prend pour des rapports
de cause effet de simples rapports de succession chronologique..
Achevons enfin de lui ravir cette ressource.

1. Nous nous refusons d'ores et dj faire entrer dans cette liste des.
contes comme le dit des Perdrix ou la Bourse,pleine de sens qui ne se retrou-
vent que dans l'Inde actuelle, dans la tradition orale du six" sicle. Nous,
donnons plus loin (au dbut du chapitre vu) la raison de cette exclusion.
FAIBLE INFLUENCE DES RECUEILS ORIENTAUX 147
Ces contes a formes orientales, de quel droit les dire orien-
taux d'origine ? ou mme simplement orientaux pour s'tre
propags partir -de l'Inde ? Parce -que les formes indiennes
conservs sont les plus anciennes ?
En ce cas, no,us dirons que le fabliau de Constant du Hmnel,
qui est du xnre -sicle, est la source de la Nuit Al-Kader des Mille
et une Nuits, qrd est du xv sicle. Car, si les contes des Mille- -et
une Nuits remontent parfois des recueils sanscrits, il est cer-
tain pourtant que la Nuit Al-K-ader ne faisait point partie du
roman primitif de Smdbad, que ce conte n'y est qu'un intrus,
mal propos introduit, une poque rcente, par un remanieur
arabe. En ce -cas, nous dirons encore que le dit du Plion
(Aristophane) et les Quatre souhaits saint Martin (Phdre )
sont venus d'Athnes et de Rome dans l'Inde.
Pourquoi attribuez-vous aux formes indiennes une valeur
suprieure ? Parce que vous tenez pour assur que l'Inde est
la mre des contes . Et vous le croyez, parce -que les formes
indiennes sont souvent les plus anciennes. Mais ici c'est l'inverse.
Vous ne pouvez donc plus, en aucun cas, allguer l'antriorit
des formes orientales. Cet argument se retourne contre vous,
car, pour la majorit des contes, vous ne trouvez point de
similaire oriental ; et, pour le petit nombre de contes con-
servs sous des formes orientales, les formes europennes sont
souvent plus anciennes.
Vous n'admettez pas, sans plus de discussion, que la Matrone
d'Ephse soit venue de Rome l'Inde, et vous avez raison
de ne pas l'admettre ; ni que le dit des Perdrix, qui n'est
attest dans l'Inde que sous des formes toutes modernes, soit
venu de la Gascogne ou du Portugal l'Inde, et vous avez
raison de ne point l'admettre ; mais souffrez aussi que nous
n'admettions pas que le conte de. l'pervier ou celui des Tresses
soit venu de l'Inde nos conteurs, par cette seule raison que la
forme indienne est la plus ancienne conserve.
- Et laissons une fois pour toutes, le
l, de part et d'autre,
misrable argument : Post hoc,.ergo propter hoc.
Vous ne possdez rellement qu'un seul moyen de dmontrer
de ct la question
que les contes sont indiens. Laissant enfin
de savoir o et quand apparat pour la premire fois chacun
148 LES FABLIAUX
d'eux, il faut tudier en elles-mmes les formes orientales et
occidentales de chaque conte. S'il existe des raisons logiques,
intrinsques, de considrer les formes orientales comme primi-
tives, le conte est indien.
Cela de deux manires :
D'abord, si ces contes sont indiens, si c'est pour les besoins
de la prdication bouddhiste qu'ils ont t imagins, si c'est, du
moins, parce qu'ils convenaient excellemment la morale de cette
religion qu'ils ont t recueillis dans l'Inde pour s'en couler
ensuite comme d'un vaste rservoir, ils doivent avoir conserv
quelque trace de leur destination premire, des survivances des
moeurs bouddhiques, de l'esprit indien. Relevez ces traits boud-
dhiques, indiens, et vous nous aurez convaincus.
En second lieu, si ces contes sont indiens, si partout ailleurs
ils ne sont que des htes, ils ont d, pour s'accommoder des
milieux nouveaux, souffrir certaines adaptations ; montrez que
les formes indiennes sont les plus logiques, non remanies, donc
les formes-mres. Appliquez cette mthode de l'examen des traits
correspondants et diffrents, que nous avons dfinie d'aprs
vous, et vous nous aurez convaincus.
'
C'est, en effet, la double ncessit qu'a sentie l'cole orienta-
liste. Voyons quoi ont abouti ses efforts.
TRAITS PRTENDUMENT INDIENS DANS LES CONTES 149

CHAPITRE V

EXAMEN DES TRAITS PRTENDUS INDIENS OU BOUDDHIQUES


QUI SURVIVRAIENT, SELON LA THORIE ORIENTALISTE,
DANS LES CONTES POPULAIRES EUROPENS

I. Quelques contes o les orientalistes ont cru reconnatre des survivances


de moeurs indiennes ou de croyances bouddhiques montrent la
vanit de cette prtention : 1 les pouses rivales dans les rcits
populaires ; 2 le cycle des animaux reconnaissants envers l'homme ;
3 le fabliau de Berengier ; 4 un conte albanais ; 5 la nouvelle de
Frederigo degli Alberighi et de Monna Giovanna ; 6 le Meunier,
son fils et l'ne.
II. Qu'il existe, vrai dire, des contes spcifiquement indiens et boud-
dhiques ; mais que ces contes restent dans l'Inde et meurent ds
qu'on veut les en retirer : histoire du tisserand Somilaka ; histoire
de la courtisane Vsavadatt, etc.

On s'attendrait ce que les orientalistes eussent tent quelque


part une sorte de relev systmatique des traits de moeurs et
de croyances indiennes ou bouddhiques remarqus par eux
dans les contes occidentaux. Extraire de nos collections de
rcits populaires une sorte de catchisme du Bouddha, montrer
qus tel d'entre eux suppose la thorie bouddhique de l'effort
ou la connaissance des divers modes de mditation, et cet
autre la doctrine du nirvana, reconstituer, l'aide de nos seuls
contes de bonnes femmes, les traits gnraux de la vie sociale
indienne, prouver que nos contes ne prennent leur signification
entire que si on leur attache, comme moralits,, des slras et
des slokas, ce serait, en vrit, une belle dmonstration de la
thorie.
Mais les orientalistes nous doivent ici : ce relev, ils ne
l'ont pas dress et pour cause. Ils affirment volontiers dans
leurs prfaces la survivance frquente de traits orientaux dans
les contes. En viennent-ils l'oeuvre ? Ils oublient ou ngligent
leur dessein, et l'on ne voit gure qu'ils s'arrtent, ici et l,
marquer jm trait indien.
159 LES FABLIAUX
Cela est si vrai que l'on trouvera, si je ne me trompe, dans
les quelques pages qui suivent, le plus long groupement de
survivances prtendues indiennes qui ait jamais t tent. Or
ou ses parti-
j'en grouperai jusqu' six, allgues par Benfey
sans. On en trouverait d'autres, assez nombreuses, dissmines
dans YIntroduction au Pantchatantra et dams les mille et,une
monographies de contes crites jusqu'ici On. verra plus loin
pourquoi je nglige d'en relever un plus grand nombre.

1) Voici la trace la plus nette de moeurs indiennes que les


orientalistes aient remarque dans nos lgendes populaires.
Dans beaucoup de nos contes de fes, une belle-mre jalouse
perscute sa bru, ou une martre ses filles. Cette rivalit est,
dit-on, peu conforme nos moeurs. Dans les rcits indiens
correspondants, les rles de la belle-mre et de sa bru, de la
martre et de ses filles, sont tenus par des pouses rivales. Il en
'
rsulte que les formes europennes nous prsentent ici un
exemple d'adaptation au milieu et que ces contes sont ns dans
des pays de polygamie, donc en Orient.
Cette remarque est assurment trs saisissante. Mais chacun
de ces contes doit tre considr part. Tel d'entre eux peut
avoir prsent, l'origine, le couple de la belle-mre et de sa
bru, ou de deux soeurs jalouses l'une de l'autre, ou d'une
matresse et d'une femme lgitime, et n'aura que postrieure-
ment adopt, en pays polygame, le trait,, qui nous parat primitif,
de la rivalit entre pouses lgales. Tel autre, bien qu'il ft pri-
mitivement fond sur des donnes polygamiques,. est, peut-tre,
rie pourtant en Europe. La monogamie est-elle donc un fait social
si ancien, si constant, si universel dans l'histoire de l'Occident ?
Les Coites, les Germains de Tacite n'taienVils pas des poly-
games ?

2) On a encore voulu voir le reflet d'ides indiennes dans les


contes europens o agissent des animaux reconnaissants envers
l'homme. Nous avons dj rappel que les contes de ce.
type
n'taient pas trangers la Grce antique, et M. A.
Lang en a
retrouv un, recueilli, ds 1608, chez les Incas de la
province de
Huarochiri.
TRAITS PRETENDUMENT INDIENS DANS LES CONTES 151
3) Benfey a cru. pouvoir remarquer dans l'un de nos fabliaux
"une preuve matrielle d'une origine indienne.
Il s'agit d; notre fabliau de Berengier 1, qoi se retrouve dans
le Siddhi-Kur mogol 2.
Il ne convient pas de rapporter clairement ici le sujet du
conte. Je prie seulement les lecteurs, curieux de comprendre
les ingnieuses inductions de Benfey de vouloir bien considrer
le titre complet du fabliau, tel qu'ils le trouveront dans la col-
lection de MM. de Montaiglon et Raynaud (III, 86).
La femme d'un mari poltron et bravache se dguise en guer-
rier, provoque son mari, l'pouvante, l'oblige un baiser hon-
. teux et s'loigne aprs lui avoir appris son nom de guerre,, tel
. que l'indique le titre du fabliau.
Dans le conte mogol, elle le menace de Suriya Baghadur,ou
plutt baghatur.
Benfey a dmontr l'origine sanscrite du recueil mogol et,
.pour ce conte, il ajoute les remarques suivantes :
Qu'est-ce que ce nom de Suriya-Baghatur ? Il pourrait repr-
senter le sanscrit bhagadara. Comme Benfey ne savait pas le
mogol, il s'est adress Schiefner, qui a confirm son hypothse
et reconnu dans baghatur l'un des nombreux mots d'origine
-aryenne accueillis par les Mogols.
Or, que signifie ce mot, rendu la forme sanscrite ?
Le mot suriya, qui signifie en langue mogole clart, lueur,
clat, correspond au sanscrit Srya, soleil.. D'autre part, le mot
bhagadara se dcompose en deux lments : dora, dont le sens
est - qui possde, et bhaga qui signifie : force, puissance. Le nom
du hros, mystrieux du conte sanscrit signifierait donc : le.Soleil
qui possde une force merveilleuse. Mais le mot dura peut avoir
une seconde acception, et le hros idu conte s'appellerait aussi,
par une. sorte de calembour, le Soleil qui possde... peu prs
la mme pithte d'ornement, que Berengier dans le fabliau fran-
ais.
Tout le conte serait donc fond sur un jeu. de mots qui ne peut

1. tudi par Liebreeht et Benley dans la revue Orient und Occident,t. Ij


p. 1.16, ._
2, On en trouvera une traduction franaise dans la Flew lascipeorientale,
Oxford,, 1882, p. 1'.
152 LES'FABLIAUX
exister qu'en sanscrit, et la forme indienne serait par l dmon-
tre comme primitive 1.
II serait, en effet, vraiment curieux qu'un conte franais et
comme noyau un jeu de mots sanscrit.
Mais il faut que les folk-loristes se mettent en garde contre ce
: si comme c'est ici le cas le conte demeure aussi
procd
vit par
complet, aussi plaisant, dpouill de ce jeu de mots, s'il
lui-mme sans ce nom propre double sens, c'est que ce calem-
bour n'est pas essentiel au rcit, et qu'il peut n'tre qu'une fan-
taisie d'un conteur postrieur.
Ici le fait est vident ; mais, en d'autres cas, tel trait peut
sembler absolument li au rcit original, au point d'en paratre
le germe et la raison premire, qui n'est, en dfinitive, qu'un
dtail d'ornement, surajout.
Tel, par exemple, le conte clbre des grues d'Ibycus. Il
parat fond sur cette quation : "lV/.o= guxe = grues. Mais
comme le rcit vit au moyen ge, sans ce jeu de mots, dans la
Fable du bouteiller et du Juif, et qu'il n'est pas moins intres-
sant sous cette forme, il y a apparence que le conte n'a pas t
provoqu par le calembour ; le conte existait, et la ressemblance
des mots a postrieurement introduit Ibycus dans la lgende 2.

4) Voici un conte, qui se trouve la fois dans le Siddhi-Kur


mogol et divers recueils indiens, d'une part ; d'autre part, dans
un recueil de contes albanais modernes.
Un enfant a appris des diableries chez les diables. Quand il

1. Benfey est si heureux de sa dcouverte qu'il va jusqu' demander :


le nom de Berengier ne serait-il pas le mme mot que Baghadur ? On
nous permettra de ne pas rpondre cette bizarre question.
2. Le procd de Benfey pourrait donc entraner des dconvenues
comiques. En voici un exemple. Les indignes de l'le de Samoa se repr-
sentent ainsi la naissance de nos premiers parents : Les hommes tirent leur
origine d'une petite pierre Fakolo. La pierre fut change en un homme
appel Vasefanua. Aprs un temps, il pensa crer une femme ; il ramassa
de la terre et en fit un modle sur le sol. Puis il une cte de son flanc
prit
droit, et il la plaa l'intrieur du modle de terre, qui s'anima aussitt et
se releva femme. Il l'appela Ivi, c'est--dire cte, et il la
d'elle descendit la race des hommes. (Samoa,... by prit pour femme, et
1884. Mlusine, II, eol. 214.) Il est vident qu'il George Turner, Londres,
y a dans cette lgende
des lments bibliques, mlangs de croyances locales ; il est ourieux
voir quoi servent parfois les missionnaires chrtiens. d'y
Mais, appliquant le
. TRAITS PRETENOUMENT INDIENS DANS LES CONTES '153
en sait aussi long que ses matres, il retourne chez son pre, et
se mtamorphose en cheval. Des diables viendront m'acheter ?
dit-il son pre. Tu peux me vendre, mais aie bien soin de gar-
der le licol. Tant que tu le conserveras, je pourrai m'chapper et
revenir auprs de toi. Son pre le vend en effet aux diables ;
mais, comme il a gard son licol, le fils peut rentrer la maison
paternelle ; ce trafic avantageux se renouvelle plusieurs fois. Un
jour enfin, les diables s'aperoivent de la ruse et, comme le che-
val dtale, ils le poursuivent. Il se transforme en livre, les
diables en chiens ; en pomme, les diables en derviches qui
s'apprtent la cueillir ; en millet, les diables en poules ;
en renard, qui mange les diables sous leur forme de poules 1.
1"voit dans ce rcit des donnes * : Cette
Benfej bouddhiques
lutte de l'lve en magie contre ses matres parat d'origine
bouddhique : elle semble reposer sur les nombreux conflits qui
s'levrent, selon Tes lgendes, entre les saints brahmanistes
et bouddhistes. On nous permettra de demeurer sceptique :
le don de mtamorphose est le privilge le plus lmentaire de
tout sorcier, indien ou europen, et la Canidie d'Horace s'en ser-ait
fait un jeu.

5) On se rappelle la gracieuse nouvelle de Frederigo degli


Alberighi dans le Dcamron s. Riche, il s'est ruin en joutes et
en tournois pour Monna Giovanna, qui, aussi honnte que belle,
ne prend point garde lui. Bientt il ne lui reste plus qu'une
petite mtairie o il se retire, et un faucon, le meilleur du
monde, qui lui est trs cher. Il vit misrablement, oiselant tout
le jour pour subvenir sa nourriture. Monna Giovanna, devenue
veuve, s'est retire dans une campagne proche de l'humble
mtairie, et son jeune fils s'est fait le compagnon de chasse de
son voisin Frederigo. Un jour, l'enfant, tomb malade, dit
Monna : Mre, si vous me faites avoir le faucon de Frederigo,

procd de Benfey, ne peut-on pas dire que le nom Ivi, qui signifie cte dans
la langue de Samoa, prouve que c'est en Polynsie qu'est n le nom d'Eve,
et, par suite, que la lgende de Samoa est la source du chapitre de la Gense ?
1. Contes albanais, p. p. Aug. Dozon, Paris, Leroux, 1881, n XVI.
2. Panlcluilantra, I, p. 411.
3. Dcamron, V, 9.
154 LES FABLIAUX
crois serai guri. Elle se rsout luj
je que je promptement.
faire visite. Frederigo degli Alberighi veut la traiter honorable-
ment ; mais, dans son dnment, il ne trouve aucun mets digne
de lui tre offert. Il prend donc son bon faucon, lui tord le cou,
et le fait servir la dame. Aprs le repas, Monna expose la
requte de son fils ; mais Frederigo ne peut, plus que lui montrer
les plumes, les pattes, le bec de son oiseau favori, qu'il a tu
pour elle. A quelque temps de l, le petit malade tant mort,
Monna pousa Frederigo.
1 imagine
Voici les rapprochements que M. Marcus Landau
ce sujet. Dans une lgende bouddhique (p. p. Stanislas Julien,
Mmoires, II, 61), le Bouddha se transforme en-pigeon et se
-laisse rtir pour apaiser la faim de la famille d'un oiseleur. Dans
le Pantchatantra (liv. III, conte VII) et dans le Mahbhrata
(XII, v. 546, 2), un oiseleur a pris dans ses filets la femelle d'un
pigeon et l'emport dans, une cage. Un orage terrible ayant clatj
il se rfugie sous l'arbre o l'oiseau qu'il tenait prisonnier avait
tabli son nid. Il russit allumer du feu et invoque la protec-
tion des habitants de I'arbre,pour qu'ils l'aident trouver quelque
nourriture. La femelle captive, mue de cette prire, exhorte son
mle remplir les devoirs de l'hospitalit invoqus par le chas-
seur et le pigeon se jette de lui-mme dans le feu pour servir au
repas de son ennemi.
Et M. Landau numre d'autres lgendes o Indra prend la
forme d'une colombe, o le Bouddha se mtamorphose, pour se
sacrifier, en pigeon et en divers autres animaux. On montrait
dans l'Inde, on montre peut-tre encore aujourd'hui, les lieux o
le Bouddha s'tait- sacrifi pour sauver un. pigeon ou avait offert
son propre corps en nourriture une tigresse et ses petits
affams, ceux o il avait donn en aumne ses yeux ou sa tte.
Dans Boccace, ajoute M.
Landau, Frederigo degli Alberi-
ghi n'a rien offrir la dame aime qui le visite : il se trouve
donc dans la mme situation que le pigeon du Pantchatantra.
Il sacrifie non pas son propre
corps, mais son trsor le plus
cher, son unique faucon, et reoit en rcompense le plus grand
des biens,. l'amour de celle qu'il
aime, de mme que,, dans

1. Quellen des Dekameron, p. 24.


TRAITS PRTENDUMENT INDIENS DANS LES CONTES 155
le Mahbhratay le roi Usinara est rcompens de son sacrifice
par le royaume du ciel o le reoit Indra,
Avec quel art Boccace n'a-t-il pas
dvelopp les donnes si
simples de cette lgende f... etc.. .
Admirons ici quoi l'esprit de. systme peut conduire un
savant distingu. Voil donc les consquences d'une ide pr-
conue ? On ne peut plus, dans un 1conte europen, tordre le cou
un oiseau, sans que les orientalistes voquent le souvenir des
. avatars des Bdhisats,. et des sacrifices de akyamouni !

6) Il s'en faut, certes, que toutes les prtendues survivances


indiennes soient aussi manifestement imaginaires. II en est de
plus discrtes, spcieuses et sduisantes.
M. G. Paris, tudiant le Meunier, son fils et Fane 1, y relve
certains traits bouddhiques . Dans un sermon de saint Ber-
nardin de Sienne, le meunier et son fils font place un moine
et un novice. Le caractre bouddhique de cette excellente
parabole, dit M. G. Paris, est frappant. Elle a pour but primitif,
non pas d'engager se dcider par soi-mme, comme on le lui a
fait signifier plus tard, mais d'inspirer le mpris du monde et de
ses jugements. La version de saint Bernardin est encore plus
authentique que les autres, en cela qu'elle met. en scne, non pas
un pre et un fils, mais un moine et un novice. Changez le
moine en un ascte bouddhiste, et vous aurez un couple que les
histoires anciennes nous offrent sans cesse : celui du vieux soli-
taire et du jeune disciple qui se sent attir vers le monde, et que
son matre dcide,, par quelque ingnieuse dmonstration,
embrasser la vie sacerdotale.
La conjecture est sduisante ; mais ce n'est qu'une conjecture.
Outre que l'original sanscrit qui nous montrerait un ascte et,
son disciple est hypothtique, et que les formes orientales con-
serves nous prsentent un pre et son fils, le vieux moine et le
moinillon des rcits franais font trs bien notre affaire. Ce
couple, frquent aussi dans la Vie des Pres, convient aussi bien
que le couple bouddhiste imaginaire,, et cette invention ne porte
pas le caractre emprunt et maladroit d'une adaptation.

1. G. Paris, Les contes orientaux dans la littrature franaise du moyen


ge, 1875.
156 LES FABLIAUX

Pour ce qui est de Vesprit bouddhique de la parabole, la reli-


chrtienne se proccupe sans doute autant que le boud-
gion
dhisme d'inspirer le mpris du monde .
Combien d'ailleurs n'est-il pas difficile de reconnatre l'esprit
il est ais, avec
originaire d'un conte, et combien, au contraire,
un peu d'art et une once d'esprit de systme, d'attribuer cha-
cun d'eux un sens spcial, une moralit distinctive ! Prenez
au hasard l'un des contes des Gesta Romanorum, le n 2 par
exemple (De misericordia) ou bien celui-ci (n 4 de Justifia
judicantium) :
Un empereur avait tabli cette loi que toute femme violente
aurait le droit de dcider si son ravisseur devait tre mis mort,
ou s'il devait l'pouser sans dot. Il arriva que l mme homme
outragea dans la mme nuit deux femmes. L'une exigeait qu'il
mourt, l'autre qu'il l'poust. Celle-ci raisonnait ainsi : nous
nous rclamons toutes deux de la mme loi ; mais comme ma
requte est.la plus charitable, le juge doit, je crois, dcider en
ma faveur. Le juge en ordonna ainsi, et elle pousa l'homme.
Trs chers, cet empereur est Notre Seigneur Jsus-Christ ;
le ravisseur est" le pcheur .qui fait outrage deux femmes, la
Justice et la Piti, toutes deux filles de Dieu. Le ravisseur est
appel devant le Juge, quand l'me quitte le corps. La premire
femme, la Justice, soutient contre le pcheur qu'il doit mourir
de la mort ternelle, selon la loi. Mais l'autre, la Piti divine,
proteste qu'il peut .tre sauv par la contrition et la confession.
Attachons-nous donc plaire Dieu.
Ces contes, qui se prtent si bien la morale du christia-
nisme, ne semblent-ils pas, en vrit, imagins pour l'difica-
tion de chrtiens, catholiques romains ? Ils sont pourtant
emprunts aux Controverses de Snque le Rhteur !
On trouverait certes, dans le grand ouvrage de Benfey et
chez ses partisans, plus d'une induction analogue, mais le lec-
teur n'attend pas que nous discutions ici toutes les imaginations
similaires des orientalistes, car c'est la partie de leur oeuvre
dont, le plus volontiers, ils reconnaissent la strilit. M. G.
Paris l'abandonne aisment : Les rcits orientaux qui ont pn-
tr en si grande masse dans les diverses littratures
europennes
viennent de l'Inde, et, qui plus est, ont un caractre nettement
TRAITS PRTENDUMENT INDIENS,DANS LES CONTES 157
v bouddhique. J'aurais pu donner pour titre mes leons : Fin-
fluence du bouddhisme sur la littrature franaise au moyen ge ;
mai ce titre n'aurait pas t absolument exact.. Car, dans la
plupart des livres qui ont pass d'Asie en Europe, le caractre
spcialement bouddhique s'est effac de bonne heure et n'a ni
aid, ni mme particip leur incomparable vogue.
Les orientalistes j'entends les grands reprsentants de
l'cole et non les sous-disciples le reconnaissent donc avec
bonne grce : il n'y a gure de survivances indiennes dans nos
contes. Mais, disent-ils, le fait n'a rien de surprenant. Le pre-
mier remaniement que devaient leur faire subir des conteurs
non indiens et non bouddhistes tait ncessairement de les
dpouiller de leur caractre quasi confessionnel. L'imagination
populaire est logique et non archologique. Elle se soucie peu de
la couleur locale ; elle a seulement- retenu ceci des. contes,
dpouills de leur signification morale, quTs taient amusants.
Ajoutez-y les dfaillances de mmoire, l'inintelligence des con-
teurs intermdiaires, l'usure que .subissent les contes voyager.
On peut mme, poussant plus avant, dire que l'oubli de la signi-
fication morale, bouddhique, d'un conte, tait la condition pre-
mire de sa diffusion.
Soit ; mais il y a ici une contradiction.
Si ces contes taient bouddhiques ou indiens en soi, comment
auraient-ils si aisment dpouill leur sens originel ? Si, au con-
traire, ils n'taient pas trs spcialement bouddhiques, comment
peut-on attribuer une si haute importance au fait que quelques-
uns d'entre eux, qui se rencontrent partout, se rencontrent aussi'
dans des recueils indiens et bouddhiques ?
Que l'on considre nos fabliaux et, si l'on veut, nos contes de
fes que l'on prtend faire venir de l'Inde, et qu'on se,demande,
en vrit, quelle apparence il peut y avoir qu'ils aient jamais
reprsent des ides proprement indiennes ?
Que supposent nos contes de fes ? Un merveilleux trs gn-
ral qui ne correspond nullement la mythologie indienne. J'en
Oiseau Oiseau bleu,
appelle vous, Prince charmant, vert,
toi, pauvre fillette, mprise comme Cendrillon, qui seule peux
cueillir les clochettes carillonnantes du poirier d'or et qui
pouses le fils;du roi, - vous, ogres terribles qui sentez de
158 LES FABLIAUX
loin la chair frache, jeunes hommes qui partez bravement
l'aventure chercher l'eau qui rajeunit, follets, lutins, fes
bienfaisantes,,fes revehes, braves petits vieux qui avez autant
d'enfants qu'il y. a de trous dans un tamis, bonhomme pi
montes au ciel le long d'une tige de haricots, vous, Jean
de l'Ours, Petit Chaperon rouge. Peau d'Ane, htes charmants ou
redoutables des imaginations enfantines,qu'avez-vous de
commun avec akyamouni .?
De mme, quelles conditions sociales, morales, religieuses,
supposent les fabliaux ?
Ils supposent, presque uniquement, dans un pays, l'existence
de cette trinit : le mari, la femme, l'amant, et que les person-
nages de ce trio se jouent entre eux certains tours. Ce sont des
conditions qu'a sans doute ralises dj la premire gnration
issue d'Adam et d'Eve, et dont on n'a jamais observ, je pense,
que la religion bouddhique les ait plus spcialement provoques.

II

Mais il existe, par contre, rellement, dans ces mmes recueils


orientaux qui ont parcouru l'Occident et oles indianistes voient
la source de nos.contes, des rcits vraiment empreints d'ides
indiennes. Une femme d'esprit, aprs avoir lu le Voyage tn
Espagne o Thophile Gautier se montrait plus coloriste que
psychologue, et. plus habile aux transpositions d'arts qu'
l'observation des moeurs, lui demandait : Mais n'y a-t-il donc
pas d'Espagnols en Espagne. ? De mme, voir les orienta-
listes chercher dans nos contes des atomes
d'indianisme, on
serait -vraiment tent de leur demander : Mais n'y a-t-il
point
d'apologues bouddhiques dans le bouddhisme ? n'y a-t-il point
de contes indiens dans ITnde ?
Oui certes, il y en a,, et nous les trouvons dans ces mmes
recueils d'o l'on prtend que seraient issues nos contes. Le Pant-
chatantra, malgr son revtement brahmanique, en conserve
encore un grand nombre.
Seulement, ee qu'on, nglige de remar-
. quer, et ce qui est grave, ces contes-l ne
voyagent pas,
ils restent dans ces recueils.
Voici le lai d'Aristole : il se trouve dans le
PantchataiOra:
.TRAITS PRTENDUMENT INDIENS DANS LES CONTES 159'
avec toute la. bonne volont possible, on ne saurait y dcouvrir
aucun trait indien ; aussi est-ce un conte populaire qui se retrouve
dans tous les pays.
Voici au contraire, un antre conte : le brahmane, le voleur et
le rakchsa. Il se trouve dans le PaMchatantra \ mais il est-
vraiment empreint d'un caractre religieux indien. Cherchez-le
parmi les contes populaires europens : vous ne l'y trouverez,
pas 2. Ce conte est rest dans le Pantchatantra, et ce recueil
serait-ii traduit encore en vingt langues nouvelles, le conte n'en,
sortirait pas.
Il y aurait une curieuse analyse faire du Pantchatantra ou:
d'un recueil indien quelconque : il s'agirait de relever tous les-
contes qui portent la marque de moeurs indiennes, et de montrer
qu'ils n'ont aucun similaire en Occident. Cherchez, par exemple,
celui-ci dans nos recueils populairesa :

Un tisserand, nomm Somlaka, fabriquait sans repos des vtements de


diverses couleurs orns de dessins et dignes d'un roi : mais, en sas de la.
nourriture et de l'habillement, il ne gagnait pas la plus petite somme d'ar-
gent, tandis que la plupart des autres tisserands de cet endroit, qui taient
habiles dans la fabrication des vtements grossiers, possdaient une grande-
fortune. En les regardant, Somlaka dit sa femme : Ma chre, vois ces
fabricants d'toffes grossires : ils sont riches en biens et en or : aussi cet
endroit m'est insupportable : allons-nous-en donc ailleurs pour gagner
quelque ehose. Cette rsolution prise, le tisserand alla la ville de Var-
damna, et aprs qu'il y fut rest trois ans et qu'il eut gagn 309 souvar-
nas, il se remit en route vers sa maison. Comme, moiti chemin, il pas-
sait dans une grande fort, le vnrable Soleil se coucha. Par crainte des
btes froces, Somilaka grimpa sur le tronc d'un figuier, et pendant qu'il
dormait, il entendit en songe deux hommes de figure effilante, qui par-
laient entre eux. Alors l'un d'eux dit: H \ Hartri \ tu sais que ce Somi-
laka ne peut possder rien de plus que la nourriture et le vtement. En
consquence, tu ne dois jamais rien lui accorder. Pourquoi lui as-tu donn
300 souvarnas? H ? Karman, rpondit l'autre, je dois ncessairement
donner eux qui sont actifs le fruit de leurs efforts. Mais il dpend de toi
de changer cela ; par consquent, enlve-les. Et le tisserand, se rveil-
lant, trouva sa bourse vide. 'Il retourna tristement dans la mme ville, et

' 1.
Laneereau, p. 242.
2. V. Benfey, I, 154, p. 368-9.
3. Laneereau, p. 177.
4. Ce personnage, qui formule d'une manire si imprvue la loi d'airain
de Lassalle, est, d'aprs M. Laneereau, la personnification de l'activit de
l'homme dans la vie prsente ; le second, Karman, personnifie les oeuvrer
accomplies dans une vie antrieure, ou, en d'autres termes, la destine .'
160. LES FABLIAUX
vers sa demeure ; mais,
regagna en un an 500 souvarnas.il se remit en route
par crainte de perdre les souvarnas, quoique trs.fatigu, il ne se reposa
hommes l'air dur, tout
pas ; comme il marchait vite, il entendit deuxderrire lui et
fait semblables aux premiers, qui venaient qui parlaient
entre eux. Ils eurent le mme dialogue que prcdemment, et quand-So-
milaka examina sa bourse, elle tait vide. Alors il voulut se pendre un
se laisser tomber, un
figuier. Mais comme, une corde au cou, il allait
homme qui tait dans les airs dit : H, h, Somilaka ! ne fais pas ainsi
acte de violence I C'est moi qui t'ai enlev ton argent ; je ne permets pas
que tu aies mm-3un vartaka de plus que la nourriture et le vtement. Va
donc vers ta maison. Au reste, je suis satisfait de ton emportement. En
Si c'est ainsi,
consquence, demande quelque faveur que tu dsires.
dit Somilaka, alors donne-moi beaucoup de richesses ! H ! rpondit
H ! dit
l'homme, que feras-tu d'une richesse dont tu ne peux jouir ?
Somilaka, bien que je ne doive pas jouir de cette fortune, puisse-t-elle
cependant m'arriver ! Car on dit : Quoique avare, quoique de basse ori-
gine et toujours fui par les honntes gens, l'homme qui a un amas de
richesses est vnr par le monde.

* montre merveille combien cette lgende porte la


Benfey
marque de la religion bouddhique, et quelles croyances, quelles
traditions voisines y sont rattaches. Aussi elle est reste enfer-
me dans les recueils indiens. Benfey dit pourtant : Le 13e des
Contes serbes recueillis par Wuk est apparent ce rcit sans-
crit . Je n'ai pas lu le conte serbe ; mais je ne crois pas me ris-
quer beaucoup en gageant que cette parent est imaginaire..
Ou bien, qu'on cherche encore, dans nos recueils populaires,
un parallle cette belle lgende bouddhique ; celle-ci ne sup-
pose pourtant aucun merveilleux oriental, mais simplement une
morale spciale 2:

Il y avait Mathur une courtisane nomme Vsavadatt. Sa-servante


se rendit un jour auprs d'Upagupta, pour lui acheter des parfums. Vsa-
vadatt lui dit son retour : Il parat, ma chre, que ce marchand de par-
fums te plat, puisque tu lui achtes toujours. La servante lui rpondit :
Fille.de mon matre, Upagupta, le fils du marchand, qui est dou de
beaut, de douceur et de talent, passe sa vie observer la loi. En enten-
dant ces paroles, Vsavadatt conut de l'amour pour Upagupta, et enfin,
elle envoya sa servante pour lui dire son amour. La servante s'acquitta de
cette commission auprs d'Upagupta ; mais le jeune homme la chargea
rpondre sa matresse : Ma soeur, il n'est pas encore temps pour toi de
me voir. Or il fallait, pour obtenir les faveurs de Vsavadatt, donner

1. PanlchalaiUra, I, 321-323.
2. Burnouf, Introduction l'histoire du bouddhisme indien, 1876, p. 130j
TRAITS PRTENDUMENT INDIENS' DANS LES CONTES 161
cinq cents purnas. Aussi la courtisane s'imagina-t-elle que, s'il la refu-
sait, c'tait qu'il ne pouvait donner les 500 purnas. C'est pourquoi elle
envoya encore sa servante, afin de lui dire : Je ne demande pas au fils,
de mon matre un seul krchpana : je dsire seulement l'aimer. La ser-
vante s'acquitta encore.de la commission ; mais Upagupta lui
de mme : Ma soeur, il n'est pas encore temps pour toi de me rponditvoir.
Cependant, quelque temps aprs, la courtisane assassina un de ses
amants. Elle fut condamne et les bourreaux lui couprent les mains,-
les pieds, les oreilles et le ne7 et la laissrent dans le cimetire.
Upagupta entendit parler du supplice qui avait t inflig celte
femme, et aussitt cette rflexion lui vint l'esprit : cette femme a dsir
me voir jadis dans un but sensuel-: mais aujourd'hui que les mains, les'
pieds, le nez et les oreilles lui ont t coups, il est temps qu'elle me voie,
et il pronona ces stances :
c Quand son corps tait couvert de belles parures, qu'elle brillait
d'ornements de diverses espces, le mieux, pour ceux qui aspirent
l'affranchissement et qui veulent chapper la loi de la renaissance,
tait de. ne pas aller voir cette femme.
Aujourd'hui qu'elle a perdu son orgueil, son amour et sa joie, qu'elle
a t mutile par le tranchant du glaive, que son corps est rduit sa
nature propre, il est temps de.la voir.
Alors, abrit sous un parasol port par un jeune homme qui le suivait en
qualit de serviteur, il se rendit au cimetire avec une attitude recueillie.
La servante de Vsavadatt tait reste auprs de sa matresse, et elle
empchait les corbeaux d'approcher de son corps. En voyant Upagupta,
elle lui dit": Celui vers qui tu m'a" envoye plusieurs reprises, Upa-
gupta, vient de ce ct. Il vient sans doute attir par l'amour du plaisir.
Mais Vsavadatt lui rpondit : Quand il me verra prive de ma
beaut, dchire par la douleur, jete terre, toute souille de sang,
comment pourra-t-il prouver l'amour du plaisir ? .
Puis elle dit sa servante : Amie, ramasse les membres qui ont t
spars de mon corps. La servante les runit aussitt et les cacha sous
un morceau de toile. En ce moment, Upagupta survint et il se plaa
devant Vsavadatt. La courtisane, 1<V voyant ainsi debout devant elle,
lui dit : Fils de mon matre, quand mon corps tait entier, qu'il tait
l'ait pour:le plaisir, j'ai envoy plusieurs reprises ma servante vers toi,
et tu m'as rpondu : Ma soeur, il n'est pas temps pour toi de me voir.
Aujourd'hui que le glaive m'a enlev les mains, lespieds, le nez et les
oreilles, que je suis jete dans la boue et dans le sang, pourquoi viens 1tu ?
Et elle pronona les stances suivantes :
Quand mon corps tait doux comme la fleur du lotus, -qu'il tait
orn de parures et de vtements prcieux, qu'il avait tout ce qui attire
les regards, j'ai t assez malheureuse pour ne pas obtenir de te voir.
Aujourd'hui, pourquoi viens-tu .contempler un corps que les yeux
ne peuvent plus supporter de regarder, qu'ont abandonn les jeux, le
plaisir, la oie et la beaut, qui inspire l'pouvante et qui est souill de
sang et de boue ? .1
Upagupta rpondit : Je ne suis pas venu auprs de toi, ma soeur,
attir par l'amour- du plaisir :. mais je suis venu pour voir la vritable
nature des misrables objets des jouissances de l'homme. > '
.. .
Upagupta ajouta ensuite quelques maximes sur la vanit des plaisirs
BDIEE. LesFabliaux. ^
162 LES TABLIAUX

et la corruption du corps ; ses discours portrent le calme dans l'me, de-


Vsavadatt, qui mourut aprs avoir fait un acte de foi au Bouddha; et
qui s'en alla renatre aussitt parmi les dieux.
Les seuls contes 'rire, les histoires de maris tromps, les
les contes merveilleux en
apologues moralement indiffrents,
leurs lments les plus gnraux rapparaissent sous des formes
occidentales.
Et les seuls contes qu'on prtende rattacher l'Inde et. au
bouddhisme sont ceux qui n'ont en eux-mmes rien d'indien ni
de bouddhique.
Je ne veux pas insister davantage. Aucune des ambitions de
l'cole orientaliste n'a plus visiblement chou que celle qui
prtend dcouvrir dans les contes populaires europens des sur-
vivances indiennes. Les orientalistes les plus dtermins
paraissent, ici passer condamnation et je veux. citer, en terrai-,
nant, un aveu trange de M. Cosquin. Si j'ai fait ressortir dans'
mon livre, crivait-il rcemment \ combien certains traits de
nos contes populaires, tels que l'trange charit de leurs hros
envers les animaux, sont d'accord avec les ides et les pratiques'
de l'Inde, c'a t uniquement pour^ montrer que la grande!
fabrique indienne de contes avait trouv sur place les lments
combiner ; autrement dit, que les contes qui se retrouvent par-
tout refltent bien les ides de F Inde. Des ides analogues'
existent-elles galement chez d'autres peuples, comme le dit
M. Lang ? C'est possible ; mais, la chose ft-elle prouve, cela
n'aurait pas grande consquence. Le vrai argument contre l'ori-
gine indienne des contes, ce serait de montrer qu'ils sont en
contradiction avec les ides rgnant dans l'Inde ; mais on n'ap-'
portera jamais cette preuve.
La prtention est imprvue. Les contes populaires europens
sont d'origine indienne, disait-on ; preuve, rptait l'cole
depuis-Benfey jusqu' M. Cosquin lui-mme, les traits spciale-:
ment indiens qui s'y retrouvent. Mais proteste M.
Lang, ces
traits n'ont rien de spcialement indien. Je le veux bien,
rplique M. Cosquin ; mais prouvez qu'ils sont en contradiction

1. Lorigine des contes populaires europens et les tliories de M. Lang?


mmoire prsent au Congrs des traditions populaires de 1889, p E. Cos-
quiii, 1891, p. 14.. ..'' ':-.-.-.':
TRAITS PRTENDUMENT INDIENS DANS LES CONTES 163
avec les ides rgnant dans l'Inde ! C'est un trange revire-
ment de nos situations respectives ! Comme M. Cosquin le con-
jecture fort bien, cette preuve, on ne l'apportera jamais ; car il ne
lui chappe assurment pas que celui qui tenterait seulement de
la donner serait un sot.
Quels sont, en effet, les contes dont il faudrait prouver qu'ils
contredisent les ides indiennes ? Il y en a : tous les contes
chevaleresques, toutes les lgendes chrtiennes, certains contes
celtiques, etc. Mais ce n'est pas d'eux que les orientalistes
entendent parler. Non : il s'agit seulement des contes qui se
retrouvent partout, comme M. Cosquin le dit lui-mme. C'est de
ceux-l qu'il nous faudrait apporter la preuve qu'ils ne sont pas
-contradictoires des ides hindoues ? Mais ils n'auraient garde de
-les choquer ! car alors, ils ne se retrouveraient plus partout. S'ils
-se retrouvent en effet partout, c'est qu'ils se sentent chez eux
partout, dans l'Inde comme ailleurs, c'est--dire qu'ils refltent
des ides et des sentiments assez gnraux pour ne dplaire ni
des chrtiens, ni des musulmans, ni des bouddhistes, ni
des blancs, ni des noirs, ni des jaunes. S'ils se trouvent chez
les Finlandais, par exemple, c'est qu'ils ne sont nullement en
contradiction avec les ides rgnant en Finlande. Mais ce
n'est pas un argument pour l'origine finnoise des contes : car,
par dfinition, en tant que se trouvant partout, ils ne heurtent
pas non plus les ides rgnant au Groenland ni chez les
Boers, et n'ont donc aucune-raison de choquer de prfrence les
ides des Hindous.
La thorie orientaliste aboutit donc aprs des efforts plus
hautains soutenir simplement que les contes qui se
retrouvent partout ne sont pas en contradiction avec les ides
rgnant dans FInde . Nous le lui accordons de grand coeur,
Thodore de Banville, en son spirituel Trait de posie fran-
aise, traite ainsi deux de ses chapitres : CHAPITRE IV : Des
licences potiques. Il n'y en a pas. CHAPITRE V : De F inversion.
Il n'en faut jamais. N'tait la rvrence due notre sujet,
nous aurions pu traiter de mme cette question : DES TRAITS
INDIENS ET BOUDDHIQUES DANS LES CONTES EUROPENS. Il
n'y en a pas.
164 LES FABLIAUX

CHAPITRE VI

MONOGRAPHIES DES FABLIAUX QUI SE RETROUVENT


SOUS FORME ORIENTALE.
LES FORMES ORIENTALES SONT-ELLES LES FORMES-MRES.?

Le fabliau des Tresses.


I. Les versions orientales, a) Le rcit du Pantchatantra ; b) le mme rcit
dans divers remaniements du Calila : c) le mme rcit plagi par
divers conteurs modernes. Dans toutes ces versions, le conte,
copi de livre livre, reste immuable, d) Que le germe du conte
n'est point dans le Vetlapantchavinti.
II. Les versions occidentale*, a) Le fabliau compar aux formes orientales..
Supriorit logique de la forme franaise. b) Qu'il nous est impos-
sible, en fait, de dcider laquelle est la primitive, de la version sans-
crite ou de la version franaise. Discussion de la mthode qu'il
convient d'employer pour ces comparaisons de versions. c) Les
diffrentes versions europennes, toutes indpendantes des formes
indiennes. Mobilit, varit des lments du rcit sous ses formes
europennes, en contraste avec l'immobilit des formes orientales.

Il semble donc bien qu'il ne reste plus la thorie orientaliste


qu'un seul argument, suffisant, il est vrai, s'il est justifi.
Il s'agit pour elle de prouver et c'est l sa dernire res-
source que, si l'on compare les traits correspondants et diff-
rents des versions orientales et occidentales d'un mme conte,
ce sont les traits des versions orientales qui sont les plus intelli-
gents, les plus logiques, les plus conformes l'esprit du conte ;
que, tout au contraire, les traits occidentaux sont maladroits, se
trahissent comme des adaptations ncessites par la diffrence
des moeurs, l'oubli de la signification premire du conte, l'inin-
telligence des narrateurs intermdiaires
Ici, les discussions gnrales ne suffisent plus. Il s'agit d'tu-
dier de prs chacun des fabliaux qui sont conservs sous des
formes orientales. L'cole indianiste a pris cette devise : .la
question de l'origine des contes est une question de fait. Il
n'est pas d'objection qui doive tenir devant cette
parole brutale,
triomphale. C'est une question de fait,
rpte, aprs Ben-
FABLIAUX ATTESTS.DANS L'ORIENT : LES TRESSES. .165
fey, Reinhold Koshler dans les quelques pages prcieuses qu'il
nous a donnes, les seules o il ait daign dgager quelques
ides gnrales de l'extraordinaire appareil de notes qu'il a accu-
mules durant toute une vie de travailleur. C'est une ques-
tion de fait, redisent les plus rcents adeptes du systme.
Soit ; mais ne s'est-il donc jamais vu, dans l'histoiredu pauvre
esprit humain, que les mmes faits prissent une figure diff-
rente, selon qu'on les interprtait diffremment ? La question de
l'origine des contes est, comme toute question historique, non
pas prcisment une question de fait , mais une question
d'interprtation des faits . Ce n'est qu'une nuance, mais, seule,
la seconde de ces formules admet que l'homme soit faillible.
Considrons donc successivement ceux de nos fabliaux dont on
connat des formes orientales. tudions-les patiemment, en
toute conscience, avec la prcision qu'on apporte des recherches
du mme ordre, un classement de manuscrits, par exemple.
Commenons par le fabliau des Tresses.

Le abliau des Tresses.

C'est l'un de ces contes dont on a souvent affirm, dont on


n'a jamais contest l'origine orientale. Benfey lui a consacr une
de 2 von der
longue tude 1, et, Loiseleur-Deslongchamps
M. Laneereau 4 ou M. Landau 5, il n'est personne
Hagen 8,
-qui n'ait considr comme un fait hors de discussion la prove-
nance indienne de ce rcit. Que l'on ouvre une dition de VHito-
padsa ou des fabliaux, ou de Boccace, partout on verra s'aligner
la liste des formes diverses du conte en une longue srie o l'on
l'a
admet, sans l'ombre d'un doute, qu'une tradition unilinaire
du Pantchatantra au Dcamron. Voyons si le fait de
port
l'origine orientale est aussi bien dmontr, pour ce rcit, que
l'ont cru tant de critiques.
Voici le sujet du conte : Un mari a des raisons d'en vouloir

1. Pantchatantra, I, 50, p. 140, ss.


2. Essai sur les fables indiennes, p. 34.
3. Gesammtabenteuer,II, p. XLIII.
4. Hitopadsa, liv. II, p. 98.'
5. QueUendes Dekameron, pp. 19, 92, .100, 132.
166 XES ABLIATJX
sa femme (soit qu'il la souponne de le tromper, soit quHl ait en-
effet surpris l'amant, soit pour une autre raison quelconque).
Comme elle craint sa colre, elle trouve moyen de s'chapper de
la chambre conjugale pendant la nuit. Pour que le mari ne
s'aperoive point de son absence, une amie complaisante a pris sa
place dans la chambre, la,faveur de l'obscurit; le mari se
rveille et sa rancune lui revient au coeur ; il bat celle quHl croit
tre sa femme, et la malheureuse se tait, de crainte d'tre recon-
nue. Il lui fait, de plus, subir une mutilation corporelle (il lui
coupe les tresses, ou le nez). Sa vraie femme rentre inaperue au
logis, tandis que son amie s'esquive, et reprend paisiblement sa
place. Au matin, comme elle peut montrer son corps intact et
sain, sans traces de coups ni de mutilation, le bon mari est oblig
de croire qu'il a rv (ou que les dieux ont rpar l'injure faite
une innocente).
Tel est, en deux mots, notre conte. Cette forme sche et abr-
ge ne rend exactement aucune des versions conserves. Par la
suite, au contraire, nous ne nous ferons pas faute de citer, mme
longuement, les dtails de chaque rcit. Quiconque a l'habitude
de ces sortes de recherches nous saura gr de ces longueurs ;
pour apprcier des rsums suffisamment explicites et fidles, il
faut avoir connu la fatigue des indications sommaires de ver-
sions, qu'on doit rechercher de livre rare en livre rare, pour
aboutir souvent reconnatre que ces rfrences taient inexactes.
Et peut-tre serait-ce de la difficult de contrler les assertions
rapides de Benfey que provient, pour une certaine part, le succs
de sa doctrine. Il fallait lire son livre comme un rpertoire som-
maire et- merveilleux de sources ; on l'a trop souvent lu comme
un vangile.

I
LES VERSIONS ORIENTALES - "
. . .
tudions d'abord les rdactions orientales du conte, ces formes
primitives et vnrables, d'o seraient drivs nos fabliaux et
nos versions modernes. Voici, lgrement
abrg, le rcit du
Pantchatantra] 1.
1. Pantchatantra, trad. Laneereau, p. 65, ss.
FABLIAUX ATTESTS. DANS L'ORIENT : LES TRESSES ,167

a) Le conte du Pantchatantra.
Un tisserand, avec sa femme, partait un soir de son village pour aller
iboire des liqueurs spiritueuses la ville voisine. Un religieux mendiant,
Devasarman, qui cherchait un gte, l'arrta-et lui demanda l'hospitalit. Le
tisserand dit alors sa femme : Ma chre, va la maison avec cet hte,
-lave-lui les pieds, donne-lui des aliments, un lit et les autres soins de
l'hospitalit, et reste l. Je t'apporterai beaucoup de liqueur, y Sa femme,
qui tait une libertine, rentra chez elle, donna son hte une couchette
sans matelas et toute.brise, fit toilette et sortit pour aller trouver son
amant. Aussitt arrivaenface d'elle son mari,le corps chancelant d'ivresse,
les cheveux flottants et tenant un pot de liqueur spiritueuse. Ds qu'elle
l'aperut, elle retourna bien vite, rentra dans la maison, mit bas sa toilette
et fut commo auparavant. La voyant se sauver si bien pare, le tisserand,
qui avait dj des soupons antrieurs, rentra tout irrit la maison et lui
dit. Eh ! mchante coureuse, o es-tu alle ? Nulle part.- je n'ai pas
quitt la maison et tu parles dans l'ivresse. Le mari, furieux, lui rompit
le corps de coups de bton, l'attacha un pilier avec une corde solide, et,
chancelant d'ivresse, tomba dans le sommeil. Cependant une amie de cette
femme, lorsqu'elle sut que le tisserand dormait, vint et dit ; Mon amie,
ton amant Devadatta attend l-bas ; vas-y donc vite. Comment y
pourrais-je aller, attache comme je suis ? et mon mchant mari est tout
proche. Mon amie, dit la femme du barbier, il ne se tient plus
d'ivresse, et il se rveillera quand il aura t touch par les rayons du
soleil. Je vais donc te dlivrer lie-moi ta place, et ds que tu te seras
entretenue avec. Devadatta, reviens bien vite. <Soit, dit la femme du
tisserand. Quelques instants aprs que cela fut fait, le mari se rveilla,
dgris, et offrit sa femme de la dlivrer, si elle voulait promettre de ne
plus parler un autre homme. La femme du barbier, par crainte de la-
diffrence de voix, ne rpondit rien. Il lui rpta plusieurs fois les mmes
paroles ; mais comme elle ne donnait aucune rponse, il se mit en co-
lre et lui coupa le nez. Puis il se rendormit. Cependant, le religieux
Devasarman coutait et voyait toute la scne, de sa couchette.
La femme du tisserand revint sa maison aprs- quelques instants, et
dit la femme du barbier : Te portes-tu bien ? Ce mchant ne s'est pas
lev tandis que j'tais sortie ? Except le nez, le reste du corps va
bien. Dlie-moi donc vite. Aprs que cela fut fait, le tisserand se leva
de nouveau et dit sa femme : Coureuse, mme maintenant, ne parleras-
tu pas ? faut-il que je te coupe les oreilles ? Celle-ci rpondit : .<Fi ! fi !
grand sot ! qui peut me blesser ou me dfigurer, moi femme vertueuse et
trs fidle ? Si j'ai de la vertu, que les dieux me rendent mon nez intact et.
tel qu'il tait ; mais si, par pense seulement, j'ai dsir un autre homme,
alors qu'ils me rduisent en cendres ! Lorsqu'elle eut ainsi parl, elle
dit encore son mari : H ! mchant ! regarde ! par la puissance de ma
vertu, mon nez est redevenu tel qu'il tait. Puis le tisserand prit un
tison, et comme il regardait, le nez tait tel qu'auparavant, et il y avait-
une grande mare de sang, terre. Saisi d'tonnement, il dlia sa femme,
l'enleva, la mit sur le lit et chercha l'apaiser par cent cajoleries.
Le religieux mendiant, tmoin de toute cette conduite, passa la nuit
trs phibiement. L'entremetteuse, avec son nez coup, alla sa maison,
et sur le matin, son mari, press de sortir, lui dit : Ma. chre, apporte
168 LES FABLIAUX
vite la bote rasoirs, que j'aille faire mes affaires la ville Mais la
tira un
femme, avec son nez coup, resta debout au milieu de la maison,
seul rasoir de la bote et le jeta devant lui. Le mari, saisi de colre, le
en l'air et
rejeta. Dans cette action rciproque, la coquine leva les bras
sortit de la maison pour crie* en sanglotant : Ah ! voyez ! ce mchant
m'a coup le nez. moi dont la conduite est honnte ! Les hommes du
roi arrivrent, lirent le barbier et le conduisirent aux juges qui le con-
damnrent tre empal. Mais Devasarman, le religieux mendiant, lors-
qu'il le vit conduire au supplice,, alla raconter aux juges tout ce dont il
avait t tmoin et le barbier lut remis en libert.

b) Le mme rcit dans diffrents remaniements du Kalilah et


Dimnah. .
. Voil donc la forme que le Pantchatantra donne notre conte,
et c'est, proprement parler, la seule que l'Orient paraisse avoir
jamais connue. Pour faire voir comment lesadiffrentes versions
restent fidles ce tj^pe, il serait ici tout fait disproportionn
de comparer entre eux les quinze ou vingt remaniements du
Pantchatantra et du Kalilah. Ceux-l seuls peuvent s'intresser
une pareille besogne qui tudient l'extraordinaire odysse
de ce recueil. Pourtant il ne sera pas indiffrent de montrer
au lecteur moins familier avec ces livres combien les divers
remanieurs furent des tres passifs, exclusivement vous
leur tche de traducteurs, et combien insignifiantes sont les
variantes qui distinguent tous ces textes les uns des autres.
Mais, si quelque lecteur veut m'en croire sur ma seule parole,
il peut ngliger la longue analyse qui suit, et passer deux pages ;
il se fatiguerait .les lire sans grand profit.
Je donne donc, en opposition au texte du Pantchatantra, le
texte de trois versions du Kalilah et Dimnah, dont je note soi-
gneusement Tes variantes. On aura ainsi en prsence deux
textes qui sont sortis d'un original commun il y quinze ou
dix-huit cents ans, mais qui, depuis, n'ont jamais eu aucun
rapport rciproque. Je donne la traduction du texte latin du
Directorium humanae vitae 1, qui fut compos par le juif Jean
de Capoue, entre les annes 1263 et
1278, d'aprs un texte
hbreu du xm sicle : c'est la plus ancienne forme de
l'ouvrage
qu'on ait pu connatre en France. J'indique entre parenthses

1. Directorium, d. J. Derenbourg, 72" fasc. de la


des Hautes Etudes, 1887, cliap. II, p. 54-6. Bibliothque de l'cole
FABLIAUX ATTESTS DANS L'ORIENT : LES TRESSES 169
les variantes de deux autres versions, que je choisis arbitraire-
ment : VAnwr-i Souhail (A) qui est un texte persan de l'an
1494 * et le Livre des lumires (L), traduction du prcdent
ouvrage et- qui est le livre o La Fontaine apprenait connatre
les fables de Bidpa*. Voici donc ci-dessous trois textes bien
loigns dans le temps et dans l'espace : un texte latin du
xme sicle, un texte persan du xve, un texte franais du xvne ;
j'y ajoute (H) les variantes de l'Hitopadsas qui devrait a priori
en diffrer bien davantage, puisque VHitopadsa est un rema-
niement d'une forme relativement moderne du Pantchatantra, et
n'a, comme lui, de commun avec les versions du Kalilah que
le trs ancien original sanscrit perdu. Et pourtant tous ces textes,
si distants les uns des autres, se ressemblent infiniment entre
eux, comme il est ais d'en juger :
Un religieux reut l'hospitalit chez un de ses amis (AL un cordonnier
H un vacher ; Benfey fait remarquer * que, dans l'original bouddhique, le
mari devait tre un cordonnier ; les brahmanes remanieurs du Pantchatan-
tra ont fait de lui un tisserand ou un vacher, parce que le mtier de cordon-
nier tait considr comme impur, et que le religieux se serait souill, s'il
et pass la nuit chez Un homme de cette caste). Cet ami ordonne sa
femme de le recevoir avec honneur ; quant lui, des amis l'ont invit, et il
ne pourra revenir de la nuit (H le mari va ses.pturages). La femme avait
un amant ; unevoisine, la femme d'un barbier, lui servait d'entremetteuse ;
elle pria donc celle-ci d'aller demander son amant de venir la trouver
cette nuit et d'attendre la porte qu'elle vnt lui ouvrir. Il fut ainsi fait, et
l'amant attendait la porte {L heurtait la porte) quand le mari revint ;
(H comme dans le Pantchatantra, l'amant n'intervient pas en personne ; le
mari voit simplement son retour sa femme causer avec l'entremetteuse).
Comme il avait dj des soupons antrieurs, il entra chez lui (LU il battit
sa femme), attacha sa femme un pilier et s'en alla dormir (A le religieux,
tmoin de la scne, donne en lui-mme tort au mari brutal). L'amoureux,
las d'attendre, dpcha la femme du barbier son amante (LAH l'entre-
metteuse vient d'elle-mme), qui lui dit : Que veux-tu que devienne cet
homme qui se morfond ta porte ? Elle lui rpondit : Fais-moi cette
grce de me dlier et de te laisser attacher ma place, j'irai le trouver et
jereviendrai au plus vite(dans H comme dans le Pantchatantra,cette sub-
stitution est propose par l'entremetteuse elle-mme). La femme du bar-
bier consentit, et se fit attacher au pilier. Cependant le mar^eTveijla

1. The Anvar-i Suliaili, or the Lighls of Canopus... translated by Edward


B. Eastwick, 1854, p. 10G, ss.
2. Le Livre des Lumires ou la Conduite des rois... traduit par David Sahid,
d'Ispahan, Paris, 1644p. 78, ss.
3. Hitopadsa, trad. Laneereau, Paris, 1882, p. 127, ss.
4. Einleilung zu Kalilag, d. Bickeil, p. 119.
170 LES FABLIAUX
et appela sa femme ; mais la femme duharbier se garda bien de rpondre,,
de peur que le son de sa voix ne "la ft reconnatre ; le mari,'irrit de ce-
silence, se leva, lui coupa le nez et lui dit : Va maintenant porter ce
beau prsent ton amant (LH ce dernier trait, manque). L'autre femme-
revint, vit le malheur arriv son amie, la dlia et reprit sa place au pi-
lier, tandis que la femme du barbier s'en allait (H"suif, ds maintenant, les-
destines de la femme.du barbier et ne raconte que plus tard comment
la femme attache au pilier a dup son mari). Cependant le religieux
observait toute la scne,.. La femme attache se mit tout coup erier-
jbieh fort : ' Seigneur, si tu daignes voir l'affliction de ta servante et con-
sidrer ma faiblesse et mon innocence, rends-moi mon nez et fais un.
miracle en ma faveur. (AL le mari se moque de cette prire.) Au bout
d'un instant, elle cria son mari : Lve-toi, mchant et impie, et admre-
quel miracle Dieu a accompli pour manifester mon, innocence et ton
impit ! Voici qu'il m'a rendu mon nez comme il tait avant. Le mari
alluma une lumire, et quand il vit le nez intact, il la dlivra de ses liens, .
la supplia de lui pardonner, et demanda Dieu misricorde et-r mission:
Cependant la femme du barbier tait'rentre chez elle, songeant au-
moyen d'chapper son mari et de lui expliquer comment son nez avait,
t coup. Au petit jour, son mari se rveilla et lui dit : Donne-moi mes-
instruments -,j'ai affaire dans la maison d'un seigneur (L je vais panser
quelqu'un). Elle se leva (L la femme demeura longtemps lui chercher ce
qu'il demandait) et lui donna un seul rasoir. Je veux tous mes outils. s>-
De nouveau, elle lui tendit un seul rasoir. Furieux, il le lana dans sa .
direction, l'aveuglette. Elle se mit aussitt crier : Oh J mon nez !
mon nez ! Au jour, ses parents et ses frres se runissent (ALT ce-
dtail manque) ; on fait prendre le mari ; interrog par le juge, il ne sait,
que rpondre ; il est condamn tre promen travers la ville enchan
et battu. Mais le religieux survient, qui explique toute la scne dont il
a t tmoin {H met tout le rcit dans la bouche du religieux).

c) .Le mme rcit plagi du Kalilah par diffrents conteurs-


modernes. '
.
. Le lecteur qui a eu la patience de lire ces deux formes de-
notre rordonnes chacune presque in extenso, pourra se deman-
der s'il n'a point perdu sa peine. On lui a fait lire deux fois le-
mme conte, avec un appareil compliqu de variantes qui ne
variaient rien \ Il savait de reste que nous avions affaire un
seul et mme ouvrage cent fois traduit. On lui a prouv
longue-
ment que les remanieurs persans, arabes ou juifs, qui se sont
succd pendant quinze cents ans, ont t, sauf quelques menues
trahisons, de consciencieux traducteurs : le fait est. intressant,

1. Quelques variantes plus intressantes sont donnes dans le Bahar Da-


nush, mais, l encore, on n'a affaire qu' une traduction [Bahar DanusK
or garden of knowledge, an oriental romance,, translated -front the
Jonathan Scott, Shrewsbury, 1799, 3 vol., t. II, p. 80, ss.) persic by
FABLIAUX ATTESTS DANS L'ORIENT : LES TRESSES 171
peut-tre -, mais Telamait-il ce luxe de preuves ? mritait-il seu-
lement l'honneur d'une note ?
Soit, mais je demande alors la mme exclusion pour tout&
une classe de Tcits dont je vais parler, qui sont impitoyable-
ment rapports par Benfey, et dont la thorie orientaliste nglige
sans cesse de remarquer le manque d'intrt. Je voudrais montrer
que ces formes se comportent l'gard du Pantchatantra abso-
lument comme la traduction ci-dessus donne de Jean de
Capoue ; que, par consquent, elles devraient tre exclues du
dbat, sans autre forme de procs.
C'est qu'en effet le conte des Tresses est souvent tomb du
cadre -du Kalilah et Dimnah. Dans diverses littratures il a
rompu ses liens factices avee les mille histoires artistement
imbriques que se racontent les ingnieux chacals du Pantcha-
tantra. Voici qu'il vit de sa vie propre, indpendant. Schhra-
zade le raconte dans les Mille et une Nuits x ; au xvn sicle, il se
prsente sous un costume nouveau au publie de France, d'Italie,.
d'Angleterre, et cela presque simultanment, presque la mme
anne dans ces trois pays : nnibale Campeggi 2 (1630) et Ver-
hoquet le GnreuxB (1630) le reproduisent sous forme de nou-
velle ; Massinger lui donne la forme dramatique dans l'une de ses
cent comdies aux intrigues touffues (1633). Et dans ces quatre
versions, le. conte rpte, trait pour trait, les donnes du Pant-
chatantra.
Mais il est trop facile de montrer que le livre de Kalilah et
Dimnah est la source immdiate et unique de ces quatre rcits
et que ces quatre versions sont purement et simplement des
traductions.
Dans les Mille et une Nuits, l'auteur s'carte seulement de
son original en ce qu'il a nglig de nons dire ce que devient
la femme sans nez : il a supprim l'histoire du rasoir, sans
doute comme trop sotte, en quoi il n'avait pas tort ; mais pour

1. Tausend und eine Nacht, texte de Breslau, 554e et 555e Nuits, t. XIII,
p. 57, ss.
2. A. Campeggi, Novete due esposle netto slile ai G. Boccacio, Venise,
1630 ; rimprimes dans le Nopciero italiano, Venise, 1754, t. IV, p. 275,
3. Les dlices ou discours foyeux et rcratifs..., par Verboquet le Gn-
reux, Paris, 1630, p. 19.
172 LES FABLIAUX
voie bien se borne traduire le Kalilah, il fait, lui
qu'on qu'il
aussi, de l'entremetteuse la femme d'un barbier : ce qui, dans
son rcit, n'a plus aucun sens.
Annibale Campeggi prtend crire sa nouvelle nello stile
di M. Giovanni Boccacio . A cette intention, il parsme son
rcit de fleurs classiques et de rminiscences mythologiques : le
mari attache sa femme au pilier avec des liens trop diffrents
de ceux dont elle esprait que son cher amant la lierait ; et,
quand elle prie les dieux de faire briller son innocence, elle
invoque dans une longue prire, qui ferait mieux en vers latins,
Jupiter et ses foudres, Lucine, desse des saints mariages, et
Vnus trs splendide. Mais supprimez simplement du rcit les
adjectifs, il vous restera mot pour mot le texte du Kalilah.
Quant au bon Verboquet le Gnreux, on le croirait moins
rudit : il promet, au frontispice de son livre, de nous rpter
les discours joyeux et rcratifs tenus par les bons cabarets
de France . On croirait donc volontiers qu'il a en effet entendu
conter les Tresses par quelque buveur de la Pomme de Pin :
mais l'examen du texte prouve que Verboquet est, lui aussi,
un plagiaire savant. Une seule preuve, dcisive : le conte des
Tresses vient immdiatement dans son texte aprs certaine his-
toire de la vieille qui voulait empoisonner un jeune homme et
par la mesme invention fut empoisonne . Or, cette histoire,
nous la connaissons : elle prcde aussi le conte des Tresses dans
plusieurs versions du Kalilah \ Verboquet s'est donc born
'
copier la file plusieurs feuillets de ce roman, et les buveurs des
bons cabarets de France n'y sont pour rien.
Enfin, pour ce qui est de Massinger 2, on croirait d'abord
que, s'il a suivi un modle crit, les ncessits de la mise en
scne et sa trs libre imagination eussent d l'entraner
modifier son modle de cent faons. ,11 n'en est rien pourtant ;
l'imitation reste flagrante, et c'est peine si l'on peut remar-
quer, comme variantes aux donnes du Kalilah, que l'entre-
metteuse est ici une suivante, Calypso, et que le mari, Severino,
1. V., par exemple, le Directorium, d. Dereubourg, 53-54.
p.
2. Massinger, The Guardian (licensed 1633). Works ediled by
Gifford and
heuL-colonelCunningham. Seul l'acte III intresse notre conte : les quatre
autres prsentent un fouillis d'aventures qui lui sont
notamment Cervantes et maladroitement juxtaposes. trangres, empruntes
FABLIAUX ATTESTS DANS L'ORIENT : LES TRESSES 173
taillade coups de poignard les bras de l'amie complaisante
avant de lui couper le nez 1.
Voil donc quatre versions modernes, dont trois occidentales
et sans doute il en existe d'autres,
qui remontent sans
conteste des livres indiens.
Est-ce bien cela que l'on veut dmontrer, lorsqu'on soutient
que nos. contes populaires viennent de l'Inde ? Est-ce pour mener
cette conclusion qu'on cite et qu'on analyse minutieusement
ces formes ?' Si oui, la conclusion est trop aise, et la dmons-
tration trop vidente. Mais ne voit-on pas que ces versions
doivent, de toute ncessit, tre considres comme non ave-
nues ? Autant dmontrer qu'une traduction russe du Cid est
d'origine franaise : on ne trouvera pas beaucoup de contra-
dicteurs.
Le Kalilah a t traduit, nous le savons, dans toutes les
langues qui s'crivent ; dans les diverses littratures, quelques
conteurs court d'invention ont trouv commode d'emprunter
ce vaste recueil certains rcits qu'ils se sont appropris ; le
fait n'a rien d'trange, et le contraire seul pourrait nous sur-
prendre. Qu'on cite ces versions comme des preuves surabon-
dantes du succs universel des livres indiens, soit ; mais qu'on
sache et qu'on dise que ce sont l de simples plagiats, parfaite-
ment conscients.
Qu'on sache et qu'on dise, lorsqu'on cite ces formes, qu'on
ne prtend nullement ajouter quelque chose la science des
traditions populaires, mais simplement la bibliographie.
Qu'on dise qu'on a affaire . des copistes et qu'on passe.

1. Pour persuader parfaitement au lecteur que ces quatre versions ne


sont que des copies directes du Kalilah, il n'y aurait d'ailleurs qu' lui sou-
mettre les quatre textes. Pour viter ces fastidieuses redites, je me borne
copier une mme phrase des diverses. versions. Quand le mari a coup le
nez de celle qu'il croit sa femme, on se souvient que le Kalilah lui fait dire :
Porte maintenant ce beau prsent ton amant. Campeggi dit de mme :
Prends-le et donne-le ton amant, et que cette charmante figure plaise
aux adultres. - Verboquet. : Or va, misrable et meschante femme,
tiens, voil ton nez, fais-en un prsent ton amy. Les Mille el une Nuits *
Je t'apprendrai m'obir : tu peux maintenant faire ton amant un nou-
veau cadeau. La preuve est donc faite : ces formes nous ramnent imm-
diatement au livre de Kalilah, et iLserait aussi facile qu'inutile de recher-
cher quelle est prcisment la traduction dont se servait chacun de nos
quatre conteurs.
174 LES FABLIAUX
Nous connaissions cinquante traductions du.livre de Kalilah ;
nous avons lu les Mille et une Nuits, Verboquet, Mas-
quand
et Campeggi, nous en connaissons, pour notre conte,
singer
et voil -tout. Comparer ces versions est un
cinquante-quatre,
exercice qui offre prcisment le mme genre d'intrt que de
comparer, propos d'une ode d'Horace, les traductions du
gnral Dupont et de M. Patin.
Ainsi, jusqu' prsent, nous n'avons rencontr qu'une mme
et unique forme du conte. Il n'a rien gagn, rien perdu passer
pendant quinze sicles d'un livre l'autre. IL n'a subi aucune
de ces volutions qui sont la condition mme de la vie. Il n'a pas
plus voyag que ne voyagerait la Belle au Bois dormant, si
on la transportait en litire travers le monde. Il n'a pas vcu ;
il a t transcrit, rien de plus.
Mais, outre cette existence inorganique, livresque, il a
connu aussi d'autres destines. H nous apparat sous des formes
multiples, ondoyantes, dans un grand nombre de. versions,
toutes occidentales 1. La thorie orientaliste prtend que ces
formes occidentales se rattachent toutes celles dn Pantchatan-
tra. Pour le dmontrer, il ne suffit pas de faire voir que le
Pantchatantra a t crit avant que Boccace ft n, ce qu'on
accorde volontiers. Il faut prouver que ce n'est point l le seul
argument de l'cole. H [faut prouver -que telle ou telle des
formes europennes, le fabliau par exemple, suppose la forme
indienne.

1. Benfey et Laneereau, aprs lui, rattachent notre conte une histoire


du Touli-Nameh, dont voici le rsum. Une jeune femme, Chunder, imagine,
pour rester en compagnie de son amant, d'envoyer sa place dans la maison
conjugale un Arabe, ami du galant, qu'elle a affubl de son voile et de ses
vtements. Le mari offre une tasse de lait la personne qu'il croit tre sa
femme ; l'Arabe la refuse, pour ne pas tre oblig de dcouvrir sa figure.
Le mari, impatient de son silence, le bat comme pltre, et l'Arabe riait
et pleurait en mme temps . Le mari, afin d'attendrir la personne voile et
de l dcider rompre son silence,obstin, lui envoie d'abord sa mre, qui
n'a pas plus de succs, puis sa soeur, qui l'Arabe se dcouvre et qu'elle
rcompenselargement de cette marque de confiance. On voit que ces deux
contes peuvent tre indpendants ; ou, s'ils drivent l'un de l'autre, le con-
teur persan avait si imparfaitement retenu les donnes primitives du rcit,
qu'il n'en reste, peut-on dire, rien. Les quinze contesd'un perroquet, contes
persans, traduits sur la version anglaise par Mme Marie d'Heures ' Paris,'
1826, conte XII, p. 95.
FABLIAUX ATTESTS DANS L'ORIENT : LES TRESSES 175
On pourrait le dmontrer de deux manires : oui bien on
trouverait dans un autre conte indien le. germe du conte des
Tresses et l'on aurait ainsi la preuve que le conte s'est primi-
tivement dvelopp, sur le sol indien ; ou bien, comparant le
Pantchatantra avec le fabliau, on montrerait que les traits sans-
-crits sont logiquement les plus archaques.

d) Que le germe de ce conte n'est pas un rcit '


du recueil inti-
tul le Vetlapantchavinti.
Benfey a tent le premier de ces deux ordres de dmons-
trations : il croit avoir trouv le germe du rcit du [Pantcha-
tantra.
. Il applique aux Tresses les mmes thories qu'aux autres
contes, c'est--dire qu'il voit dans le rcit du Pantchatantra,
-sinon ncessairement la forme premire, du moins une forme
trs voisine du rcit original. Il admet fort bien que ces contes
pouvaient dj vivre sur les lvres du peuple au moment o
l'auteur du Pantchatantra les recueillit pour leur donner place
dans l'agencement la fois subtil et indcis de son roman.
Pourtant sa thorie de prdilection est que les contes, au
moment de la rdaction de ces vastes recueils, taient trs voi-
sins de leur naissance. C'est'bien dans l'Inde mme-qu'ils
avaient t imagins ; inconnus des autres peuples, ils avaient
t crs pour les besoins de la prdication religieuse ; en un
mot, si ce n'est pas l'auteur de l'original sanscrit du Pantcha-
tantra qui les a invents, c'est donc son frre, c'est--dire un
prdicant bouddhiste comme lui. Aussi arrive-t-il souvent
Benfey, et spcialement pour notre conte, de chercher dans
l'Inde le germe des contes du Pantchatantra. La tentative est
ingnieuse, et si elle russissait, l'origine indienne des contes
serait, par l mme, mise hors de discussion, et la question
vide.
Qu'on veuille bien, en effet, y rflchir. Voici dans le Pant-
chatantra un conte, celui des Tresses, logiquement ordonn,
-compltement dvelopp, vivant de la vie la fois multiple et
un de ces organismes dlicats que sont les oeuvres d'art ; je
prtends, que c'est l'auteur du Pantchatantra, c'est--dire un
Indien bouddhiste qui vivait vers l 111esicle de notre re au
176 LES FABLIAUX
sans
plus tard, qui l'a invent. Ce n'est l qu'une affirmation
l'a invent ; si je
preuve. Mais si je puis dcouvrir comment il
puis dcomposer et recomposer le travail de son imagination
cratrice ; si je dcouvre le noyau du conte ; s'il se trouve que ce
noyau tait un autre conte indien, que notre auteur devait con-
natre ; si je montre que de ce germe primitif devait logiquement
se dvelopper le rcit complet, il s'ensuivra que toute forme
moderne d conte remonte ncessairement au livre du narrateur
indien. En deux mots, admettons qu'on trouve, dans un recueil
indien trs ancien, uiie forme a du conte dont le rcit du Pant-
chatantra lie soit que le dveloppement logique ; il est vident
que si a n'avait pas exist, le conte du Pantchatantra n'exis-
terait pas non plus, et, partant, qu'aucune des versions occi-
dentales n'existerait davantage.
C'est ce germe premier, cette source indniable du conte du
Pantchatantra, que Benfey croit avoir trouv. Il affirme cette
origine, sans souponner mme qu'on la puisse discuter. Dis-
cutons-la pourtant.
. Il existe, en effet, en diffrentes langues asiatiques, en sans-
crit, en mogol, en tamoul, en hindi et dans plusieurs autres
dialectes modernes de l'Inde, des recueils de contes que l'on
appelle d'un titre gnral. Les vingt-cinq contes d'un dmon, et
qui remontent tous, comme Benfey l'a dmontr, un original
sanscrit et bouddhique perdu. Cet original aurait t compos au
plus tt au ir sicle de notre re, puisque le roman tout entier
est destin rappeler la gloire du roi Vikramditya, qui tait sen-
siblement le contemporain de Jsus-Christ. Bien qu'il n'y ait pas
de preuve dcisive que ce livre existt avant le xne sicle de l're
chrtienne, Benfey le croit pourtant antrieur au Pantchatan-
tra. Admettons-le : l'auteur du Pantchatantra avait entre les
mains un exemplaire de ce recueil. C'est l que, selon Benfey, il
aura trouv en germe le conte des Tresses. Voici ce qu'il y
pouvait lire x :

Dans le royaume d'Odmilsong vivent deux frres, l'un pauvre et bon,


l'autre riche, avare et mal intentionn l'gard de son cadet. Celui-ci,

1. Nous citons, en l'abrgeant, la forme mogole de l'histoire,


considre comme la plus ancienne. Bergmann a le premier que Benfey
publi ce recueil
FABLIAUX ATTESTS DANS. L'ORIENT : LES TRESSES 177
souffrant de sa misre et des affronts que lui fait subir son frre, s'intro-
duit une nuit dans la chambre o le mauvais riche gardait ses trsors et s'y
cache pour le voler. A sa grande surprise, il voit sa belle-soeur se lever,
prparer des viandes et des plats sucrs et sortir en les emportant. Il l
suit par curiosit et la voit se diriger vers le cimetire. L, sur un monti-
cule, s'lve un riche tombeau : un corps y est tendu, celui de l'homme
qui nagure tait l'amant de sa belle-soeur. Elle vient ainsi chaque soir
protger son cadavre contre les oiseaux et les renards et lui apporter
manger. Comme ses mchoires sont serres par la mort, elle lui tient la
houche ouverte avec une pince de mtal et y enfonce la nourriture avec
sa langue. Mais tout coup la pince tombe, les mchoires se referment
brusquement et coupent le nez et la langue de la femme. Elle rentre chez
elle toujours suivie et observe par son beau-frre. Elle se couche auprs
de son mari et se met pousser des cris : C'est mon mari qui m'a muti-
le ! Le Chan condamne le mari, qui ne peut se justifier, tre brl.
Mais son frre est l pour tout expliquer : sur ses indications, on se rend
au cimetire et l'on trouve dans la bouche du mort le bout de la langue
de la femme, dans la pince le bout de son nez. C'est elle qui est brle.

Les variantes de cette rpugnante histoire ne nous intressent


pas directement. Disons rapidement que, dans les trois autres
versions que nous connaissons, il n'est plus question des deux
frres rivaux ; le dnonciateur est un voleur quelconque ; dans
ces trois versions, il s'agit d'une jeune femme qui a pris un amant,
lasse d'attendre son mari, lequel depuis des annes fait le ngoce
au loin. Le jour o il revient, elle se refuse lui et sort dans la
nuit pour rejoindre le galant qui elle a donn rendez-vous. Mais,
' (xie sicle), elle trouve son. amant, au lieu
d'aprs Somadva
fix, mais mort, et se balanant au bout d'une corde : les gardes
de nuit l'ont pris pour un voleur et l'ont pendu. Elle le dpend
et lui baise le visage;mais un vetla, dmon qui vit volontiers
dans les cadavres, s'introduit par manire de plaisanterie dans
le corps du mort, et d'un coup de mchoire coupe le nez de
l'amante. Dans le Btl Patchis, qui est une rdaction moderne
du roman en dialecte hindi a, l'amant vient de mourir d'une

mogol, le Ssiddhi-Kr, Nomadische Slreifereien unter den Kalmiiken in den


Jahren 1802 und 1803, Riga, 1804, t. I, p. 328. Benfey l'a tudi dans un
mmoire clbre du Bulletin de l'Acadmie de Saint-Ptersbourg (Mlanges
Asiatiques, 4 septembre 1857, t. III, p. 170, ss.). Depuis, le recueil a t de
nouveau publi par B. Jtilg, Kalmkische Mhrchen, Leipzig, 1866.
1. Voyez ce texte la page 175 du mmoire de Benfey cit la note pr-
cdente.
2. Voir, sur le Btl Patchlsi, la date de sa composition et les diffrentes
versions modernes du Vetlapanichavinii, le travail de M. Laneereau,
BDJER. LesFabliaux. 13
178 LES .FABLIAUX

piqre de serpent,'et le spirituel dmon, qui contemple la scne


assis sur un figuier, se comporte comme dans Somadva, et bien
encore. Dans le Vedla CadaiJ, il n'est plus
plus grossirement
question du vetla ; les gardes de nuit ont pris l'amant pour un
voleur et viennent de le blesser d'un coup de flche ; c'est dans
un hoquet d'agonie qu'il coupe le nez de son amante.
Dans ce conte laid, qui rit d'une gaiet macabre, on reconnat
aisment une partie du rcit du Pantchatantra : dans le Vetla-
pantchavinti comme dans le Pantchatantra, une femme a le
nez coup dans une quipe amoureuse (qu'elle y soit intervenue
pour son propre compte ou comme entremetteuse). Elle rentre
chez elle, ameute les voisins, accuse son mari de la mutilation.
On va conduire le pauvre homme au supplice, quand un tmoin
imprvu de toute la scne dvoile l'imposture.
C'est videmment le mme conte. L'auteur du Pantchatantra
connaissait l'histoire du dmon qui pntre dans le cadavre ; il a
t choqu de ces perquisitions judiciaires dans la bouche du mort,
de ces plaisanteries de fossoyeur. Il a renvoy son figuier sacr
le hideux vetla. Il a adouci le conte.
Nous ne pouvons que constater son bon got, mais aussi son
impuissance inventive : car enfin, l'odieux il a substitu la
sottise. Cette femme, qui prvoit qu'elle n'a qu' tendre un
rasoir son mari pour que celui-ci le lance par la chambre, a
invent l une bien pauvre ruse, et si sommaire qu'ait pu tre.la
justice de l'Inde, le moindre juge de ces temps reculs ne se ft-
pas laiss prendre ces malices. Toujours est-il que le conte du.
vetla est bien la source des msaventures de la femme du bar-
bier dans le Pantchatantra.
Mais Benfey prtend voir aussi dans ce conte le germe du trs,
spirituel rcit des Tresses : L'auteur du Pantchatantra, dit-il, a
transform avec une merveilleuse habilet la vieille histoire
macabre de son modle; la punition n'atteint ici que l'entre-
.metteuse, tandis que la femme marie parat sortir indemne de

Journal Asiatique, t. XVIII, 1851, p. 383, ss. Notre conte est aussi
publi-
en allemand la page 61 de la traduction de II. OEsterley, Baitl Palchslj
oder_die 25 Erzhlungen eines Dmon, Leipzig, 1873.
1. The Vedla Cadai, being the tamul version of a collection ancieni taies
in the sanscrit language... transated Jby B. G. of
Babington, Miscellaneous-
Iranslalions fro'm oriental languages, t. I, p. 43, 1831. ' .-.
FABLIAUX ATTESTES DANS L'ORIENT : LES TRESSES 179
toute cette aventure. Nous y voyons apparatre le mari ridicule
et crdule, conforme au type convenu dans ces
contes, et pour
qu'il paraisse mriter son malheur, il nous est prsent comme
un brutal ivrogne.
Dans les Mmoires de l'Acadmie de Saint-Ptersbourg, il dit
encore : Cette forme mogole du conte nous permet de saisir ce
fait que confirment tant de rcits d'origine indienne aujour-
d'hui rpandus sur la surface de la terre, savoir que le nojrau
du conte, qui est d'origine indienne, reste intact, tandis que
son enveloppe se modifie de mille faons, selon les besoins
moraux et les conceptions sociales des peuples qui l'accueillent.
En vrit, existe-t-il un rapport logique, une relation de cause
effet entre cette donne : une femme qui on a coup le nez
accuse son mari de ce mfait , et celle-ci : une femme, que son
mari souponne, s'chappe, la faveur de la nuit, de la chambre
conjugale et une amie y prend sa place ; le mari se trompe dans
l'obscurit, bat et mutile cette amie ; sa vraie femme rentre au
matin, le corps intact, et prouve aisment ^on mari que les
dieux l'ont justifie ? Je vois bien que les deux contes sont
juxtaposs ; mais je vois aussi que chacun d'eux peut vivre de
son existence propre. Et ce qu'il m'est impossible de concevoir,
c'est comment l'un pourrait tre le germe de l'autre. Je vois bien
que l'oiseau est virtuellement renferm dans l'oeuf ; mais que le
conte des Tresses soit virtuellement enferm dans le conte du
Vetlapaiitchavinti, c'est ce qui m'chappe.
Supposez, en effet, qu'on enferme dans des cellules tous les
conteurs passs ou futurs, en leur proposant comme canevas le
conte du" Vetla, avec charge d'en tirer tous les dveloppements
logiques qu'il contient en germe. Qu'on les enferme tous, les
bons plaisants et les subtils narrateurs, Schhrazade, Till
l'Espigle, et les aimables conteurs florentins du Dcamron, et
les Vnitiens que les' Factieuses nuits de Straparole runissent
autour de Lucrce Sforze, et les spirituels gentilshommes de la
reine de Navarre. Qu'on enferme encore avec eux les Sept Sages
de Rome, Bacillas, Caton et Malquidas, et aussi le charmant
perroquet du Touti-Nameh ; et qu'on enferme Roger Bontemps,
et ceux qui, dans.mille ans, diront encore la Matrone d'phse
aux races venir. L captivit durt-elle des sicles, et le tra-
180 LES FABLIAUX
vail de tous ces ingnieux esprits ft-il incessant, le conte des
Tresses ne germerait pas du conte du Vetla.
Il s'est simplement produit ici un phnomne qui n'est point
rare dans l'histoire des contes : une contamination. Deux contes,
primitivement trangers l'un l'autre et qui suivront d'ailleurs
des destines ultrieures distinctes, s'agrippent souvent l'un
l'autre. Ce phnomne est frquent, et nous verrons tout l'heure
que notre conte des Tresses s'est ainsi temporairement attach,
en Europe, une dizaine de contes divers. On n'a jamais imagin
de rechercher, dans tel de ces lments adventices et caducs, la
source premire du conte. Pourtant, tel rcit contamin, fran-
ais, allemand, italien, pourrait, avec autant de vraisemblance
que le Vetla, tre prsente comme l'original des Tresses. Mais
quoi ! ces contaminations taient franaises, allemandes, ita-
liennes non indiennes ! Le plus souvent, il est difficile de
savoir o, quand, pourquoi deux contes se sont ainsi souds : la
fantaisie individuelle d'un conteur, un vague trait commun dans
les deux rcits, souvent le simple dsir de dire une histoire plus
longue, le caprice de l'association des ides provoquent, ces
rapprochements. Mais, ici, ce qui est vraiment curieux et ce qui
aurait d faire rflchir Benfey, c'est que, dans le rcit du Pant-
chatantra, l'on dcouvre fort bien les intentions intimes du
narrateur : la soudure des deux contes y est visible, et les causes
de la contamination flagrantes.
On se souvient en effet que, dans le rcit du Pantchatantra,
un religieux mendiant, Devasarman, observe de sa mauvaise
couchette toutes les pripties du drame. Or, ce Devasarman,
les lecteurs du Pantchatantra le connaissent bien : cet pisode
de la vie conjugale n'tait pas la premire scne bizarre dont il
et t le tmoin ; dj on l'a suivi, avec une surprise toujours
croissante, dans une srie d'aventures entre lesquelles on ne
remarquait d'abord aucun lien. Ce lien existait pourtant, et
l'auteur rservait au religieux Devasarman de tirer de ces pi-
sodes disparates une seule et mme leon. Il lui fallait donc
trouver une sorte de mise en scne qui permt Devasarman de
raconter ses aventures et d'en tirer la morale.
C'est alors que l'auteur du Pantchatantra s'est souvenu de ce
conte du Vetla o un tmoin imprvu venait rvler des
juges
FABLIAUX ATTESTS DANS L'ORIENT : LES TRESSES 181
l'innocence d'un mari condamn. Dans le conte primitif des
Tresses nous le montrerons plus loin l'entremetteuse, une
fois chtie et blesse par le mari, devait disparatre de la scne
et ne plus nous occuper. Mais l'auteur du Pantchatantra avait
encore besoin d'elle : il fallait qu'elle accust et ft condamner
son mari, seule fin que le religieux Devasarman, sur la place
du supplice, en prsence du peuple et des juges assembls, pt
survenir, drouler la srie de ses aventures et dire aux juges :
Suspendez votre jugement, parce que ce n'est pas le larron qui
a emport ma robe, ny ce n'est les moutons qui ont tu le renard,
ny le jeune homme n'a tu la mchante femme, ny non plus ce
n'est pas le cordonnier qui a coup le nez de la chirurgienne, mais
c'est nous-mmes qui avons tir ces maux sur nous... etc. 1.
D'o la contamination du Vetla et des Tresses.
En tout cas, on voit qu'il n'y a primitivement rien de commun
entre les deux rcits. Plaute associe en une seule pice une
comdie de Diphile et une comdie de Mnandre. L.'auteur du
Pantchatantra associe deux contes populaires, le Vetla et les
Tresses. Ce sont l des faits similaires : le Vetla n'est pas plus
la source des Tresses que la comdie de Mnandre n'est la source
de Diphile.

II

LES VERSIONS OCCIDENTALES

Soit, dira-t-on peut-tre ; le conte du Vetla n'est point la source


du conte des Tresses. Mais nous nous rservons une arme autre-
ment puissante. Si nous n'avons pu dcouvrir le germe du Pant-
chatantra, sa prhistoire ; si nous ne connaissons pas le mystre
de sa naissance, du moins connaissons-nous sa ligne ; et cette
ligne, ce sont toutes les versions occidentales modernes. Compa-
rons, par exemple, le fabliau franais avec le Pantchatantra : nous
verrons que la version sanscrite est la plus archaque, si bien
que les traits du fabliau ne peuvent s'expliquer que comme des
dformations des traits correspondants du Pantchatantra ; et,
pour expliquer le fabliau, si le. Pantchatantra n'existait pas, il
faudrait l'inventer. Comparons donc.

1. Livre des Lumires, 1644, p. 86.


12 LES FABLIAUX

a) Le fabliau compar aux formes orientales. Supriorit logique-,


du rcit franais..
Voici le rcit de l'un de nos fabliaux 1 :

Un chevalier a une femme et cette femme a un amant. Les amoureux,


profitent de ce que le mari est grand coureur de tournois pour se voir en
secret-chez la soeur du galant. Un jour que l'on annonce le retour du
mari, la femme demande son ami un don, que l'on peut considrer
comme une de ces mille preuves de courage que les femmes du moyen
ge (au moins dans les romans) requraient en amour : c'est qu'il viendra
la trouver cette nuit-l, dans la chambre conjugale. Il y pntre en effet
le soir, par la fentre, et s'approche ttons du lit o reposent les deux
poux. Mais le malheureux se trompe :
Lorstasteet prentpar mile cote
Leseignorqui ne dormoitpas,
Et li siresesnelle pas
Si le ra saisipar le poing.
Les deux hommes luttent dans l'obscurit et le mari pousse, son adver-
saire, qu'il prend pour un voleur, jusqu' la porte d'une salie voisine de sa
chambre, o il mettait son cheval favori et sa mule. Il renverse son ennemi
dans une cuve qui se trouvait l et l'y maintient : Alumez chandoile !
crie-1-il sa femme. Mais celle-ci se garde bien d'obir ; elle proteste,
qu'elle ne pourra jamais trouver dans l'obscurit la porte de la cuisine ;
elle prfre garder ce voleur pendant que son mari ira chercher de la.
lumire. Comme le mari s'loigne en lui confiant son prisonnier, vite, elle
le laisse chapper, et quand le bonhomme revient, une chandelle dans une
main, une pe nue dans l'autre, il voit que sa femme maintient dans la
cuve, avec le plus grand srieux du monde, la tte de sa mule. Il en con-
clut avec un certain bon sens qu'il a pris un lecheor pour un voleur et
jette sa femme la porte. Elle se rfugie dans la maison amie, o elle re-
trouve son amant, puis s'avise d'un engin : jamais n'orrez parler de tel !
Elle s'en va rveiller une bourgeoise qui lui est dvoue et la fait consentir
entrer dans la chambre de son mari, o elle s'occupera pleurer tant
et. plus. En effet, l'amie complaisante mne grand deuil auprs du mari
qui, n'y tenant plus, se lve, arme d'perons ses pieds nus, prend par les
cheveux celle qu'il croit tre sa femme et la met en sang coups d'pe-
rons ; cependant sa vraie femme a rejoint le galant :
Sloltpot orela dameatendre
JDesonamigreignor soulaz
Quecellequi est priseas iazI
Enfin le mari, las de frapper, prend son couteau, coupe les deux tresses
de la malheureuse et la renvoie. Elle court conter sa msaventure . son
amie ; celle-ci la console de son mieux et va se rasseoir sans bruit sur le
ht de son mari, qui s'est rendormi. Elle trouve sous l'oreiller les tresses

1. MR, IV, 94.


FABLIAUX ATTESTS DANS L'ORIENT : LES TRESSES 133.
coupes, les prend, y substitue la queue d'un cheval.et s'endort paisible-
ment jusqu'au jour.
Il faut lire dans le texte mme la scne trs spirituellement mene du
rveil ; l'tonnement croissant du mari quand il trouve sa femme couche
auprs de lui, quand il dcouvre son corps tout., sain et frais, sans mme
une bubete , quand il voit ses tresses intactes et, sous l'oreiller, une
queue de cheval. Il se persuade aisment qu'il rv.
Ouce estfantosme quivient
As gerzporansfairemuser,
Et porausfolement user
Et por lairefolerla gent.,.
Afin qu' l'avenir il ne soit plus enfantosm de la sorte, sa femme
lui conseille d'aller en plerinage la Sainte Larme de Vendme, ce
quoi il se rsout de grand coeur.

-, Notons d'abord qu'il est impossible d'admettre que l'auteur


anonyme de ce fabliau ait eu directement connaissance du Pant-
chatantra. La traduction latine de Jean de Capoue (1278-1291),
la premire qui ait t faite dans l'Europe occidentale, est de
cinquante ans environ postrieure au fabliau.
..;Comparons donc les traits correspondants et diffrents de la
version'sanscrite et du rcit franais. Il se pourrait que telle
donne &du fabliau ne pt s'expliquer que comme une dforma-
tion d'une donne a du Pantchatantra ; il se pourrait que le
Pantchatantra prsentt en somme un tat plus archaque du
rcit, o les incidents de l'intrigue seraient plus conformes
qu'ailleurs la signification intime du conte, plus logiques, plus,
satisfaisants, partant primitifs. Je crois que c'est prcisment le.
contraire qui est le vrai. !
Par exemple, dans le fabliau, la femme adultre perd les cheveux!
et non plus le nez. On pourrait tre tent d'y voir un adoucisse-,
ment du rcit primitif : le trouvre aurait t choqu de cette
horrible blessure et aurait assez heureusement modifi ce trait du
conte sanscrit. Faut-il vraiment discuter cette trs grave
question de savoir s'il est mieux que cette femme perde son nez,
du bien ses tresses ? Je laisse aux orientalistes prouver par des
textes de lois que cette perte du nez tait le chtiment des adul-
tres dans l'Inde, et que c'est l un trait bouddhique 1.
J'y consens. Pourtant, si l'on en voulait tirer trop d'avantage,

1. Au contraire, voyez dans le lai'de Bisclavrel toute l postrit d'une


femme adultre, qui nat esnase.
184 LES FABLIAUX
serais soutenir envers et contre tous que ce sont au
je prt
contraire les tresses coupes qui sont le.trait primitif, et que
c'est l un dtail de moeurs germaniques. Ne se souvient-on pas
en effet que Tacite, au chapitre XIX de sa Germanie, dcrit ainsi
le chtiment des adultres : abscisis crinibus nudatam uxorem
coram propinquis expellit dmo maritus ? Ne se souvient-on
belle de x o un
pas de mme de cette lgende l'Heptamron
vieux chevalier d'Allemagne, pour punir sa femme d'un trs
ancien adultre, l'oblige paratre chaque jour sa table devant
ses htes la teste toute tondue, le demeurant du corps habill
de noir ? Von der Hagen a gravement runi, propos de notre
conte, des tmoignages de cette coutume germanique 2.
Mais laissons l ces plaisanteries. Il est facile de montrer
comment c'est plutt le fabliau qui prsente ici un tat antrieur
du conte, dont le trait du Pantchatantra n'est qu'une malhabile
dformation. Le conte est essentiellement imagin pour nous
faire rire d'un bon tour jou un mari ; et une ruse n'est drle
que si elle russit. Or la ruse ne russit nullement dans le Pant-
chatantra s. L, en effet, l'entremetteuse qui a perdu son' nez va
se plaindre, accuse son mari ; c'est dans le bourg un beau

1. Nouvelle XXXII.
2. Gesammtabenteuer,II, p. XLV.
3. M. des Granges, une confrence de M. G. Paris, m'a object que-
telle n'tait point ncessairement l'intention primitive du conte et que le but
des conteurs indiens n'tait pas, comme il arrive dans les fabliaux, de nous-
faire rire aux dpens du mari. Soit ; mais leur but tait, en tout cas, de-
nous mettre en garde contre la. mchancet ruse des femmes. C'est la
morale que tire expressment le bon Devasarman, tmoin invisible des ruses
de notre entremetteuse, en ces slokas attrists : Ce que Vrihaspati sait de.
sciencene l'emporterait pas sur l'intelligence d'une femme;, comment donc-
se dfendre contre elles ? Elles qui appellent le mensonge vrit et la vrit
mensonge, comment les hommes sages peuvent-ils se dfendre contre elles
ici-bas ?
Les lions la gueule redoutable et la crinire parse, les lphants sur
qui brillent les raies traces par la chaleur du rut, les hommes intelligents
et les hros dans les batailles, deviennent auprs des femmes de bien mis-
rables cratures.
Elles sont tout poison l'intrieur, et l'extrieur elles sont charmantes ;
les femmes ressemblent, dit-on, au fruit du goundj.
Le conteur tait donc singulirement malavis qui, voulant manifester-
l'habilet fminine, met en scne un couple de commres qui russissent, en
effet, duper deux heures un mari, mais deux heures seulement, et qui, l'une-.
et l'autre, expieront cruellement ce succs phmre.
FABLIAUX ATTESTES DANS L'ORIENT : LES TRESSES 185
tapage. Que fait, en l'apprenant, l'autre mari, celui qui se rap-
pelle avoir coup le nez de quelqu'un dans l'obscurit ? Le Pant-
chatantra se tait prudemment l-dessus. Il est vident que, dup
une heure, il a reconnu ds le matin la fraude et l'erreur : la
ruse de sa femme se retourne contre elle. Dans le fabliau, tout
au contraire, l'entremetteuse n'est jamais gnante ; elle a perdu
ses cheveux ? elle en sera quitte pour porter de fausses nattes
sous- son couvre-chef 1 ; nul ne se doutera de son malheur
; le
mari pourra faire en toute conscience son plerinage la Sainte
Larme de Vendme, et nous pourrons rire du bon tour qu'on lui
a jou. Il est bien probable que, dans la forme primitive du
conte, l'entremetteuse en tait quitte pour une mutilation lgre,
et le fabliau est plus voisin que le Pantchatantra de cette forme
primitive.
Mais la rdaction sanscrite souffre d'une infriorit plus carac-
tristique. La femme adultre n'y est, aucun moment, une
ruse' qui combine un plan ; c'est le hasard qui mne tous les
vnements. C'est par hasard que l'entremetteuse vient lui por-
ter un message. C'est cette entremetteuse qui lui propose de
prendre sa place au pilier : quant elle, elle reste constamment
passive ; et, lorsque le mari se rveille, elle n'a vraiment pas
grand mrite s'crier : Que les dieux me rendent mon nez !
car la premire sotte venue l'aurait dit sa place. Dans le f abliau,
au contraire, le trait de gnie de la femme consiste prcisment
prparer toute cette scne. Comme elle prvoit qu'elle sera
battue dans la nuit, elle prfre aller rejoindre son amant et
qu'une amie supporte la vole ; et ds qu'elle sait le succs de sa
ruse, quelle active habilet ! Vite, elle efface de sa chambre toute
trace de dsordre, enlve les tresses rvlatrices, les cache, met
leur place une queue de cheval et attend le rveil du mari pour
lui persuader lentement, par une srie de preuves savamment
combines, qu'il a t hant par quelque cauchemar. Laquelle de
ces deux formes est primitive ? N'est-il pas vrai que ce n'est

1. C'est en effet ee que lui conseille son amie :


Ne )a douterneli estuet
Destresces,se trouverles puet,
Quesi bienne li mette el chief,
Queja n'en savrale meschief
N'omene femequi la Toie.
LES FABLIAUX ' .
186

point, comme le voudrait la thorie, dans la version orientale


qu'on trouve la plus parfaite intelligence du conte, -mais tout au:
contraire dans le fabliau ?

b) Qu'il est impossible, en fait, de savoir quelle est la version


primitive. Discussion de la mthode.
Comment peut-on, en bonne critique, tablir les rapports rci-'
proques de deux versions d'un mme conte ? Voici une mthode
qui 'me parat sre, ncessaire et non contestable.
A. passer de bouche'en bouche et de livre en livre, du livre
l tradition orale ou inversement, du musulman au chrtien, du
.grand seigneur la portire, d'un sot Boccace, d'un matelot
breton un Cafre de l ct de Mozambique, un conte s'expose
mille remaniements. Mais s'il est la merci du caprice, de la
sottise, de la fantaisie imaginative, du manque de mmoire, des
moeurs particulires de chacun de ses narrateurs successifs, il
s'en faut pourtant que ces transformations puissent indistincte-
ment porter sur toutes les parties du rcit. Un conte est un orga-
nisme vivant et, comme tel, est soumis pour vivre de cer-
taines conditions. On peut enter sur une plante une greffe tran-
gre, couvrir un animal de parures diverses ; inversement, on.
peut mutiler un tre vivant, animal ou plante, lui retrancher un
nombre dtermin d'organes ; l'tre ainsi mutil pourra languir ;
il sera rduit son minimum de vie, mais il vivra. Touchez au
contraire un de ses organes essentiels et un seul, le voil
mort. Pareillement,ion peut greffer sur un conte'Vies membres
parasites ou l'affubler, de costumes diffrents, selon les , pays
qu'il habite. On peut au contraire le rduire la nudit sopique,
le mutiler mme, il vivra toujours. Mais il est essentiellement.
constitu par un ensemble d'organes tel qu'il est impossible de
toucher l'un d'entre eux/et un seul, sans le tuer.
Il est extrmement facile, tant donn un conte quelconque,
d'en dterminer la constitution organique.
Voici, par exemple, celle des Tresses : Un mari a de certaines
raisons d'en vouloir sa femme. Celle-ci trouve un moyen de
s'esquiver hors de la chambre-conjugale sans que le mari s'en
aperoive ; une amie l'y remplace, et comme, dans l'obscurit, le
mari n'a pu s'apercevoir de la c'est elle qui reoit la
substitution,
correction prvue ; en outre, le mari lui fait subir une mutilation
FABLIAUX ATTESTS DANS L'ORIENT : LES TRESSES 187
corporelle quelconque ; sa. vraie femme retourne ensuite dans sa
chambre, et, comme elle peut lui montrer son corps intact, sans
blessure d'aucune sorte, elle lui'persuade aisment qu'il a rv,
ou que les dieux ont rpar l'injure faite une innocente.
Quels sont les caractres propres cette forme ? C'est d'abord
que, pour la dgager, il n'est pas ncessaire de comparer les
diffrentes versions conserves du rcit : ce travail est possible
sur "une forme quelconque d'un conte quelconque ; ensuite, que
ce rsum convient exactement non seulement aux trente ver-
sions conserves d'un conte, mais aussi toutes les versions inter-
mdiaires perdues, mieux encore, toutes ls versions'possibles ;
il est tel qu'on ne saurait y ajouter un trait, et un seul, qui ne ft
secondaire ; qu'on ne saurait en supprimer un trait, et un seul,'
que le conte ne mourt du mme coup. En un mot, on peut
rduire une version quelconque d'un conte une forme irrduc-
tible : ce substrat dernier devra ncessairement passer dans
toutes les versions existantes, ou mme imaginables, du rcit.;
il est hors du pouvoir de l'esprit humain d'en supprimer un iota.
On redirait le conte dans mille ans que cette forme essentielle
-se maintiendrait, immuable. [!
Cela pos, puisque tout conteur pass ou futur a t, est ou
sera ncessairement contraint d'admettre dans son rcit cet
ensemble de traits organiques, que nous appellerons OJ, il s'en-
suit que nous ne pouvons rien savoir du rapport de deux ver-
sions qui ne possdent que ces seuls traits en commun.
Mais il est vident que jamais un conte ne s'est transmis sous
cette forme sommaire, abstraite et comme schmatique : le jour
mme o il a t invent, ses personnages vivaient dj d'une
vie plus concrte, plus cornplexe. Chacun des incidents nces-
saires de l'intrigue tait expliqu, motiv : c'tait, ici, un dtail,
de moeurs, l un mot plaisant, l un trait de caractre. Si on
nous permet d'employer ces formules, le conte ne s'exprimait
joint par M, mais par w + a, -b, c, d..., et chacun de ces traits
Ils
accessoires, a, b, c, d..., est par nature transitoire .et mobile.
sont les accidents du conte, dont est la substance. Ils sont, par
dfinition, arbitraires et peuvent varier d'un conteur l'autre.
d'entre eux dans deux versions et
Si donc on retrouve l'un
dans ce cas seulement, ces deux versions sont indissoluble-
188 LES FABLIAUX-
ment unies. De mme qu'une famille de manuscrits est consti-
tue par l'existence d'une mme faute dans divers manuscrits,
de mme plusieurs versions d'un conte peuvent tre ranges en
une mme famille, si ces versions prsentent les mmes traits
accessoires en commun ; car, s'il est impossible d'admettre que
deux copistes indpendants commettent la mme faute au mme
endroit, il est impossible que deux conteurs indpendants ima-
ginent le mme trait accessoire au mme endroit, la fantaisie
cratrice tant un acte de l'esprit aussi individuel que l'erreur \
En rsum, il faut, tant donn une forme quelconque d'un
conte, distinguer d'abord des traits accessoires les traits essen-
tiels, c'est--dire ceux dont on ne peut concevoir qu'ils soient
Certes, l'erreur
jamais modifis, sans que le conte meure.
peut se glisser dans cette opration et il peut arriver que l'on con-
sidre comme essentiel au rcit un dtail d'ornement. Mais nul
ne saurait contester que ce dpart soit possible. Si nous l'avons
opr avec justesse, ici comme dans les monographies qui sui-
vront, c'est ce que le lecteur prouvera.
Ce travail une fois fait, toute classification de versions fonde
sur la seule communaut des traits essentiels runis en M est non
avenue ; mais il suffit que deux versions possdent un seul trait
accessoire, a, en commun, pour tre indissolublement associes.
Appliquons ce procd au conte des Tresses. ,
Pour peu que l'on veuille comparer la forme orientale et le
fabliau, on s'apercevra que ces deux versions n'ont prcisment
en commun que les traits que nous runissons en M ; tous les
autres, qui sont secondaires, diffrent. La rdaction sanscrite
sera, par exemple, exprime par la formule : w + a (le moine
mendiant) + b (la femme au pilier) + c (le nez coup) -f- d (la
femme du barbier et le rasoir) + e (le jugement), etc., tandis
que la formule du fabliau sera w -f v (la mule et la cuve) -f x
(la jemme blesse coups d'perons) -f y (les tresses coupes) + z
(le plerinage), etc. Ces deux formes u -4- a, b, c, d..., w -f v,

1. Il reste ici, comme dans les classifications de manuscrits, un lment


de critique subjective : de mme qu'une faute identique peut avoir t sugg-
re deux copistes indpendants, de mme un mme trait accessoire
peut,
dans certains cas, avoir t imagin par deux conteurs indpendants. Chaque
cas doit tre tudie part. Voyez au chapitre suivant nos sur
le lai de Vpervier. remarques
FABLIAUX ATTESTS DANS L'ORIENT : LES TRESSES 189
x, y, z... ne sont donc pas comparables, et l'on ne pourra rien
m'objecter, s'il me plat de soutenir que le conte des Tresses a.
t invent par tel conteur, Carthaginois ou Thrace, qu'il me
conviendra d'imaginer, ou par un bel esprit gyptien qui vivait
au cours de la xixe dynastie, sous le rgne de Ramss II ; que cet
gyptienl'a cont deux de ses amis; que l'un de ces amis a
invent les traits accessoires qui sont donns par le Pantchatan-
tra, l'autre ceux qui sont parvenus notre trouvre. Il est pos-
sible que ces deux formes n'aient eu aucun rapport commun
depuis le rgne de Ramss IL
On dira : il n'est pas dmontrable en effet que le fabliau vienne
du Pantchatantra ; mais cela est pourtant possible. Ils n'ont
plus qu'&i en commun, il est vrai ; mais rien ne nous prouve que
les traits accessoires, a, b, c, d, ne soient pas tombs prcis-
ment au cours du voyage d'Orient en Occident.
Le fait est possible, en effet, mais non dmontrable. Or,
notons d'abord que cette dmonstration et t la dernire res-
source permise aux indianistes. >
Ils ne peuvent la faire, et je puis, au contraire, fournir la
preuve inverse.
S'il m'arrive, en effet, de montrer comme je le ferai au
chapitre suivant que ce minimum de rapports possible entre
le fabliau des Tresses et le conte du Pantchatantra n'est pas un
fait isol, que, bien au contraire, les contes franais qui nous
restent tudier n'ont presque jamais aucun trait accessoire en
commun avec les mmes contes sous une forme orientale, peut-
tre sera-t-on forc de convenir qu'il y. a l une prsomption
digne de quelque attention.
Nous entendrons, en effet, dans un instant, H ans Sachs nous
raconter les Tresses son tour. Chose trange ! Il nous racon-
tera, quoi ? le fabliau. Non pas seulement les traits ncessaires du
fabliau, cette intrigue succincte que nous appelons co; non, mais
aussi vingt dtails accessoires, le rendez-vous donn l'amant
dans la chambre conjugale, et sa lutt avec le mari dans l'obscu-
rit, et son vasion pendant que le mari va chercher de la lumire
et l'pisode singulier du veau retenu prisonnier la place de
voil
l'amant, et ainsi de suite, jusqu' la fin du rcit. Pourtant,
plus de 300 ans que le fabliau tait enfoui dans un manuscrit
1-90 LES FABLIAUX

; H ans Sachs ne l'avait pas lu, nous ne connaissons aucune


ignor
source intermdiaire crite qui ait- pu conserver ces traits : et
voici qu'on ne sait d'o, travers le moyen ge coul et'la Re-
sous la forme du
naissance, le conte arrive, presque exactement
fabhau,"dans une choppe de Nuremberg ? Et tandis que nous
constatons cette extraordinaire fixit des dtails secondaires
dans ia tradition orale, pourquoi, si les contes franais viennent
descntes indiens, ne retrouve-t-n pas une semblable commu-
naut de dtails entre les prtendus originaux et leurs copies ?
Le chapitre suivant prouvera qu'en effet cette communaut ne
se prsente presque jamais.
Cette absence de traits accessoires communs entre les rcits
indiens et les rcits occidentaux ne peut s'expliquer srieusement
que-d'une manire : ces rcits occidentaux ne viennent pas des-
rcits indiens. -
Ainsi, le procd de'comparaison ci-dessus propos ne prouve
pas que notre conte ne puisse venir de l'Inde, puisqu'il est pos-
sible tout prendre : que ce soit au cours de son voyage
du conteur bouddhiste au trouvre, que le rcit a perdu ses traits
accessoires a, b, c, d 1... Mais ce procd a une double effica-
cit : il fait voir que l'origine orientale de ces contes, pour pos-
sible qu'elle soit, est indmontrable ; il fait voir encore que cette
origine, possible, mais indmontrable, est, de plus, improbable ;
car, entre les soi-disant modles et leurs prtendues imitations,
il n'y a de semblables que les seuls traits qui leur seraient com-
muns 'ils taient indpendants les uns des autres.
"
c) Les diffrentes formes europennes, toutes, trangres aux
formes orientales.
Il parat donc dmontr que notre trouvre ignorait la forme
indienne du conte. Il l'ignorait aussi parfaitement que s'il lui
avait fallu s'en aller lui-mme dcouvrir le Pantchatantra dans
un couvent cinghalais, quitter sa taverne et ses ds, ceindre ses

1.- Supposition trs peu probable. M. G. Paris veut bien me montrer encore
cette invraisemblance singulire que je n'avais pas aperue : il est trs sr,
comme on l'a vu, que le rcit du Pantchatantra est constitu par la Contamina-
tion d'un conte primitif et d'un conte du Vailapanlchavinii. Cette soudure
est si intime et si forte qu'on ne saurait bien se figurer un narrateur
travaillant post-
rieur, sur le rcit du Pantchatantra, et qui russirait en liminer
FABLIAUX ATTESTS-DANS L'ORIENT : LES TRESSES -191
reins comme le religieux chinois Hiouen-Thsang, et 'vnrer en
personne le bois de manguiers o akyamouni, aprs six ans
d'austrits, tait enfin devenu, bouddha accompli.
- Mais voici que, postrieurement notre vieux pote, le livre
bouddhiste a lui-mme accompli son exode vers nos pays occi-
dentaux. Voici le moyen ge pass et l'imprimerie invente. Ce
n'est plus seulement par des manuscrits que se transmet la tra-
duction latine de Jean de Capoue. Le livre indien est publi-
les Allemands peuvent le lire en allemand (Buch der Beispielr
1480) ; les Italiens, en italien (Doni, 1552), etc.
,:N'est-il pas prvoir que la forme indienne des Tresses, mul-
tiplie par les presses de Venise, de Francfort, trouvera dans l'a
tradition orale quelque popularit, tandis que notre fabliau,
oubli dans un unique manuscrit que des moines conservent,
niais se gardent bien de lire, attendra pour revivre que Mon le
retrouve dans le manuscrit 19152 de la Bibliothque Nationale ?
N'est-il pas prvoir que nous retrouverons quelque part ces
traits accessoires du Pantchatantra, inconnus du fabliau ?
Eh bien ! non-. Sous dix formes encore qui reprsentent la tra-
dition de- dix mille conteurs, peut-tre, nous retrouverons ce
conte, et chacune des dix formes ressemble au fabliau, jamais au
rcit sanscrit. Jamais plus nous ne reverrons l'pisode du pilier
o sont successivement attaches les deux amies et jamais plus
la sotte histoire du rasoir du Pantchatantra. Mais, partout, le
conte restera, dans sa teneur, semblable au fabliau. Gomme le
fabliau, les versions europennes nous prsentent une ruse de
femme savamment combine : c'est la coupable elle-mme qui
imagine de faire entrer son amie sa place dans la chambre con-
jugale ; l'amie est battue et perd ses tresses ; la coupable profite
du sommeil du mari pour faire chapper sa complice, rparer'le
dsordre et se justifie en montrant sa chevelure intacte. En sorte
que; si nous reprsentons la forme'orientale par w -f'a, b, c, d...,

les l-
l'pisode du barbier pour retenir seulement, retrouver et restaurer Si donc
ments primitifs. Or nulle forme occidentale ne conna.t cet pisode.
on veut toute force que le conte des Tresses vienne de l'Inde, on est rduit.
supposer qu'il a commenc son exode antrieurement la composition du
ce nous renvoie des prhistoriques ; ou,
Pantchatantra, qui temps
tout au moins, il faut admettre que le PanlchaUmlra'n'a contribu en rien
le propager.
^92 LES FABLIAUX

la forme du fabliau par -^ v,-x, y, s..., la'formule qui expri-


des formes 1 comprendra un
mera l'une quelconque europennes
ou plusieurs des termes v,x,y,z..., et jamais l'un des termes .a, b,
c ^_Ainsi, deux choses ont t surabondamment prouves :
non seulement les formes europennes les plus anciennes ne
drivent point des formes orientales ; mais encore, aprs mme
a rpandu des milliers d'exemplaires, dans
que l'imprimerie
des langues diverses, la forme orientale, on ne voit jamais que
cette forme orientale et savante se soit combine avec la forme
occidentale et populaire.
On pourrait s'arrter l et clore cette discussion. Mais si nous
suivons encore notre conte dans ses destines, nous y trouverons
l'occasion d'une constatation curieusa : tandis que la forme orien-
tale se transmet de traduction en traduction, toujours identique
elle-mme, la mme chez Campeggi et chez Verboquet, morte
et comme enserre dans des bandelettes de momie, le conte oral,
qui vagabonde librement par le monde, trs tranger aux rema-
niements que les savants peuvent faire du Pantchatantra, subit
toutes les vicissitudes d'un organisme vivant. Il s'agrge des
traits nouveaux, en limine d'anciens, se combine avec des
contes qui lui taient primitivement trangers : et c'est une
relle surprise de constater sa plasticit, la diversit des lments
1, Voici, pour tre aussi exact que possible, les variantes de dtail que
prsentent ces versions. Le fabliau de Garin ressemble, plus que toute
autre forme, au fabliau prcdemment analys, sauf qu'il y ajoute quelques
grossirets (notamment aux vers 228 et ss.) ; de plus, le mari est un bour-
geois et non plus un chevalier, ce qui rend plus vraisemblable le voisinage
d'une table. lions Sachs : l'amant est un prtre, qui, la fin du conte,
vient exorciser le mari ; c'est une vieille qui sert d'entremetteuse ; l fin du
conte est maladroite, car le mari a pu garder et montrer son beau-frre les
tresses de l'amie complaisante, et la justification de sa femme demeure par
suite incomplte. Boccace : la femme complaisante est une servante ; le
mari lui arrache une toufle de cheveux qu'il va porter ses beaux-parents,
cependant que sa femme, Monna Sismonda, rentre chez elle et se met paisi-
blement filer ; et, quand ses parents arrivent, elle proteste que son mari,
ivre, a d passer la nuit chez quelque fille. Herrand de Wildonie : aucune
variante qui offre quelque intrt. Der Reiher : le mari, avant de couper
les tresses, casse trois btons sur le dos de l'entremetteuse et ces btons
deviennent des pices conviction qu'il faut faire disparatre comme les
cheveux. Cent Nouvelles : les btons briss comme dans le Reiher et les
draps de ht ensanglantes sont les seules pices conviction ; dans cette seule
version le mari ne coupe point les tresses de sa femme.. Le de La
Singe
Fontaine est une simple mise en vers du conte des Cent Nouvelles.
FABLIAUX ATTESTS DANS L'ORIENT : LES TRESSES 193
qu'il adopte et rejette successivement, et tout ensemble la force
de rsistance et la vitalit de ces lments assimils. Il peut tre
intressant de faire rapidement l'histoire de ces contaminations i
C'est le dbut- du conte qui permettait aux narrateurs le plus
de fantaisie. La forme abstraite et ncessaire que nous en avons
donne, M, porte simplement : Un soir, un mari a des raisons
d'en vouloir sa femme . Quelles sont ces raisons ? Le conteur
peut les imaginer sa guise, sans que la suite du conte en
souffre. Trois conteurs on ne sait ni l'on ne saura jamais qui,
ni o, ni quand ont rpondu diffremment la question pose,
et, pour y rpondre, ont soud, par contamination, au conte des
Tresses trois rcits qui vivaient dj et qui sans doute vivent
encore aujourd'hui d'une vie indpendante ; d'o trois familles
diffrentes selon que c'est l'invention de tel de ces trois conteurs
qui a prvalu.
a) La Mule. Nous avons dj rencontr l'une de ces trois
contaminations. C'est ce bizarre pisode du fabliau o une mule
est substitue dans l'obscurit l'amant qui s'enfuit. Quatre
conteurs, bien distants les uns des autres, se rencontrent pour
nous transmettre cette tradition : ce sont Garin, auteur d'un
autre f abliau \ un pote allemand du xine sicle ou du xive, Her-
rand de Wildonie 2 ; le rimeur anonyme d'un autre pome alle-
mand dn moyen ges, enfin Hans Sachs, qui nous raconte cet
pisode avec sa lourde bonhomie 4.
- Cette histoire est assez mal venue, car enfin il n'y a aucune
apparence que le mari se laisse prendre la ruse et croie relle-
ment qu'il a pu confondre un homme avec une mule, un ne ou
un veau. Ce n'est pas sous cette forme qu'a d tre invent le

1. Fabliau de la Dame qui fisl intendant son mari qu'il sonfoil, MR, t. V,
121.
2. Der verkehrte Wirth, Gesammtabenteuer,t. II, XLIII, p. 337.
3. Keller, Enhlungen aus o.lid. ITss., der Pfafj mil der Snuer, p. 310.
4. Hans Sachs, Schwanck, Der Baver mil dem zopft, t. 25 de la Biblio-
thek des liierarischen Verrins in Stuttgart, t. IX de l'dition de Hans Sschs,
p. 279, Quand le mari arrive avec sa lumire et s'aperoit que <-'e<un n
que sa femme tient prisonnier, la femme clate de rire et dit : Tu n'es pas
bien malin ! Tu t'en prends ce doux anima] qui nous a longtemps servis, toi
et moi, qui nous porte du bois et de l'eau, et voici que tu veux le faire pendre
a une potence comme un voleur.' Cet ne avait des pieds et des mains
d'homme ! "Va,cher mari, tu es encore tout saoul de sommeil !
BDIEK. LesFabliaux. ls
194 -LES EABLIAUX

rcit, et la version primitive est celle que nous donne le uha-r


saptaii ; on nous dispensera de transcrire cette imagination
lire dans l'allemand de 1; il est vi-
hscne, qu'on pourra Benfey
dent que le premier conteur qui a contamin les deux rcits
racontait l'histoire du veau telle qu'elle, se trouve dans le uka-
saptat* et peut-tre la raconte-t-on encore aujourd'hui ,sous cette
forme : nos conteurs ou leur source commune l'ont adoucie ; ils
Pont rendue plus dcente et moins vraisemblable 3.
Boccace et une autre ligne de -conteurs Ont
b) La ficelle,,
admis une tradition diffrente. La jeune Monna Sismonda, nous
raconte Boccace \ tant fort surveille par son -mari, imagina,
pour tre avertie de la venue de soii ami, Rsuberto,'d'installer en
dehors de la fentre de sa chambre une ficelle dont l'un des
bouts retomberait terre et dont l'autre, tranant sur le plancher
arriverait jusqu' son lit, de faon qu'elle pt rattacher son
orteil. L'amant venait tirer la ficelle, et des signes convenus
annonaient si le mari tait endormi ou non. Mais, im jour, le
mari, tendant le pied dans son lit, Teneontere la ficelle, l'attache
son doigt, et quand l'amant la tire, il se lve, le poursuit, e
rejoint, se bat avec lui ; pourtant Ratoerto s'chappe, sans que le
mari ait pu le reconnatre dans la muait. "Pendant cette lutte
Monna Sismonda a fait entrer sa servante sa pace dans le lit
conjugal, Suit le'conte ides Tresses,
1. Benfey, Mm. de l'Acadmie de Saint-Ptersbourg, loc. cil.
S. Ge -qui ne signifie yas 'que ce conte soit davantage d"DTigir.Borientale.
3. On p:eut rapprocher du rcit du ukascuplali la &e des Cent Nouvelles
nouvelles. Par contre, je ne vois aucun :rapp.ort .entre >cer.cit et la malpmopre
et insignifiante liston-e qu'indique Beniey : Morlini, d. elzvirienne, Paris,
l'88-5,jioY. LXVIII, .p. 122, De -ms-lioo-qui rcperit aduherum cum Txxore.~
Quant la lettre d'Aristnte que cite aussi Benfey, elle est incomplte et
nous ne pouvons savoir si elle avait quelque rapport avec notre cote (d.
Boissonade, 1882, p. 194, dernire lettre, itEpc T-TJ?sj^EDoio; tv u.oiov.
ToA'jo-jT);): Une femme, surprise par le retour du mari, attache son amant
avec des cordes, et dit au mari qui entre : c<C'est un voleur qui ttait en train
de piller la maison ; nous ne le livrerons que demain la police..Si tu>as
peur, je -veillerai seule sur lui toute la nuit... Le ms. s'arrte l. Par quel
ingnieux pToed (E-JULEGS'-O.;) la femme dlivrait-elle son amant ? Nous
l'ignorons. Le Teeueil qui porte le nom d'Aristnte a t crit entre le ive et
le ve -sicle aprs J.-C. Voil un des mille montes grecs
ce rcit d'Aristnte, dit-il, drive peut-tre d'originauxqui gnent Benfey ;
indiens ; oui, sans
doute,-maispeut-tre aussi d'originaux siciliens, ,ou Ibriques, ou gaulois, ^etc.
4. Dcamron, VII, 8.
FABLIAUX ATTESTS J3ANS L'ORIENT : LES TRESSES ,195
de conte a d sans doute., lui aussi, vivre d'aine vie indpen-
dante. Mais le narrateur qni le premier l'a li au .conte des
Tresses a t oblig de lui enlever son dnouement primitif.
Comment, dans la version originale, la femme se tirait-elle de ce
mauvais pas ? Nous ne connaissons pas de forme indpendante
de ce conte, sinon dans La Fontaine \
Mais le moment le plus curieux dans'Phis'toire de ces conta-
minations est celui que nous saisissons dans le pome allemand
de Herrand de Wildonie : il participe la fois du rcit des deux
/fabliaux et du rcit de Boccace, en sorte qu'il associe trois
contes :1) la ficelle ; 2) l'ne ; '3) les tresses. En effet, le conte
commence 'comme la nouvelle de Boccace : le mari voit une
ficelle ; sa femme en 'tient l'un des houts ; l'autre, il dcouvre
un galant. Il le saist par les cheveux et ne fie laisse point
s'chapper comme dans Boccace ; mais, comme dans les fabliaux,
ille^fait maintenir par sa femme pendant qu'il va chercher de la
lumire, avec menace de la tuer si elle le laisse chapper,; quand
il revient, c'est nn ne que sa femme tient par les oreilles. Suit
le conte des Tresses. Ici notre rcit est arriv son plus haut
degr de complexit : les deux versions qui couraient le monde,
depuis des sicles peut-tre, Vne ~j- les tresses et, d'autre
part, la ficelle -f- les tresses, sont un jour parvenues, par un grand
hasard, aux oreilles d'un mme homme, qui a rpt le conte
son tour ; mais ne voulant pas sacrifier l'une de 'ces -histoires
qu'il trouvait si jolies toutes deux, il les a combines, non sans
i. Dans la Gageure des trois commres,une femme qui veut duper son
mari dispose une ficelle de la mme faon que Monna Sismonda, avec-cette
diffrence que personne ne doit venir la tirer. 'Ce n'est qu'un Stratagme pour
provoquer la .jalousie du mari. Le -bonhomme, 'eB effet, voit la ficelle, croit
-qu'un amant est au bout, s''arme jusqu'aux dents -et-va faire le guet dans la
cour, tandis que le galant s'introduit dans sa chambre. Trois nuits de suite,
le jaloux fait ainsi sentinelle devant la ficelle que personne ne vient tirer. La
quatrime nuit, un homme vient, <jui la -tire. Le mari s'lance sur lui et recon-
nat son vadet. Celui-ci expose qu'il veut pouser la -chambrire et que c'est
pour lui un moyen de se -faire ouvrir que de venir tirer cette ficelle, qui
S'attache au -pied de sa belle. La 'femme explique son tour qu'ayant vu,
quelques jours auparavant, un fil au pied de sa ^chambrire, elle en avait
aussi dispos *m semblable et l'avait attach on pied, pour surprendre les
relations lgres de cette fille. Je ne sais pas dcider si La Fontaine a
reu le conte tel quel, d'une source que j'ignore, ou si, contrairement son
habitude, il a habilement remani et rendu sa vie indpendante le conte de
Boccace.
196 LES FABLIAUX

adresse, et a cont la ficelle + l'ne -f les tresses. Et c'est.la


source du rcit de Herrand de Wildonie.
Le hron. Une troisime et dernire srie de narrateurs,
c)
ont diffremment profit de la libert de rpondre leur guise
cette question : Quels motifs de colre le mari avait-il
contre sa femme ? A la fin du conte des Tresses, le mari est
persuad qu'il a rv, qu'il a t enfantosm ; et. ce motif
secondaire a voqu dans la mmoire de certains conteurs le
souvenir d'autres rcits, analogues o un mari tait pareillement
convaincu de folie passagre. Ce sont ces rcits qui se sont lis,
alors au conte des Tresses ; de la sorte, le mari se persuade que
deux (fois, dans la mme nuit, il a t enfantosm.
Voici l'une de j ces histoires, telle que nous la donne un
* : un homme, riche en biens et
pome allemand, der Reiher
en terres, se plaisait lever un coq, qui, a son appel, volait
sur son poing et se laissait ainsi porter en tous lieux. Un jour
que l'homme le portait le [long d'un tang, il rencontra un
hron qui prit le coq pour un pervier, et qui, fascin, se laissa
prendre la main. L'homme revint chez lui, tout heureux
d'avoir pris un hron grce son coq et s'en fut inviter son
seigneur le manger avec lui, tandis que sa femme apprtait le
hron. Mais voici que, pendant son absence, une commre vient
causer avec sa femme ; toutes deux sont allches par la bonne
odeur du gibier qui cuit ; elles se laissent tenter, cdent et
mangent le hron elles deux 2. Le seigneur est reu avec
honneur, et le dner est fort beau ; mais de hron, point.
O donc, demande le mari, est notre hron ? Quel
hron ? Mais celui que j'ai pris avec mon coq ?; O
as-tu jamais vu que l'on pt prendre un hron avec un
coq ? Et tous jles convives, pris tmoin, conviennent que
pareille chasse ne s'est en effet-'jamais vue, et que le mari doit
avoir rv. Le mari n'insiste pas, mais se promet bonne ven-
geance pour la nuit. Suit le conte des Tresses, et le lendemain,
quand le bonhomme prtend avoir coup les cheveux de sa femme,
celle-ci s'crie victorieusement : Cela est aussi vrai que ton

1. Gesammtabenteuer,II, XXXI.
2. On reconnat ici la scne amusante du fabliau des Perdrix.
FABLIAUX ATTESTS BANS L'ORIENT : LES TRESSES 197
imagination du hron pris par un coq ! Une histoire trs ana-
logue se retrouve sous forme indpendante, dans {le fabliau
des Trois femmes qui trouvrent l'anneau \ et dans un conte
2 : Une
petit-russien femme, qui avait pari de jouer un bon
tour son mari, prit la nasse dix tanches, un jour | qu'il
tait au labourage. A midi, elle lui porta son djeuner, et en
arrivant au champ qu'il labourait, elle jeta les dix tanches
intervalles rguliers dans le sillon j qu'il traait, j Lei paysan
reprit un sillon nouveau et trouva successivement les [dix
tanches, encore vives, dans le ' [sillon qu'il venait [de | creuser.
Aprs s'tre tonn du prodige, il donna pourtant les poissons
sa femme, pour qu'elle les lui servt au dner. Le soir venu,
elle lui apporta son repas, mais pas [ de poissons. J[ O sont
donc mes tanches^? Quelles tanches ?
{Mais celles que
j'ai dterres en labourant ! Es-tu fou ? o prends-tu que
les tanches vivent jamais dans les sillons ? Le paysan battit
sa femme, qui alla se plaindre au sotsky 3 et lui raconta com-
ment son mari croyait avoir tir [dix [tanches de son champ.
Le sotsky crut le paysan fou et le fit lier, tandis que la femme
allait chercher le pope qui avait [coutume d'entendre la con-
iession du bonhomme. Et tout en se confessant, celui-ci lui disait :
Petit pre, crois-moi, je les ai bien dterres I et [comme il
-entendait les tanches frtiller dans un i'seau Isous le banc : Vois,
petit pre, elles sont encore vivantes ! Le prtre le tenant de
plus en plus pour fou, le malheureux rentra [en lui-mme | et
finit par dire :-..Aprs tout, cela m'est peut-tre arriv juste-
ment ! C'est encore ce rcit, affaibli et moins intelligem-
ment rapport, que les Cent nouvelles et un mchant pote du
xvme sicle associent, comme le pote allemand, au conte des
Tresses *.

Cette tude, outre qu'elle dtruit [l'hypothse de l'origine

1. MR, 1,15.
2. Rudtschenko, Sudrssische Voksmrchen, Kiew, 1865, p. 165. Etudi
par Liebrecht, Germania, t. XXI, 1886, p. 385, ss.
3. Surveillant de cent mes.
4. 38e des Cent nouvelles. Ce rcit des Cent nouvelles est mis en vers dans
un recueil du xVme sicle, le Singe de La Fontaine ou Contes el nouvelles en
vers, Florence, aux dpens des hritiers de Boccace, 2e vol., 1773, p. 8.
LEFABLIAUDES TRESSES
Q
ENSEMBLETRAITS
DgS QUEBOITNCESSAIREMENT
RENFERMER VERSION
TOUTE PASSE
PRSENTE, A
OU VENIR
Un un
soir, a
mari raisons
des d'en sa
vouloir f^mme, trouve
Qellercimoyendss de l
'vader a
chambre sans
conjugale son
qye
mari
s'en AJa
f de
aveur
l une
nmie
'obscurit,se la
substitue et
coupablec 'est amie
cette qui une
reoitdure
aperoive. le Lav raie
lui
mari
L.e
prre.etion. fait
en
o utre
subir
pne mutilation \u\
(il
corporellecoupe ne?ojilest resses). coupable
lematin
retourne sa
c hambre
dajis peutej; montrer
son son
mari sans
intact,
corps ni
blessure,m d'aucune
utilatipnsorte.
Lebon
mari
selaisse
donc a
qu'ilrv
eu dieux
les
que ont )'jnjure
rpar une
faite innocente.
persuader
FABLIAUX ATTESTS DANS L'OBIENT : LES TRESSES 199
indienne du fabliau des Tresses, met en relief un phnomne
curieux : c'est l'immutabilit des contes, lorsqu'ils passent d'un
livre un autre livre ; leur puissance de transformation, au
contraire, lorsqu'ils se rptent oralement:
Tout conteur livresque copie son modle, le modifiant le
moins possible, par paresse ou. par indiffrence. Les invraisem-
blances ne le choquent pas. La Fontaine, imitant Boccace,
s'applique marquer la physionomie de ses hros, crire de
jolis vers ; les donnes du rcit lui importent mdiocrement.
Pour les narrateurs lettrs, ces menues intrigues, sont sacres^
comme les livres saints, car personne n'y tomche; Mais: on ne
touche pas aux livres saints, parce qu'on les respecte- trop ; on
ne touche pas aux contes, parce qu'on ne les prend pas assez
au srieux pour leur faire l'honneur de modifications rflchies.
A travers les versions orales, au contraire, la vie circule : c'est
que l'oubli, l'usure des pisodes et Ncessit l'ingnieuse les
transforment incessamment.
200 LES FABLIAUX

CHAPITRE VII

SUITE DE NOS ENQUTES SUR LES DIVERS FABLIAUX


ATTESTS DANS L'ORIENT

I. Fabliaux qu'il nous faut carter : la Housse partie, la Bourse pleine de


sens, le dit des Perdrix.
II. Monographies des fabliaux qui se retrouvent sous quelque forme orien-
tale ancienne. Rejet aux appendices, pour -iter de fastidieuses
redites, des contes cVAubere, de Berengier, de Constant du'Hamel,
du Plion, du Vilain Asnier, du Vilain Mire. tude spciale de
quatre fabliaux : A, le lai d'Aristote : B, les Quatre souhaits saint
Martin ; C, le lai de l'pj.vier : 0, les Trois Bossus mnestrels.

Nous avons pos ces [principes au cours ] de la prcdente


tude r:
L _
1) Il existe, [dans chaque conte, une partie [fixe, organique
et immuable, qui doit se retrouver dans toute version passe,
prsente ou future, et une partie accessoire et mobile.
2) Deux versions ne peuvent donc tre associes que par la
communaut d'un mme trait accessoire, et l'on ne peut ni
l'on ne pourra jamais rien savoir du rapport de deux versions
qui ne prsentent en commun que Je substrat organique du
conte.
3) Si pourtant, lorsque deux versions prsentent des traits
accessoires correspondants et diffrents, tel trait de l'une d'elles
ne peut s'expliquer que comme une dformation du trait
correspondant de l'autre rcit, l'une des deux versions est
drive de l'autre, qui doit tre considre comme la forme-
mre.
G'est ce que veut signifier, sans doute, M. G. Paris, lorsqu'il
crit : Il faut de toute ncessit distinguer dans un conte
entre les lments qui le constituent rellement, et les traits
qui n'y sont qu'accessoires, rcents et fortuits \ Il nous faut

1. Bvue critique, 4 dcembre 1875.


FABLIAUX ATTESTS DANS L'ORIENT 201
appliquer ces principes tous- ceux] de -nos fabliaux qui se
retrouvent en Orient.

FABLIAUX QU'IL NOUS FAUT CARTER DE [CETTE ENQUTE : LA


HOUSSEPARTIE, LABOURSEPLEINE DE SENS, LE DIT DES PERDRIX

Deux de nos fabliaux, sous le titre de h Housse partie, nous,


rapportent l'histoire universellement connue du fils ingrat qui,
chassant son vieux pre, est amen soudain au repentir par
une action nave de son propre fils. Au [moment de chasser le
vieillard, il consent lui donner un manteau {ou une housse
de cheval) pour qu'il en couvre ses membres nus. Son jeune
enfant, qu'il a envoy qurir la housse, la coupe en deux
morceaux et n'en apporte qu'une moiti l'aeul. Pour-
quoi ? lui demande le pre irrit. C'est, rpond l'enfant,
que j'ai gard l'autre moiti pour vous, quand vous serez vieux
votre tour.
Nous avons conserv une soixantaine de versions de ce rcit 1
et du conte similaire o un fils ingrat cache un chapon pour ne
point le partager avec son pre, vieux et pauvre..Quand l'impor-
tun vieillard est parti, il retire le plat de sa cachette : mais le
chapon s'est transform en une bte immonde, qui s'lance
son visage et s'y attache.
Toutes les variantes de ces deux contes sont europennes,
sans exception. Flix Liebrecht 2 a pourtant cru pouvoir en
rapprocher un apologue du recueil chinois des Avadnas, dont on
sait l'origine indienne et bouddhique. Le voici : Un jour, le
Dieu du Tonnerre voulait chtier un fils rebelle ses parents.
Celui-ci lui arrta le bras et lui dit : Ne me. frappez pas ! [Je
vous demanderai, ajouta-t-il, si vous tes le nouveau ou l'ancien
Dieu du Tonnerre. Qu'entendez-vous par l ? demanda le
Dieu.. Si vous tes le nouveau Dieu du Tonnerre, je mrite
d'tre cras sur-le-champ. Mais si vous tes l'ancien Dieu du

1. V. les notes sur ce conte, l'appendice IL


'2. Dans son compte-rendu de l'dition des Avadnas donne par Stanislas
Julien, Zur Volkskunde, p. 109, ss.
202 LES FABLIAUX
Tonnerre, je vous dirai que mon pre s'est rvolt autrefois,
contre mon aeul. O donc tiez-vous dans' ce temps-l 1 ?'
Il est ais de se convaincre, sans que j'aie besoin d'insister,,
que nous sommes en prsence de deux contes distincts. La
Housse partie est l'un de ces mille contes dont on ne peut citer
aucune version orientale, fait qui semble- d'ailleurs ngligeahle
aux tenants- de F'hypothse indianiste'.
Si j'ai rapport, ce. rcit, c'est simplement pour donner, au
lecteur la confiance que j'numre ici,, consciencieusement,
tous les fabliaux dont Je, connais une forme orientale, mme
s'il ne s'agit, comme prsentement, que d'un rapprochement
arbitraire [et [faux.

cartons dejmme [de [notre'enqute quelques fabliaux qui


vivent aujourd'hui d'ans. l'Inde, comme ils vivent en Petite-
Russie, en Islande et ailleurs, mais dont nous ne connaissons-
aucune forme asiatique ancienne. M.. Cosquin 2 est dispos
accorder ces formes' indiennes une valeur toute spciale :
..Voici seulement quelques annes,, dit-il, qu'on a commenc
rassembler les contes populaires du Bengale,, du Deccan ou du.
Pandjab., Combien de nos contes populaires europens doivent
se rattacher non point' la forme, conserve par la littrature
indienne, quand elle y est conserve, mais telle forme
orale, encore vivante aujourd'hui dans l'Inde !
Il est vident que ces formes indiennes n'ont a priori m plus.ni
moins d'intrt que toute autre formarecueillie-en un autre point
quelconque de la terre. A posteriori seulement,, si, compares
aux autres, versions, ailes nous rvlent,, en effet,, un tat
logiquement plus, ancien, du conte,, nous devrons les considrer
plus, spcialement. Mais, les vnrer simplement parce, qu'elles,
sont indiennes, c'est affaire aux seuls, dvots de
Pglise orien-
taliste.
Deux de nos fabliaux,, au moins, la Bourse
pleine.de sens et.
le Dit des perdrix, vivent aujourd'hui dans I'Tnde.
Dans le piemier, une femme prie son mari, qui part
pour
1. Fables el contes chinois, Avadnas, pp. Stanislas Julien, Paris, 1859,
t. n, n'CXXT, p. 144'.
2. Cosquin, Contes de Lorraine, Introduction.
FABLIAUXATTESTS DANS1L'ORTENT: LES PERDRIX 2QB-
un voyage-, de- lui rapporter une- 'Bourse pleine d- sens- ,
comme- dans un> vieux conte- allemand elle M demande pour
un pfennig de- sagesse- , et dans- un- conte- espagnol pour un-
. maravdis fc prudence -. Pareillement, dans- un- contre. kamao-
nin, elle demande, sous la mme forme sibylline, que son mari
lui procure le- i3k>n du- mauvais- et le- mauvais- du. bon- .
De mme l'amusante factie- des Perdrix est atteste comme
actuellement -vivante d'ans l'le- 'de Ceyla-n et d'ans- e Sud de
PFnde 2: Mais, le- mme- jour peut-tre o un fbllc-lbriste la.
recueillait- dans une paillote cinghalaise, M^ Sbiltofr la retrou-
vait dans une chaumire- de la Haute-Bretagne, on M1. Braga
dans les les A-ores, ou M'. Brad- en- Gascogne. f
'"'^l est bien vident qne-les formes fcamaonienne ou cinghalaise
de ces deux fabliaux n'avaient a priori aucun droit rclamer
notre attention plutt que les' versions bretonne, portugaise,
balzatoise ou lorraine. Nous avons pourtant fait au prjug
orientaliste cette concession de rechercher,..avec une.nave;bonne
foi,, si. quelque trait permettait, de; considrer, les variantes
indiennes comme les tmoins d'ua tat priiiimiif dm conte.. Notre:
enqute, a t ngative,, et ce serait- faiise^ trop d^hoaneuE cea>
variantes, que- de- le dmontrer. S'y arrter- plus:, longtemps' serait 1,
pure superstition.
.Passons- donc, aux fabliaux dont, la forme orientale- peut,,
comme pour le; conte des Trves, prtendre; , quelque ant-
"
riorit- logiqiue-. o.u historiqiue.

II

S-ERETROUVEM.T--SOWS
DES FABLIAUXQXTI
M'ON.OJGRAPHIES QUEEQVFE.
ANCIENWE
E'ORKEOKI.EKTA-LE.

Ds sont dix. en, tout..


Userait fastidieux d'tudis chacun d'eux avec la mme luxe,
de dveloppements que le fabliau, des Tresses. J'ai fait ce
travail; pouintant, car. il tait, ncessaire.. Mais,[ po;ur viter an.
lecteur d'insupportables, redites,, je rejette . l'appendice II. mes?.

1. V. les notes sur ce conte et sur le dit desPerdrix l'appendice H.


2. Cosquin, II, 348.
204 LES FABLIAUX

remarques sur six de ces contes : Aubere, Berengier, Constant


du Hamel, le Plion, le Vilain asnier, le Vilain mire. Si som-
maires et succinctes qu'elles soient, ces quelques <.observations
suffisent montrer, je pense, que les formes orientales n'offrent
en commun avec les fabliaux franais que leur organisme nu,
c'est--dire qu'on ne peut rien savoir de leurs rapports. .
Je retiens seulement ici, pour une tude plus explicite,
quatre fabliaux : le lai d'Aristote, les Quatre souhaits saint
Martin, le lai de l'pervier, les Trois bossus mnestrels. Une
certaine varit pourra diffrencier ces petites monographies,
malgr leur analogie avec notre tude du prcdent chapitre,
car chacune d'elles permettra de mettre de prfrence en relief
quelque phnomne diffrent de la vie des contes.

Le Lai d'Aristote.

Le lai d'Aristote est l'un de ces contes qui, s'ils sont venus
de l'Inde en Europe, n'ont pu y parvenir, au xin sicle, que
par la seule tradition orale, car on ne le retrouve au moyen
ge dans aucun recueil traduit d'une langue orientale : [le
Directorium humanae vitae 'l'a laiss! tombera du cadre du
Pantchatantra. Quand Henri d'Andeli nous affirme '.comme
presque tous les auteurs de fabliaux, ses confrres, qu'il a
ou la nouvele ;de son ;lai n, nous "devons, donc l'en
croire ; mais, qui plus est, ceux qui le lui ont rapport ne
dpendaient pas davantage, immdiatement ni indirectement,
d'un livre oriental traduit dans une langue europenne. \*
Lors donc qu'on prtend que ce joli conte est d'origine
indienne, on entend que, [seule, la tradition parle l'a port
du Kachemir ou du "Npal au clerc [Henri d'Andeli.,-'Quelle
raison a-t-on de croire la ralit de cet 'exode ? Il en faut une
pour satisfaire, je ne dis pas seulement les sceptiques, mais, sim-
plement, ceux qui, par probit intellectuelle, exigent que celui
qui affirme se soit au moins proccup de savoir pourquoi il
affirme. Pourtant, il est curieux que les nombreux illustrateurs
du lai d'Aristote aient admis cette origine, sans
plus ample dis-

1. Vers 40-41.
FABLIAUX ATTESTES DANS L ORIENT I LE LAI D'ARISTOTE 205
cussion, l'ombre de la reposante [thorie orientaliste. Tous les
contes viennent de l'Inde, mme ceux dont nous ne connaissons
aucune forme indienne ; or celui-ci est conserv sous des formes
sanscrites ; donc, il vient de l'Inde, ncessairement. Cela s'entend
de soi.
Il [y faut ('pourtant une dmonstration, et il n'y en a pas
deux possibles. Si l'hypothse de l'origine orientale n'est point
un simple prjug, il faudra que les formes franaises supposent
leur base les formes indiennes. Comparons-les donc.
Le lai d'Aristote est universellement connu. Mais, comme
il est un des joyaux de notre collection, on ne nous en voudra
pas de le raconter d'aprs Henri' d'Andeli, 'pour gayer un
instant la scheresse de ces discussions.
Alexandre, le, bon roi de Grce et ':d'Egypte, '[a* subjugu
les Indes, et, honteusement, se tient coi 1 dans sa conqute.
Amour a franche seigneurie sur les rois comme sur les vilains,
et le vainqueur s'est pris d'une de ses nouvelles sujettes.
Son matre Aristote, qui sait toute clergie, le reprend au nom
de ses barons et de ses chevaliers, qu'il nglige pour muser
avec elle. Le roi lui promet dbonnairement de s'amender. Mais
peut-il oublier la beaut de l'Indienne, son , front poli, plus
clair que cristal ? Son amie s'aperoit de sa tristesse, lui en
arrache le secret. -Elle promet de se venger du vieux. matre
chenu et ple : avant le lendemain, l'beure de none', elle lui
aurait fait perdre sa dialectique et sa grammaire. Qu'Alexandre
se tienne seulement aux aguets, l'aube, derrire une fentre de
la tour qui donne sur le jardin.
En effet, au point du jour, elle descend au verger, pieds
nus, sans'avoir li sa guimpe, sa belle tresse blonde abandonne
sur son dos ; elle va travers les fleurs, relevant par coquetterie
un pan de son bliaul, et fredonnant une chansonnette :

Or la voi, la voi, m'amie,


La fontaine i sort srie...

Matre Aristote d'Athnes l'entend, du milieu de ses livres; <


la chanteuse
- Au cuer li met un souvenir
Tel que son livre li fet clore.
206 LES .EAB-L'IAUX
-Hlas f smnge-t-il, -qu'est devenn mexs. -coeur ?

a Je sui to.z vieus et toz .cbenuz,,


Lais e't pales et noirs et" maigres,
IBn filosofie -plus aigres
Que nus c'on sache ne c'on cuide...

Tandis qu'il se dsole, la -dame cueille -des /rameaux de


en tresse un chapel de maintes 'fleurs, et ses chansons
menthe,
de toile volent jusqu'au vieillard,, taquines et cEnes.
Par quel doux mange de coquetteries elle enchante le
philosophe, c'est ce que vous .lirez avec plaisir- dans Je vieux
fabliau. Bref, Aristote .se met lui parler Ja langue amoureuse
-des troubadours et, comme un chevalier de Ja Table J5onde.,
.s'offre mettre pour elle corps et me, vie et honneur en
aventure . Elle n'en demande point tant, mais qu'il .se plie
seulement l'une de ses .fantaisies.... : jqulil .se laisse chevaucher
un petit peu par elle, sur l'herbe, en -ce verger ; . Et je veux
que vous ayez une selle sur le dos .:
J'irai plus honorablement. .

H -consent ; voil le meilleur clerc du inonde sell comme


-un roussn, et la mesehne -qui rit -et 'chante clair sur son dos.
Alexandre "parat a fentre 'de la tour. Le philosophe hri'd et
sell se tire spirituellement de 'l'aventure et retrouve soudain
toute sa dialectique : 'Sire, voyez si J'avais raison de craindre
T-amour pour vous, qui -tes dans toute l'ardenr dn jeune ge,
puisqu'il a pu m'accoutrer ainsi, ftoi qui suis plein-de vieillesse.
J'ai joint l'exemple au prcepte ; -sachez en profiter !

D'ores et -dj, a priori, avant -toute comparaison avec les ver-


sions indiennes, il est vident que cette forme se 'suffit elle-
mme. Rien qui dcle un remaniement. Nulle trace de rhabillage,
de repltrage. Remarquez-vous un seul trait maladroit, ncessit
par l'adaptation nos moeurs de donnes orientales ? Sous sa
forme .franaise, le. comte est accompli. Nous pouvons d'avance
l'affirmer: l'Inde nous livrera peut-tre des versions-aussibonneB ;
de suprieures, non pas.
Or ces versions indiennes, loin/d'tre.plus logiques, plus artis-
FABLIAUX ATTESTS DANS L'.0&H;NT; LE LAI D'ARISTOTE 20.7
tem-ent motives et agences que le .fabliau, loin mme de le
valoir, ne lui sont-elles pas misrablement infrieures ?
Voici -ceMe/du Pantchatantra \ Un ministre trs sage,
Vararoutchi, la ,suite .d'.une querelle conjugale, n'obtient son
par-don -qu' la (condition de le demander ,geno.wx,.la tte jase.
Pareillement, son souverain, le roi trs puissant Nanda, aprs
s'tre querell, to.ut comme son ministre, avec .sa femme, n'obtient
a .grce que s'il se laisse mettre un mors dans la .bouche et
chevaucher nar elle, tandis qu'il hennira comme un cheval. Au
matin, comme le iai sige dans l'Assemble, Var.arou.tchi arrive,
et le axai, quand.il le voit, lui demande : H ! Vararoutchi, pour-
quoi ta tte est-elle rase, sans que ce soit .jour consacr Le
ministre rpond : L o ceux qui ne sont pas des chevaux
hennissent, on se rase -la tte sans que ce soit le jour.
11 est Inutile d'insister sur la .mdiocrit de ce conte. -Je
connais une seconde forme indienne 2, moins .sommaire et moins
insignifiante, que mes, devanciers paraissent avoir .ignore.
Bharata, ministre d'un roi puissant, a dompt le peuple des
Pandavas. Parmi les captifs se trouve une jeune, fille, dont le
corps est recouvert d'ulcres .repoussants. Le roi, visitant le
butin, la voit et demande Bharata : Est-il possible que jamais
in homme consente _s'unir une telle .fille ? 0 roi, non seule-
ment cela est possible, mais je gage qu'elle forcera un homme
la porter sur son do,s et hennir en la portant.
En effet, le .ministre fait soigner .et gurir Tara, sa captive. Elle
devient fort belle. Un jour il la'fait se baigner,, se parfumer,.se parer
merveille et convie le roi dner Soudain, comme il s'entre-
tient &vec son matre, la jeune fille, jouant dans h. salle voisine,
lance par mgar-de par-dessus un rideau sa balle, qui vient tom-
ber au milieu des convives. Elle .entr'onvre le rideau .: Pre,
rends-moi ma balle 1. Le roi, bloui de sa beaut, s'merveille :
Bharata, de qui est-elle la fille ? Je suis son pre. Est-elle
Alors, Bharata, pourquoi ne me
dj promise ? Non, xoi.
la donnerais-tu pas ? 0 roi, je te la donnerai donc, .

i. Pantchatantra, .trad. Laneereau, -p. 296.


2. Mahktjfana und Knig Tshanda Pradjola, ein Cyclus buddhistischer
Erzhlungen, mitgelheill von A. Schiener, dans les Mmoires de l'Acad. de
Saint-Ptersbourg, VIIe .srie, t XXII, n 7, p. 25.
208 LES FABLIAUX
Le roi l'emmne dans son palais et son amour va grandis-
sant de jour en jour.
A quelque temps de l, le ministre demande la jeune pou-
se : Fille, te sens-tu capable d'obtenir du roi qu'il te porte
sur son dos en hennissant ? En riant un peu, Tara, rpondit :
Pre, je verrai !
Aprs s'tre pare de son mieux, elle prend devant le roi
une attitude dsole. Il s'inquite, l'interroge : 0 roi, les dieux
sont irrits contre moi ! Que leur as-tu fait, reine ?-0 roi,
quand tu as envoy mon pre pour dompter le peuple des Pan-
davas, j'ai pri les dieux et j'ai fait ce voeu que, s'il revenait
sain et sauf et victorieux, j'obtiendrais de l'homme qui me pren-
drait pour femme qu'il me portt sur son dos en hennissant.
C'est toi que j'ai t donne. Le nombre des femmes de ton
srail est si grand qu'il me sera, je le sens bien, impossible d'ac-
Soit,
complir jamais mon voeu, et c'est pourquoi je suis triste.
dit le roi, je ferai selon ton dsir . Mais la jeune femme garde
son attitude abattue. Pourquoi, reine ? As-tu encore une
prire m'adresser ? Pas la moindre ; mais mon voeu com-
portait que des brahmanes seraient prsents, ainsi qu'un joueur
de luth, qui jouerait, tandis que les brahmanes prieraient pour
le roi ! Il accepte encore 1 et se laisse chevaucher par Tara
au bruit des instruments et des chants.
Ce conte est agrable et son auteur fut, certes, homme d'esprit.
La scne du jeu de balle est gracieuse, et c'est une plaisante ima-
gination qui termine le rcit : non seulement la malicieuse Tara
obtient de chevaucher son royal poux ; mais, par luxe d'exigence
et pour bien montrer tous que cette victoire lui a t facile,
elle veut que les hennissements de son mari soient rythms par
les accords des luths et les prires des brahmanes.
Par malheur, ce trs spirituel conteur travaillait sur des
donnes illogiques.
D'abord, quelle est la signification de son rcit ? Le roi avait
gag contre son ministre qu'il ne se trouverait pas d'homme pour
aimer une jeune fille ronge d'ulcres. Il n'a nullement prtendu
qu'il n'aimerait point une jeune fille plus belle que l'aurore,

1. Le rcit prend, partir d'ici, une direction qui ne nous intresse plus.
LE LAI D'ARISTOTE 2J9
-et si l'ingnieux ministre Bharata triomphe, c'est qu'il a tri-
ch au jeu. Le rcit est un conte pharmaceutique, qui prouve
seulement l'excellence des drogues indiennes. Puis, lorsque
'"
la jeune reine demande son poux de souffrir qu'elle le che-
'
vauche, il est bien trange qu'il ne se souvienne pas du pari
tenu par lui contre son ministre. Il est non moins invraisemblable "
'
qu'il croie au voeu stupide form par sa femme. Mais cet oubli
et cet aveuglement, mettons-les sur le compte des ravages de
l'amour, et admettons ces donnes. Il reste encore que ce conte
ne signifie rien, car il se rsume en ceci : un jeune prince, dans
toute la force de la jeunesse et des passions, trouve sa femme
tourmente d'un scrupule religieux ; elle a fait, jeune fille, un
voeu que son mari l'aurait aide accomplir, s'il n'avait t
-qu'un modeste kchatriya. Hlas ! elle a pous un roi, qui ne se
prtera pas l'preuve ! Si le jeune prince lui montre qu'elle a eu
tort de douter de lui, qu'il saura apaiser le trouble de sa con-
science et lui prouver sa tendresse aussi bien que l'et fait le
moindre de ses sujets, il fait preuve, non pas de stupide passion,
comme Aristote, mais de galanterie. Henri IV en et fait tout
autant pour Gabrielle.
Comparez cette forme au Pantchatantra : elle est mieux racon-
te, mais moins significative. Comparez le Pantchatantra au
lai d'Aristote : la forme du Pantchatantra se rsume en cette
mdiocre historiette : Deux maris, l'un trs puissant, l'autre
trs sage, supportent, pour apaiser leurs femmes, des preuves
diverses et ridicules, et se raillent l'un l'autre. O est notre
vieil Aristote du conte franais, si habile dmontrer son
lve les dangers de la passion, et qui tombe dans le pige mme
que sa dialectique enseignait si merveilleusement viter ?
L'avantage reste manifestement la forme occidentale du
conte. On peut assurer que ni l'un ni l'autre des conteurs indiens
ne la connaissait : sans quoi, ils l'eussent prfre. Il y a donc
prsomption que l'Inde l'ignorait.
Mais, nous dira-t-on, le conte indien a subi, en voyageant,
une habile revision. Le lai d'Aristote n'est qu'un heureux dve-
La thorie orienta-
loppement des donnes du Pantchatantra,
liste manie en effet une arme double tranchant, qu'il nous faut
mousser l'un aprs l'autre. Les formes orientales d'un conte
^SERIEE.LesFaiHaux. **
210 LES- FAB-LIATOC.

sont-elles,suprieures, ?-,<#&&dit^lle, q^-les-, conteras. o-ccide%


tausx sonfedesimaladroits^quidesKont gtes, Lesiiormes-.orientales,
sontrelles'.in-frieuEess?.' c'est, q,ue-les conteurs! occidentaux, ont.
dveloppe logiquement, et harmonieusement-, un. geame. indien.
encore informe,, ......
Aceept0ms-ene0ar--eette-seffinde-parfc^
d%!.I&prcdente;. .....
Qu'y a^tril: de-communs entr& ls;,versions-iindiennes,-et l&lal.
d'Aristote^: Le- minimum de.- rajipofct&r.passibles^ somme, no:us.
l'observons;, avec, suiprise^ poun pnesqne. tous- nos, contess. Elles-
nmco-nicordenb.qiue par; umseuLtrait,:-, un^homme souffre-qu'une-
femme.'le--bte et. le. chevauche^
O;.j;'en dmanid^JiumhlementpM'dan au lecteur^..,lalangpe-.
saei'e,des .Vnas dsait peni-rtre ,c0,mme-.nt-relanguej-pogulaii'j,
que'; certaines", femmes; -,touisienti leurs ;maris-; en-:bourriques^ ^ et
natee. oonte n'.sfe que cet-B:-mtaphore^ grossi eue,, rinilJgseh en- .
sons sens 1,matriel.--. Uneide aussipeui complique ai pn .naii-ne-un.
obeei indfini de fois,.. et. ik est-, pssiM; que -.le- grange oriental!
et le gronpe'ocBidentlnraientipa&m'me la, eomm-una-ut- d'une-
origine unique. Rien ne s'oppose ce que:.le- l'ii d'Aristote, sait-
sorti= tout organis,,du, cerveau,desqneLque..clerc,; un.hean jnur-
qu'il-s'ennyaift-entendre-un matre;s.-ai'ta-60mmenter l'Grgt-.
non d'Aristote.,
. Mais admettons-:, que- les trois fo&irres, du Pantchatautna^ du
MahhtjjanOi, du.-fahliau.,. soient,, en, effets, sorties,- dune, souree-
unique'...
Si.un<conteur:m'a emprunt ;ses.modles?.que cette, donne,, :
un, homme, raisonnable.' et, prudent, s'est-laiss. chevaucher, par-
une.-femme.- vet. s-'il.-.en. a- su. tireri le.charmant, lai. AristoteY je
dis que-le^ai. d'Aristote n'existait-pas jusqu'- lui et qni'iLen.est
le. vritable^ inventeur-
Mais -esU-il.v.raioeent,' ncessairet d, supposer quEL ait en- besoin
du point de dpart des versiongrindicnnes- ?Le& contes-r vo-nt4'Is
se: gtant, ou,-,se-perfectionnant , L'un o.u l'antre,, selon: qu'ils
passent- d?um komme d'esprit- , un, sot,, on inversement., Dans
l'espce,la- ques-tion.se rduit, ceci :.un. conte, a t invent,..on
ne; saiteofc On en. possde des- formes -indiennes-
indio-Gicas,,une
formei franaise excellente;.. La. for nie, excellente, est-elle, drive
' LE L-Ain ABJlS'f.TE 211-:
des.4formesa mdiocres- ? Gela-.est, possible!, non ncessaire., Mais,.,
dansmotre, incertitude;, ilsy>a une.prsomption enj faveur, de,
l'hypethsemversei-.Elle se-tire d!un principe-, d'observation,et de,,
bon. sens;,:, Informes .sottes, d'un,, conte, ne: sont goiot, les,.plus,,
vivaces. EUes.ne\vo.yagent-p.aSi-, Elles- sont,phmr.es,et,cadnqaies-..
Or, des deux formes indiennes de notre conte, l'une est insigni-
fiante, l'autre maljmoMveidl nfy>.adon&,pasdieii(d'en faire dri-
ver toute la tradition orale.
IL reste une troisime forme' orientale;' non-'indienne-; mais
arahe 1; Q'st-lTVizir~se'et brid', queviONSimmnt& l'AtFjaibl
M'easer: Ici,: tout concorde-avec le'fabliau, sauf d'insignifiants^
dtails 2. Mais cette version est moderne et rien ne nous-permet-
d~snpposer'qnfelle'-renonte'jusqTi;i;rrfed'.' Plus-d'une antre-ver-
sion ressembl* parfaitement au- flni'an, 5 sans' qu?iT lui attribue-'
aucun drnit"de'pridrits'urTk'rcit-fran-aisy Par-exemple, le-trs'
charmant 1conte allemand-' d'Aristote. et- Flis*-concorde 1 aussi 1
exactement' qw le"rciti araie-avec'lerlrd;Henri d'Andeli ; ls-
mmes-'dtails' y-reparaissent, j'usqtf- lk- jolie scne' d-verger"
prihtanir, o' FihV cravache Te- vieux'sage- avec- une-tige' d^-
.rosier fleurie La'version-allemande ne-peut-elle-pas-'prtendre,
aussi bien-que la version-arah, tre la source-du'fabliau ?:Le-
7tre '
contede PAdjaibel Measer doit plac* par -rapport-au' lai
d'Aristote', surle- mme-plan que= l'une- quelconque ds rpliques-
d cette: nouvelle, telles que-l' cont moral5d-Marmonttel ou-'
l livret d'opra comique d'Alphonse D'audti- Le- rcit arabe-
vient-il dix fhlian,* ou inversement ?-Nous- ne- savons' etl'-n-
n'taitpas plus embarrass" pour- dcider- jadis-
Si .Rainat'. vient, de rapine..
Ou rapine'd Kapihat.

Pourtant, si T'on'songe' l'universelle-popularit du-lvd':Aris-

1.. Cssozme.,,Mlanges,de. liltratureyorieniale,1.7.8G,t. I, p. 16..


2. Aristote cde ici l place, comme ilconvient, un vieux vizir, et l scne
se passe dans un srail. Mais tous les traits concordent, jusqu'au mot d'es-
"le vieillard-brid-se-tire de.-
sa- msaventure' : Prince,- c'est
pTit-par-lque
parce qu-e-je-connaissais tous les caprices-de-ce sexe -dangereux- que-j'xhor--
tis-votre-Mjest'-n-epas-s'y livrer-; mes-lons doivent-faire ptar-d'impTes-
siomsm"-rotre esprit- dpuis'que j'rjomt l'exemple au prcepte;
3. Gesammtabenteuer,I, 2.'
212 LES FABLIAUX

tote, racont dans tout l'Occident par les prdicateurs" 1, sculpt


dans les cathdrales, aux portails, aux chapiteaux des pilastres,
sur les misricordes des stalles, ou encore sur des coffrets d'ivoire
et des aquamaniles, on conviendra qu'il y a apparence que ce
soit la forme europenne qui parvint au conteur arabe.

Les Quatre Souhaits saint Martin.

Le fabliau des Quatre souhaits saint Martin se trouve, d'une


part, dans le Pantchatantra et dans le groupe oriental des Sept
Sages ; d'autre part, dans un nombre indfini de versions occi-
dentales.
Posons-nous cette double question : Y a-t-il' quelque raison
de croire que les formes orientales soient les gnratrices des
autres ? s'il nous semble que non, quelles sont ces formes gn-
ratrices ? c'est--dire, que pouvons-nous savoir de l'origine du
conte ? En second lieu, si nous groupons en familles les ver-
sions conserves, ces familles peuvent-elles nous renseigner sur
le mode de propagation du conte travers le temps et l'espace ?
Je veux le remarquer tout d'abord : si pareille enqute sur un
conte peut tre fconde, c'est ici qu'elle le sera, ou jamais.
Notre fabliau appartient en effet la catgorie des contes
tiroirs : d'un cadre donn, commun tous, les diffrents narra-
teurs peuvent liminer les pisodes qui leur dplaisent, pour y
introduire ceux que leur suggre leur fantaisie. C'est ici que les
traits accessoires, qui, dans tout conte, sont abandonns la
libre invention du narrateur, apparaissent le plus clairement
comme arbitraires ; par suite, c'est ici que la communaut du
mme trait accessoire groupe les versions par les ressemblances
les plus nettes, ou les oppose par les contrastes les plus saillants.
Ainsi, dans notre fabliau, la donne commune est simplement
celle-ci : un tre surnaturel accorde un ou plusieurs mortels le
don d'exprimer un ou plusieurs souhaits, qu'il promet d'exaucer.
Ces souhaits se ralisent, en effet ; mais, contre toute attente et

1. Il se trouve en eflet rapport dans le Promptuarium exemplorum


d'aprs Jacques de Vitry (V. Gesammt., I, p. LXXVIII),bien qu'il ne.se re-
trouve pas dans les Exempla de ce dernier. Naturellement Schiefner affirme
que c'est Jacques de Vitry qui a transplant ce conte d'Orient en Europe .
(V. Mm. de l'Ac. de S.-Ptersb., art. cit, p. vu.)
LES QUATRE SOUHAITS SAINT MARTIN 213
par la faute de ceux qui les forment, ils n'apportent aprs eux
aucun profit, quand ils n'entranent pas quelque dommage.
Ce seul nonc rappelle les bons tours que Dionysos joue au
roi Midas,
La miseria delP avaro Mida,
Che segui alla sua demanda ingorda,
Per la quai sempre convien che si rida.

Cette donne est aussi universelle que l'ide mme de la


prire et de l'inintelligente vanit de nos dsirs.
Il est vident que les personnages qui sont dvolus les sou-
haits peuvent la varit des dsirs humains tant infinie
former les voeux les plus divers. Si donc, libre d'lire son gr
l'un quelconque des biens de la terre, des eaux et des ciex,
beaut, honneur du monde, puissance, richesse, une femme
choisit de possder une aune de boudin, on reconnatra que ce
souhait n'offre aucun caractre de ncessit. Si trois versions
espagnole, tchque, allemande-reproduisent ce mme voeu
imprvu, ces trois versions seront associes avec une vidence
plus indiscutable que dans la majorit des contes.
On le voit : les contes tiroirs sont ceux qui nous fournissent
les classements de versions les plus srs. C'est pourquoi j'implore
du lecteur, pour cet humble conte rire, sa plus scrupuleuse
attention.
Je connais de ce conte vingt-deux variantes, qui se ramnent
cinq formes irrductibles \
Je ne donnerai que l'essentiel de chaque version, m'efforant

1. Voici les tudes que je connais sur les Souhaits saint Martin :
1 Grimm, Kinder- nd Hausmrchen, notes du conte 87 ;
2 Von der Hagen, Gesammtabenteuer,II, xxxvn ;
3 Benfey, Pantchatantra, I, p. 495 ;
4 Lang, Perraull's popular laies, Oxford, 1888, p. XLII. - L'tude de
M. Lang est conue peu prs dans le mme esprit que celle-ci,que j'avais
prpare avant de connatre son dition des contes de Perrault. La'mienne
ne fait pas double emploi pourtant avec celle du savant anglais. Ce n'est pas
que je tire vanit des quelques versions du conte que j'ajoute sa collection :
je profite de son travail, et le premier venu pourrait allonger notre double
liste. Mais l o M. A. Lang n'a voulu montrer que la difficult des pro-
blmes qui se posent, je prtends faire voir qu'ils ne sont pas seulement
difficiles, mais insolubles.
21.4 -LES :EABLIAU;X
:de faire saillir aies traits ;distittctifs dcchacune. d?.o.ur .la plus
grande::eiai;t,>de:l^ep:osition,3e.r4:ette, eh.noterons des dtails.
Voici.-qm-el-les-sont: ces;formes, en prkedant :'d,esf lusnsimples
aux plus complexes : .
A. PREMIRE FORME. M n?es.t..aacord-jgiir'>unseulsouhait
un seul homme.
Sur le conseil de sa:'femme,Thomme'torme unTceu grotesque:
celui d'avoir deux ttes et quatre bras. Mais, peine a-t-il t
exauc,des gens rru'il rencoiltre'.le'prennenf-pour-un:gnie'mal-
faisant et le tuent. . .
'Cette forme n'est -reprsente -que-par;le -seul:Pantchatantra K
B. SECONDE FORHE.,11.est accord deux .souhaits, chacun .
une- personne diffrente.
C'est la donne:d?une'fble.de Phdre. "Deux: femmes, dont
"l'une a un enfant au berceau,et dontTautre est une courtisane,
ont hichement. reu Mercure dans'leur maison. "Pour les ..payer
en proportion de leurs mrites, il accorde/ chacune un souhait
-qu'il .promet d'exaucer. La mre souhaite de voir Te ".plus tt
possible son enfant avec de.la barbe au menton.; la courtisane,
d'attirer elle tout ce qu'elle .touchera. "Mercure.s'envole et
les deuxiemmes rentrent chez,elle,: la mre trouve son enfant
dans son berceau orn,d'une.barbe magnifique ; cette'vue, la
courtisane clate de rire et porte la main son nez ; quand elle
laiss.e..retomber le bras, ^son nez suit sa .main
Traxitque ad trram nasi ,lcaigituiiiiiem'2.
C. TROISIME FORME. 'Un mme don est accorde deux
per-
sonnes : l'un tourne bien, l'autre mal.
Le Dieu P "(Bouddha), bien-Teu chez une "pauvresse, 'lui
accorde ce don qu' peine il aura quitt la demeure
hospitalire,

1. 'Traduction Laneereau, p. '333. ;Il s'agit .'d'un tisseraud momm Man-


tthara (= niais),-qui veut coupeT un '-Mais -dans ;eet-,arbre
-arbre-sinsap.
-rside-un Esprit-qurlui-demande de-respecter=sa ^demeure,IL
l'pargne, 'en
iet,-et par.TGoonaBsauceilt'EBprit!-'luhaceorde-un-sojb.ait-,.'safantaisie. 31
consulte-sa =femme,-malgr l'opposition -4%n:babier tde ses ;amis. "Elle "lui
donne son -sot .-coas-eil,
~-'fmqu'il puisse 'travailler,'.double., ' son >an"tierde
-tisserand, grce ,-sa-double-paire?de-bras.
-~. -Phe'dre,.Appendix, 'XV. 'Benfey un oonite.du JPeiUaminmie
d. de Basile (Liebreclit, II, 156), que---rapp-r-oclie
je ne connaisrpas.
LES QUATRE -SrjUHAlTS-S-AINT MARTIN 215
elle ^pburr'continuer tout -le jo ur l'o ccup afion une-fois-'oommerH
-ce. "Le.ieu parti, elle^aune de <'latoile. l!La toile
-s'llonge^ous
ses doigts, et elle-continue ainsi jusq'-au'coucher -du 'soleil, si
bien quesa;raaison.:s?enTp1lit.d?.to'ffes 1. Une .voisine ravare,
riche -et galouse, ohtient >du .dieu E.,la;anmelavem',.;!mais,,au
'momenti,'imiter;fe:puva>esse, elleS.e<dit::-.Si j'anne de;la toile
tout le ..jour., des i'bt.es---dB-,ma'basse-cour auront ;faim-.et soif,;,je
vais, leur doiiner,au.ni@ins'.de:il'eau. . E,.\k. ajourne^entire,-elle
.leur verse de l'eau, sans fpovnir ss?vai'reter, stant -..qu'elle linonde
tout -le-pays.
-Glest ain'rconie chinois 2. -On;.l'a.jPetTO.uv ,n Pomranie, ^dans
la jrlesse, ailleurs encoies. -.Je RaL:entendu .naoi?mme conter .
Gaen, tsous icette dorme bientgauloiae.:''Sint.,Pierr,era.octroy.
deux femmes la mme faveur que le dieu F ; l'unercompte des
-cus .tout le jour.; Jlautre,- comme -.dans le conte ..chinois, inonde
aussi le pays jusqu'au coucher du soleil, mais la faon de Gar-
gantua mont sur les tours de .Notre-Dame 4.
J). .QUAIREME FARIE. M est nceorM .trois souhaits^chacun
une,personne .diffrente.
Un conte populaire franais nous raconte .comment .les fes,
p>our remercier .tr-ois.frres'de;les avoir fait .danser, leur accordent
un souhait chacun. L'an,,qui est-.en.possession-.de.lihritage
paternel, ne trouve aucun voeu exprimer ; mais, comme il doit
s'excuter, il demande que. son veau _gurisse la colique de qui-
-eonque le saisira par .la queue-'LejpluSjjeune-ifi're, irrit.,de
sa sottise, ouhaite q,ue;Iesi.'eoraes-de-ce weau-passent sur'lastte

'1. -BerifoyTapp-ele(p.'-'WS)sm-'conte^tliibtun'o-'aes'vo'leurs'voient-auss-i
s'allonger -indfiniment- entre leurs -maiis -=unepice- d*t@equ'ils 'veulent
'faire-passer par une eritre.
'-2.l--est-.anays-par Grimai, Urider--urid>H'W'sm&rchen,Hoc.,cil. Oompa-
Tezun-coirte-?dea'Amiiiis,--p.-'p. M.^Oamqy.'MZusme,;I, col,''24:0.
S.'C-'est'Beriey (foc.cfcj^qui-rapp'lle ees--veTions-etje n'-a-pas-vcrie-ses
indications.
:4.JOn sent, Sans-tous ces--Teits,3e'-vosinage defaMes,-anlogues,comme
celle du paysan qui redemanxle a. 3upiter sa-cogne-perdue. (Cf., 'outre L
Fontaine, 'Rabelais, "2e yrlogue- du -quart -livr;) -e-ae 'les fais-pourtant-pas
^entrer-n:-igne-xie'Compte,'parce que la^domree ^essentielledemotre fabliau
y disparat : 'il-ne^'agit-plas ci<d'-un-'don^accord-aux Iicros-du conted'une avec
facult fe^^ppiliquer dlibrment tel usage-qtfl leuT-plara/mais
-prireJdtermme qu'ils dressent^ la divinit, ce qui leur attire, -selon-leurs
mrites ou leurs torts, profit ou dommage.
216 LES FABLIAUX
Le fch son tour, demande qu'une tte-
de son an. cadet,
son frre. Les-
de chien pousse sur les paules de plus jeune
fes compatissantes'annulent les trois souhaits 1. .
E. CINQUIME FORME. Trois souhaits sont accords un mari
et sa femme, qui les gchent ainsi : la femme forme le premier-
Dans sa colre, il en.
voeu, qui, ralis, parait ridicule au mari.
un ne fait qu'aggraver la situation. Le troi-
exprime second, qui
sime souhait est employ annuler les deux premiers et rta-
blir toutes choses en leur primitif tat.
Comme une sorte de justice distributive prside aux destines-
des contes, c'est cette forme, habilement machine, qui nous
apparat comme la plus vivace. Elle est reprsente par un grand,
nombre de variantes, qui se distribuent en plusieurs familles et
sous-familles.
E'.) Les souhaits sont perdus par la distraction ou la futilit
de la femme.
a) Tantt dans le Romulus et dans Marie de France :
1. La femme, qui a un os pris dans la gorge, souhaite que son
mari soit pourvu d'un bec de bcasse pour qu'il puisse l
lui retirer ;
2. Le mari en souhaite un semblable sa femme ;
3. Le troisime voeu rtablit toutes choses en l'tats.

1. Cette maladroite version est communique, d'aprs une tradition orale,


par Colin de Planey, dans son dition des OEuvres choisies de Perrault,
Paris, 1826, p. 240. Je ne la connais que par M. Lang. On s'tonne de-
voir un aussi libre esprit que M. Lang reconnatre dans ce veau la bte
sacre que les dvots hindous tiennent par la queue l'heure dernire. Pr-
cisment parce que le boeuf est un animal sacr sur les bords du Gange, pr-
cisment parce qu'en tenir un par la queue, c'est accomplir, en certains eas,.
un rite religieux, un Hindou,' cherchant un pisode tout lait ridicule pour-
son rcit, aurait fait tout le tour des combinaisons possibles, avant de s'ar-
rter cette imagination sacrilge ; le souhait du jeune homme n'aurait rien
de bouffon dans l'Inde. C'est ici un tmoignage curieux de l'influence-
qu'une thorie depuis longtemps courante peut exercer sur ceux-l mme
qui, comme M. Lang, s'en croient le plus dgags.
2. Romulus Mariae Gallicae, Hervieux, Les fabulistes latins, II,
n XLVII.Les souhaits sont accords par un follet p. 532,.
(nanus moniiculus, dit le-
texte latm), dont un vilain s'est empar et qui veut, ce don, recouvrer sa
par
hbert. Le bnficiaire des souhaits est le mari, qui, sur la de sa femme,
lui en cde deux. Dans le texte latin, la femme, qui s'est prire
a son mari un bec de fer. trangle, souhaite,
LES QUATRE SOUHAITS SAINT MARTIN 217
l) Tantt dans une nouvelle de Philippe de Vigneulles 1 et
dans un conte recueilli Leuze en Hainaut 2 :
1. La femme souhaite un pied pour sa marmite casse ;
2. Le mari demande que le pied de ce pot entre dans le ventre
de sa femme ;
3. Statu quo ante.
c) Ou bien, comme dans Perrault 3 :
1. La femme s'crie :
Une aune de boudin viendrait bien propos !
2. Le mari riposte :
Plt Dieu, maudite pcore,
. Qu'il te pendt au bout du nez !
3. Il est trop heureux
D'employer le voeu qui restait,
Frle bonheur, pauvre ressource,
A remettre sa femme en l'tat qu'elle tait.
Outre la version de Perrault, j'en connais trois similaires : un -
conte allemand i ; un conte magyar 5 ; un conte espagnols.

1. Philippe de Vigneulles, 68e nouvelle.


2. J'emprunte l'indication de la forme hennuyre M. Andrew Lang, op.
cil.
3. Perrault, Les souhaits ridicules, conte en vers. C'est Jupiter qui les
accorde un bcheron, lequel en abandonne un sa femme.
4. Hebel, Schalzksllein des rheinlndischen Hausfreundes, 1811, p. 117-
C'est la fe des montagnes Anna Frtze qui donne les souhaits.
5. The folk-tales of the Magyars, collecled by Kryza, Erdlyi, Pap and
olhers, Iranslated and ediled by the Rev. W. Henry Jones and Lewys L. Kropf,
Londres,. 1889, p. 217. - Un pauvre homme trouve, prs du champ de
mas du seigneur, une petite fe trane par quatre jolis chiens noirs dans
une voiture d'or. Le char minuscule est embourb. Le paysan dlivre la
fe, et c'est par reconnaissance qu'elle lui accorde trois souhaits. Mais c'est
sa femme qui doit les exprimer tous les trois. (On voit que, par ce trait,
'unique dans notre collection de variantes, cette version ne rpond pas exac-
tement la dfinition du groupe E.) Par l'effet du premier souhait, descend
le long de la chemine, dans une pole frire, une saucisse assez longue pour
enclore tout le jardin. Ce qui est curieux, c'est que le mari n'en est point
irrit, mais qu'il cherche, pour le conseiller sa femme, un second souhait
plus profitable. IJemandera-t-elle deux gnisses ? ou deux chevaux ? ou deux-
cochons de lait ? En y songeant, il bourre sa pipe et veut l'allumer avec un
tison. Mais il s'y prend si maladroitement qu'il renverse dans la cendre la
pole frire et la saucisse. Puisse-t-elle, s'crie la femme, te pendre au
bout du nez ! Puis, par piti et par amour, elle le dlivre.
6. Cuenlos, oraciones, adivinas y refranes popi lares infantiles, recogidos
218 rLES:BABiIAUX :
IL.-Bans d'autres tvemions.,, les souhaits xsont [gchs ,par:la
de la '
coquetterie femme,
d) .l.iEIle,demande .ideveniriajplusAtteid-es.femmes;.; ,
. -X ie jmari,jjalo.Ui, souhaite qu'elle soit .-^lange, en chienne ;
3, Statu quo ante.
C'est un conte arabe \ et, avec des divergences omhreuses,
un conte de l'Inde musulmane 2.

por Fernan Caballero,..Madrid,,187,7,jp.;103.,ifios/*feseos..rBersonne, non pas


.mme Perrault et Grimm, n'a cont notre rcit avec autant d'agrment que
la femme de grand talent qui signe du nom de Fern-an<{Gbllero. Deux
vieux poux trs pauvres sont assis .au iCoinjiu leu, <et an dieu de rendre
-grce Dieu de ce peu qu'ils .luii-doivent,.Ils ;envientila pice de terre de
l'oncle Polainas, le mulet de l'oncle "Polainas... Par l chemine descend,
toute mignonne, une trs petite femme : c'est Ia:-'f:e.:'Eortuhe. -Elle iaccorde
le premier souhait la femme, ,1e second au mari ; quant au troisime, il
devra tre form d'un commun"aceordjjar 1les deux poux, .etla fe reviendra
l'exaucer en personne. Long dbat ;du vieux et de.'la -vieille, embarrasss
de choisir. La -conversation finit par tomber sur 'des matires indiffrentes
et sur..les:superbes.nwrcillas.des voisins. .C'est,par distraction que laiamme
en souhaite une, et c'est par.colre que le mari la lui suspend au nez.
Ici, un ^pisode-plaisant. "Le vieux ;voudrait bien employer-mieux'le "troi-
sime souhait ; mais, on s'en souvient, la fe a impos cette condition qu'il
serait form d'un commun accord p.ar'lemarivet'Ia-femmerunis. iLe^vieux
supplieidbncis:compag;ne.:eyse:rsigirer. .-.vivre.'a^'ecisenincommode- app.en-
-dicenasal. Riche, il lui fera faire un bel tui en or pour l'y enfermer. Comme
son :laqu6nee;-ne;Iapersuade-pas, vil fautsbien. qu'lise--rsigne' xiemander,
par son troisinecso.uhait,_le.sl!!*.-gito.aae,:f.IaL'f,e-For-.tune--vieii!t
le Ttblir
et.tirer la raoraleiide.llavenlure.
. Freyta.g.,.jAi:bum il, i-687.JJe'toadtiis du-la-tin-le texte assez
cprop.er.bia,
-court'.donn -par Liebrecht, -.Oraeai.sundOccident,QHI,-p. s376,.-ipropos *du
co-Dite.lLdSiDeutsche.'Mhrcken'de -Simrock : .Lemarl'.diu-ne'femme ijive,
nommetBasnsa, iavart.'obtemi rde :D.ieu;le droit -d'exprimer ,trois souhaits,
-qui-seraientiexaucs..Basusa :lurarnacha-la:-grce-y-'eii-fformer-run---elle-mme,
et obtint de.idevjenir.la.pius'iie'lefemme.-sdumonde.:<ElIe> esprait =aiusrquit-
ter Bonrimari,.ren.ise;faisant:enlever.LGelui*cn,..drrit, --demantia'q'eller-ft-trans-
forme^nuchienne.iMaisises fils:le supplirent.de.Ia-rtablir len^sontat pri-
mitif, ce;qufils^obtinrent. >
:2. C'estiMnf-eotte-irecueilIi
TEhab43ljnp'On.T,'-t <qaie-jeitrowve: dans vl'oeu-
ihowililulped:itoigov.enn-Lwtdia,:hy-.Lmit.
-vrage.-iittitii;.:-.Mi}/i0UAe<whel:<or
Col..33.LewkvLondres, ;l-885,p. -&1. : C'est Eoneorme-trs piquante,-^j.ui
dfinition d,graupe.E,76t-o s'exprime bien-:1e
.nefrpon:d:ps:toiit.-:fait..;la
fatalisme nmsulnxan.3a.Hautesse Mose, passant - travers une jungle-
l'heuredeMla:.prire,'.yvoit -un :v,ieulard.couvert .d'une, pauvre -pice d'toile',
qui-p-rie,:tandis.-:quevsarfeinme'.et son fils, RUS;jusqu'-Ja'.ceinture,coatiImpar-
tie anrieur du .(corps,enfouie .dans le ;sable. A-^sesjquestions les
pauvres
gens rpondent-qu'ils n'ont que ..ce seul .haillon,-dont -ils se couvrent tous
trois ; mais, ;par,dcence,;. lfaeure.deila prire, chacund'euxysuccessivemnt
LES QUATRE:;&.U3\ArES:-.SAINT
MARTIN 219
^.e)..1.,La:femmesdem.and>e dies-.'cheveuxidbrfitTmie.;)K@sse,pour
les brosser ;
,2. Le:mariidsmande^queaJBO'sseijIuicentueiautcarps:;
.-3-.Statu jqjzo <:witi,e.
Cette forme est celle d'un conte allemand du xvne sicle 1.
) 1. La femme dmandeilaTfdus;ibeMeB!obeuqui;e;jam.isifemme
ait revtue.
. 2. Le mari souhaite que la robe lui entre dans'ile .corps.
3. Statu quo mixte.
CiestlarfQrne.que'noimiivr.:nn-ra^^

.-prend-.ce-mi chant vtementpour lui -seiil,!tandis -.quelles>fieux-saufaes--cachent


leurjiuditr;dans le sable..Mose)promet-, .de!les-.-tifer-..d':embarras, -expos,le
-cas Allah, qui leur accorde trois souhaits tous trois. La femme, avec
l'approbation de son mari, souhaite de redevenir jeune et trs belle. Mais
iBommeLvrsrieiliemiarplus-^queTtjumzeLans,le..'gouverBBur:)de3la;pDovjhce,c!qLui
chasse)par,-l-etjlartronv^e-ibelleTs.o;uhait,;Ja fart.mett?e..'daBS.uii:paiQxq-uin=et
lemporier vEES:j-sa rsidence. r.oSouliaite::qu'elle!>soit;tranB'foi!metJEn:,-.pour-
-fleaul>idit.'le ,vieillard:isson fils. ..'AiiisiMait. iEn ;voy.ait..cette mtarnor-
..phese,i.les.:porteurs-croient porter -lediable,.. laisseutTifamiberdeiipalanqua-'et
.leripuuroeau--revient,trs humili, j^la jungle,<o de -troisimeasouhait -est
,-fimplDy.rpar,Ie:maTi. -lui: rendre: sa <forjneprimrtrv.e.ide.-vieille'feriimE.-=
iQuelques.jaurs:"ap2s,.-.liheure de la-pmre, ..'Mose.'retroave-:SBS stBois-pro-
-tgs^dansl&mime!posture quiauparavant,/ Kuurpi-iantaenvelopp-du mme
.Jiaillon,;iesdeuxriaji-tres'tenfoirisjusqjii la-eintujce.rll-varseipIaindre^-AUah,
quidui:dit :--n.Xa.i- remplides.dsirs .d.eces .teois.-personnes.;T> JMcase-se :fait
.:raoonterjda-s.mteides-!arKeiitures/-.e.t,:ay.aHtapprise, il:metiiaanain devantesa
ibouche,sdEvientpensif,-et -dit.: -Allah est-,grand:!.Allah iestT.tout'piisEairt!
:Qni.peut.dire-sou-loge ? -lOmaie-^vitps,!dans-.cers joli.scpnte^ifiqiioi
eTt-.l'intEFveiLtion-aiuiffils. I-ue--gne;ipas,il.est'vrai,-jpmsqui!iL-nei-s'-agit
plus,
sdanstcette.veision,.E'.unBfadppusitionamrejlemarieet-Ia: femme:;.analgr>aa
,-co;qiuetteiie;=inile,.leTroeu ajueiforme ia-^viied'U.-
est,,raprs Ltou,.iort:rai6on-
,mahle,:comme lesideux-autres.--.;L'espri.todu:icuiteest ftou.t.chang.:Ltpeut-
.'trei-foudraitrilscansidrETilercit ;dei Gh'liojghnpour,-rcammec-oeie sixime
-.farm-ej iirdnctiMaaknconte.
1. .ile:-uie,cunnais.-E*terfoimfi..-5jHe'mar.:lkHayse3incoimp]te'{quen donne
Grimm, loc. cil, Il la rapporte en abrg, d'aprs Leh-mann,,amimmeunten
:.poel.jBUinmn^aitai,lV^&ii(oTt,A&W,^.-WX, ouvrage que-jjem'ai .pn toepro-
;cuEEr. Voicide texte, peu .-clair,donn-;par'j&rnnm, :::.Iharriw so.xroen'tfque
-lihommeia feeanooxqvrdejboheur.roensque :ceJb.ouheurjsdit. bni,..:ainsi
' Tqu/iliadviHtide-cetteMemm-e,oaapui S. Piierre,iavaxt:.aGcorditrois::sauIiaits
pour, son .pIus.grandIKien.:CaT-.eaie,.saKha'ita 'd.'bDdri.ne:chevelure.blonde,
-puis une forasse... <3rimm-&jo.-De.:7miais-son mari fit, pippos de'sa
--brosse,.-un^vbaumauvais G^'ahfutoobbgVd'anElEriparson troisinie.-sou-
'.-hait. .iJ'ai^omplt.ce7rcip-aK.8onjeElruure,(-:eti.pirrcaua]ogie;avec des
formes!<<i, rf,
2. Gesammtaheitu-er,Dm -W-unsche,.ll, -XSEXVII--.m ; couple..trs.pauvre
220 LES FABLIAUX
III. Dans un troisime et dernier groupe, les souhaits sont per-
dus par la sensualit de la femme.
Il ne nous convient pas d'analyser cette forme ; disons seule-
ment qu'elle appartient bien au type que nous considrons, c'est-
-dire que :
g) 1. La femme forme un voeu grossier ;
2. Le mari en forme un second qui rend la situation plus
pnible encore ;
3. Le troisime souhait rtablit toutes choses en l'tat.
C'est la version des diffrentes formes orientales du roman des
Sept Sages, [Sindbad, Syntipas, Sandabar, Cendubete, Sindibad,
les Mille et une Nuits ; le fabliau des Quatre souhaits saint
Martin n'en est qu'une plaisante et obscne exagration 1.

importune Dieu de ses prires. L'Ange du mari lui est dpch pour lui
annoncer que ses requtes sont vaines, car il a obtenu dj toute la part de
bonheur qui lui revenait. Pourtant, comme l'homme insiste, l'ange lui
accorde trois souhaits : qu'il ne s'en prenne qu' lui-mme, s'ils tournent
son dsavantage. (Bemarquez ce curieux trait de fatalisme populaire.) -La
femme souhaite une belle robe, et il est curieux que le mari ne trouve lui
reprocher que son gosme : car, dit-il, tu aurais pu, du mme coup, obtenir
de belles robes pour toutes les femmes de la terre. (Ce mari est un mdiocre
psychologue, car, si la femme avait fait ainsi, o aurait t son plaisir ?)
Quand, en vertu du second souhait, la robe est entre au corps de la femme,
qui pousse des cris de douleur, les voisins s'assemblent et menacent de tuer
le mari, s'il n'emploie son troisime souhait dlivrer la coquette. Ce
dnouement rappelle celui des Arabum proverbia. Notez comme les conteurs
se sont ingnis sortir de cette difficult : dans toutes ces versions, le mari
n'a aucune raison (sauf la piti) d'employer son troisime souhait rparer
le dommage que lui-mme a voulu faire sa femme. La plus jolie imagina-
tion est celle de Fernan Caballero, qui suppose que le troisime souhait,
doit tre le rsultat d'une dlibration commune des deux poux. Mais le-
nombre des combinaisons possibles n'est pas infini, et il est concevable que
deux conteurs indpendants (celui des Arabum proverbia et le Slricker)
aient recouru peu prs au mme procd, c'est--dire l'intervention des
voisins ou des parents.
1. -C'est le premier rcit du septime sage dans le Sindbad syriaque (d.
Baethgen), dans le Syntipas grec (d. Boissonnade), dans le Libro de los
engannos (d. Comparetti) ; le deuxime rcit du sixime sage dans le Sanda-
bar hbreu (d. Sengelmann). Il se trouve aussi dans le Sindibad-Nameh.
-persan, du xiv>sicle (Asiatic Journal, 1841, t. XXXVI, p. 16). Dans les
Mille el une Nuits, c'est le 1er rcit du sixime vizir (l'homme qui dsirait
connatre la nuit Al-Kader.) ~~ Je ne connais pas la version du texte de,
Breslau, que les diteurs n'ont pas voulu traduire, comme trop indcente.
Mais on peut prendre connaissance du texte de Boulak, grce la traduction
franaise donne dans. \a-Fleur lascive orientale, Oxford, 1882, p. 132. Le
220-22
Pages1
LES DU
DIFFRENTES
VERSIONS SOUHAITS
FARLIAU
DES SAINT
MARTIN

UN
TRE
SURNATUREL
ACCORDE
AUN
OP MORTELS
LE
ULUSIEURS
DON
D'EXPRIMER
UNOP SERONT
ULUSIEURS EXAUCS.
SOUHAITS,
QUI CES
SOUHAITS
SE EN
EFFET.
RALISENT,
MAIS, TOUTE
CONTRE ET
PAR
LA
FAUTE
ATTENTE,
DE
CEUXLES
QUI ILS AUCUN
N'APPORTENT
FORMENT, APRS
EUX ILS
N'ENTRAINENT
AVANTAGE,
QUAND PAS DOMMAGE.
QUELQUE
LES QUATRE SOUHAITS SAINT MARTIN 221
E*. Formes redoubles et contrastes du conte. Un per-
sonnage surnaturel, en voyage sur la terre, accorde des htes
pauvres et' accueillants trois souhaits qui leur apportent le. bon-
heur. Des voisins avares et jaloux, qui ont mal reu le mme
voyageur, obtiennent de lui la mme faveur : ils veulent imiter
leurs voisins ; mais leurs souhaits se retournent contre eux..
Dans un conte allemand du xiv sicle 1, les htes qui ont bien
accueilli saint Pierre et saint Paul souhaitent :
1) que leur vieille maison brle ;
2) qu'elle soit remplace par une belle maison neuve ;
3) qu'ils obtiennent le royaume de Dieu.

rcit des Mille el une Nuits est trs suprieur notre fabliau et aux autres
versionsdu roman des Sept Sages.
Je puis parler, sinon du conte lui-mme qui est indcent, du moins de
l'tre surnaturel qui accorde les souhaits. Dans les Mille el une Nuits, c'est
l'ange Ezracl ; dans le Libro de los Engannos, c'est une diablesse. Peu nous
importe ici ; mais, dans les autres versions des Sept Sages, c'est un dmon
familierqui habite dans le corps d'un homme (le Syntipas Yap-peWe bizarre-
ment l'Esprit du Python), C'est, dans toutes les versions, un gnie bienfai-
sant, qui, aprs tre longtemps demeur dans le corps de l'homme, est forc,
par un autre gnie, dont il dpend, d'lire une demeure diffrente. Le roi
des dmons m'a ordonn, dit-il dans le Mischle Sandabar, .d'aller dans un
autre pays ; et c'est au moment de cette pnible sparation qu'il accorde
trois souhaits son ancien hte. On reconnat, tous, ces traits, le dbut
de la fable de La Fontaine :
Il est au Mogoldesfollets,
QuifontofficedeTalets...
L'un d'eux, aprs avoir longtemps servi les mmes matres, est envoy en
Norvge par le chef de la rpublique des Follets . - Or M. Rgnier (d.
des Grands crivains, fable VII, 6) a montr que La Fontaine a d connatre
les Parabolesde Sandabar, traduites plusieurs fois aux xvie et xvne sicles.
La Fontaine a donc emprunt son rcit au livre hbreu. A cette poque, il
n'crivait plus des contes grivois, mais des fables : il a recul devant l'obsc-
nit du rcit. Il a donc seulement conserv le cadre de son modle et invent
d'abord l'abondance (les poux s'en dgotent, comme le savetier enrichi
par le financier) ; ils demandent alors la mdiocritet la sagesse:
C'estuntrsorquin'embarrassepoint.
Je suis donc autoris considrer la version de La Fontaine comme une
simplecopie remanie des Sept Sages. C'est pourquoi je ne la rappelle qu'en
note. On voit combien est inexacte la supposition de Liebrecht (Germania,
I, 262) : La nouvelle de Philippe de Vigneullespeut tre considrecomme
intermdiaireentre le rcit de Marie de France et celui de La Fontaine.
1. Wendunmulh,d. Kirchhof,n218,1,p. 219. Cf. K. Goedeke,Schwnke
desXVI. Jarh., Leipzig, 1879, n' 34-,p. 54.
222 . SES EABMAUX
La voisin jalouseio&tientiaussitr-oi-s^onhaits,.et> erEl'abserree-
d; son mari,
l.ell s0nmaitequessa\.vieilieimaison;-brute:;;sn^rrrari,revi<ejiti..
des-champs,;.criant;:; an, feu-. ! .elle.-veut.':le> f aire-tire ; :
2i.'PuissB' s';erie-t41j.,uttitisonite santeis a-uscer-pst ! *
3. Statm qm antev...
.V.
Gbmpare-ziuiL conte: hessois:: deda Leolectron.dei.Gri-mm
Nous voil au bout- de'- ce-' dnombrement}
Je le rsume par le tableaur synopti-qHei-ci-eontfe-; na peu:
charg, mais- dont la- letufe-- efr Eihtlli^ence-sotif pui'tant.
faciles. -''%''
Ce classement de variantes, le lourd appareil scientifique qui
lcomme-tarrT de-collecteurs -
enserre cette arirsett'e^ est-ce"
de.cont.es le semblent,croire-WU.ltimaThule dmo s.recherches?''
Non-: il faut qwles03:lles" dmsion^ subdivisions eti.accoladss-i
d ce tableau synoptique signifient-quelquechose;- Ne signifinlr-
ellesaen; ?. ILf aut, avoir Ja .bonne f oLd .,s'.en;r.endre..compte etiden
le' dclarer-2-.'
1; GHmm{..nP- souhaitent :.
87,.-Dansj:.ce.:conte,-les.bi)nS:pauvres
1 L'ternit bienheureuse;
2o:Le pain- quotidien;
3 Une belle maison.
Le mauvais riche, apprenant la bonne aubaine -chue-'son-voisin-,mont ;-
cheval, rejoint le bon Dieu qui s'en-va^.obtient.deiluides trois souhaits':
1 En route, son cheval bronche*: Puisses^tu, s'crie-t-il, te rompre'He-
cou ! Ce souhait est aussitt exauc
2 IIp,oursuit.;sa,route, portant'la sell-diicheval,,et.pense tout a coup.que;..
pendant: qu^il sue.sang et eau. sur: la; grande Toute, sa.femme prend l-frais,-
commodment:assise dans sa chambre, : <c.Je voudrais, dkil, l voir assise-,
sur une. selle; ,sans pouvoir se lever !'.'drrentre, et l trouve chevauchant,,,
en;effet,;une.selle,;..
3 D la dlivre.
2. Notre: classement repose,uniquement,sur. l'examen des souhaits exprtr
ms, et non sur les rcits qui' servent de cadre l'histoire. Peu. importe( en
effet, que l'tre surnaturel qui "accord les souhaits soit tantt un voyageur-
cleste et qu'il s'appelle Mereuce; letdieav.EvsSamt:Pierre-,et saint Paul ou
le. bon Dieu ; tantt un gnie bienfaisant et reconnaissant, dmon fami-
lier, diablesse, Esprit du Python, fes danseuses,, fes, des montagnes, Anna
Fritze,.esprit d'un, arbre siiisap, etc. ;, ou bien une divinit sage et'-pr-
voyante,. Allah, l'a fe.Fortune. ; ou encore un. gnie ironique_et taqnin'
saint Martin,..le follet, le nain des.montagnes, etc. Les groupements, qu'on,
obtient considrer, ces dtails sont superficiels,. factices," sparent "ds
formes voisines, runissent ds versions, divergentes. IL nous .faut; donc
nous en tenir notre classement.'
LES QUATRE"SOUffATS?SAINT MARTIN 22$
Ce- tableau,. dress- en-, tonte- patience- et- conscience; irrtirro^
gmns4e,.- ayec:- scr-up-ulfe-:-
L'exemple choisi est-'- favorable:' : sauf" quelques-' cas' nefl 1
gsaHfes* toutes> nos? variantes, reprsentent des-momenfe dis-
tincts-de lai-foa-dMompadi. les'4iwimdk-notre eonte^no-us^ont
fourni', uns elassBmentfe'--ijKs?net:,
(S'--tahflau peuftil nous-renseigner-' sur. le-frmg- et! la-' patrie
primitivecfoeoret ?fsur,-ls loisd;soB'-.dveloppement--?
Iiitrrogeons-l:,' en ' par-t-if ds - groupes - de 3versions >ls- plhs
dtrmintepour- immxmtfer--a^nx?moins 1 complter; ' c'stnl-dire-
iaterprt"03is l tableau endhlsuntd'B'as-eivhauK
P3*G:0H8ideT0"nB--.I%ne quelconq^e-ds so-us-familles a- , c; d\_

Soiii-grQsape'.ef.oT' f-sonihait rMculfe<est! oeMid'une-aune"d


boudin; Nous;constatons efr tfestf M; un? rsultat- positifque
ce'confte'vivaifcdanBl-tradtion^^^^^
et', qu^il continue"-- ",tew- de mme aujourd'hui: en- Hongrie1,- en
Espagne;., en. Allemagne-. Quelle-' est' la porte- d ce-rsultat- ?
Soyons-nous ; et verron-senous jamais-' une-raisoip p-our' expliquer
1
que-cet*, forme existe ea cespquatpeipays', plutt, que la forme- d-\
1
qui- n3gt'- attests- qu'en- Arabie et' an Bengale-?' Existe-tril un
folk-loriste assez hardi pour affirme?que^la fermecn'existeipas
en-.tell-.coiteBe- qu'il me; plairai dfr>nommer ? SkitLiI: si j-n'en
1ens'pasen-rserve'une fme' arabe-? C'est donc,l^has-ard-seul
en? 5 Dironspnous-- 1conte
quiia runi; c;.ces quatre pays? que-"le
magyar procd;- du? conte: allmardv.quiprocde- dit-' conte- fran>
ai^.qni'.pioe'de'diu^ooate-esp^io'h ?"0t<Bin plht#que-l-'coiite-
dfe du- cont 1alle-
espagnol procd conte1-francais-f q-ui>:procde'
mand,. q>m:.pr0"od."'d'uieQifc magyar' F'L'une- et*l'autre-hypothse
sevalent^ comme-galement vrai-semblhles, et- gafmen-tundc-
montrables. Or il n'en est pas seulement ainskde ces deux
hypo-thses* : mais, comme ls mots : espagnol; magyar.-
L Tel.esft.le-cas.-.dejS2//itipas,cogianSindbad,, ou;,de,Marie-de Fiance, et
diLJ?<7iaZii^ogiant,uii;msdleiCQmmun, ,OJ.de-LaBoirtaine,imitantdes-,I?ra.-
boles de-Scmdwbar>.. T-ellde nQS!.con,teurs-.lettrs.,a..d,.coimateerdes.,frmes
crites de l'histoire : il est, par exemple, certain pourTfoimm^prcbahlepour
conte-de-.-Berrault; mais-leuisbonne:foi
. B.ernaa.;CahalIero.^..q,u-'ilsiOn,t.connu.le
de folkdo2istesva...dmleshmettDer.en,gi?J'de remaniemeat littraire.
coiBlSpei-touit
2...J^ignoas-y lesioontes- runis, enJCet', eiijE.','.-.
224 LES FABLIAUX

allemand franais peuvent se grouper de vingt-quatre


manires, il existe encore vingt-deux hypothses similaires, ga-
lement vraisemblables et indmontrables.
Tout de mme, dans la famille g, o le voeu form est obscne,
nous trouvons runies les diverses versions orientales des Sept
et le fabliau C'est encore, je le veux bien, un
Sages franais.
rsultat positif. Mais quelle en est la signification ? Dirons-nous
? Nous le
que la forme franaise provient de la forme orientale
pouvons assurment. Ou bien que la forme orientale provient de
la forme franaise ? Rien ne nous en empche 1. Dans le groupe
c, prcdemment considr, il ne vient l'esprit de personne de
prtendre que la forme franaise soit la gnratrice de l forme
allemande, parce que Perrault a recueilli son rcit en France deux
sicles avant que Hebel ne l'ait rencontr dans les pays rhnans.
Il en est de mme ici. Qu'un fabliau et un recueil oriental se
groupent dans une mme sous-famille, c'est un fait qui ne pren-
drait de signification que s'il tait constant ; mais il est trs rare,
au contraire, comme le dmontrent nos tudes. Il rsulte de la
raret de ce phnomne que, seul, le hasard associe en g les Sept
Sages et le fabliau, tout comme il associe en c un conte chinois et
un conte normand, sans que le conte normand soit ncessaire-
ment issu du conte chinois.
Le lecteur se convaincra aisment qu'il en est de mme pour
tous les groupes a, b, d 2, e, /, C, E".. Y a-t-il quelque raison
pour que l'hrone du conte souhaite la beaut en Arabie et au
Bengale, tandis qu'elle demande un pied pour son pot au
xvie sicle chez un conteur franais, en Hainaut au xixe sicle ?
Or, marquer qu'elle demande un pied pour son pot en Hainaut au
xixe sicle, en France au xvie, voil le seul rsultat positif de ces
trs patientes, trs minutieuses et trs mprisables recherches,
1. Mais, dira-t-on, les Souhaits saint Martin ne sont qu'une exagration
visible du rcit des Sept Sages : il s'ensuit que la version des Sept Sages est
la forme-mre. Il est, en effet, certain que le fabliau suppose sa base un
rcit plus simple, o trois souhaits seulement taient exprims ; mais cette
forme plus simple, qui est celle des Sept Sages, ne vient pas ncessairement
des Sept Sages au conteur anonyme franais ; elle pouvait vivre, sur le sol
franais, depuis mille ans.
2. Il est curieux, premire vue, que la forme d runisse deux variantes
musulmanes (Arabum proverbia et conte de Chdjihnpour). Mais il est.
visible que l'esprit du conte est tout diffrent dans l'une et dans l'autre ver-
sion, et que, seul, le hasard a conjoint ici ces deux variantes musulmanes.
LES QUATRE "SOUHAITSSAINT MARTIN 225
2) Comparons entre elles les sous-familles, au lieu de les
considrer chacune isolment.
Des versions a, b, c, d, e, f, g, laquelle est la primitive ?
celle o la femme souhaite un bec de fer son mari, ou bien
celle o elle rclame un pied pour son pot ? ou celle o elle
forme un voeu obscne ? ou serait-ce peut-tre celle o elle
demande une aune de boudin ? celle o elle gche son souhait
par futilit ? ou par coquetterie ? ou par sensualit ? Poser ces
questions, c'est en montrer la purilit. Nous aurions mauvaise
grce trop insister;
3) Opposerons-nous maintenant les formes simples (E') aux
formes antithtiques (E") ?
Lesquelles sont nes les premires ? On pourrait soutenir que
ce sont les formes redoubles, o trois souhaits bnis s'opposent
trois souhaits maudits, car le premier inventeur du complexe
d'vnements constitutifs de la forme E" fut certainement
un esprit trs constructeur et trs ingnieux ; il peut donc
avoir bti d'emble le conte sous sa forme la plus complique,
simplifie postrieurement par d'autres. Mais j'admets volon-
tiers, comme plus vraisemblable, que les formes simples sont
les primitives. Que ce soit l l'un des rares rsultats positifs de
notre enqute. Quel indice en pourra-t-on tirer pour l'histoire de
la propagation du conte ? Je, l'ignore et j'abandonne ce fait, pour
qu'il en tire parti,
Au fin premier qui le demandera.

4) Enfin, considrons les cinq groupes principaux, A, B, C,


D, E.
Il ne serait pas impossible d'admettre que nous avons affaire
cinq contes indpendants 1, tant est lche le lien qui semble
unir ces familles. C'est simplement l'ide qu'il y a loin de la
coupe aux lvres, que les voeux humains sont souvent inintelli-
gents et nfastes ; ide si universelle que Garo lui-mme s'en

1. Comparez, par exemple, la fable o un laboureur, afin d'pargner la


peine des batteurs et des vanneurs, demande Crs que son bl pousse sans
pis. Il est exauc ; mais les oiseaux, attirs par un butinXXXIII
plus facile,
s'abattent sur son champ. (V. Burchard Waldis, d. Kurz, II, ; -.
ou le conte bien connu de Grimm, Le Pcheur el sa femme, Kinder- und Haus-
mhrchen, n 19.)
BDIER.LesFabliaux. 35
226 LES FABLIAUX
il et tudi le Pantchatantra 1.
tait pntr, sans que pourtant
Mais, si nous voulons bien admettre, avec nos devanciers, que
nous sommes en prsence, non de cinq contes, mais de cinq
formes du mme conte, laquelle peut prtendre la priorit ?
Est-ce la plus anciennement atteste ? Ce serait donc celle de
Phdre.. Mais nous avons promis de ne jamais recourir au raison-
nement : post hoc, ergo propter hoc.
?
Est-ce, comme le veut Benfey, la forme du Pantchatantra
Il remarque en effet que, dans le Pantchatantra comme dans
les Sept Sages, les hros du conte souhaitent de voir leurs organes
se multiplier ; le Pantchatantra serait donc ici la source de la
forme des Sept Sages, qui serait, son tour, la gnratrice de
toutes les autres 8. Je regrette de ne pouvoir insister sur le
rcit des Sept Sages. Mais je crois que le premier inventeur de
cette version, capable d'imaginer un conte aussi ingnieuse-
ment combin, n'avait pas besoin du point de dpart insigni-
fiant du Pantchatantra, et je rpte ce que je disais propos
du fabliau des Tresses : tous les conteurs passs, prsents et
futurs mditeraient-ils pendant l'ternit sur le conte du
Pantchatantra, ils ne sauraient en faire sortir le conte de la
Nuit Al-Kader ou des Souhaits saint Martin. Si je considre
la forme du Pantchatantra o un tisserand; aprs mre
dlibration avec sa femme, aprs force slokas prudhommesques,
demande, comme le plus grand des biens, d'tre pourvu de
deux ttes et de deux paires de bras, sans souponner qu'il
risque de devenir grotesque, je dis que ce n'est pas seule-
ment ce tisserand, mais l'auteur du Pantchatantra qui aussi
mrit son nom de Manthara, lequel signifie niais ; je me
refuse voir dans cette version, comme voudrait Benfey, la '
forme vnrable, mre des autres ; j'y vois seulement une forme
caduque, sans vraisemblable influence sur les destines ult-
rieures du conte. J'y vois simplement la plus sotte des versions
conserves.

1. Les formes B, C, E", o un dieu voyageur accorde ses htes des sou-
haits bnis ou maudits, paraissent plus intimement associes. Mais combien
de dieux paens, de saints chrtiens, se sont assis au
foyer d'htes qu'ils
rcompensaient ou punissaient, depuis le temps de Philmon et de Baucis !
2. En admettant que le conte des Sept Sages ft issu du
Pantchatantra,
comment toutes les autres formes seraient-elles issues de ces deux-l ? C'est
ce que Benfey n'explique pas.
LES QUATRE SOUHAITS SAINT MARTIN 227
"Faut-il aller plus loin encore et abstraire la quintessence du
-conte ? La forme initiale, est-elle celle qui raille
l'inintelligence
foncire des femmes (A), ou leurs vices, futilit, coquetterie,
sensualit (E') ? ou celle qui exprime la vanit de nos dsirs,
ceux de l'homme comme ceux de la femme (conte de Chdjihn-
pour) ? ou celle o le conteur n'a voulu que s'amuser de
la dconvenue comique d'un distrait (c) ? -^- ou celle o il a
exprim,' d'une manire populaire, le conflit de la prescience
-divine et de la libert humaine, en ces versions o un dieu
ironique accorde des souhaits dont il sait par avance que rien de
bon ne peut sortir ? (Phdre, le dieu F, E" ?)
Laquelle de toutes ces versions est la primitive Pour en
Juger, il nous manque l'instrument.judicatoire.
En rsum, que pouvons-nous savoir de l'origine de ce conte,
-de sa forme et de sa patrie premires ? Rien.
De sa propagation ? Nous arrivons constater simplement
que nos vingt-trois versions se groupent deux deux, trois
trois, etc., en des pays qui s'tonnent de se voir associs.
Mais la raison de ces groupements tranges nous chappe.
C'est, dira-t-on, que vous ne connaissez que vingt des
moments de l'volution d'un conte un million de fois rpt.
Soit, je suppose que nous possdons ce million de variantes.
Qu'arrivera-t-il ? Le tableau synoptique ci-dessus comprendra
quelques familles et sous-familles de plus sous lesquelles
continueront s'aligner les versions des provenances les plus
htroclites ; mais, si nous voulons, les classer selon leur succes-
sion gographique et chronologique, le pouvoir indutif d'un
Cuvier n'y suffira point. Il faudrait que l'ange Ezral ou le
dieu F de nos contes vnt, en personne, nous drouler l'his-
toire de ce million de variantes. Quel serait son rcit ? Le dbut
en serait intressant. Il nous dirait peut-tre que le premier
inventeur du conte fut Enoch, fils de Seth ; que Thubal-Gan,
pre des forgerons, a cr la forme G, et quelque Hittite la
.forme D. Mais la suite de son rcit serait fort ennuyeuse : le
mme hasard, qui distribue en quelques groupes nos 23
variantes, en distribuerait en quelques groupes de plus, avec la
.mme indiffrence, 999.977 autres. Nous verrions que le Su-
dois Pierre a cont les Souhaits ridicules l'Allemand Paul qui
228 ' LES FABLIAUX
million
les conts l'Italien JaequeSj et ainsi de suite un
de fois, sans que l'ange Ezral ni le dieu F fussent capables de
nous dire pourquoi ce n'est pas l'Italien Jacques qui l'a, le pre-
mier, cont au Sudois Pierre.
En rsum, me demandera le lecteur, n'aurait-il pas
mieux valu, au lieu de vos subtiles classifications, prendre les
fiches o les folk-lnstes runissent les variantes des Souhaits-
ridicules, les battre comme un jeu de cartes, et les numrr
au hasard ? D'accord. N'aurait-il pas mieux valu encore
ne les recueillir point ? Il se peut.

Le Lai de Tpervier

Dans les contes tudis jusqu'ici, nous avons admis ce prin-


cipe : si deux versions d'un mme rcit prsentent au mme
endroit le mme trait accessoire, elles sont associes indisso-
lublement par un rapport de filiation, dont il ne reste plus qu'
dterminer la direction.
Ce principe parat, en effet, trs sr : si nous trouvons, par
exemple, deux versions de la Matrone d'phse, o la veuve
inconsolable, pour complaire son nouvel amant, retire du
cercueil le cadavre de son mari, lui brise trois dents et le sus-..
pend une potence ; si, dans deux autres versions, au contraire,
elle se borne, comme fait la Matrone du pays de Song, ouvrir
le cercueil et fendre le crne de son poux d'un coup d
hache, il est vident que les deux premires versions forment
un groupe indissoluble qui s'oppose un second groupe, non
moins indissoluble. -
Ce principe qui procde d'une observation de simple boii
sens est prcisment celui sur lequel se fonde la mthode
employe pour l'tablissement des textes : de mme que deux
copistes indpendants ne font pas la mme faute au mme
endroit, de mme deux conteurs indpendants ne racontent pas
le mme pisode accessoire au mme endroit.
Mais ce principe comporte, dans la mthode de la critique
des textes, un corollaire restrictif : deux copistes indpendants ne
font pas la mme faute au mme endroit, inous que cette
faute ne soit si naturelle, si facile, qu'elle ait pu se prsenter
d'elle-mme sous la plume de deux copistes.
-Quiconque a eu
LE LAI DE L'PERVIER 229
l'occasion de classer des manuscrits sait combien ces cas sont
frquents, combien de fois le critique est oblig d'admettre que
la mme faute a pu tre suggre deux scribes indpendants,
bien qu'ils aient eu sous les yeux deux manuscrits corrects l'un
et l'autre.
Ce corollaire doit aussi ncessairement s'appliquer lorsqu'on
veut comparer des variantes de contes, et il ne semble pas
qu'on y attache communment une importance suffisante.
Il reste, dans tout classement de manuscrits, un lment
de critique subjective : il ne suffit pas, pour grouper deux
manuscrits en une famille, de noter, par une opration purement
mcanique, que tous deux prsentent, en tel passage, la mme
faute ; il faut encore dcider si cette faute n'a pu tre commise
deux, trois, dix fois par des copistes trangers les uns aux
autres. -
De mme, il ne suffit pas de marquer qu'un trait accessoire
commun reparat dans deux versions d'un conte : il faut de
plus montrer que ce trait procde d'une fantaisie si particulire,
si individuelle, qu'il n'ait pu tre rinvent deux fois indpen-
damment 1.
Distinguer quels sont les traits qui peuvent tre ainsi plu-
sieurs fois rinvents, et qui, par consquent, n'tablissent
pas fatalement un lien entre deux versions, c'est une tche
ncessaire.
Appliquons ces considrations au Lai de Vpervier.
Ce fabliau, l'un des plus jolis qui nous soient parvenus, a eu
Ja bonne fortune d'tre dcouvert, publi et illustr par M. G.

1, Si l'on nous permet d'employer encore ces formules, qui ne sont qu'en
apparence compliques, soit trois versions d'un conte :
1 w + a, b, c.
2 io + a, A, e.
3w+ x, y, z.
On est d'ordinaire fond dire que les deux premires sont associes,
puisqu'elles offrent toutes deux le mme trait a.
Il arrive pourtant souvent que c'est l une illusion, et que le rapport de
;ces trois versions doit tre ainsi tabli :
- Le conte, racont d'abord sous la forme w + a, b, c, est parvenu un
conteur qui l'a modifi ainsi : w + x, y, z, et un troisime conteur, partant
-de cette forme d'o ont disparu tous les traits accessoires primitifs, retrouve
l'un des traits a d'une version qu'il n'a jamais connue ; d'o...to + a, d, e.
230 LES FABLIAUX
Paris. Si le lecteur veut bien se reporter sa trs savante tude \
nous serons dispens de reproduire longuement ici le texte "ds
diffrhtes versions. Rduit sa forme organique, il se rsume
ainsi :
Une femme a deux amants. Un jour qu'en l'absence de
son mari elle a reu l'un d'eux, l'autre survient. Le premier
amant se dissimule devant le nouvel arrivant.
. Tandis qu'elle s'entretient avec celui-ci, le mari revient.
Elle s'en aperoit temps. Elle fait jouer Vamant qui lui
tient compagnie une scne de colre: il prend un air trs
irrit, pass devant le mari en profrant des menaces terribles e
s'en va ainsi.
Le mari, fort intrigu, demande des explications sa
femme, qui lui rpond trs simplement : L'homme qui sort
d'ici en poursuivait un autre, qui s'est rfugi chez 'nous. Je
n'ai pas voulu le trahir ; il aurait t tu. Je lui ai donn asile.
Le voici. Elle prsente alors le premier amant son mari :
voil le bonhomme rassur.
Encore une fois, nous savon que jamais l conte n'a t dit
sous cette forme schmatique. Chaque conteur le recevait du
prcdent, agrment de dtails explicatifs ou d'pisodes d'or-:
nement. Il existe pourtant des versions -qui n'offrent que ces-
seuls traits en commun avec certaines autres, ce qui est dire
qu' certains moments de son histoire, il s'est trouv dpouill
de tous les ornements dont il avait t primitivement vtu ::
nous sommes donc en droit d'extraire cette forme schmatique.
C'est la seule possession en commun des 'traits accessoires qui
groupera les versions, et ce sont en effet les seuls que M. G.
Paris considre dans son tude.
Tout auditeur ou tout lecteur du conte exigera en effet des
solutions certaines difficults du rcit. Pourquoi le premier-
amant cde-t-il la place au nouvel arrivant, au lieu de lui faire
une scne de jalousie ? Il faut que le conteur se . proccupe
d'tablir entre eux un rapport qui nous l'explique. Pourquoi
les deux amants sont-ils runis la mme heure daiis la maison
du mari ? Comment se succdent toutes ces scnes ? O se-
passent-elles exactement ? etc.
1. tomdnia^VII, i.
LE LAI DE L'PERVIER 231
Bref, tout conteur devra rpondre ces questions que les
rhteurs anciens recommandaient aux jeunes orateurs d'puiser
dans leurs narrations :
Quis ? quid ? ubi ? quibus auxiliis ? cur ? quomodo ? quando ?
Plusieurs des conteurs du Lai de Vpervier se rencontrent,
en effet, pour expliquer ici et l, de la mme faon, tel incident
et M. G. Paris fonde sur ces concidences sa classification. Voici
les trois principaux considrants des groupements qu'il tablit :
1 Deux versions indiennes, YHitopadsa et le ukasaptati,
supposent que les deux galants sont le pre et le fils. M. G. Paris
associe donc ces deux textes. De plus, comme dans toutes les
autres versions, le rapport qui unit les deux amants est moins
scandaleux comme ils matre et
sont, par exemple,
valet, ou puissant personnage et pauvre hre, etc., M. G.
Paris voit dans la version du ukasaptati la version-mre. Le
conte est indien d'origine. Les autres formes sont le produit
d'une habile revision ;... la substitution d'un esclave au fils, dans
le rle du jeune rival, a t pratique, sans doute sur le sol
indien mme, pour viter la donne incestueuse du conte pri-
mitif .
2 D'autres versions, le Sindibad, le fabliau, un conte des
Gesta Romanorum, supposent que les deux amants sont unis
par un rapport de domesticit (matre et esclave, chevalier et
cuyer). De plus, le matre seul est l'amant de la femme ; son
valet, envoy chez elle pour annoncer la venue prochaine du
matre, a t simplement l'objet d'un caprice soudain. En
consquence, M. G. Paris associe ces trois versions : les deux
rcits des Gesta Romanorum et du fabliau sont venus du Sin-
dibad, et ont t imports en Occident par la tradition orale,
soit par l'intermdiaire des Byzantins, soit l'poque des Croi-
sades.
3 Enfin tandis que la plupart des conteurs admettent
certain de les scnes successives, le
qu'un laps temps spare
ukasaptati et Pogge donnent au conte une marche plus acc-
lre. Dans la plupart des versions, le premier amant a le temps
de se cacher devant son rival, et quand le mari survient, la
femme est avertie assez tt de son approche pour pouvoir donner
ses instructions l'amant qui lui tient compagnie ; au contraire,
232 LES FABLIAUX
dans le ukasaptati et chez Pogge, les trois hommes se trouvent
presque simultanment runis. Le ukasaptati et'Pogge sont
donc associs par G. Paris : le conte indien est arriv au
novelliste italien par une voie particulire, diffrente de celle
qu'il a suivie pour aboutir tous les -autres rcits du Sindibad.
Il a pu sans doute arriver de l'Inde directement ; toutefois il
est plus probable qu'il a pass par la Perse et l'Arabie...
Ce classement de versions, dont je ne donne ici que l'essen-
tiel, est tabli avec une rigueur et une ingniosit saisis-
santes.
Pourtant est-il vraiment ncessaire que les choses se soient
ainsi passes ?
Tel de ces traits n'a-t-il pu tre invent et rinvent, plu-
sieurs reprises, par des conteurs indpendants ?
Est-il bien sr, par exemple, que la forme primitive soit
ncessairement celle o figurent un pre et son fils, et que
toutes les autres soient des attnuations de cette donne pre-
mire ? Ne pourrait-on pas se poser la mme question- pour
chacun des autres pisodes du conte ? Chacun d'eux "ne peut-il
pas avoir t dix fois rinvent ?
Si je le prtends, je puis tre assur qu'on m'en demandera
quelque preuve. L'affirmer serait substituer une impression
personnelle la saine mthode d'observation. N'y avait-il
nul moyen de fournir cette preuve ? Je crois en possder un, lgi-
time.
Un de nos plus illustres hellnistes, lorsqu'il veut expliquer
la mthode de la critique verbale et dmontrer que des copistes
indpendants peuvent commettre la mme faute au mme
endroit, a coutume de recourir une ingnieuse dmonstration
exprimentale : il propose ses tudiants de recopier tous, sur
le mme texte correct, au courant de la plume, les mmes cin-
quantes lignes de grec ; comparant ensuite entre elles les copies
ainsi obtenues, il lui arrive de relever, la mme ligne, la
mme bvue commise par deux tudiants et il cherche les rai-
sons psj^chologiques de cette commune erreur.
J'ai cru que cette exprience pourrait tre aussi
probante,
applique des contes. Il m'tait souvent arriv de tenter cette
preuve au hasard de conversations, et elle m'avait donn des
LE LAI DE L EPERVIER 233
rsultats surprenants. Je l'ai donc mthodiquement institue
pour le lai de Vpervur et, bien que nul n'ait encore os recourir
en ces matires. la mthode exprimentale, je me hasarde
rapporter ici cette tentative.
Voici comment. J'ai soumis, soit par lettres, soit oralement,
notre conte quelques amis et quelques tudiants. Je le leur
ai propos sous sa forme organique, w, telle qu'elle est donne
plus haut : Une femme a deux amants ; un jour qu'en Vab-
sence de son mari, elle a reu l'un d'eux, etc. Je leur ai
demand de se placer en prsence de ces donnes comme des
coliers devant une matire de narration dvelopper, de la
motiver, de l'orner leur gr.
Il tait ainsi possible de produire des versions artificielles.
Ces versions ainsi formes seraient-elles comparables aux ver-
sions relles recueillies par M. G. Paris ?
Il va de soi que j'ai demand mes novellistes improviss
de me donner l'assurance qu'ils ne se souvenaient point d'avoir
lu nulle part ce conte. Aucun d'eux ne le connaissait, bien qu'ils
fussent les uns et les autres des esprits fort cultivs 1 : mais ce
fait ne surprendra personne ; combien de ces historiettes ont
travers notre mmoire sans y laisser de traces ! Un seul se sou-
venait d'avoir lu une nouvelle analogue dans Boccace ; mais la
version qu'il m'a remise ne ressemblait nullement celle du
Dcamron.
Voici brivement les rsultats de cette enqute, qui sont vrai-
ment inesprs.
Le plus important des lments qui servent aux groupements
de M. G. Paris est dans le rapport qui unit les deux amants.
Mes correspondants ont imagin une srie de rapports trs varis.
Parmi leurs inventions, il en est qui ne sont pas reprsentes
dans les versions sanscrites, arabes,.allemandes, etc. ; mais la
rciproque n'est pas vraie : il n'est pas une des combinaisons
relles qui n'ait t reproduite, aprs Boccace, aprs le fabliau,
aprs Pogge, par un ou plusieurs de mes amis. Je me trompe,

1. Depuis, pour plus de scurit, et craignant que ces versions ne fussent


'parfois que des rminiscences, j'ai demand des variantes, dans un petit
chef-lieu de canton, des conteurs infiniment moins lettrs : les. rsultats
ont t tout semblables.
234 LES FABLIAUX . .
il en manque une l'appel : un conteur erotique du commence-
ment de ce sicle 1 a imagin que les deux amants sont un mar-
quis et son petit ngre, envoy pour annoncer sa venue. C'est
la seule forme que je n'aie pas reproduite artificiellement. Mais
mes novellistes ont su imaginer les rapports suivants : un mata-
more et un poltron (M. P. Gamena d'Almeida) un grand sei-
un abb
gneur bretteur et son chapelain (M. Joseph Texte),
et un moinillon chapp du monastre (M. Paseot.),- un matre
et son esclave, un chevalier et son cuyer, un. seigneur et son page,
etc. (diffrents conteurs), un dbiteur et un crancier (M.
Godard, M. Demerliac), un amant riche qui paie, un gueux
un riche bourgeois et un per-
qui est aim (M. Lucien Herr),
sonnage de mdiocre importance, qui accepte l'humiliation
comme une chose toute naturelle (M. Alfred Bourgeois), etc..
Le rapport pre et fils a-t-il aussi t imagin ? Oui, certes.
Mon ami, M. Lucien Herr, qui a recueilli pour moi plusieurs
versions, m'crivit un certain jour : Voici la forme la plus
satisfaisante que j'aie encore obtenue : le premier amant est le
fils du second, et sait tre le rival de son pre. Elle provient de-
M, L. Lapicque. Et, le mme jour, Caen, proposant un de
mes tudiants, M. Bourdon, le conte sous sa forme organique,
j'obtenais de lui, la premire rflexion, cette rponse : Les
-deux amants sont le pre et le fils. Or c'est la version de-
VHitopadsa et du ukasaptati, et M. L. Lapicque ni M. Bour-
don ne connaissaient le ukasaptati ni VHitopadsa. Cette ver-
sion-mre, dont toutes les. autres ne seraient, selon M. G. Paris,,
que des attnuations, ils la rinventaient aisment, tandis, que le
mme jour, autour d'eux, d'autres conteurs rinventaient toutes-
les autres combinaisons historiquement attestes.
Cependant il en restait une qui manquait ma collection de
contes factices. C'est oelle.qui unit dans la mme famille Sindi-
bad, les Gesta Romanorum, le fabliau. L le rapport est plus
complexe qu'ailleurs': il s'agit d'un matre et de son serviteur ;.
mais le matre seul est l'amant. H envoie un jour son valet
annoncer sa visite ; le jeune hommej esclave ou cuyer, plat
soudain la dame ; une scne de coquetterie se droule, qui se-
1. Contes et historiettes erotiques et philosophiques, par Adrien L. R. Pa-
ris, 1801, p. 190. La Matine aux aventures.
LE LAI DE L'PERVIER 235
prolonge jusqu' l'arrive du matre, et qui force le jeune homme
se cacher. Cette forme, nul de mes conteurs ne la reproduisait.
I existe, il est vrai, un conte moderne qui renouvelle exactement
ces donnes : c'est celui auquel je faisais allusion tout l'heure,
o un marquis envoie son petit ngre annoncer sa venue ; il
prend -fantaisie la jeune femme et sa soubrette de comparer
les appas de la dame ce corbeau ; au cours de cette compa-
raison, le marquis arrive et le ngrillon, peu vtu, n'a plus -qu'
se cacher. Il est bien probable que l'auteur de ce rcit n'a
connu ni Sindibad, ni ls Gesta Romanorum, ni le fabliau, et
qu'il a simplement laiss sa fantaisie s'exercer sur un rcit quel-
conque, sans doute sur celui de Boccace. Il se trouvait donc vrai-
semblablement dans les mmes conditions que tous mes novel-
listes bnvoles et sa Version atteste que la combinaison du Sin-
dibad pouvait tre rinvente, sans le secours du Sindibad. Pour-
tant, nul de mes conteurs ne l'imaginait.
Je me suis alors avis que "ce fait provenait sans doute de ce
qu'ils acceptaient trop passivement, dans renonc que je leur pro^-
posals,la donne premire du conte : Une femme a deux amants .
La combinaison du Sindibad et du fabliau provient manifeste-
ment de conteurs qui se proccupaient de rendre le conte moins
choquant, plus lgant, moins indigne de la bonne compagnie,
en n'admettant pas que l'hrone pt recevoir deux amants la
fois. Cette proccupation, non prcisment de moralit, mais de
plus grande lgance, sollicite souvent les 'conteurs et les force
remanier leurs donnes. J'ai cru rester dans ;la bonne foi de
mon exprience, en disant deux de mes correspondants :
Voici la forme organique de ce conte : Une femme a deux
amants, etc. ; proccupez-vous d'en attnuer la trop dshonnte
grossiret. Je n'ai demand que deux versions ainsi attnues :
l'une m'a t fournie par M. Seignobos. Elle est infiniment
ingnieuse, mais-n'est point reprsente historiquement ; je ne la
communique donc pas. L'autre m'a t donne par mon collgue,
M. Desdevises du Dezert. La voici textuellement : Un chevalier
envoie son cuyer prvenir sa dame qu'il viendra prochainement
la visiter. L'cuyer, pris.d'elle, se laisse, aller faire une dcla-
ration qui n'est pas accueillie., mais/qui n'est pas repousse.non
et
.plus ; au cours de ce mange de. coquetteries, l'heure passe
236 LES FABLIAUX

quand le chevalier oubli frappe l'huis, son cuyer s'est assez


n'avoir se_cacher. Il ne semble
compromis pour plus qu'
donc pas que le Sindibad et le fabliau doivent ncessairement
provenir l'un de l'autre, puisque le rcit de M. Desdevises du
Dezert, tout semblable, ne provient ni du fabliau, ni au.Sindibad,
Quant la version plus rapide qui est celle du ukasaptati
et de Pogge et qui met en prsence les uns des autres, le mari et
les deux galants, aucun de mes conteurs ne l'a reproduite. Pour-
quoi ? C'est qu'ils se proccupaient trop de raconter un joli conte,
bien organis, parfaitement logique. Or le rcit du ukasaptati
et de Pogge sont galement maladroits, gts. Ils ne se res-
semblent d'ailleurs qu' moiti : ils proviennent de la paresse
d'esprit de ces deux conteurs, qui ont l'un et l'autre expdi leur
historiette en dix lignes. Il tait hors de toute prvision que je
.russisse retrouver parmi mes contes factices une forme ainsi
dforme et je ne l'ai pas retrouve, en effet.
M. G. Paris tablit enfin certains rapports entre VHitopadsa,
le Sindibad et d'autres rcits, fonds sur ce trait que l'amant qui
simule la colre brandit aux yeux du mari ici une pe, l un
bton. Dans ma collection de contes factices, les uns omettent
ce trait ; d'autres ornent le galant de toutes les armes imaginables,
coutelas, pistolets, pes, btons. C'est une panoplie complte,
qui n'est point pille pourtant de VHitopadsa.
En rsum, si l'on dressait maintenant un tableau gnalo-
gique des diffrentes formes du lai de VEpervier, il faudrait ran-
ger en un mme groupe le ukasaptati, VHitopadsa, M. L.
Lapicque et M. Bourdon ; en un second groupe driv du premier,
l'original sanscrit du Sindibad, le fabliau du xm sicle, les
Gesta Romanorum et M. Desdevises du Dezert.
tranges familles !

Les trois bossus mnestrels


Eh quoi ! Toujours les mmes rsultats ngatifs ? Toujours
cette preuve, dix fois renouvele, se retournera-t-elle contre
l'hypothse de l'origine orientale des contes ?
C'est bien pourtant, jusqu'ici, le rsultat de ces enqutes,
monotone, mais si fortement tabli qu'on n'y pourra blmer que
notre minutieuse et lourde insistance dmontrer l'vident.
LES TROIS BOSSUS MNESTRELS 237
. Nous avons considr successivement, soit en ces deux cha-
pitres, soit l'appendice II, tous les fabliaux attests dans
l'Orient. Tantt il a t impossible de dcouvrir, entre des ver-
sions de mme valeur, la forme logiquement antrieure. Elles
passaient devant nos yeux comme un essaim d'abeilles, errant
au hasard, d'o la reine a disparu. Tantt nous la
dcouvrions,
cette forme-reine, mais elle tait italienne, franaise, jamais
indienne.
Il reste un fabliau pourtant celui des Trois bossus mnes-
trels qui donnera la thorie orientaliste une apparente
satisfaction.
.Ici, il nous est possible de marquer certains moments de
l'volution du conte, et nous en saisirons la forme-mre. Or,
cette forme est reprsente, entre autres versions, par un conte
oriental,
1 Classons les diverses versions du fabliau.
2 Voyons par quelles observations on peut prouver l'antrio-
rit logique de certaines formes.
3 Si, parmi-ces versions primitives, l'une d'elles est orientale,
quelle est la porte de ce fait ? (
I. Analyse et classement des diffrentes versions du conte.
Je considre les quatorze versions qui me sont connues, et
dont voici le dnombrement.
1) Un rcit du sixime sage dans le remaniement hbraque
du roman des Sept Sages, le Mischle Sandabar 1 ; 2) un rcit d
sixime sage dans la version armnienne de ce roman 2 ; 3) un
rcit du sixime sage dans l'Historia septem Sapientum* ; 4 et
4 et 'Estormi*
5<>) les fabliaux des Trois bossus mnestrels ; 6 et
7) deux contes allemands du moyen ge, l'un sous forme narra-
tive, les Trois moines de Colmar ", l'autre sous forme de com-
une nouvelle de Sercambi 8
plainte, la Femme du pcheur'' ; 8) ;
1. d. Sengelmann, 1842.
2. Orient und Occident,II, 373.
3. Deux rdactions en prose du roman des Sept Sages,publies par G, Paris.
4. MR I, 2.
5. MB. I, 19.
' 6. Gesammlabenteuer,III, LXII.
7. Keller, Erzhlungen aus altdeutschen Hss., p. 347. Ain lied von ainer
uiscJierin.
g. Sercambi, d. Renier, Arrcndicc 2, De'vlio lussurie in prelalis.
238 LES FABLIAUX
9) un des rcits des Factieuses Nuits de Straparole l ;
2
10) une farce franaise du thtre de la foire ; 11) une
farce italienne 3 - 12) un conte franais en vers, du xvnr 3
sicle 4; 13 et 14) deux contes recueillis Vais, par M. E.,
Rolland 5.
Gomment classer ces quatorze variantes ?
Je prends- l'un quelconque des rcits de ma collection, pour
en extraire, antrieurement toute comparaison, la forme orga-
nique (co). C'est le lied de la Femme du pcheur que le hasard a
amen sous ma main, En voici donc l'analyse.

Prs de Vienne en Autriche, vivent un pcheur et sa femme. Un sou-


que le mari est la pche aux carpes, sa femme, persuade qu'il ne ren-
trera pas de la nuit, donne asile trois clercs errants, avec qui elle fait
bombance. A minuit, le pcheur revient l'improviste. Vite,. la femme
cache ses joyeux htes dans un bassin mettre les poissons. Cette r-
serve est sec, et n'a point reu.d'eau depuis six mois. Mais le mari afait
cette nuit-l une pche miraculeuse et rapporte quatre vases remplis de
carpes. Il veut en mettre une partie dans sa piscine, ouvre le canal qui
l'alimente et voil nos trois tudiants noys.
La femme retire alors subrepticement du bassin l'un des clrcs,le montre
un valet niais et lui offre dix gulden, s'il veut bien le charger sur ses
paules et l'aller jeter dans le Danube.Pendant que le bonhomme s'acquitte

1. Straparola, V, 3. Traduction de J. Louveau et de Pierre de Larivey,


pp. Jannet, I, 333. V. l'tude de M. Giuseppe Rua, Inlorno aile Piacevoli '
Notti dello Straparola, Turin, 1890, p. 69.
2. Il m'en a pass trois ditions par les mains : Les Factieuses rencontres
de Verboquet,pour rjouir les mlancoliques... Troyes, sans date, in-12 ;
Les rencontres, fantaisies et coqs- Vasne factieux du baron Gratelard,
tenant sa classe ordinaire au bout du Pont JVeu/;.,, Troyes, chez Pierre Gar-
nier, 1736 ; - OEuvrescompltesde Tabarin, pp. Gust. Aventin, 2 vol., Pa-
ris, Jannet, 1868, t. II, p. 193.
3. Una covata di gobbi, ovvero i tre gobbi dlia Gorgona con Sienlerelh,
facckinoubriaco, Florence, 1872. Je ne connais cette farce que par l'indication,
qu'en donne M. Rua, loc. cit. Mais ce titre, seul, permet, comme on le verra
plus loin, de classer cette farce en son lieu.
4. Contes nouveaux et plaisants, par une Socit, Amsterdam, 1770,,
p. 44.
5. Romania, XIII, p. 428. Je n'ai pas pu me procurer la version de
Doni, d. Gamba, Venise, 1815, n 1 (tir 80 exemplaires). J'ai lu aussi
dans les KpunriBiix(t. I, 64 ; cf. t. IV, 248) un conte russe, le Pope qui hennit
commeun talon, qui reproduit notre fabliau ; mais je n'ai not les traits
pas
de cette version, au moment o ce recueil rare m'tait accessible. Les autres
rapprochements, indiqus par Von der Hagen (toc. cil.) et par M. Landau
[QuellendesDek., p. 50), ne doivent pas tre considrs ici, car ils proviennent
de confusions avec le conte de Constant du Hamel.
LES TROIS BOSSUS MNESTRELS . 239
de sa commission, elle retire de la piscine un second noy, le couche au
mme endroit que le premier.; Voici le valet revenu pour chercher son
salaire-: <t-Mas, luKdit-^lle, tir rte-l'as:pas 1emport-dfici ! vois-le.donc
encore tendu la mme place I C'est donc qu'il est ravenu! tonn,
mais rsign, il reprend le chemin du Danube,, le second clerc sur son des,
et, le prenant par les cheveux, l'enfonce consciencieusement dans l'eau.
II retourne la maison, o la femme lui montre le cadavre du troisime
tudiant. Quoi ! il est encore revenu ! La mme scne se reproduit et
pour la troisime fois il jette dans le fleuve le mort rcalcitrant. En re-
venant, il rencontre sur le chemin un prtre, bien vivant, qui s'en va con-
fesser un malade. Cette fois, lui dit-il, tu ne reviendras pas ! Et, malgr
ses raisonnements, il l'envoie dans le Danube rejoindre ses confrres.
Le conte, sous sa forme ncessaire et substantielle, se rduit
aux donnes que voici :
Par suite de circonstances variables, trois cadavres (plus ou
moins, mais deux au minimum), se trouvent runis dans une
maison; il s'agit de s'en dbarrasser. La personne que leur pr-
sence compromet appelle un portefaix quelconque et lui montre
l'un des trois cadavres, comme s'il tait le seul. Qu'il l'emporte et
le fasse disparatre ! Ainsi fait. Quand il revient pour rendre
compte de sa mission, on lui fait voir, la mme place, un second
cadavre, semblable au prcdent. C'est donc qu'il est revenu !
Il emporte ce second corps et la mme scne se reproduit pour
le troisime cadavre. A la fin, le portefaix rencontre un homme
qui ressemble son revenant, mais bien vivant. Il le tue, pour
qu'il ne revienne plus.
Cette forme est telle qu'il est hors du pouvoir de l'homme
d'en supprimer un iota. Ce n'est donc pas l communaut "de
ces traits qui groupera les versions, puisqu'ils s'imposent tous
les conteurs, passs et futurs. Mais, comme le conte n'a jamais
vcu rduit sa forme substantielle, il arrive, comme toujours,
que plusieurs versions reproduisent les mmes traits accessoires ;
s'il apparat que tel de ces traits n'a pu tre invent qu'une seule
fois, les versions qui le reproduiront seront associes en une
mme famille.
Chaque conteur devra en effet se proccuper de rpondre
une srie de questions, dont voici les principales : Comment les
cadavres peuvent-ils tre pris les uns pour les autres et ressem-
bler en mme temps l'homme bien vivant qui est, la fin du
victime de cette fatale ressemblance ? Quel est l'homme
conte, O
de la tche de faire maison nette ?
qui se charge lugubre
240 LES FABLIAUX
et comment se dbarrasse-t-il des cadavres ? etc. La rencontre
de deux conteurs sur l'un de ces pisodes pourrait entraner
le groupement de leurs deux rcits. En fait, ces questions se
subordonnent toutes celles-ci : comment les trois cadavres se
'
trouvent-ils runis dans la mme maison ? de quelle mort ont
pri ces trois hommes ?
Ce sont les solutions diverses donnes cette question qui
groupent ou opposent les versions 1.
Le nombre des combinaisons possibles est indfini ; les combi-
naisons rellement imagines se rduisent deux : ce qui spare.
nos quatorze versions en deux familles.
Pour six de nos conteurs, ce sont trois amants qui, courti-
sant la mme femme, ont t surpris ensemble chez elle et tus
par le mari.
Pour les huit autres, ce sont trois bossus qui se runissent dans
la maison d'une femme : sans tre ses amants, ils ont de bonnes
raisons d'viter le mari ; son retour, ils se cachent et meurent
dans leur cachette.
Considrons successivement et rapidement ces deux groupes.
A. Les amants tus par le mari.
Les narrateurs expliquent diffremment ce meurtre :
a) Celui qui se met le moins en frais d'imagination est l'un
des conteurs de Vais 2 :. Un meunier avait une femme trop

1. En effet, l'on verra par la suite que la premire de ces difficults (com-
ment les cadavres se ressemblent-ils ?) dpend de la manire dont on explique
la rencontre des trois hommes dans la mme maison. La seconde question
(quel est l'homme qui se charge de les emporter ?) ne fournit pas de classe-
ment utile : ce sera ncessairement un homme un peu simple, soit un porte-
faix de profession, soit un serviteur trs dvou ses matres, soit un homme
prt tout [un Ethiopien (Sandabar), un champion, frre de la dame [His-
toria Septem Sapienlum), un portefaix (Trois Bossus, Sercambi, Vais 2), un
niais, neveu de la femme (Eslormi), un soldat (Vais, I), un porte-morts
(Slraparole), un clerc errant ivre (Trois moines de Colmar),- le niais
Gratelard (farce franaise), un manant (Contes nouveaux), un valet niais
(Keller), un faquin ivre (farce italienne)}. Quant la troisime diffi-
cult (comment l'homme se dbarrasse-t-il des cadavres?), il n'y a pas lieu
d'en tenir compte. Douze conteurs les jettent l'eau ; ce qui est, en effet, le
procd le plus naturel et dont s'accommode le mieux la rapidit du conte.
Les deux autres moyens imaginables, la mise en terre, la crmation,
plus bizarres, pourraient servir classer des versions : mais ils ne sont em-
ploys qu'une fois chacun (Historia Septem Sapienlum, Eslormi).
2. -J'appelle celte version : Vais 1. Il .ne s'agit ici, comme dans. Straparola
LES' TROIS BOSSUS MNESTRELS 241"
aimable pour les moines. Il en tua un jour deux. La femme ne
joue ici aucun rle actif..
a 1) Tous les autres conteurs supposent, au contraire, que les
-amants ont t attirs et tus par deux poux complices.
a 2) Tantt il s'agit d'un odieux guet-apens. Les deux poux,
pauvres, complotent de s'enrichir peu de frais. La femme, qui
a une voix merveilleuse, se tient sur les loges et galeries de la
maison du chemin public et, pour se monstrer et faire regar-
der , chante. Trois chevaliers se prennent ses appeaux ; elle
leur donne, pour le mme soir, moyennant promesse de nombreux
florins, trois rendez-vous successifs. Ils arrivent l'un aprs
l'autre ; le mari, cach derrire la porte, les occit. Plus tard,
- la suite d'une querelle avec son vieux mari, elle le dnonce
l'empereur, qui les fait traner tous deux la queue des chevaux
et pendre.
C'est la version de VHistoria septem Sapientium 1, et, sans
doute, du roman armnien des Sept Sages 2.
a3) Tantt au contraire, ce sont les amants qui sont odieux et
non leur meurtriers. C'est, en effet, une femme pauvre et sage
que trois moines ont perscute de leurs vaines obsessions. De
..guerre lasse, elle s'en plaint son mari, qui en tire vengeance et

et les Contes nouveaux, que de deux cadavres. Le mari confie les corps
des amiables moines un soldat, qu'on appelle le Diable. Il passe deux fois,
avec son prcieux fardeau, devant un couvent. Le veilleur l'interroge : C'est
le Diable, ^rpond-il les deux fois, qui emporte le moine du couvent. Le
veilleur donne l'alarme dans le clotre, o l'on s'aperoit qu'il manque, en
effet, deux .moines. Les autres s'enfuient, pouvants. Le Diable rencontre
l'un d'eux, mont sur un ne : Je ne m'tonne pas, lui dit-il, que tu arrives
toujours avant moi, puisque tu as quatre pattes et moi deux ; et il le jette
l'eau avec son ne.
1. Tandis que le champion, gardien de la cit et frre de la dame, est en
train de brler dans un bois le corps du dernier chevalier, il en survient un
quatrime, qui venait la ville pour jouter le jour suivant, et qui s'approche
du feu pour se chauffer. Le champion l'y jette, avec son cheval. Je ne
croispas qu'il faille associer plus intimement cette version et celle de Vais 1,
en raison de ce dtail minuscule : un cheval et un ne y prissent avec leurs
matres. C'est un trait rinvent par deux conteurs indpendants.
2. Je ne connais cette version que par l'insuffisante analyse donne par
Lerch, Orient und Occident,toc. cit., et que je traduis in extenso: Le sixime
sage raconte l'histoire de la jeune femme qui, aide de son vieux mari et
par cupidit, fait tomber dans un pige trois braves chevaliers, attirs par
ses charmes. Les deux poux sont pendus.
BDIER. LesFabliaux, le
242 LES FABLIAUX
trois rendez-vous,
profit la fois, leur fait assigner par sa femme
successifs et les assomme, ds qu'ils ont pay. On le recon-
nat, -c'-est le dbut du fabliau de <mstant du Hamel.
Cette version est reprsente par le fabliau d'Estormi, par le;
conte allemand des- Trois moines de Calmar et par la nouvelle^
de Sercambi^.
B. Les bossus.
Les versions de ce second groupe -se diversifient de deux-
manires :
c) Les bossus sont frres a mari. Un 'bossu a -pous unie-
femme riche, jeune et belle, -qu'il-surveille j'afeusement et dure-
ment. B a trois frres, bossus, comme lui, qui sont gueux, <et qu'il
dfend 'sa femme de recevoir jamais. Un j'osir, par piti, 'en
l'absence d-feson mari, elle les reoit t les hberge. Au retenir du:
jaloux, elle les cache. Quand elle veut les dlivrer, ils sont,
morts, soit de peur, 'suit par asphyxie, soit parce qu'ils taient,
ivres. Elle s'en dbarrasse .comme dans les autres versions.
Aprs avoir expdi le troisime magot, le 'portefaix -rencontre
10 mari, bossu comme ses frres : c'est lui qu'il tue.
Cette famille est reprsente par cinq'versions .le "second conte'
de Vais, Straparole, les Contes nouveaux et plaisants, les farces
franaise et italienne 2.

i. Je -note, par scmtpule d'exactitude;, plutt (que par utilit, les quelques,
divergences de es trois ontes allemand,, franais, italien. JJ).aaistous les
trois, la victime .innocente -tue. -la fin du conte est un rmoiae ,(ou^unprtre)
qui passe par hasard* Dans Je conte allemand, la scne de sduction .a feu
au confessionnal, successivement dans trois couvents, de -Frres prcheurs,
de Carmes dchausss et d'Augustins. Chez Sercambi, -cesont .trois.moines:
de l'glise Saint-Nicolas - Pise, qui importunent, l'innocente Madonna JNece,
l'un sous le porche, le second au bnitier, le troisime prs de l'autel.
Dans Eslormi, le lieu de -la sone reste indtermin. ^- Dans le fabliau, le
mari assomme les trois 'amants ds leur arrive. Dans les Gesammlaien-
teu.tr, les -amants, 'effrays .successivement par le -bruit -que mne le mari
cach, se prcipitent dans -une .cuve d'eau .-bouillaite. Dans .Sercambi, les
trois amants, .sans qu'on s'explique .pourquoi, sont arrivs la mme heure
et, aprs savoirdn ensemble, ise sont .mis au bain ; au retour du mari, ils se
rfu ien-t datas.un dduit, o l'homme, qui est tanmeui-, renferme ses jpeaux.
11 les tue en .versant sur eux un Chaudron .plein d'-eau bouillante-et de Chaux.
2. Voici l'analyse de -ces cinq versions :
Straparola : Long prambule sur les aventturEs 'des trois Jrres JJOSSUS ;
jusqu'au jjour ml'.un d'aux,, Zamb, ,p'otise .Usine la fille da marchand de
drap, son patron. Mauvais mnage qtie ,-font.les poux. Zamb jart
LES TROIS BOSSUS MNESTRELS 243
) Enfin, dans les Bossus mnestrels, il s'agit aussi de la
jeune femme d'un affreux bossu jaloux, qui hberge trois autres
bossus ; mais ce ne sont plus ses beaux-frres ; ce sont des .mnes-
trels qu'elle a fait venir pour se distraire. Le conte se poursuit
tout comme dans laprcdente version et c'est le mari lui-mme
qui va rejoindre dans la rivire les bossus ses confrres.
C'est le fabliau des Trois bossus mnestrels et le rcit du
Mischle Sandabar 1.

pour Bologne, aprs avoir, averti sa femme de se mfier de ses deux frres,
iqui lui ressemblent s'y mprendre. Au retour imprvu du mari, ils -sont
cachs dans une ange c pour eschauder -et plumer les poureeaux ; la peur,
la chaleur et l'odeur les tuent.
La farre iranaise se rsume ainsi : Scne I : Horace donne au niais Gra-
telard une lettre pour la femme du vieux bossu Trostole. Se. II. Trostole,
.appel au palais par une assignation, recommande en partant sa femme de
ne pas laisser entrer ses trois frres, bossus comme lui. Se. III. Les trois
^frres bossus, affams, viennent -mendier et la femme les hberge par piti.
Se. IV. Retour du mari. Les frres sont cachs, ivres. Trostole s'en va.
Se. V. Les bossus sont morts d'avoir trop bu. Gratelard les emporte la
rivire. -*Se. VI. Retour de Trostole, que Gratelard envoie rejoindre ses
frres. Se. VII. Gratelard vient .chercher son salaire : C'est fait ! il m',a
fallu m'y reprendre quatre fois. Quatre fois ? n'y aurait-d pas mon .mari
avec les autres ? Le dernier parlait, ma foi 1 La femme pouse Horace.
Trostole et ses trois frres reviennent et se battent.
La fane italienne, que je n'ai pas lue, doit se rattacher ce type, puisqu'il
s'y agit d'une couve de hossus .
Contes nouveaux : Le rcit est plac dans une ville d'Asie , et l'on y
parle de cadis et de caravansrails ; mais cette lurquerie parat tre
de l'imagination du .conteur franais. 11y a, comme dan' Straparola, un long
prambule sur les aventures antrieures des trois frres bossus. - Ceux-ci
meurent d'avoir trop hu. L'histoire se termine par une assez sotte inven-
tion : le bon calife Harouan-Arracchfd, se promenant par les rues, fait rele-
ver par son vizir les filets tendus dans la rivire. Les trois bossus sont ainsi
repchs. Le mari revient la vie, et le calife le tance pour sa fiert et sa
duret l'gard de ses frres.
Le conte de Vais * est trs court et assez mal motiv. Il tait trois frres
bossus, dont l'un aubergiste et mari. Un jour qu'il tait absent, ses deux
frres "burent tant dans sa cave qyCils en moururent. On ne voit pas ici
pourquoi la femme se dbarrasse subrepticement de 'leurs cadavres.
1. Dans le fabliau, trois bossus mnestrels s'invitent le soir de la Nol
chez leur jaloux confrre, qui les hberge volontiers, leur donne un bon
dner, et .les renvoie avec vingt sous pariss pour chacun, condition qu'ils
jae remettront plus les pieds chez lui :
Car,s'il "i-estoientrepris,
.11aTTOcntun.baingcruel
T>ela ti-dideevedu .chane].
La dame, qui a entendu les bossus .chanter et solacier^ profite du dpart
244 LES FABLIAUX
1 par le tableau synop-
Je rsume ce classement de versions
tique ci-contre.
II. Histoire probable du conte.
Ces diffrents groupes de versions se valent-ils, si bien qu'ils
doivent s'aligner pour nous sur un mme plan ? Nous sera-t-il
d'tablir entre eux certains de filiation ?
impossible rapports
Non : ici, comme en un certain nombre d'autres cas, quelques
observations trs simples nous permettent, je crois, de saisir cer-
tains moments de l'volution du conte.
1 Des deux formes principales les amants tus par Te mari
les bossus morts accident (B), laquelle est ne la
(A), par
premire ?
Je crois que c'est la forme B.
Les versions du groupe A, o c'est le mari qui tue les trois
sont marques, en effet, d'une vritable infriorit. A
galants,

de son grotesque mari pour les rappeler, et leur fait chanter leurs chan-
sons. Au retour du jaloux, elle les cache dans trois escrins, o ils prissent
touffs, etc. Le conte du Mischle Sandabar est trangement dfigur
et si sottement cont qu'il ne serait pas intelligible, si nous ne connaissions
pas le fabliau et les autres formes du conte. Qu'on en juge : une jolie,femme
est marie un vieillard (il n'est pas dit qu'il soit bossu) qui lui dfend de
sortir dans la rue. Elle envoie un jour sa servante chercher quelqu'un pour
la distraire. Celle-cirencontre un bossu qui joue des cymbales et de la flte
et danse. Elle le conduit sa matresse, qu'il amuse.; la femme lui donne
de beaux habits et un prsent. Le bossu fait part de cette bonne aubaine
deux de ses compagnons bossus, qu'il obtient la permission d'amener avec
lui. Ils boivent tant qu'ils tombent de leurs siges, et que la jeune femme et
la servante sont obliges de les transporter dans un logement voisin, o ils
se disputent et s'tranglent les uns les autres. Voici, textuellement, la fin
inintelligible du rcit : Elle fit appeler un thiopien, lui donna une pr-
cieuse rcompense et lui dit : Prends ce sac, jette-le dans le fleuve et re-
viens ; je te donnerai tout ce dont tu auras besoin, L'thiopien le fit jus-
qu' ce qu'il et jet l'eau, l'un aprs l'autre, tous les bossus. Nous
surprenons ici le conte dans un tat si maladif qu'il n'a jamais pu, sans
doute, tel qu'il est, en provigner aucun autre. Mais il avait t cont sous
une forme saine, l'auteur du Mischle Sandabar ou son modle arabe, et
cette forme tait ncessairement celle des Trois bossus mnestrels. C'est ici
le mme cas que pour les Quatre souhaits saint Martin: v. p. 224, note 1.
1. Il reste le lied de la Femme du pcheur, ci-dessus analys, qui se classe
malaisment, car il participe la fois des deux formes, A, B, du conte. Il
se rapproche pourtant davantage de la sous-famille d, les clercs'
puisque
errants y jouent le mme rle d'amuseurs que les bossus du fabliau. Mais
l'omission de cette circonstance qu'ils taient bossus force le conteur faire
occire la fin du conte, au lieu du mari, un prtre innocent (comme en
A).
LES TROIS BOSSUS MNESTRELS 245

TABLEAU SYNOPTIQUE DES FORMES DIVERSES DU


FABLIAU DES TROIS BOSSUS MNESTRELS

Par suite de circonstances qui varient selon les conteurs, trois


cadavres (ou plus, mais deux au minimum) se trouvent runis
dans une maison. Il faut s'en dbarrasser. La personne que leur
prsence compromet appelle un portefaix quelconque et lui mon-
tre l'un" des trois cadavres, comme s'il tait le seul. Qu'il l'em-
porte et le fasse disparatre ! Ainsi fait. Quand il vient rendre
compte de son oeuvre, on lui fait voir, la mme place, un second
cadavre semblable au premier : C'est donc qu'il-est revenu !
se dit-il. Il emporte le second cadavre et la mme scne se repro-
duit pour le troisime. A la fin, le portefaix rencontre un homme
qui ressemble parfaitement aux prcdents, mais bien vivant.
II le.tue pour qu'il ne revienne plus.
246 LES FABLIAUX
la fin du conte, le portefaix est oblig de tuer un moine ou un
chevalier tranger l'aventure, qui nous est indiffrent r c'est
un inconnu, un simple passant \ Combien est suprieure, au
contraire, et plus jolie, la forme des Bossus (B),. o c'est le mari
lui-mme, jaloux, tyrannique, odieux, qui .devient la victime de
sa ressemblance avec les magots !"Ds le dbut du conte, nous
plaignons la jeune femme, squestre par son grotesque poux,
dont nous souhaitons qu'elle puisse tre dlivre. Une innocente
fantaisie, ou sa charit, l'entrane recevoir chez elle trois bos-
sus, dont la mort (qu'elle n'a.pas voulue) la jette dans un cruel
embarras. Elle s'en dbarrasse le plus aisment du. monde, et de
son mari par surcrot, et non moins innocemment. Tout le conte
parat imagin pour cet pisode final, si Imprvu, si logique
pourtant.
Cette forme, machine comme une lgante combinaison,,
d'checs et qui nous procure le plaisir d'une quation finement
rsolue, est videmment sortie d'un seul jet de l'esprit du pre-
mier inventeur. C'est la forme-mre.
Mais des deux sous-familles c, d, laquelle est ne la premire ?
celle o les bossus sont des. frres pauvres du mari, hbergs
par piti (c) ? celle 0; ce sont des mnestrels, appels, pour diver-
tir la femme (d) ? L'une et l'autre forme me parat aussi ing-
nieuse et je ne. vois. nul. moyen de dcider, si la. forme premire,
du conte est Bc, ou Bd.
Qu'il nous suffise ici que ce soit une forme en B.
2 Mais comment les formes en A drivent-elles des formes
originelles ? en d'autres termes, comment un conteur qui con-
naissait, le joli rcit des Trois bossus a-t-il pu tre amen le
remanier', le gter ? Je cros pouvoir l'expliquer.
Ce conteur se proposait primitivement de dire un tout autre
rcit, une histoire comme celle de Constant du Hamel : trois
amants ont importun de leurs obsessions une femme sage et
pauvre, qui, de concert avec son mari, leur donne trois rendez-
vous successifs, se fait grassement payer et les dupe. Mais, au
1. Une autre difficult : dans toutes ces versions (A], o le mari et la femme
sont complices, pourquoi le mari n'emporte-t-il pas lui-mme sur son dos les
cadavres de ses victimes, au lieu de les confier un. tiers' ?
Cela s'explique bien mieux dans les versions en B, o c'estcompromettant
la femme, trop
frle pour s'en dbarrasser elle-mme, qui, seule, en a la
charge.
LES TROIS BOSSUS MENESTRELS 2'47
moment de raconter le dnouement, il a voulu faire du nou-
veau . Il aurait pu, comme dans les autres versions de Constant
du Hamel, prcipiter les trois galants dans une cuve pleine de
teinture ou dans un tonneau rempli de plumes, ou les forcer
danser devant le mari, affubls de costumes grotesques ; les enfer-
merait-il tous trois dans un -coffre, qu'il ferait ensuite porter sur
mie place publique ? les lcherait-il-, nus, travers le village,
poursuivis par les chiens des rues ? Non ; le conte des Bossus
s'est soudain prsent son esprit : les amants seront donc
tus... et c'est de cette contamination que drivent toutes les
versions en A.
3 Cette version (a3), o une femme honnte, est perscute par
trois galants, ne parat en effet logiquement antrieure la ver-
sion a 2, o un couple odieux, dresse un vulgaire, get-apens pour
y faire tomber de loyaux amants. On surprend en effet, comme
en flagrant dlit., le conteur qui a transform et gt encore ce
rcit. C'tait un remanieur du roman des Sept Sages .-.l'histoire
du mort rcalcitrant lui plaisait ; mais comment la faire entrer
dans le cadre du roman ? Le Sage Clophas voulait, comme les
six autres Sages de Rome, dmontrer par un exemple la perver-
sit fminine. Le conte, qu'il connaissait sous sa forme a3, o les
poux sont sympathiques, ne pouvait point servir sa dmons-
tration.. Il supposa donc que la femme n'tait point une victime
d'amants tyrannques, mais une coquette qui attirait par cupidit
de braves chevaliers. Et comme le conte sus cette forme prou-
verait aussi bien la mchancet de l'homme que celle de la
femme, Clophas imagine la fin du rcit qu'elle, va dnoncer
son mari l'empereur et qu'elle se perd avec lui.
'
4 Quant la version a (Vais I), o le mari joue seul un rle
actif, elle n'est qu'une simplification dmn conteur peu soucieux
de motiver longuement son rcit. Il connaissait aussi la forme Q? ;
mais la fin seule de l'histoire l'intressait :. le mort qui revient .
Comment ces trois cadavres sont-ils runis l ? C'est le mari
qui les a tus ! il n'en demande pas davantage.
En rsum, l'on peut tablir ainsi la filiation des versions-: notre
conte est n sous sa forme B, sans qu'on puisse discerner si la
forme Bc est antrieure, ou la forme Bd. Un conteur a driv
de B la forme a\ dont les formes a1 ne sont que des remaniements.
248 LES FABLIAUX

Ainsi, pour saisir la filiation des.versions, il faut lire notre-


tableau synoptique de droite gauche : B, as, .a 2, a.
C'est l l'histoire probable, mais non ncessaire, du conte ; et.
j'abandonnerais volontiers mes conjectures, sauf la premire, qui
me parat tout fait fonde en raison : les formes-mres sont les-
formes en B. Le conte est n sous la forme des Bossus.
Mais que signifient ces hypothses, si mme elles sont justes ?"
Que nous enseigne cette histoire du conte ? trange histoire.,
sans dates et sans gographie, soustraite aux catgories d
temps et de l'espace! Nous saisissons le dveloppement logique
de ce conte, non son dveloppement historique ; nous dtermir
nons son volution interne, non ses destines travers les pays
et les ges. Voici,, disons-nous, la forme drive la premire
de la forme originelle : mais .o, quand, par qui s'est opr ce-
remaniement ? C'est ce qui nous chappe, et c'est pourtant tout
ce qui nous intresserait. Car classer logiquement ces variantes,,
c'est un jeu d'esprit qui peut mettre en relief l'ingniosit, du
folk-loriste ; mais autant lui vaudrait deviner des rbus *.
III. Parmi les versions qui reprsentent la forme-mre du
conte, se trouve une version orientale ; quelle est la porte de ce;
fait ?
Ici pourtant, il se trouve que la forme-mre est reprsente-
par un conte oriental : le Mischle Sandabar.
Voil, dira-t-on, la preuve fournie de l'origine orientale, pour-
ce conte tout au moins. Je ne le crois pas.
Ce n'est pas que je veuille tirer parti de la mdiocrit du rcit
du Sandabar. On peut le voir par l'analyse que j'en ai donne dans
une note (p. 244) : il est si misrable, qu'il serait inintelligible
qui ne connatrait pas de versions parallles du conte. Pourtant,
peu importe : ce rcit dfigur nous prouve, sans doute, que son
auteur, isralite ou arabe, tait un sot, mais, en mme temps,
qu'il connaissait une forme du rcit, saine, probablement sem-
bable au fabliau des Trois bossus mnestrels, vivante en Orient.
Notons seulement, en passant, un exemple de plus de la
1. Cette critique est, je l'avoue, outre en certains cas. Si ces
procds
comparatifs, appliqus des versions dfigures, nous permettent comme
il arrive de restituer hypothtiquement un conte en sa forme accomplie^
c'est l, en quelque sorte, une restauration d'oeuvre d'art,
lgitime, attrayante,
utile.
LES TROIS BOSSUS.MENESTRELS 249
mdiocre influence des grands recueils de contes sur la tradition
orale, car il est vident que le rcit inintelligent du Sandabar
n'a jamais pu produire aucun rejeton. Mais j'admets volontiers
que sa source, crite ou orale, reproduisait trait pour trait le
fabliau 1. Que pouvons-nous eh conclure ?
Qu'est-ce que ce rcit du Sandabar ? Une vnrable histoire
indienne, qui remonte l'original sanscrit perdu du Roman des
Sept Sages ? Nullement. Aucune autre version orientale des Sept
Sages ne raconte les Trois bossus et il est assur que ce conte
n'entrait pas dans le cadre du roman primitif. L'auteur du Mischle
Sandabar, pour combler une lacune de son roman, ou par fan-
taisie, l'a recueilli dans la tradition orale. Peut-tre ce conte n'a-
t-il jamais vcu dans l'Inde : il n'a pas plus de titres prtendre
une origine indienne que l'histoire 'Absalon que le mme
auteur juif nous raconte aussi. Comme il prenait dans la Bible
l'histoire d'Absalon, il a ramass dans la tradition orale les Trois
Bossus, et nous sommes simplement en prsence de ce fait :
dans la premire moiti du xin sicle, un conteur Isralite a dit
en hbreu le mme conte qu' la mme poque un trouvre
racontait en franais.
Le miracle est prcisment que jamais la forme-mre de nos
contes ne soit reprsente par une forme indienne. C'est l le
rsultat le plus imprvu, le plus assur pourtant de nos recherches,
qui ont port sur un grand nombre de contes, non tudis dans
ce livre. Il dmontre, avec une surabondante vidence, la faus-
set de l'hypothse indianiste.
Pourtant, admettons que le rcit du Mischle Sandabar se trouve
en effet dans un recueil indien. Ou bien considrons l'hypothse
de certains thoriciens, selon lesquels les contes seraient ns,
non point prcisment dans l'Inde, mais dans un Orient indter-
min, syrien ou mogol, selon les besoins de la cause, ou per-

1. Je ne veux pas retenir le fait que les formes-mres ne sont pas repr-
sentes seulement par le fabliau et le Sandabar (d\, mais aussi par les ver-
sions o les bossus sont frres (c). Cette forme c, nous l'avons dit, est peut-
tre la primitive, auquel cas les versions logiquement antrieures seraient
les Contes nouveaux, les farces italienne et
reprsentes par Straparola,
franaise, l'un des contes de Vais, donc par un groupe o n'entrelaaucune forme
forme orientale. Mais faisons cette concession, toute gratuite, que
premire est en effet celle du fabliau et du Sandabar.
250 LES FABLIAUX

San, ou hbraque. Si d'ordinaire, par une rencontre- constante- et


vingt fois observe, les formes-mres taient en effet attestes
-dans l'Orient, toute objection devrait tomber devant, ce fait con-
sidrable-. Mais il n'en va pas ainsi et ce phnomne- se- produit
pour le seul fabliau des Trois bossus. C'est donc le hasard qui
associe en le Sandabar et un fabliau, comme il groupe en c
.Straparole et Tabarih, en #a des nouvelles allemande, italienne,
franaise. Ce groupement du Sandabar et d'un fabliau nra pas
jplus de valeur que l'un des mille autres groupements tranges
que peut prsenter chaque- classement des formes diverses d'un
conte.
Et, par une rencontre piquante, les deux formes principales
A, B, de notre conte, spares du tronc commun, depuis quand ?
depuis mille ans peut-tre, en quel lieu ? au Kamtchatka peut-
tre, sont recueillies coexistantes, quelques jours de dis-
tance, par le mme foik-loriste, au mme lieu, dans le mme
bourg de l'Ardche, Vais.
A quoi nous sert le joli chteau de cartes du classement des
"versions ? Sur quel sable avons-nous bti ?

Que conclure de ces longues recherches micrographiques ? Il


-est possible que tel de ces contes soit n dans l'Inde. Il est: pos-
sible qu'ils y soient ns, tous les onze.. Mais cette origine est
improbable, et certainement indmontrable.
Que dire des cent trente autres fabliaux, qui jamais n'ont t
nots sous aucune forme orientale ? O est la forme sanscrite ou
hindie, ou plie, voire mme arabe, syriaque ou turque, des
Trois aveugles de Compigne ? de la Bourgeoise d'Orlans ? des.
Braies au cordelier ? du Boucher d'Abbeville ? Mais je
triomphe
ici trop, aisment : je m'arrte.
De ces longues discussions, il rsulte, je pense, que nous
devons renoncer tout jamais l'hypothse de
l'origine indienne
ou orientale des contes populaires.
REFLEXIONS SUR LA METHODE 251

CHAPITRE VIII

SOUS QUELLES CONDITIONS DES RECHERCHES SUR L'ORIGINE


ET.LA PROPAGATION DES CONTES POPULAIRES
SONT-ELLES POSSIBLES ?

I, L'hypothse de l'origine indienne carte, les. contes procdent-ils


pourtant d'un foyer commun ? Que peut-on savoir de leur- patrie,
une ou diverse, et de leurs migrations ? : Direction incertaine et
hsitante des recherches contemporaines.
II. Que les contes dont on recherche dsesprment l'origine et le mode
de propagation ne sont caractristiques d'aucun temps', d'aucun
pays spcial.
III. Pour ces contes, que peut-on esprer des mthodes, de comparaison.
actuellement" en honneur ? Critique de ces mthodes : leur strilit
montre par un dernier exemple, tir de l'tude du fabliau des Trois
dames qui trouvrent un anneau.
IV. Conclusions gnrales.
V. Que ces conclusions, ne sont pas purement ngatives.

Les contes populaires ne nous viennent pas de l'Inde. Mais


o sont-ils ns ? Leur chercherons-nous quelque autre foyer-
1 ? Non ; les critiques
originaire ? La Grce ? L'Assyrie peut-tre
qui vont suivre ne porteront plus sur la seule thorie orienta-
liste, mais plus haut. Y a-t-il apparence que les contes pro-
cdent d'une patrie commune ? Au cas contraire, si l'un d''eux
est n ici, et l'autre l, et le troisime ailleurs encore, sous
quelles conditions pouvons-nous dterminer leurs patries res-
pectives et les lois de leurs migrations ?

1. Je sais tel savant qui serait dispos croire l'origine assyrienne des
contes..-Ba-brius-y croyait dj :
M51of fiv,& izzi (3a<Tt);co<;
'AXEavopou,
; Z'jpcovitaXair ativ N
Eopu/vp(i~ojv
TJaavTI! vou Ty.a Bi.X^u.
o'( T.pivTLOT'
(2e prologue des Fables.)
252 - LES FABLIAUX

les frres Grimm, une fivre de collectionneurs s'est


Depuis
de l'Europe. Pas un recueil de contes ancien qui n'ait
empare
t dpouill, .pas un conte moderne qui n'ait t traqu de
en de village en village. Pas une isba russe, pas une
pays pays,
cabane de Norvge, o n'aient furet des savants. Pas un rcit
que n'ait pingle quelque missionnaire. Bienheureuse
polynsien
contagion, quand il s'agit de dresser le bilan des croyances et
des imaginations du peuple, d'en dcrire la psychologie, de
sonder ces couches profondes de l'humanit ! Bienheureuse
contagion, quand elle atteint Mannhardt, Andrew Lang, Gaido.z !
Mais pidmie nfaste, quand l'effort de tant de travailleurs
se confine dans cette question dcl'origine des contes et s'y
puise ! . .
Je vois bien qu'on a runi de tous les points de l'horizon des
versions de tel conte. Pas une fois seulement, mais souvent.
Partant des fabliaux des Trois aveugles de Compigne, J.-V. Le
Clerc recueille dix formes de ce conte ; partant des Factieuses
Nuits de Straparole, M. Giuseppe Rua en recueille dix autres ;
partant d'un conte portugais, M. Braga allonge encore cette
double liste ; et je puis, mon tour, ces collections, ajouter
quelques rfrences. Et l'on me dmontrera aisment que je
suis un ignorant, que j'ai nglig une version thibt'aine ou une
version espagnole. Soit. Je crois volontiers que la collection de
M. Reinhold Khler est plus riche de vingt, de cinquante
parallles. J'admire son zle. J'admire que son cabinet de la
bibliothque de Weimar soit assez vaste pour contenir ses casiers
de fiches. Une version nouvelle d'un conte est-elle publie
quelque part ? Vite, un savant collectionneur court son dossier
de ce conte : c'est une cinquantaine de bouts de carton o, depuis
vingt ans, au hasard des lectures les plus imprvues, il a rsum
le rcit en des abrgs qui ont enlev chaque version toute,
saveur locale. Ces cinquante rapprochements, il les numre
dans une revue, et le lecteur, qui saute brusquement du
Liedersaal de Lassberg aux rcits norvgiens d'Asbjrnsen ou
aux fables siciliennes de Pitre, de la Petite-Russie au pays de-
Galles, de Sansovino Somadeva, de Giambattista Basile
Cervantes et un conteur aramen, confondu de cette vision
de kalidoscope, bris par ce voyage de rve travers les civili-
RFLEXIONS SUR LA MTHODE 253
sations les plus contradictoires, admire. Mais le numro suivant
de la revue parat, o un savant mieux outill montre qu'il
possdait quelques fiches de plus : voici encore une forme
islandaise" ; voici Malespini, Molina, et les Comptes du monde
adventureux. Et son voisin en connat d'autres ; mais ce voisin
lui-mme est incomplet et se dsespre que la science soit si peu
avance.
Que veulent-ils prouver ainsi ? Que ces contes voyagent par
le temps et l'espace ? qu'ils se trouvent partout ? Soit ! la
preuve est donne, surabondante jusqu' la satit. Maintenant,
grce !
Mais puisque c'est aussi l'origine et les lois de la propagation
des contes qu'ils prtendent tablir, que concluent-ils de ces
mille rapprochements, de ces monographies toujours recom-
mences ?
Ceux-ci se croient en possession d'une ide directrice, qu'ils
considrent comme dj dmontre. Ils poursuivent leurs col-
lections l'abri de cette croyance : les contes viennent de l'Inde.
Pour ceux qu'on retrouve en Orient, c'est la forme orientale qui
est primitive ; pour les autres, on trouvera quelque jour cette
forme ; elle a exist, ou existe ; et l'on a prouv, disent-ils, l'origine,
indienne de tant de contes que nous pouvons ds maintenant
admettre la mme origine pour les autres. Cette foi est un
mol oreiller d'incuriosit, qui permet de se livrer plus longtemps
aux joies du collectionneur.
Pour d'autres, la rponse la question de l'origine des contes
n'est pas encore donne, mais les mthodes de recherche sont
les bonnes. L'origine des contes n'est pas indienne, ou du
moins nous ignorons encore si elle l'est. tudions.davantage :.
peut-tre prouverons-nous qu'elle est assyrienne, grecque ou
gyptienne ; peut-tre prouverons-nous, au contraire, que les
contes ne procdent pas d'un foyer commun, mais on pourra
sans doute tablir que celui-ci est n dans l'Inde, celui-ci en
Grce, tel autre en Egypte. EtT'on amasse toujours des variantes
et quand on en a runi cent, on en cherche fivreusement une
cent unime.
Dans quel espoir ? Certes il serait singulirement injuste et
inintelligent de railler, ft-ce du plus imperceptible sourire,, ce
254 LES FABLIAUX

grand effort poursuivi depuis .soixante aas, par toute l'Europe,


avec une si noble tnacit, pour recueillir et fixer la -tradition
orale. Nous devons ce labeur d'inestimables -collections ; elles,
nous ont donn le sens de ce -qui est primitif et spontan ; -elles-
nous ont rvl toute la belle flore inexplore de l'me populaire..
Elles nous offrent les matriaux ncessaires pour de nobles
ou des tudes peine bau-
systmes mythologiques pour
-ches encore de psychologie populaire. Mais puisque tant de
savants s'obstinent ne les interroger que w l'unique problme
de l'origine et de -la propagation des contes, .n'est-il pas temps
enfin de se demander si ce qu'on cherche, on aura jamais quelque
moyen de le trouver ; si l'on tait mme en droit de le chercher ?'
'AvYJnQ vtr^ai.
Or, je le crois, le problme de l'origine et de la propagation,
des contes est insoluble et vain.

II

Commenons par poser, au dbut de cette discussion, un fait-


qui paratra d'abord trop simple pour tre marqu, - si les
notions les plus Glaires n'taient souvent obscurcies par l'esprit
de systme.
Il existe un trs grand nombre de contes dont l'origine peut
tre srement tablie et dont on peut aisment tudier la-
propagation.
Il y a des -contes antiques, et qui ne sont -qu'antiques.
Plutarque nous raconte -1, par exemple, la touchante lgende
d'Antiochus, pris de Stratonice, femme de son pre, et qui se
meurt de cet amour cach. Un mdecin, rasistrate de Cos,
fait dfiler -devant le lit du malade toutes 'les beauts de la
cour, et lorsque vient Stratonice, au battement plus prcipit
du cceur d'Antiochus, il dcouvre son secret. Gomme le
pre, inquiet de ce mal mystrieux, l'interroge, rasistrate lui
-rpond par un subterfuge : Quand toutes ces femmes ont
pass devant ton fils, j'ai devin qu'il aimait -l'une d'elles ; il
se meurt, parce qu'il se sait fatalement spar d'elle. 'Quelle

1. Plutarque, Dmlrius, 38.


RFLEXIONS SUR LA MTHODE 255-
est do'hc cette femme 2 'G'est la mienne !. rpond le -mdeein.
Le pre le -supplie de la rpudier et de sauver ainsi son .fils.
Ferais-tu toi-mme, lui demande rasistrate,. pareil sacrifice,,
s'il s'agissait, jioa de ma femme, mais de la tienne S Je le^
ferais ! Et quand Erasistrate lui avoue que c'est bien Stratonice-
qu'aime le (jeune homme, le pre l'abandonne, en effet, ,som
fils.
Voil, certes, une lgende que nous ne pouvons supporter que-
sous son vtement grec. Le christianisme la tue, car ni un beau-
fils ne peut pouser sa martre,, ni mme un ami ne peut cder
sa femme son ami.
Pareillement, il y a des contes bouddhiques, qui ne sont que-
bouddhiques ; -et nous en avons vu des exemples.
Il y a des contes musulmans. Il y a des contes hbreux, qui ne-
sont que dans le Talmud. Il y a des contes chrtiens.
Et, parmi les contes qui appartiennent chacune de ces-
religions, il en est dont on peut discerner quelle poque ils,
sont ns,, o ils ont vcu. II existe, parmi les contes chrtiens, des
contes des premiers sicles de l'Eglise .; il en est qui sont du
moyen ge ehrtien (les miracles de la Vierge, la Sacristine,
Saint Pierre'et le Jongleur). Il y a des contes chrtiens et fo-
daux, chrtiens et franais, -chrtiens et allemands, etc.
C'est--dire qu'il y a des contes dont on voit qu'ils fie con-
viennent qu' des groupes d'hommes plus ou moins spciaux.
Remarquons par quel procd se fait cette dtermination. II.
est inutile,, pour y atteindre, de recourir la mthode compa-
rative. Ce n'est point la partie ornementale du conte qui rvle
le secret de son origine ; c'en est la partie constitutive;, orga-
nique.
Mettons, par exemple, nu, l'organisme 03 du conte de la
Sacristine :
- Une religieuse coupable, mais trs dvote la Vierge Marie,
ou- une sainte quelconque, s'enfuit du couvent. Au milieu
mme de ses dbordements, elle n'oublie pas de prier sa patronne.
ces
Longtemps aprs, elle rentre repentante au-couvent. Pendant
la .sous les traits de la coupable, a
annes, .sainte, dguise
la substi-
rempli son office au couvent" et nul ne s'est aperu de
tution. .,
256 LES FABLIAUX
Ce conte suppose, comme donnes ncessaires et'sous sa
forme organique, le christianisme, le dveloppementdu culte de
la Vierge ou des saints, des ides spciales sur la charit, sur le
repentir et le pardon, sur l'efficacit de la prire suprieure
'
celle des oeuvres.
De mme, mettons nu l'organisme M du conte du Chevalier
au Chainse :
Un amant consent, pour.gagner celle qu'il aime, cette
preuve de soutenir un combat sans tre revtu d'armes dfen-
sives. Il est grivement bless, et sa dame dclare qu'il a bien
mrit son amour. Mais il faut qu'elle lui donne, son tour,
une preuve d'amour quivalente : elle revt dans une grande
fte les vtements ensanglants de celui qui a failli mourir pour
elle.
Ce conte suppose donc aussi, sous sa forme organique, des
ides trs spciales sur l'honneur et le dvouement en amour.
On voit qu'il ne peut vivre que dans des milieux trs dtermi-
ns. Ici encore, il en est des conts comme des mots. On
peut comparer tout conte nouvellement clos un nologisme :
y a-t-il accord entre l'tat psychologique de l'homme qui cre
le mot ou le conte et celui du peuple ? le mot ou le conte durera,
selon qu'il trouvera plus ou moins de complicit dans la manire
de sentir de ceux qui les acceptent. Autrement, le nologisme ou
le conte, brille un instant, et s'teint.
Pour ces deux lgendes, et pour toutes les analogues, nous
percevons, la seule introspection du conte, certaines con-
ditions essentielles d'existence, qui lui imposent une limita-
tion plus ou moins troite dans l'espace et dans la dure,
une patrie et une date. Ce conte du Chevalier au Chainse, par
exemple, supposer qu'on ne vous en prsente qu'une forme
rduite six lignes et que ces six lignes soient crites en latin
cicronien, vous pourrez affirmer qu'il ne se trouve ni dans les
oeuvres de Cicron, ni chez aucun crivain quelconque de
l'Antiquit classique. De quel pays est-il ? Combien de sicles
a-t-il pu vivre ? Sous quelles conditions a-t-il pu passer d'un
pays un autre, et dans quels pays, ? Ce sont des questions mal-
aises, mais lgitimes. Ce sont des questions historiques,
que l'on peut concevoir comme solubles, plus ou moins, selon
RFLEXIONS SUR LA MTHODE 257
que celui qui entreprendra de les rsoudre sera plus ou moins
arm de la connaissance des temps fodaux. Ici interviendront,
comme lgitimes, les comparaisons de versions. Il sera int-
ressant de rechercher quelles conditions un tel conte a pu
passer d'un pays un autre, c'est--dire des hommes qui
pouvaient ne pas le comprendre pleinement et tel quel. Par
exemple, le conte de la Sacristine peut-il vivre en pays pro-
testant ? dans quelles sectes, au prix de quelles transformations ?
Ce sont l des recherches difficiles, de psychologie historique,
mais possibles, fcondes.
Est-ce pour ces contes que sont bties les thories sur
l'origine et la propagation des contes ? Est-ce pour eux qu'a t
difie la thorie aryenne ?la thorie orientaliste ? Est-ce de ces
contes que l'origine est un mystre ? Non : nous en dcouvrons
la patrie aussi srement que l'origine d'une lgende historique,
de la lgende de Roland ou de Guillaume d'Orange. Tel de ces
rcits est franais, tel autre indien.
Pour quels autres contes s'chafaudent les systmes ? Pour
des contes (nouvelles, contes d'animaux, contes merveilleux)
europens ou plutt, universels ; c'est--dire tels que, si
on en a recueilli des variantes de dix pays et de dix poques
diffrentes, personne n'est assez hardi pour affirmer qu'il ne
s'en puisse trouver des formes dans un autre pays quelconque,
en un autre temps quelconque ; et cela, parce qu'il nous est
impossible de dcouvrir, l'inspection des traits organiques du
conte, un pays ou une poque o il ne soit plus viable.
C'est prcisment le caractre de longvit et d'ubiquit de
ces rcits qui nous attire vers la question d'origine. O donc
est le premier inventeur de ces contes qui peuvent amuser les
gnrations les plus diverses ? Or, c'est prcisment ce carac-
tre de prennit et d'ubiquit qui rend le mystre indchif-
frable, en vertu de ce syllogisme presque naf -:
Ce qui vit ou nous apparat comme viable partout et en tout
indif-
temps peut-tre n en un lieu quelconque et se transporter
fremment ici et l.
Or ces contes vivent ou nous apparaissent comme viables par-
tout et en tout temps.
ils tre ns en un lieu quelconque et se trans-
Donc, peuvent
porter indiffremment ici et l.
LesFabliaux.
EEIEr.. 17
258 . LES .FABLIAUX.
. Pour les.nouvelles, quelles, donnes supposent, en,,effet toutes,
celles-.qulon.prtend faire venir, de l'Inde..? toutes,.oelles dont-on
cherche dsesprment l'origine:? Quelles c.onditions:.d'adhsion
exigent-elles des. auditeurs? jj.
Uniquement des .conditions qui. s!impo sent, p artout .et;,en. t.out,
temps.. Ces :fabliaux ou. nouvelles. sont-, constitus par ;ces -deux,
lments.: l'.obsermtion.de. sentiments trs..gnraux dans, une.
situation.-.t?~S,,particulire...
Des:.sentiments ..trs^gnraux : .^antagonisme de, l'amant e.ft
du mari, l'esprit de dfiance du mari, vis^:vis .de.-sa.-femme.,-
l'esprit, de, ruse qui.-, pousse celle-ci--: duper son mari;.la
jalousie-, de ila.belleTmre" l'gard:, de .-sa... bru,,,-de: la femme
envers une ^rivale,' . las. sentiments\ lmentaires qui--naissent
d'un.amour heuneux, contrari. o.u,malheureux,:les.-rapports, des,
amis entre eux, ..etc.
Des-,situations trs spciales; : l'une des imillearnses^compliques
que peut inventer un amant,pour, gagner celle qu'il'.aime, :une
femme pour tr.omp er sonmari,,pour< faire vader unamant^etc, etc.
La. force de, diffusion ,et,,de-dure:dui conte.-rside dune pari,
dans -la., singularit.;de ,la;,situation,, qui le:,rend plaisant,, tra^
gique,. facile retenir ;d'.autre'. part, dans la gnralit des-sen^ .
timentSj qui, lui.permet de;s'aceommoder,aux,moeurs, les,plus
diverses;.
Les! donnes morales, :qu'impliquent,ces-, nouvelles .sont tery,
nelles;; accessibles- .tout, homme venant, en. ce monde); et
vivront aussi,longtemps'qu'il y aura,partout:o,ihy aura.-des
maris, et des-femmes-, des amants,, venant .ia traverse,- des
jaloux, des.amis-,-, des..brus:et des-, rivales;: L'imagination,,popu-,
laire. enferme-des sentiments trs, gnraux- dans, le, cadre troit
de situations,trs, particulires,: et ne- cre, jamais de, caractres-.-.
Le premier moment de l'observation, qui, est celui o.le peuple
en reste, est peu individuel. La.psychologie l'ide
personnelle,
qu'un homme, est, un. microcosme, diffrent des, microcosmes
qui, l'entourent-, , est., une, conception; suprieure. Les.,persom;
nages des contes populaires ne sont jamais,, des individus/
'toujours, des types. : c'est le. jaloux,, 2'amant,-. le, rival, placs
dans une condition spciale. Cette condition tant; donne, de.
jaloux, l'amant^ le rival se comporteront fatalement,de,mme.
RFLEXIONS SUA;,LA MTHODE 250
-Que.-'Bo6cac.e:.sjemp.aEed',ui.,de. cesvcont.es, populaires efeapplique
ilemai-rei}; ses,:;facuits de psychologue,, dli,.,:ces personnages
quasi abstEaits!pr.endront.un.e figure individuelle.,,et,complexe/,:
oe seront des Italiens, de- ,1a. premire Renaissance^ns. dans
fine civjhsation,:affine*, spirituelle,, corrompue. Que le domi-
nicain BandeUo reprenne le mme-conte, ces personnages
vivront d'une vie: cruelle.,-, sanglante. Ils
deviendront,;sceptiques
et lgers,avec La.Fontaine.,Ils;seront, tour- .tour-bo.uddhisteSj
Ils, seront
chrtiens, .musulmans.. des: croiss, des vizirsj. des
kchtri-yas, des .clercs, des mignons.;, Mais,, sous.rla>:fo]jme orte^o
le, conte, continue de ,se perptuer sur les lvres du peupls,ils
restent, des -types,., le- Mensclu..
De .mme pour les,,contes d'.animaux:.:.ih.s:a'p^o&ent, en plus
des nouvelles, cette convention, acceptable de tout homme, que
les., animaux partent, et un sjmibohsme trs, peu- caractris,
qui .fait, de chacun d'eux le type, de certaines passions hu-
maines.,
Ainsi; qu'il existe des nouvelles localisables, comme! Chevalier
au Chainse, si elles supposent^sous leur 'forme organique des
donnes.sociales, morales ou sentimentales: 1 de
particulires,
mme le.,symbolisme; des:contes d'animaux peut tre assez spr
cihs:.po.ur;qu?on dtermine>.la patrie de-certains d'entre eux.
Noble, .considr .comme roi fodal,, meurt:avec Ia.vfodalit-.;:iles
chacals Karatakaet:D.amanakane.sortent pas,du Pantchatantra,
certains contes de .'eKfl7i;restent dans l'Europe, du, moyen ge ;
certains contes du Kalilah et Dimna* restent.; dans l'Inde.^
Mais-si. un conte d'animaux vit lafois dans,l'Inde- et en
France, et encore en Russie, c'est; que les traits, communs ..ce
conte sous ses diverses formes ne, supposent qu'un,-symbolisme
acceptable, de tout homme. : lelionn'y reprsenteque-laforceet:
lamoblesse; le renard que la ruse ; et il, suffit, qu?on puisse sub-
stituer; selon les pays, un renard un chacal ou un chacal . un,
renard, pour que la fable; du Renard et des raisins trop: verts soit.,
viable partout, et qu'il nous soit, impossible de dcouvrir o elle)
est ne.
D. mme enfin.pour les contes., merveilleux. La question parat:-
ici plus .complexe* Il est en effet-vident que-tout homme passe,
prisent,ou futur,a, pu,,peut.,et pourra admettre les donnes,du,-
260 LES FABLIAUX
Vilain mire et du Loup et de VAgneau ; mais, pour les contes
merveilleux, il semble que la bizarrerie du fantastique doive les
arrter la frontire de tel pays, au seuil de telle poque. Et de
fait, comme il y a des nouvelles et des contes d'animaux locali-
ss, il y a. des contes merveilleux localiss ; et ces contes ne
voyagent pas, ou voyagent sur un territoire et pendant des
priodes dterminables. Il y a un merveilleux zoulou, qui ne sort
pas du Zoulouland ; un merveilleux indien, qui ne sort pas de
l'Inde : par exemple, l'histoire qui sert de cadre au Vetalapant-
chavinti ne saurait tre conte par un paysan franais.
Mais si un conte merveilleux vit la fois dans l'Inde et en
France, et encore en Russie, comparez : cette loi ressortira clai-
rement que les lments merveilleux communs n'impliquent jamais
croyance.
Ce qui permet ces contes de vivre, c'est qu'on n'apas besoin
, d'y croire. A ce titre, ils possdent encore, peut-on remarquer,
plus de force de diffusion que les nouvelles, car une nouvelle
suppose parfois l'intelligence parfaite de certaines donnes
sociales ou morales. Une nouvelle exige l'adhsion complte de
l&raisoii, tandis qu'un conte merveilleux n'exige que l'adhsion,
infiniment plus comprhensive, de l'imagination. Tel paysan, qui
ne pourra rien comprendre l'acte follement hroque du Che-
valier au chainse, admettra parfaitement qu'on lui parle de bottes
de sept lieues, d'ogres hauts de vingt coudes et de poiriers d'or.
Il sait qu'il vit dans un monde de ferie, qu'il n'a pas besoin de
se reprsenter nettement, qui n'engage point sa croyance. C'est
une convention semi-consciente, analogue l'tat d'esprit des
enfants qui jouent la poupe.
De l vient la possibilit du traditionisme, et qu'on puisse
retrouver dans ds contes modernes, chez des paysans qui se
croient d'ailleurs bons chrtiens, des dtritus de mythes ou de
croyances sauvages. Tandis qu'il ne subsiste jamais dans un
conte moderne un trait de moeurs de la vie relle d'une
poque
disparue, un trait analogue au dvouement du Chevalier au
chainse, les mythologues peuvent y retrouver les traces d'an-
ciennes croyances religieuses, des totems et des tabous.
Cela,
parce qu'elles ont perdu leur caractre de croyance, parce qu'elles
vivent la faveur de cet oubli, qu'elles ne sont
plus pour ceux
REFLEXIONS SUR LA METHODE' 261
qui les content que de pures imaginations, nullement gnantes.
A ce titre de simple fantaisie imaginative, le souvenir d'un ancien
totem peut tre introduit aujourd'hui dans un pays qui n'a jamais
connu cette superstition sauvage.
Le fait est le suivant : si un conte suppose des croyances sur-
naturelles, actuellement vivantes chez un peuple, il ne voyage
que l o ces croyances sont admises.
Si, au contraire, un conte est reprsent la fois chez les Fran-
ais et chez les Slaves par exemple, les lments merveilleux
-communs ne sont jamais en relation directe avec des croyances
.surnaturelles qui vivent actuellement soit chez les Slaves, soit
chez les Franais.
En somme, les seuls contes dont on recherche l'origine et pour
lesquels on difie les thories sont ceux qui ne sont aucunement
limits ni dans le temps, ni dans l'espace, ceux qui ne rclament
de l'auditeur aucune adhsion spciale, aucune complicit.
Si l'on trouve un conte quelconque la fois chez les Kirghiz
et chez les Islandais, dans le Pantchatantra et chez Chaucer, en
Gascogne et en Syrie, qu'on le rduise ses lments essen-
tiels : cette forme 03ne contiendra aucun trait ni kirghiz, ni islan-
dais, ni indien, ni gascon, ni syrien, ni anglais.
Inversement, si l'on possde seulement d'un cont sa forme
-essentielle en dix lignes, et si cette forme ne renferme aucun
trait ni kirghiz, ni islandais, ni gascon, ni anglais, on a chance
de le trouver la fois chez les Kirghiz, les Islandais, les Gas-'
cons, les Anglais ; il est universel.
Il y a cercle.

III

Pour l'un quelconque de ces contes populaires universels, tel


que l'on ne puisse, l'inspection des traits organiques, dcou-
vrir la possibilit d'une localisation, quel fruit peut-on esprer
de la mthode qui compare les traits accessoires des diffrentes
versions ?
Soumettons cette mthode comparative une critique dernire.
les conditions les plus favorables. Nous avions cent
Supposons
variantes de ce conte et nous avons trouv ces matriaux insuffi-
262 LES FABLIAUX

sants;-nousiSuspendons'notre.:jugemehtiet'mous;attend'ons;enc,or,e
annes'de travil-se 1soient coules.
que-cent
Nous::voioi:enTan'2@0O;-Pndant,tout le x:xsile,-n: va^ste
enqute a t institue sur la surface du'glbe. "Les livres sacrs
des couvents-de'Cyln'nt livr tous- leurs secrets ; un, autre
Stanislas Julien a dcouvert des "Axm'dnas ignors ;'pas'-'une
forme ancienne du conte quin'ait t; exhume des manuscrits
omdes vieux recueils'imprims.;'pas un'bourg o: l'on'n'ait cfrer-
h ce onte'vivait ; 'dans -chaque 'village on: Fa recueilli, sans
l'embellir, tel qu'il'y vivait dans-la mmoire des Conteurs. Voici
tous les-matriaux runis'dns'une seule 'main. Les svn'ts
comparent. A quelles conclusions peuvent-ils parvenir '-?
Prcismt clls'Oilsparvi-endraient:aujoUrda'hui,'en'COm-
parant untrentaine'de' variantes, c'est--dire a l'un des'as-Sui-
vants :
On dmontrera que:n variantes proviennent directement de
tellivre, et nautres de tel-'autre livre. Gesera le cas d'Annibale
Campeggi 'copiant le Kalilah, :ou de ;Tirso de Molina copiant
Mlespini,ou de La Fontaine copiant Boccace. Ces faits-rseront
intressants pour l'histoire des livrs qui auront servi d'origi-
naux. Ce sera de la bibliographie. Ce sera-aussi d l'histoire lit-
traire : il "sera toujours amusant et utile de comparer le conte
de Simone chez Boccace et chez A. de Musset. Mais on n'aura
pas travaill "zur Volkskunde.
2 Il se formera Un certain nombre de familles, 'constitues
chacune par la similitude dans plusieurs versions-(lettres ou
populaires) d'un mme trait accessoire, arbitraire.
Dix versions prsenteront le trait a.
Dix versions prsenteront le trait b.
Nous sommes en droit de comparer ces deux groupes. Que
peutrfl rsulter -de la comparaison ?
a.) Ou- bien iln'y a aucune raison imaginable, ni historique,
"ni,so.eiale,-ni morale, pour que le trait a-se trouve dans telles
versions plutt que dans telles autres. Le trait a est l'oeuvre de
la fantaisie individuelle d'un conteur
jamais inconnaissabIe=qui
s-qppo.se, la fantaisie individuelle d'un autre conteur -jamais
inconnaissable, lui .aussi, inventeur du trait ,.
C'est !e-.ca-sdu-,fabliau..des Trois- Bossus. Ilprsente des traits
RFLEXIONS -SUR'LA MTHODE 263
a, b{ c... en commun avec le Roman des-Sept Sages. Ces traits
sont: dus l'imagination,individuelle d'un conteur; Quel "fut ce
conteur ?"Comme ces-traits a, b, csont moralement, socialement,
historiquement indiffrents, je suis en droit d!en attribuer l'in-
vention au-premier inventeur du conte, que je puis supposer
avoir t umsujt de Rhamss II. DepuisRhamss II, ils-se: sont
maintenus-dans-un double:courant de traditions-,; de<sote que ces
deux versions, le Roman des Sept Sages et le fbTiaUj 1bien qu'of-
frant -en commun les; traits a, b, c..., peuvent n'avoir <eu aucun
rapport depuis la x-ix*5 dynastie-gyptienne/ Ces traits, le conteur
du Roman des Sept Sages les a-t-il invents ? ou puiss dans la
tradition orale ?"Nous'n'en: saurons, jamais' rien. Le- conteur
franais les a-t-ilprisdans le. Roman des 'Sept Sages-ou dans la
tradition orale ?Nous n'en saurons jamais rien non plus. Et si
l'on-admet, commellpeut'tre' vraisemblable, que le jongleur les
a pris dans le Roman des Sept Sages; nous 'saisissons un-moment
du conte, une cause seconde, indiffrente. Le Roman des Sept
'Sages influ-sur la tradition orale, cela est certain. -Mais le conte
pouvait vivre-sous cette forme M + a, b, e..., en France mme,
plusieurs sicles avant que le Roman des Sept'Sages et t com-
pos.
b.)'Ou bienle trait a con vient seulement aux moeurs de cer-
tains pays, aux moeursfranaises par exemple, tandis que le trait
bne convient qu'aux moeurs'allemandes. 'Nos dix versions a sont
donc franaises, nos dixversions b' sont allemandes.
Mais.le conte-est-'il venu-d'AUemagne en France ? ou deTranee
en .Allemagne ?
Si-le'trait-a est aussi'logique, aussi 'lgitime que le trait b, il
nous sera impossible d'en rien savoir.
'En-fait, c'est le cas qui se'produit le plus souvent. Cette ten-
tative de dmontrer la supriorit logique d'un trait 1sur un autre
trait correspondant-suppos trop aisment-que les-conteurs et
les auditeurs sont des sots. On surprend, en effet, souvent, sur
les: lvres des paysans, un conte altr ; l'inintelligence, les
manque de mmoire ,du narrateur l'ont'gt. Mais telle est la
force;dediffu'sion.de ces contes'que Ton, ne peut jamais dire si,
dans le mme village, la mme heure, te
pasTemme conte: sous-'un forme saine, et c'est cette forme qui
264 LES FABLIAUX
vivra. On a saisi un moment maladif du conte, non durable. Les
contes sont des organismes vivants dont un caractre remarquable.
est la longvit : le secret de cette longvit rside dans la per-
fection de leur charpente essentielle et dans leur pouvoir^d'li-
miner les parties maladives. Un conte altr ennuie, un conte
ennuyeux meurt. A vrai dire, si le trait b est mal justifi, on ne
trouvera pas dix versions pour le reproduire contre a, mais une
ou deux seulement.
Admettons pourtant que le cas se produise en effet : le trait a
des dix versions franaises est manifestement infrieur au trait
b des dix versions allemandes, et en drive.
On en conclura lgitimement que c'est au passage de l'Alle-
magne en France que le conte a pris cette forme b ; et les ver-
sions b drivent des versions a.
C'est le seul rsultat positif auquel puisse mener la mthode
comparative. Mais quelle en est l'importance ?
On atteint de la sorte une cause seconde et purement acciden-
telle. On a prouv que le conte a, un jour, pass la frontire
franco-allemande sous la forme w + b, drive de M + a. Mais
l'origine de co, c'est--dire du conte lui-mme, reste en dehors de. .
notre atteinte ; car voici dans le mme pays, en France mme, le
conte sous une troisime forme, M -f c, qui peut tre la source de
la version allemande. On peut concevoir :
1 Que le conte a t invent en France sous la forme a + c ;
2 Qu'il a pass sous cette forme en Allemagne, o un narra-
teur lui a donn, par caprice ou besoin, la forme w + b ;
3 Que cette forme M -f est revenue au pays d'origine, la
France, en se transformant en la forme u -j- a. Nous voil au
rouet.
En rsum, on peut atteindre une forme maladive, conte par
un sot ; mais son voisin peut dire le conte intelligemment, dans
le mme pays, et la forme maladive n'est.qu'un accident ph-
mre.
Si cette forme maladive peut se reconstituer, s'accommoder par
un habile remaniement aux moeurs du pays o le conte vient
d'tre introduit, on ne peut plus reconnatre que cette forme est
secondaire.
Au cas trs rare o l'on reconnat que telle forme, dans tel
REFLEXIONS SUR LA METHODE 265
pays, est adoptive, on ne peut dire que le conte mme y soit
d'adoption, et l'on ne sait s'il n'y est pas n sous une forme saine
perdue.
. Prenons un exemple encore, et le dernier.
Choisissons-le favorable : que ce soit un de ces rcits tiroirs
qui se prtent si. bien aux classements des versions, car chaque
conte peut y tre considr comme un trait accessoire trs sail-
lant.
De plus, il sera bon que le conte choisi pour cette dmonstra-
tion dernire ait t tudi avant nous par d'illustres folk-Ioristes:
la mthode comparative, manie par des savants persuads de sa.
valeur, avec toute la force de leur conviction, de leur rudition,
de leur sens critique, aura donn tous les rsultats qu'on peut
lui demander. Et, si ces rsultats sont nuls, nous saurons du
moins que la faute n'en est pas notre maladresse, mais la
mthode elle-mme.
Le fabliau des Trois dames qui trouvrent l'anneau satisfait
cette double condition : c'est un conte tiroirs, trs rpandu dans
les diverses littratures populaires. D'autre part, il a eu la bonne
fortune d'tre tudi fond, deux reprises et douze ans de
distance (1876, 1888), par deux trs minents rudits, M. Flix
Liebrecht 1 et M. Giuseppe Rua 2. De plus, M. Pio Rajna lui a
fait aussi l'honneur de contribuer l'illustrer 3.
Trois femmes ont trouv un anneau prcieux et s'en disputent
la possession. Elles remettent leur querelle un arbitre. Il
dcide qu'il adjugera la trouvaille celle des trois femmes qui
aura su jouer le meilleur tour son mari.
Tel est le cadre immuable dans lequel se succdent, mobiles,
maints rcits emprunts au cycle des ruses fminines.
L'une des femmes enivre son mari, lui fait une tonsure,
l'affuble d'un froc, le porte au couvent, et le bonhomme, dgris,
se laisse persuader qu'il est entr dans les ordres (le moine) ;
cette autre lui fait croire qu'il est malade, moribond, trpass (le

1. Dans la Germania, t. XXI, p. 385, ss., et dans son livre Zur VoVts*
kunde, 1879, p. 124-141.
2. Novelle del Mambriano i del Cieco da Ferrara, Turin, 1888, p. 104-
119.
3. Romania, t. X.
266 "LESTABLIAUX
1 ,cetteitroisime^qu'ilest-revtu;de vtements'-miervil-
mort) ;
kuxy. invisibles:pour..lui seul^et le mari -se promne-par la-"ville,
fier et nu (le nu) ;
Ou bien, elle quitte lamaison pG-ur'quelques^hstahts;'un-'ven-
dredi,^ l'heure du repas, sous'.pr'texte'de "faire-:cuire-des' pois-
sons dirais chez 'une'voisine:; elle-disparat, et pendant' une
semaine:entir.e,mneijoyeuse;vieloin de-son'mari qui la cnerlie
en vain ; le vendredi suivant, l'heure du repas, elle se procure
d'autr.es'poisso'ns 'frais, :va, trouver: sa "voisine, lui 'demande la
permission de les faire1'cuire et les- apporte tout'-chads son
mari. Il la; questionne :-d;'o'vienfclle;?'Elle~pTtend q'hVest
sortie de,1a:;maison, quelques minutes - peine, juste le temps
d?apprt'er:les.poissons;:Son'mari en.doute ? maislespoissons ne
sontrispas tout frais ? et'Ta voisine--"ne-vient-elle pas'tmoigner
que l'innoeente:femme nlapass ohez-elleque quelques mstamV2?-
Bonhomme, tu as rv ! (les poissons).
Ou:'bien'.elle 'lui' persuadevpar une l'use subtile q'ffdit se
faire denfrer: (la: dent arrache) ';
Ou. encore, comme-son mari est sorti, elle'transforme sa
maison,' de concert avec .quelques :bons drles, 'en une auberge ;
une- enseigne::pend::;la-;porte, les-'buveurs sont ttabls,Te ' vin
estvers, -et quand-le,'mari:revientjal cherche'en vain sa maison',
d'o le- chassent des "taverniers improviss (l'auberge) ;
Ou- encore, elle lui joue le bon.'tour du fabliau du 'Prtre-eV de
'
la Dame {Trois Vun sur Vautre)- ; .
Ou-celui du.prestre-qui-abevete, bien connu' par le: Poirier
enchant de Boccace et de La Fontaine. 1Etc.,'-etc. h
Comme chaque'version de ce conte n'offre pas trois 1rcits 1dif-
frents, mais qu?au, contraire le 'mme rcit reparat dans' six- ver-
sions diffrentes ^(l'auberge)' voire- dans-onze: versions -'(fe'Titoine)
o.u:rnmedaffs'.treize,(/e mort) ; comme plusieurs versions ont en
commun deux rcits et parfois trois, il est constant que les
diverses,.formes, du conte- sont unies'par eertainesi,relatons de
dpendance, dont on a tent de dcouvrir la nature.
1. Chacune de ces nouvelles-vit aussi-sous-forme indpendante, en'dehors
du cadre des Trois dames l'anneau. J'indique l'appendice II un certain
nombre de parallles pour elles' qui--se'trouvent dans notre collection- de
fabliaux : le Prtre et la dame, le Vilain de Bailleul, le Preslre qui aie^.
vle.
RFLEXIONS:.SUR;LAV.MTHODE ,'267
,Si,l?on.peut dterminer ces apports; c'est Conditiondeu-u-
nir.le, plus? possible 'de matriaux.
0.r:Fhx Liebr.e'G"ht-.-'a,'recueillietvclass,treize'versions-demotre
conte ; M. Giuseppe Rua en a retrouv trois-de plus; et: geisuis
moi-mme'-assez.heureux (bonheur.'dont-jejfais-ipeu de cas;!)pour
a}Outer':siE,':autres-iormes auxf.colleBtionsde,:ces".savants: *
Soit 32. versions-aujourd'hui; connues, entre lesquellesserpar-
tissent, apparaissant et disparaissant tOur-": tour, M nouvelles
qui peuvent-servir un-classement.
..Ge-classementitaitile but;de mes savants-devanciers. J'ai-joint
mes -humbles ^efforts faux leurs.. A'-quels rsultats -,-avons-iro.us
abouti ?
Il ne sera pas long de les rrapporter.

1. Voici l'numration de ces versions-: . . l


-A.)Versions recueillies par Liebrecht-dans.la Germania :
1 Le- fabliau anonyme des-Trois dames qui. trouvrent Vanneau (MR, I,
15): ; xme sicle.
2 Keller, Erzhlungewaus'altd. ':Hss.,'p. 210 (BbliiheK"deslit. Vereins
zu Stuttgart, 1855) ; --.xive-.sicle.
3e-Hans Folz (von dreyen Weyben die einen porlen:junden),..-Zls.de Haupt,
VIII,'524 * reproduit dans ls Facliae Bbelianae ; xvie sicle.
4' Conte''islandais (Collection-de Jon Arnason) ; moderne.
5 Conte'norvgien (Collection eb.jrnsen);moderne.
6 Conte de Borghetto prs Palerme (communiqu F. Liebr.eclit.par
Pitre) ; moderne.
7 Conte de Cerda (Pitre, Racconti siciliani, t. III, p. 255) ; moderne.
' 8-,Contede-Palerme (-Pitre,,iiid.,.-. 2fi5>; moderne.
9.L-.'Fontaine, La Gageure-destrois-commr-es; sxvir6 sicle.
10 Conte de la Russie mridionale (collection Rudtschenko, n 59).;:-
moderne;
11 Liedersaal de Lassberg, III, 5 ; xive sicle.
Dans son 'livre -Zur Volkskunde,..Liebreeht ajoute ' les deux w-ersins.-:que
-voici:
12 Conte danois (collection Grundtvig, n 19) ; moderne;.
;I,:p. 234) ;.
13 Tirso-d Molina (Tresorode novelislasespaiio'ies,Paris,.1*847,
xvne sicle.
B) Versions-,recueillies par M.^ Giuseppe-Rua :
14 Une nouvelle du Mambriano de l'Aveugle-derferrare-et la 'transcrip-
tion en,prose dmette -nouvelie-par Malespjni ;-fin du x--vesicle;
15 lie.fabliau: d<Haisel (MR, VI, .138) ;,xine-sicle.
.16-Uni ,versione.rimala.deiSetwSavi (p.;p. '.Pic Rajna,' Remania, X, 1) ;
' x-ve-sicle.
C) Versions que j'ai recueillies-:
17 -Jacques-'de Vitty, :GCXLVlIIvd.,,Grane,;- ,xme,sicle., (Le.cadre
est tomb ;. les deu%-pisodes de cet exempt, qui se trouvent dans d'autres
268 LES FABLIAUX
Liebrecht s'est born numrer et rsumer les treize ver-
sions qu'il connaissait. Ce dnombrement termin, il l'a envoy
l'imprimeur. Ne cherchez pas dans son travail une conclusion
quelconque : il n'y en a pas.
M. Pio Rajna, qui vint aprs lui, a fait une remarque intres-
sante : il a not que deux contes populaires siciliens reproduisent
les mmes pisodes qu'une nouvelle littraire du Mambriano,
crit la fin du xv sicle (l'auberge, la dent, le moine). Il a
mis la conjecture vraisemblable que la nouvelle du Mam-
briano, mise la porte de tous en Italie par de nombreuses
rimpressions, a pu exercer quelque influence sur la tradition
orale en Sicile 1.
M. Giuseppe Rua a dmontr que le conteur espagnol Tirso de
Molina avait simplement plagi Malespini, metteur en prose de
la nouvelle du Mambriano 1.
De mme il est ais de remarquer que, parmi les versions
que j'ajoute la collection, celle de Verboquet n'est qu'un pla-
giat des Comptes du Monde advenlureux.
C'est--dire que l'on recueille ces deux rsultats :
1 Nos 22 versions se rduisent en ralit 19, puisque
Molina a copi l'Aveugle de Ferrare et que Verboquet a copi
les Comptes du monde adventureux. Ce sont des faits intres-
sants pour les historiens des littratures espagnole et franaise,

versions (le mort-la dent arrache) n'en montrent pas moins par leur juxta-
position que Jacques de Yitry connaissait une forme des Trois dames l'an-
neau.
18 Les Comptes du monde advenlureux, p. p. Flix Frank, Paris, 1878,
n XL1 ; xvne sicle.
19 Le Sieur d'OuviUe, d. Ristelliuber, p. 146 ; - xvne sicle.
20 Verboquet le Gnreux(d. de 1630, rimpr. par Cb. Louandre, Con-
teurs p: du XVII* sicle, II, 31) ; xvnc sicle.
21 Conte cossais, collection Campbell, n 48. (Cf. R. Koehler, Orient
und Occident, II, 686) ; moderne.
22 Nouveaux contes rire ou rcrations franaises, Amsterdam, 1741,
t. II, p. 142 ; xvme sicle.
1. M. Rua a fait effort pour dmontrer que la nouvelle de Tirso
espagnole
aurait pu influer son tour sur la nouvelle sicilienne recueillie Cerda.
2. Tirso de Molina a, il est vrai, substitu un conte (le moine) un rcit
de son modle (la dent arrache). Sa version, dit M. Rua, est une imitation
gnrale . Soit ; mais une imitation. Quant aux tentatives de M. Rua pour
retrouver les sources du Mambriano, M. Rua sait bien qu'elles n'ont
abouti. pas
RFLEXIONS SUR LA METHODE 269
mais jusqu' quel point le sont-ils ? Car, si Tirso de Molina est
un digne mule de son contemporain Lope de Vega, quelle place
occupe Verboquet le Gnreux dans l'histoire du sicle de
Louis XIV ? S'il me plaisait de tourner en vers latins le rcit
de Verboquet, et en prose allemande la nouvelle de Molina, les
futurs historiens de notre conte auraient considrer 24 versions
et non plus 22. Mais quand ils auraient dcouvert la source
de mes vers latins et de ma prose allemande, qu'auraient-ils
ajout la science des traditions populaires ? Rien.
2 En second lieu, M. Rajna a montr que des contes popu-
laires siciliens pouvaient dpendre de la nouvelle littraire du
Mambriano. Ce rsultat est plus intressant : il montre que les
livres peuvent agir sur la tradition orale. Mais c'est un fait bien
connu, que nul n'a jamais song discuter. Si un paysan con-
nat la parabole de l'Enfant prodigue, c'est apparemment que
lui ou son voisin l'a lue dans l'vangile. Pourtant, soit : nous
avons ici un exemple de plus du mlange des courants litt-
raires et oraux dans la transmission des contes populaires. Il
est surabondant ? n'importe ! qu'il soit le bienvenu !
Voil donc les deux conqutes de mes devanciers. Mais, nos
22 versions une fois rduites 19, et en ngligeant les deux
nouvelles siciliennes, comment les autres formes se classent-
elles ?
Quelle est la forme originelle ? O, quand, par qui a-t-elle t
imagine ? Comment, dans quel ordre les autres versions en
ont-elles t drives ? Par quels intermdiaires ? Suivant quelles
lois le conte s'est-il propag de peuple peuple ?
Nous l'ignorons.
Ce sont ces questions pourtant que se posaient Liebrecht et
M. Rua, au dbut de leurs recherches. C'est pour y rpondre
qu'ils ont analys ces contes, amoncel ces variantes, dispos
ces tableaux synoptiques.
J'en ai tabli un mon tour, o j'ai tch de rapprocher les
versions qui se ressemblent le plus. Je l'ai mdit et retourn
en tous sens. Que signifie-t-il ?
Peut-on dcouvrir la forme premire du conte ? Il en est
est la mieux construite : celle o les trois rcits
une, qui
sont enchans les uns aux autres, o le mari, revtu de
270' LES FABLIAUX

vtementsjinvisibles,- assiste, nu, la.-messe'chante'.'par.-.le


mari fait moine pour le'repos-de l?:me du mari, qui: se; croit
mort -(Relier, HansFolz). Gestla-piuslogique, la.plus mnmo* '
technique \ Il est heureux-' qu?il ne's'en- trouve aucune, forme
indienne, car-nous serions obligs de soutenir, . grandc.renort
d'arguments, que la- forme' la plus-logique-n'ost: p&S' nflessair,e-
meit la primitive.
Dansmotreimpuissanice lsrouver la forme premireducon-ce^
du moins savoir 1 comment.'il. s-'est [propag: ?
pouvons-nous
Seiorme-t-ilun groupe, allemand ? ou. franais; ?. ouitalien ?,un
groupe.mdival.? ouumgroupE;REnai:Ssancev?.oju.-bi:en;,un.gro.upe
moderne?'
Non., Si' quelque: esprit tvss- subtil,, malgr, l'chec, de
MM; Liebrecht et Ruai,, veut pousser plus avant,., je;lui,li.vae
le tableau, ci-joint. Qu'il le mdite, aussi gravement,que.;saint
Anselme, a mdit sur son. argument- ontologique.;;- aussi, pros
fondement-que les 'asctes- dans.la^maimdesquelslesioiseauxi-.d-U:
ciel venaient construire, leur nid., Je- consens:;. dclarer qu'un-
bton peut ;avoir-moins'de deux bouts^ si.le fruit de: ses veilles
ne consiste pas tout entier dans: ce simple aveu,,:, seul; le
hasard.associe, tantt les Selte Sasd; le conte, de Borghetto;
et les Nouveaux^contes .rire,.t&ntxitd'Ecosse-, et: la. Norvge;, et.
ce que nous pouvons savoir du rapport de ces versions s'appelle::
nant.. Or,:si.c.':estl leirsultat fatal et prvu, de nos recherches,
pourquoi les poursuivre ? pourquoi avoir, minutieusement, pni-
blement, colligl, compil,, collationn,,- compar, toutes,- ces- ver-
sions ? Pour arriver . dmontrer que, Tirso de .Molina, et Verbo-.
quet le Gnreux sont des plagiaires ? A douze ans-, de distance,
aprs, cette strile tude, de .Liebrecht,.pourquoi;a,voir. repris,sQ>n
travail. ?.Pour la gloire;d'ajouter, sa-collection;cinq,ou six: ver-
sions qu'il avait.ignores P'Faudra-t-il donc.que,, dans quelque,
dix ans, un rudit venir apporte encore triomphalement,cinq,
ou six; versions inconnues .aujourd'hui,, et. ainsi., jusqu' la con-
sommation des sicles ? Est-ce donc le seul plaisir ducollectioiir
1. Il est curieux que cette forme, si aise retenir, ne soit pas atteste un
plus grand nombre de fois. Plusieurs autres versions (les nos 3, 4, 5, 6 de
notre tableau synoptique) ne renferment que ces deux rcits, le mort, le nu..
Le ..conte-du.moine est tomb, sans doute cause de Finvraisemblance d'une
messe solennelle chante par un faux prtre.
Pages
270-271
"LESTROIS
DAMES
QUITROUVERENT
L'ANNEAU

1 2 ' '
3 l, 5 6 7 8 9 10 11, i3,I'I,i5,16,
12, 17,18,
19
Versions
conserves
r.rmoineLemort Lenu Les
Le poissons La
L'auberge Lachandelle
Trois L'arbreLamaladie Contesnesetrouvent
qui chacun
arrache
dent l'un
sur enchant
l'autre dans
que uneseuledes
version

1Altd. Lemoine
Erzhlungen (1)Lemort
(2) Lenu(3)
.2HansFolz Lemoine
(2)Lemort
(1) Lenu(3)
3 Conte
norvgien Lem'rt
(1) Lenu(2) '."
4 Conte
islandais Lemort
(2) Lenu(1)
5 Conte
cossais Lemort
(1) Lenu(2) L'homme qui.n'est
paslui-
mme (3)
6Conte
danois. Lemort
(2) Lenu(3) Lechiendegarde
(r)
dumonde
7Comptes Lemoine
adven- (1)Lemort
(3) Laconfession unfaux
tureux. , moine(2)
8 Verboquet Lemoine (1)Lemort
(3) Laconfession unfaux
moine(3)
anonyme . Lemoine
9 Fabliau (2) Les (1)
poissons Lemari quicde
safemme
(3)
10Fabliau
deIlaisel Lemoine (2) Les
poissons
(1) Lachandelle
(3)
Liedersaal
1,1 deLassberg Les (1)
poissons Lachandelle
(3)Lsaorcire
(2)
12D'Ouville ' Lemoine (3)Lemort (r) L'auberge
(s) ..'".-'
i3Tirso
deMolina Lemoine (3)Lemort (1) L'auberge
(2) .
daFerrara
i4Cieco Lemoine
etMaies- (3) (2)Ladent
L'auberge (1.)
pini
i5Jacques
deVilry Lemort (1) Ladent
(2)
16Conte
dePaenne Lemoine (3) (2)Ladent
L'auberge (1) .
deCerda Lemoine
17Conte +le (2)Ladent
L'auberge (1) (Les dans
lesillon
' poissons (1)
'. mort
(3) .... _ femme
^La qu'on (2)
porte
iSConte
russe Lemort (3)
'
19Selle
Savi -' L'auberge
(3) Trois
l'un (2)Lamaladie
surL'arbre (1
l'autre
(1) [bis)
20Conte
deBorghetto
... . l'un
Trois, (1)Lamaladie
surL'arbre (2)
l'autre
(3) '
21Conte
deLaFontaine ',,Larbre
, , . ' ficelle
(La (3)
(2 ; . dOrlans
,,,
" /La
bourgeoise(1)
22Nouveaux
contes
rire. Trois
l'un
surL'arbre
(1) Lac handelle
(0)
l'autre
(2)
j
REFLEXIONS:SUR: LA.,.MTHODE 2H'A
neur.. que. vous poursuivez ? loi%; avouez-le courageusement,
et.n'appelez pas,, science, vos^-amuset-tes;, Maisnonpvons
recherchez, les, modes,, de. la.propagation, des, contes) et vous
prtendez dterminer, par mthode: comparativ.ei. lesdois'de
la migration et de la transformation,-de, chacun.d'eux.: Alors,
reconnaissez que votre mthode est impuissante. Ou bien,
vous rsignerez-VOSJ penser comme Faust, aprs son entretien
avec Wagner : Et dire que jamais l'esprance ne dlaisse le
cerveau qui s'attache, a de si misrables bagatelles ! D'une main
avide l'homme.fouille le. sol,,esprant, y. dcouvrir,,des trsors,
et le voil satisfait s'il vient trouver quelque- ver de terre :
Glcklich wena er. .Rg&nwrmer findet 1
Pourquoi,' en vrit, des rudits de haute valeur, .MM. Lieb-
recht et Rua, ont-ils .accord tant,, de,, sollicitude, ; cerconte; ?
Pourquoi l'admirable auteur des Origines de l'pope franaise,
M. Pio Rajna, a-t-il daign, s'en occuper, sSls devaient,,.les
unes et les autres, y perdre leur temps ?Le.mien.apeu,d,e valeur,
certes ; je le regretterais, pourtant,, si : je ;n'avais,,confiance, de
l'avoir employ, moi chtif,. mieux que ces savants, car,, ayant
appliqu leurs mthodes, j'ai le courage de conclure qu'elles sont
striles.-
-La.-jour mme,o .ce; conte.; itiroirs-' ou-nn autre quelconque,
a, t. invent^ comprenant trois, rcits -a, &,'c, ce conte, pourvu
qu'il,,ait t,racont'une:seule fois, apuprendre^ dans la bouche
du second, narrateur, Runes des iformesosuivantes :
272 LES FABLIAUX
le contemporain
Supposons que le conte ait t invent par
de Rhamss II, que nous imaginions plus haut, et qu'il l'ait
cont deux de ses amis de Memphis, on peut tablir, comme
aussi vraisemblable et aussi indmontrable que toute autre, la
filiation plaisante que voici :

Qui conte les rcits a b un H- Qui conte les rcits a d e un Ph-


breu, nicien,
qui les conte un Persan, qui les conte un Carthaginois,
qui les conte un Indien, qui les conte un Romain,
qui les conte un Thibtain, etc. qui les conte un Gaulois, etc.
D'o ils parviennent, par la D'o ils parviennent, par la
suite des temps et grce la fid- suite des temps et grce la fid-
lit des conteurs successifs, un lit des conteurs successifs,
conteur norvgi n, et Asbjrnsen l'Aveugle de Ferrare, qui les
les recueille. recueille dans le Mambriano.

On le voit : le grand malheur a t d'appliquer aux contes


la mthode de comparaison qui est bonne pour les lgendes
historiques ou pour ce qu'on, pourrait appeler les contes
ethniques. On saisit tous les fils d'une lgende historique, ou
presque tous, soit par les livres, grce la paresse d'esprit de
ceux qui remanient des modles crits, ou grce aux limita-
tions historiques de cette lgende. C'est ainsi qu'a pu tre crit
ce livre admirable : l'Histoire potique de Charlemagne. On peut
dater et localiser de mme une lgende hagiographique ou fan-
tastique, dont les donnes sociales et morales ne conviennent
qu' certaines intelligences. Au contraire, pour la masse des
contes populaires, possderions-nous de chacun un million de
variantes, nous pourrions les classer logiquement, jamais dans
leur succession historique. Il y a longtemps pourtant que le
grand Jacob Grimm disait : La lgende marche pas pas ;.le
conte a des ailes 1.

1. Deutsche Mythologie, I, XIV.


REFLEXIONS SUR.LA MTHODE 273

IV

Donc, o les contes populaires pour lesquels on difie des


thories sont-ils ns ?
Chacun d'eux en un lieu. Mais lequel ? Nous ne le saurons
jamais, puisqu'ils n'ont aucune raison d'tre ns ici plutt que
l.
Procdent-ils d'un foyer commun ? Existe-t-il une nation qui
ait t la pourvoyeuse, unique ou principale, de l'universelle
fantaisie ? C'est une hypothse invraisemblable, et que les faits
dmentent. Eh quoi ! La polygense des contes nous est
atteste par mille exemples : des centaines de lgendes religieuses,
sentimentales, merveilleuses, sont propres tel pays, non tels
autres. L'Inde invente des contes indiens, la France des contes
franais, l'Armorique des contes celtiques, le Zoulouland des
contes zoulous, et seuls, les contes les moins spciaux, ceux
qui peuvent faire rire ou mouvoir la fois des Zoulous et des
Franais, les contes quelconques, nous admettrions qu'ils n'ont
pu te invents ni par des Zoulous, ni par des Franais, mais
que Zoulous et Franais ont d les recevoir d'une mystrieuse
source commune ?
Pour une autre raison encore., c'est une hypothse invrai-
semblable, et que les faits dmentent : car nous trouvons,
une poque quelconque, ces contes indiffremment rpandus
sur la face de la terre, et nous constatons seulement des modes
littraires qui les font recueillir et mettre en oeuvre par des
lettrs tantt dans l'Inde, tantt en Arabie, tantt en France.
La communaut d'origine des contes est une hypothse, en
tout cas, indmontrable. Il est impossible de savoir o ces contes
sont ns ; de plus, il est indiffrent de le savoir ou de ne le
savoir pas, puisqu'ils ne sont caractristiques d'aucune nation
spciale.
Quand ces contes sont-ils ns ?
Chacun d'eux, un certain jour. Mais lequel ? Nous ne le
saurons jamais. Nous pouvons constater que tel conte nous
apparat pour la premire fois en 1250 aprs J.-C., et tel
autre en 1250 avant J.-C. Mais, n'y ayant aucune raison dcou-
LesFabliaux.
r.IDir.R. ^
274 LES FABLIAUX
vrable pour qu'ils n'aient pas vcu l'un et l'autre en 2250 avant
J.-C, nous ne saurons jamais s'ils ne vivaient pas, effective-
ment, l'un et l'autre, cette, date.
"Il est impossible de savoir quand ces contes sont ns ; de
plus, il est indiffrent de le savoir ou de ne le savoir pas, puis-
qu'ils ne sont caractristiques d?ueue poque spciale.
:'
Pourquoi ces contes vivent-ils d'une vie si dure ?''
Les nouvelles, les fabliaux, parce qu'ils sont bien charpents,,
ingnieux, .frappants ; parce qu'ils ne mettent en action que des
sentiments universels, accessibles tout homme,, si primitif
qu'il soit. . , - .- ...
Les contes merveilleux, pourquoi vivent-ils ?'. Parce que . la
charpente en est galement solide,' ingnieuse ; , parce que
le, merveilleux, .dans les parties communes .aux diffrentes-
versions, est trs. gnral : il suffit qu'on puisse assimiler un
veila indien un .kobold germanique, un lutin franais, un
dmon japonais, pour que le conte plaise dans l'Inde, en Alle-
en au ' . -
magne,, France, Japon: ;
Mais. pourquoi tel conte vit-il depuis des milliers d'annes,.,
tandis que tel autre,- d'apparence tout semblable, n'est pas.
reprsent dans les littratures traditionnelles ?
. La plaisanterie. d'Ulysse Polyphme (om) se perptue-
dans tous les recueils des folk-Ibristes. Pourquoi ce succs, alors-
que tel jeu de mots, telle nouvelle la main, tel conte rire,
qui nous parat aussi/gnral en ses donnes et aussi spirituel,
ne sort pas d'un unique recueil, d'un unique village ?".. Le-
conte du Vilain Mire se perptue depuis des sicles. Pourquoi
ce succs, alors que tel conte du sieur d'Ouville bu d'Arlotto de
Florence, aussi gnral en ses donnes, ne. s'est pas perptu ?/
C'est un mystre, mais dont on ne saurait percer, l'obscurit..
Quia est in eis virtus ridicula quae facit ridere.
La rponse est insuffisante ? Certes. Mais n'en cherchez pas
une autre, si vous ne voyez pas de mthode pour en trouver une
autre. '"'
Pourquoi tel conte meurt-il ?: Il n'y a aucune raison pour que
l'oS-ct.d'Ulysse, au lieu d'avoir t imagin il y'a au'moins trois
mille ans, ne l'ait pas t il y a trois 1jours seulement
;mais, une
fois imagin, nous ne pouvons concevoir de
raison'pour qu'il
RJFLEXIO-NS SUR LA METHODE 275
meure jamais. Rien ne se perd sans cause suffisante ; aucune force
ne s'teint que tue par une autre force contraire et-suprieure.
Et nous ne pourrons jamais imaginer une force contraire la
prennit de cette factie.
Comment les contes universels se propagent-ils ?
On a remarqu peut-tre qu'il est un article de foi de la doctrine
orientaliste que nous avons nglig de discuter dans notre cri-
tique de cette cole. L'cole cherchait quelles sont les occa-
sions historiques qui ont pu favoriser le passage des contes
d'Orient en Occident. Elle remarquait des changes intellectuels
.plus actifs entre l'Orient et l'Europe, d'abord Byzance, puis
en Syrie et en Egypte, l'poque des Croisades,, ou bien la
faveur de la domination arabe en Espagne.
On comprend maintenant quelle mdiocre importance nous
devions attacher ces circonstances historiques.
D'abord, de telles considrations-sont trop aises, se prsentent
trop commodment, pour une poque quelconque, qui veut y
mettre une certaine bonne volont. S'agitril d'expliquer la flo-
raison des fabliaux la fin du xn sicle ? C'est l'influence des
Croisades ! La prsence des contes dans le haut moyen ge ?
C'est que Byzance a mis en communication rgulire l'Orient
et l'Occident ! A-t-on besoin d'expliquer qu'Apule connaisse
le conte de Ps3^ch ? C'est, dit M. Cosquin, qu'au premier sicle
avant notre re, on avait dcouvert la mousson, et que des tou-
ristes s'en allaient chaque anne, travers la mer Rouge et
le golfe Persique, visiter l'Inde. Veut-on rendre compte
de l'existence des fables sopiques en Grce ? C'est que l'expdi-
tion d'Alexandre a reli la Grce et l'Inde. Tfouve-t-on des
contes grecs antrieurs la dfaite du roi Porus ? C'est que
des caravanes assyriennes, depuis les temps de Ninos et de Bel,
couvraient les routes, des valles du Pendjab aux ctes d'Asie
Mineure !
Toutes ces considrations historiques seraient ncessaires et
valables, si les contes communs l'Orient et l'Occident taient
vraiment des paraboles indiennes, qui supposassent la con-
naissance des trente-deux signes caractristiques du Bouddha,
d'intelligence parfaite des formules de refuge, des quatre vrits
des causes successives de l'exis-
"sublimes, de la production
276 LES FABLIAUX

tence, les prceptes de l'enseignement, la rvolution du monde,


l'effort. Mais non: il s'agissait exclusivement de contes rire,
de fables, de rcits merveilleux, tels que, rduits leurs termes
organiques, ils ne supposaient aucune condition spciale d'adh-
sion.
Dans Mlusine, M. Loys Brueyre affirme que si les rcits
littraires passent aisment d'une littrature l'autre, pour
qu'au contraire tout un groupe de contes populaires passe
d'un peuple l'autre, il faut un long temps, un contact
prolong, la pntration intime d'un peuple par l'autre. C'est ce
qui est arriv, dit-il, en Europe, dans l'Inde et en Perse, quand
les. Aryens y ont jet leurs colonies, c'est encore ce qui a lieu
en-Asie, o les disciples du Bouddha ont rpandu des contes
de l'Inde. Quel est donc le conte pour lequel il
originaires
faut supposer la lente pntration d'un peuple par l'autre et qui
donne matire ces graves affirmations ? Le voici.
Un homme, surpris par l'obscurit, s'est rfugi dans un
arbre creux. Des lutins entourent cet arbre, chantent et dansent.
L'homme sort de son refuge, chante et danse avec eux, et comme
il les amuse, les lutins lui enlvent une grosse loupe qui dparait
son front. Un autre homme afflig pareillement d'une loupe au
front, apprend comment son voisin a t guri, s'en va trouver
les lutins son tour et veut danser avec eux. Mais les lutins qu'il
ennuie, au lieu de le dbarrasser de sa loupe, lui donnent celle
qu'ils ont enleve l'autre.
C'est un conte japonais. Il se trouve aussi en Picardie, sous
cette forme : Trois fes passent leur temps danser en rond
et chanter dimanche, lundi, dimanche, lundi. Un petit
bossu, qui passe par l, les prend par la main et se met danser
aussi en rptant dimanche, lundi, dimanche, lundi, et cela
si gentiment que les fes lui enlvent sa bosse. Un autre bossu
veut se faire redresser l'chin de la mme faon; mais il chante:
dimanche, lundi, mardi, mercredi..., et les fes mcontentes
ajoutent sa bosse celle.du premier bossu.
C'est bien l le type de ces contes universels dont on recherche
comment ils ont pu se progager,
Dans le Bulletin de Folk-lore (t. II, 1893 p. 73-80), MM. Hya-
cinthe Vry, E. Polain, E." Etienne, E. Monseur en commu-
REFLEXIONS SUR LA METHODE 277
niquent jusqu' huit variantes recueillies en pays wallon et
MM. E. Polain et Stanislao Prato dressent une liste de rf-
rences d'autres versions de ce conte, laquelle comprend deux
versions japonaises, une mongole, une turque, deux portugaises,
une catalane, huit italiennes, trois irlandaises, deux allemandes,
une sudoise, quatorze ou quinze bretonnes, deux basques, quatre
picardes. Et M. Stanislao Prato nous annonce qu'il en dtient
encore quelques versions, de l'Ombrie et du pays de Gme, mal-
heureusement restes indites jusqu' ce jour.
En vrit, est-il besoin de supposer l'intime pntration d'un
peuple par un autre, une conqute analogue la romanisation
des Gaules ou la germanisation des provinces baltiqueS, pour
qu'un tel rcit amuse la fois des Picards et des Japonais ?
Est-il mme besoin que M. Cosquin rapporte l'observation
suivante ? M. Loennrot, professeur Helsingfors, demandait
un jour un Finlandais, prs des frontires de la Laponie,
o il avait appris tant de contes. Cet homme rpondit qu'il
avait pass plusieurs annes au service soit de pcheurs norv-
giens, soit'de pcheurs russes sur les bords de la mer Glaciale.
Mais quand la tempte l'empchait d'aller la pche, on se
racontait des histoires, qu'il a ensuite redites en Finlande (Bul-
letin de FAcadnh de Saint-Ptersbourg, t. III, p. 503, 1861).
Qui de nous ne pourrait rapporter de semblables observations ?
En voici une, personnelle. Au mois d'octobre 1887, la hauteur
du cap Gardafui, sur le paquebot le Yarra, de la ligne d'Aus-
tralie, j'entendis narrer des contes. Le narrateur tait un vieil
habitant de Maurice qui, pour la premire fois, quittait son
le. Il disait, entre autres histoires grasses, le rcit d'un certain
examen qu'un pre de famille fait passer ses trois filles pour
savoir laquelle des trois a besoin d'tre marie la premire. Ce
conte, qu'il m'est impossible d'analyser plus prcisment, est
un fabliau. Il m'est galement impossible de dire le titre du
fabliau, mais on pourra le trouver au tome V de la collection.de
MM. de Montaiglon et Raynaud, sous le n 122. Bien que j'aie d
parcourir, pour les besoins de ce travail, une centaine de recueils
de K?--M:x,]e n'ai rencontr ce conte nulle part ailleurs, et je
doute s'il a jamais t crit depuis le xme sicle. Le vieux planteur
mauricien le,, disait pourtant comme le jongleur, sans y ajouter
278 LES FABLIAUX
ni en retrancher un seul pisode. Je lui demandai d'o il tenait
cette histoire, et je reus la rponse que connaissent bien les
collecteurs de contes : Est-ce qu'on sait ? Je l'ai entendu
dire ainsi, sans doute Port-Louis, je ne sais plus ni quand,
ni par qui. Il tait donc un tmoin de la' tradition orale. Je
remarquai alors que parmi ses auditeurs se trouvaient un
commerant anglais -qui venait de Sidney et un gabier du
bord qu'on appelait le Martigau, parce qu'il tait des Mar-
tigues. Le lendemain, j'entendis le Martigau conter le fabliau
un cercle de matelots. L'quipage tait presque exclusivement
compos de Basques et de Corses ; mais celui de ses auditeurs
qui paraissait s'amuser le.plus, et qui montrait en riant les
plus belles dents, tait un chauffeur arabe qui venait de
remonter de la machine et qui, son oorps nu ruisselant de
sueur, buvait sa minuscule tasse de caf. On peut dire que, ce.
jour-l, ce conte avait pass des les Mascareignes au pays
Basque, la Corse, l'Australie, l'Arabie. Outre que, sur.
le navire mme, il a pu passer encore des boys chinois et
des terrassiers pimontais qui revenaient de Bourbon,..l'Arabe
a pu le conter Aden, le Martigau en Provence, un Gorse
Bastia. Des collecteurs de contes qui peut-tre, depuis l'anne
1887, ont recueilli ce rcit Aden ou Moka, Marseille,
Dax, compareront gravement ces versions qu'ils proclameront
arabe, provenale, basque, et chercheront les lois de la propaga-.
tion de ce conte. Quelle apparence qu'on en dcouvre jamais ?
Si les rapprochements frquents des croiss avec les Sarrasins,,
si les mtis poullains ont pu et d crer des changes de
lgendes, bien plus rapides et profonds encore doivent avoir t
ces changes entre les diverses nations occidentales reprsen-
tes dans une arme de croiss, ou dans les villes de Tripoli,
d'Antioche, de Jafa. Ds lors, quel mlange, quelle confusion
de contes allemands imports en Espagne, de contes espagnols
imports en Angleterre,. de contes anglais imports en Italie !
Il nous est aussi impossible de dterminer une loi que de dire
dans quelle direction soufflait le vent Jafa, dans telle matine
de l'an 1248. Et il est d'ailleurs aussi indiffrent de savoir o a
t port tel conte narr tel jour dans une maison de Jafa, que.
de savoir dans quel sens a tourn ce jour-l la girouette fixe
au fate de cette maison. Pour qu'un de ces contes
passe d'un.
RFLEXIONS SUA LA MTHODE 279
pays l'autre,, il suffit que,, sur un point quelconque de la.terre,
deux conteurs de . pays diffrents se rencontrent, dont I'WL
ntende la langue de l'autre. La patrie des contes est non
pas
o ils sont ns, mais o ils.sont bien. Une tradition populaire est
-citoyenne de tout pays qui n'a pas une raison expresse de la
rejeter. Un conte populaire peut faire le tour de la terre en
quelques mois, semant des rejetons tout le long de sa course.
Nous ne croyons donc pas qu'on soit en droit de rechercher
l'origine et la propagation 1des contes populaires europens.
Pourtant, dira-t-on, cette impuissance serait un fait unique.
.Dans toute science relative l'esprit humain, se pose, comme
fin dernire, la question d'origine. Le but suprme est de
rechercher le point d'impulsion des forces que nous trouvons
agissantes dans l'humanit. O en est le germe initial ? Gomment
ont-elles pass de la puissance l'acte ? Dans quelles directions.
se sont-elles dveloppes ?
Dans l'histoire des ides, partant d'une conception philoso- .
phique, si nous trouvons, par exemple, l'ide de la Fatalit
dveloppe dans les tragdies d Snque, notre effort est d'en
-chercher, par voie de comparaison, la propagation dans les
monuments contemporains ou postrieurs, l'origine dans les
-drames de Sophocle, d'Eschyle ; au del, dans Hsiode.; plus.
haut, dans l'ide de la Mopa homrique ; nous nous arrterons
l,, si c'est la dernire source accessible ; si nous le croyons
.lgitime, nous remonterons jusqu'aux Vdas.
Dans l'histoire de l'art, partant d'un style architectural dve-
lopp, le gothique par exemple, nous en dterminerons, par voie
de comparaison, la propagation dans k temps: et l'espace ; nous
en chercherons l'origine en remontant au style roman, et du
roman aux styles antrieurs.
En linguistique, partant d'un mot franais, nous en cher-
cherons l'origine dans une forme latine, nous suivrons, par voie
de comparaison, la propagation de cette forme latine dans les
diverses' langues romanes.
Pourquoi ces recherches et ces mthodes nous seraient-elles
interdites quand il s'agit des contes populaires ?
Mais, si l'on veut bien y prendre garde, cette impuissance est
commune la science des -traditions populaires et aux sciences
historiques mmes que nous venons de considrer.
280 LES FABLIAUX.
Les sciences historiques n'ont prise que sur les singularits-
humaines, sur les lments mobiles, caducs et locaux des ides,
sur les lments diffrentiels des mmes ides chez les diffrents-
hommes.
Il est possible d'tudier historiquement l'ide grecque de la
Mopa en ses caractres locaux, en ses formes anthropo-
morphiques. Il est possible d'tudier les personnifications sp-
ciales de cette ide, AT,"rpS les Erinnyes, At, la Jalousie
des dieux. Mais si l'on dgage cette ide de tous ses lments
adventices, si l'on dcouvre que l'essence de cette croyance'
grecque est une ide populaire, actuellement vivante, univer-
selle ; si cette croyance a pour germe la tendance, naturelle
tous les esprits simples, qui consiste donner une explication
commune aux vnements qu'ils ne peuvent s'expliquer, se
rendre compte par exemple de la mort d'un homnr cras par la
chute d'une tuile en disant : C'est que son jour tait arriv,
l'ide de la destine, rduite ces lments universels, ne relve
mais de la psychologie. De mme, on
plus de l'histoire,
peut tudier les lments caducs d'un conte, son costume,
ses formes diverses, significatives de telle ou telle civilisation ;
en tant qu'il est commun tous les peuples, au contraire, ou
acceptable pour tous, il ne relve plus de l'histoire, mais de la
psychologie, et la seule question qu'il soulve est celle-ci :
Quelles sont les conditions psychologiques universelles que
suppose l'adoption universelle de ce conte ?
Dans l'histoire de l'art, on peut rechercher l'origine du style
gothique, dterminer, par exemple, sous quelles influences
l'ogive fut substitue au plein cintre. Mais si l'on considre
l'ide de porte, dpouille de toute ide qui la dtermine, porte
ogivale, trfle ogival, arc surbaiss, rectangulaire, etc., la
De mme on
question d'origine disparat. peut tudier un
conte en tant qu'il est grec, franais ou indien, c'est--dire dans
ses lments caducs ; mais on ne saurait chercher l'origine des
traits qui sont communs la Grce, la France et l'Inde.
Enfin, en linguistique, on peut tudier la propagation du mot
lectum dans les diffrentes langues romanes, rattacher ce mot
lectum une racine commune au latin et au grec, donner la forme
indo-germanique de cette racine. Mais on ne cherche pas l'ori-
REFLEXIONS SUR LA MTHODE 281
gine de l'ide de se coucher, parce qu'elle est universelle. De
mme, pour les contes qui ne sont pas plus limits dans l'espace
et le temps que l'ide, de se coucher, il est vain d'en chercher
l'origine.
Nous nous croyons maintenant en droit d'exprimer cette loi :
On peut rechercher l'origine et la propagation d'un conte au
cas et au cas seulement o ce conte, rduit sa forme organique,
renferme sous cette forme des lments qui en limitent la diffusion
dans l'espace ou la dure.
Au contraire, si cette forme organique ne renferme que des
lments qui.ne supposent aucune condition d'adhsion spciale
sociale, morale, la recherche de la
surnaturelle, propaga-
tion et de l'origine de ce conte est vaine, et c'est le cas de tous ceux
pour lesquels se btissent les thories.
Cette loi s'applique non seulement aux contes, mais toutes
les parties du folk-lore.
Comme rien ne se perd sans cause, une conception populaire
n'est arrte dans l'espace et la dure que si elle heurte une
conception contradictoire et considre comme suprieure.
Or, les hommes acceptent presque indiffremment les imagi-
nations, malaisment les croyances, plus malaisment encore les
sentiments les uns des autres.
Il suit de l qu'on peut dresser d'une manire gnrale l'chelle
de caducit des conceptions populaires.
La voici, en procdant du plus phmre et du plus particulier
au plus tenace et au plus gnral.
Au bas de l'chelle, comme les plus caduques et les plus locales
des traditions populaires, sont :
Les lgendes historiques (cres par un peuple, pour un temps.
Elles n'intressent ni le peuple voisin, ni, dans la nation qui les
a cres, une gnration de culture diffrente).
Puis, en gravissant les chelons, les chansons populaires. (Les
manires de sentir sont plus particulires que les manires de
penser. C'est surtout ici que la race exerce une influence spciale,
et c'est ce qui lgitime en principe les belles recherches de
M. Nigra. De plus, la forme lyrique limite souvent la force de
diffusion de la lgende).
Puis, les superstitions surnaturelles. (Elles sont battues en
brche par les philosophies, les religions.)
282 LES FABLIAUX

Puis, les traditions scientifiques. (Elles sont battues en brche


par des observations plus exactes. Elles sont moins violemment
attaques que les croyances surnaturelles, parce qu'elles-touchent
moins au fond.intime de l'homme. Une croyance scientifique
populaire est plus ou moins vivace dans un pays : 1 selon que
l'instruction y est plus ou moins rpandue : 2 selon que cette
croyance intresse les hommes plus ou moins directement : les
-superstitions astronomiques sont par l plus vivaces que les
superstitions mdicales.)
Puis, les contes renfermant des degrs divers des lments
.historiques, religieux, scientifiques. (Ils suivent les destines de
ces croyances.)
Puis, en montant toujours, d'chelon en chelon, vers des
groupes de traditions populaires de plus en plus tenaces, de plus
en plus gnraux, nous trouvons :
Les contes merveilleux o le merveilleux est assez gnral
pour n'impliquer aucune croyance ;
Les contes (nouvelles et fables) qui reposent sur des observa-
tions morales ou sociales universelles. (Ces contes peuvent vivre
partout et toujours.)
Les devinettes (qui sont des comparaisons fantaisistes accep-
tables de tous).
Les proverbes (qui sont des mtaphores ou des vrits gn-
rales acceptables de tous). Ces devinettes et ces proverbes
peuvent vivre partout, et toujours *.
Comme c'est tche vaine de rechercher l'origine et la propa-
gation des contes populaires europens, il sera donc vain, pour
les-mmes raisons, de rechercher l'origine et la propagation du
plus grand nombre des devinettes et des proverbes.
On peut dater, grce sa forme, ce proverbe :
Au seneschal de la maison
Puet on. cunnoistr.e le baron,

1. Rotez, en passant, que cette chelle est prcisment celle qui exprime
le rapport plus ou moins intime des littratures populaires aux littratures
savantes. L o elles se confondent, c'est dans l'emploi des proverbes ; elles'
-se confondent aussi dans l'usage de la nouvelle, du.conte universel, qui'peut:
tre la fois admis par un paysan et par Boccace. L o la diffrence conv-
mence se faire sentir, c'est quand il s'agit de notions scientifiques. Pour-
tant, combien de superstitions mdicales chacun de nous, mme le plus
cultiv, ne conserve-t-il pas ?
RFLEXIONS SUR LA MTHODE 283
mais non ce mme proverbe sous cette forme : Tel matre,
tel serviteur. On pourra dterminer, sans procds comparatifs
la seule inspection d'une forme quelconque, que tel proverbe
est arabe, tel autre indien ; mais le proverbe Qui trop embrasse
mal treint , ou celui-ci : Pierre qui roule n'amass pas
mousse ne sont, au point de vue de l'origine et des migrations,
susceptibles d'aucune tude scientifique *.
De mme, pour les devinettes. On ne pourra jamais dcouvrir
d'autre date pour la naissance d'une devinette que celle o a t
invent l'objet qui est le mot de l'nigme. La devinette sur le
filet poissons que M. G. Paris tudie en sa prface au recueil
de M. Rolland, peut avoir t imagine en un lieu quelconque, le
jour mme, o les mailles du premier filet ont t faonnes. Il
peut tre intressant (bien que d'un intrt infiniment restreint)
d'numrer les diffrents pays o l'on compare le battant de la
cloche un enfant qui frappe sa mre, pour distinguer les
variantes minuscules dont cette ide est susceptible. Mais, si l'on
se propose par ces rapprochements de dcouvrir o est ne cette
comparaison et par quelles voies elle s'est propage, on peut
collectionner pendant des sicles.
Pour les fabliaux, quelques-uns le plus petit nombre,
la seule inspection de leurs traits organiques et. sans aucun
procd comparatif, sont localisables, d'une manire plus ou
moins vague :
1 Quelques-uns ne peuvent appartenir qu'au moyen ge
franais :
a) comme fonds sur un jeu de mots franais (Le Vilain au
buffet, Les deux Anglais et Panel, La maie Honte, La Vieille qui
oint la palme au chevalier 2).

1. Le but final de la parmiologie ne peut donc tre qu'un rpertoire-


dictionnaire, comme le superbe recueil des Sprvchwrlerder germ und rom.
Sprachen (par Ida von Diringsfeld et G-fttovon-Reinsherg-Dringsfeld,Lep-
zig, 1872), ou-une tude purement littraire et historique,' traitant les pro-
verbes comme de menues oeuvres d'art, ainsi que les ont considrs Leroux
de Lincy (le Livre des Proverbes) ou Quitard (tudes littraires, historiques
et morales sur les proverbes franais, Paris, 1860.)
2. Le jeu de mets- sur lequel se fonde ce fabliau de la Vieille qui oint la-
palme au chevalier peut, bien entendu, survivre en France au moyen ge et
-se rpandre en quelques langues autres que le franais. Pour graisser la
patte , Sutone employait celte mtaphore : ferrer la mule (Vespasien,
ch. 23).
284 LES FABLIAUX
un ensemble de donnes propres au
b) comme supposant
moyen ge franais :
Le Sentier battu (usage de s'piler, jeu du roi et de.la reine,
etc.).
2 Quelques-uns ne peuvent appartenir qu' une poque
fodale et supposent certaines conditions sociales qui en limitent
l'extension.
Tels sont : le Povre mercier ; les Trois chevaliers et le chainse ;
les Lecheors ; le roi d'Angleterre et le jongleur d'Ely ; saint
Pierre et le Jongleur.
3 D'autres ne peuvent appartenir qu' un pays chrtien.
Exemple : la seconde partie du fabliau des Trois aveugles de
Compigne ; le Mari confesseur ; Frre Denise ; VEvque qui
bnit ; la Dame, qui fit trois tours autour du molier ; le Vilain
qui conquit le Paradis par plaid ; le Prtre crucifi.
4 D'autres ne sont limits ni dans le temps ni dans l'espace,
mais ne peuvent convenir, en un lieu et en un temps quelconques,
qu' des groupes d'hommes spciaux :
a) par la dlicatesse qu'ils supposent : ils se rapprochent, par
les donnes psychologiques qu'ils exploitent, des conc'eptions
purement littraires ;
Tels sont : Le Vair palefroi ; Guillaume au faucon ; les deux
Changeurs.
b) par leur grossiret :
Tels sont : L'Avoine por Morel et les rcits apparents (MR,
I, 29, 45 ; IV, 101, 107 ; V, 111, etc.) ; la Pucele qui voloit
voler (IV, 108) ; l'cureuil (V, 121) ; la Sorisete des estopes (IV,
105), etc.
Tous les autres fabliaux se rvlent, l'examen de leurs seuls
traits organiques, comme viables partout et toujours.
Pour tous ces contes fabliaux, contes merveilleux, apo-
logues qui seuls, ont fait germer les thories, toute
recherche sur leur origine et leur propagation est vaine.
Nous ne saurons jamais ni o, ni quand ils sont ns, ni com-
ment ils se propagent.
Et il est indiffrent que nous le sachions ou non.
RFLEXIONS SUR LA MTHODE 285

Si l'on nous reprochait, la fin de ces longues discussions,


leur caractre trop frquent de polmique ngative, si l'on nous
disait que la science n'a que faire de cet agnosticisme, nous pro^
testerions de toute notre nergie et de toute notre sincrit.
Il est faux de dire que toute ngation soit strile. Une ngation
est fconde, qui rduit une erreur nant. Il est, par contre, des
affirmations striles, nuisibles : la thorie indianiste est de celles-
l. Il est des problmes mal poss, o s'puisent en pure perte
les forces vives des chercheurs, et le problme de l'origine et la
propagation des contes est de ceux-l. Il est des recherches vaines
et il est bon de le dire fermement, car le nombre des travailleurs
n'est pas si grand dans une gnration qu'on puisse les laisser
garer par les prestiges de la science inutile. Tout systme est,
dit-on, bon son heure ; et c'est une grande vrit, parce que
tout systme est fond sur une hypothse, et, que, seules, les
hypothses donnent l'homme le dsir de recueillir et de grouper
les faits. Mais quand le groupement ds laits dtruit l'hypothse
mme qui avait, provoqu la recherche, il faut avoir le courage
d'y renoncer. En montrer la fausset, mme sans la remplacer
par une autre hypothse, ce n'est pas un rsultat purement nga-
tif. Assurment, ce n'est pas faire avancer la science ; mais,
la science tant enlise, c'est la dgager. D'autres viendront qui
l'entraneront plus loin : car, si les faits manquent souvent aux
hypothses, les hypothses ne manquent jamais aux faits. Ils .
viendront bientt sans doute sont-ils dj venus ceux qui
entraneront la science des traditions populaires loin du marais
o elle s'embourbait. Si nous avons partiellement dessch ce
marais, il suffit, c'est dj un rsultat positif.
Il est faux d'ailleurs que nos conclusions soient celles de
l'agnosticisme et du scepticisme, et nous ne serions pas en peine
d'numrer les principaux articles de notre Credo.
Je crois, selon l'expression de M. Gaidoz, la polygenise des
contes. Je crois qu'il n'y a pas eu une race privilgie, indienne
ni autre, qui, en un jour de dsoeuvrement, inventa les contes
dont devait s'amuser l'humanit future.
286 LES FABLIAUX
Je crois seulement certains modes littraires qui, telle
poque, en tel pays, ont induit des crivains recueillir les contes
populaires ; de ces modes procdent les recueils indiens, ls collec-
.tions sopiques grecques, les nov.ellistes italiens, les jongleurs et
leurs fabliaux, etc. Que ces recueils aient exerc de l'influenc
-sur des conteurs, d'autres pays, cela esttrop vident. Que Musset
ait pris des contes Boccace-, cela est assur. De mme, que tel
de nos rares fabliaux attests en Orient soit emprunt au Direc-
iorium humanae vitae, cela est infiniment probable.. J'accorde
mme volontiers que tous les onze, malgr les apparences con-
traires, proviennent de recueils indiens-traduits. Le fait atout
juste la mme importance que de savoir que Musset a pris
Boccace le conte de Simone.
Je crois qu'il est des contes dont on peut dterminer la date et
la patrie (ces dates sont diverses et divers ces pays d'origine,
ce qui prouve la polygense des contes). Je crois' qu'il y a
des contes qui sont localisables, parce qu'ils ne conviennent
.qu' certaines mes : c'est.pourquoi les tudes de M. G. Paris
sur les lgendes de l'Ange et de l'Ermite ou de l'Oiselet sont
fcondes.
Je crois, par contre, que l'immense majorit des contes mer-
veilleux, des fabliaux, des fables (tous ceux pour qui les thories
gnrales sont, bties) sont ns en des lieux divers, en -des
-temps divers, jamais indterminables. Mais, si j'carte ce
problme, faux dans ses donnes, de l'origine et de la migration
des contes, je crois pourtant ne diminuer en rien la science des
traditions populaires. Je crois, au contraire, la dbarrasser d'un
'
faix pesant.
Pour la novellistique d'abord, la question d'origine carte
je crois qu'il se pose des questions autrement intressantes. Je
crois que les fabliaux, par exemple, dnus de tout intrt si on
les tudie en leurs, banalesintri gus communes tous les peuples,
reprennent leur valeur si l'on considre le costume dont les a
vtus le moyen ge, leur partie ornementale, l'appropriation du
conte universel un milieu tour tour bourgeois, chevaleresque,
clrical. Comment le got de ces contes s'est-il dvelopp dans
l'ancienne France ? Dans quelles classes sociales spcialement et
pour quel public ? A quelle poque ? Par quelles influences histo-
. REFLEXIONS SUR. LA MTHODE 287
riqes ce got a-t-il t favoris ou combattu ? A quelle poque
et pourquoi ces contes disparaissent-ils de la littrature ? Quelles
ides supposent-ils'sur les femmes, le mariage, la religion ? Je
crois que ce sont des questions susceptibles d'tude, et toute la
seconde partie de ce livre n'a d'autre but que de le faire voiiv
Je crois de mme pour ce qui est des contes de fes que,
si l'on s'obstine en classer les formes, selon qu'elles repro-
duisent ou non tel trait d'un merveilleux tomb dans le domaine
commun, tel incident d'une intrigue devenue banale et indfini-
ment transmissibe, et si l'on espre que ce classement rvlera,
jamais la patrie et l'histoire du conte, on travaille vainement.
Mais beaucoup de ces traits merveilleux sont prcieux pourtant
aux mythologues. Ils survivent, bien qu'ils ne rpondent
aucune croyance actuelle, parce que les paysans qui les content
les considrent, par une convention semi-consciente, comme du
domaine indiffrent de la ferie. Mais il fut un temps o ils
impliquaient croyance et foi, et c'est ce titre qu'ils font l'intrt
de nos contes merveilleux. Remontent-ils l'poque aryenne,
et tel d'entre eux est-il un dtritus d'un mythe cosmogonique ? ou.
plutt, sont-ils les tmoins de croyances abolies dans nos races,,
mais actuellement vivantes chez les peuples sauvages ? Le champ
reste ouvert aux mythologues, soit l'cole de Max Mller, soit
aux belles tudes des Andrew Lang et des Gaidoz.
SECONDE PARTIE

tude littraire

CHAPITRE IX

QUE CHAQUE RECUEIL DE CONTES ET CHAQUE VERSION


D'UN CONTE RVLENT UN ESPRIT DISTINCT,
SIGNIFICATIF D'UNE EPOQUE DISTINCTE

Projet de notre seconde partie. Chaque recueil de contes a sa physiono-


mie propre : ainsi les novellistes italiens ont tach de sang les gauloise-
ries des fabliaux ; d'o un intrt dramatique suprieur. Chaque ver-
sion d'un mme conte exprime, avec ses mille nuances, les ides de
chaque conteur et celle des hommes qui le conteur s'adresse. Exemples :
le fabliau du Chevalier au chainse, du xme sicle franais au xive sicle
allemand, du xive sicle Brantme et Schiller, de Brantme Lu-
dovic Halvy. Etude similaire tente pour le fabliau de la Bourgeoise
d'Orlans,

Nous avons donc tent de rduire sa juste valeur l'importune


question de l'origine des contes populaires. Si nos conclusions
sont gnralement admises comme fondes en fait et en raison,
nous ne regretterons ni les lenteurs de cette, tude, ni le caractre
parfois ngatif de ses rsultats : ce serait un rsultat apprciable,
et vraiment positif, que d'avoir fait table rase de cette pseudo-
dans
science, d'avoir dissip ces fantmes et d'conomiser ainsi,
l'avenir, la vie d'un nombre indfini de travailleurs. Sans doute,
les systmes qui sont ici pour la premire fois attaqus ont la
vie dure. Mais les voil peut-tre branls : d'autres mains, plus
solidement armes, en achveront la ruine.
Voici que nous abordons des recherches d'ordre littraire et
en odysse
historique. Il ne s'agit plus de poursuivre, d'odysse
et de mirage en mirage, l'insaisissable patrie des contes ; de tra-
verser la suite de chacun d'eux les pays et les temps, comme
BDIEK.LesFabliaux. 19
290 LES FABLIAUX
des Ahasvrus toujours dus et jamais lasss, pour tcher de les
saisir sous leur forme premire, idale, sans cesse fuyante. Mais
il s'agit de considrer nos fabliaux comme des oeuvres d'art, qui
appartiennent une poque dtermine, au mme titre que le
Cidon Tartufe, et d'y chercheVles tmoins des conceptions artis-
tiques et morales du xm sicle franais. .
Que ces recherches soient lgitimes, c'est ce que personne ne
voudrait contester. Une poque est responsable des rcits dont
elle s'est amuse, mme si elle ne les a pas invents. En effet,
est-il ncessaire de le marquer ? - bien que la plupart des
contes puissent indfiniment circuler, chaque recueil de contes
rvle pourtant un esprit distinct.
D'abord, par le choix des sujets. Presque toutes les nouvelles
du Dcamron voyageaient par le monde avant que Boccace ne
vnt, et voyagent encore. Mais pourquoi Boccace a-t-il arrt au.
passage ces cent contes, et non tels de ces cent autres ? Puis,
ce qui donne chaque recueil sa marque et comme sa physiono-
mie propre, c'est la faon de traiter et de diversifier la matire
brute de chaque rcit. Les mmes contes rire, qui ne sont chez
nous que des gaillardises, taient jadis des exemples moraux
que le brahmane Vichnousarman faisait servir l'instruction
politique des jeunes princes, au mme titre que les plus graves
slokas. Ces mmes contes gras, les Italiens de la Renaissance les
ont tachs de sang; chez Bandello ou Sercambi, l'amant sur-
pris risque sa vie ; de l un intrt dramatique suprieur. Par ce
mlange singulier de courtoisie et de cruaut, ils ont comme
ennobli leur matire, qui tait commune et banale.
Je n'en veux qu'un seul exemple. On connat le gaulois fabliau
du Mari qui fist sa femme confesse. Dguis en moine, il sur-
prend l'aveu des fautes de sa femme et peut se convaincre de son
malheur ; mais la ruse souponne la fraude et russit persua-
der au faux moine qu'elle Ta reconnu sous le froc avant de com-
mencer sa confession, qu'elle a seulement voulu l'prouver et le
fait tomber ses genoux, repentant et grotesque. Voici les der-
niers vers du Chevalier confesseur de La Fontaine : comme elle
vient d'avouer son amour pour un prtre,
Son mari donc l'interrompt l-dessus,
Dont bien lui prit : Ah .1 dit-il, infidle,
Un prtre mme '] A qui -crois-tu parler ?
A mon mari, dit la fausse
femelle.,
LES PHYSIONOMIES DIVERSES DES CONTES 291
Qr d'un tel pas sut bien se .dmler,
J-e vous ai vu dans ce lieu vous couler,
Ce qui m'a fait douter du badinage ;
C'est un grand cas qu'tant homme si sage,
Vous n'ayez su l'nigme dbrouiller !
Bni soit Dieu ! dit alors le
bonhomme,
Je suis un sot de l'avoir si mal pris !
' Dans les contes de
Bandelio, qui portent bien leur titre d'His-
toires tragiques, cette maligne gauloiserie est devenue un poi-
gnant drame d'amour, dont voici le dnouement : Alors, la
damoyselle, ayant uni sa confession, remonta en coche, s'en
retournant o jamais elle n'entra vive ; car, voyant son mari
venir vers elle, elle commanda au cocher qu'il arrestast -, mais ce
ust son grand dam -et deff ai t, veu que, ds qu'il l'eust accos-
te, il lui donna de sa dague dans le sein, et choisist bica le
lieua.
Ici, la novellistique peut vraiment reprendre ses droits, non
point 'comme une science indpendante qu'elle ne saurait tre,.
mais comme une auxiliaire utile de l'histoire des moeurs. Chaque
conte -est un microcosme o viennent se reproduire, avec leurs
mille nnances, les ides du contenir et celles des hommes qui
le conteur s'adresse.
Nous en voulons donner deux ou trois exemples, tirs de notre
collection de fabliaux.
.Voici ce que Jacques de Baisieux noms raconte 2 : Trois che-
valiers, attirs par un tournoi, ont pris htiel chez un bachelier.
Tous trois s'prennent de sa femme, qui ils dclarent leur
amour. Elle ne les accueille ni ne les repousse, mais les soumet
une .pa^euve. Son cuyer apporte-de. sa part l'un des -soupi-
rants un chainse blanc (une de ces tuniques d'toffe fine qui se
mettaient par-dessus les vtements DU l'armure). S'il veut vivre
en son service , qu'il revte le lendemain, au tournoi, ce chainse
comme seule cuirasse qui protge sa poitrine, et qu'il combatte
sans autres armes que son heaume, sa chaussure de fer, sonpe,
son cu. Le chevalier accepte d'abord, puis hsite, puis refuse.

-Ce combat, sous cette armure de soie, c'est la mort assure !

1. Bandelio, XL. Histoires tragiques, traduites par Franois de Belle-


Foresl, Comingeois, t. III, p. 249, M. de 1604.
2. Les trois Chevalierse,i le chainse, MR.,III, 71.
292 LES FABLIAUX - /
A son tour, le second chevalier refuse. '* Le troisime, au con-
accepte, baise le chainse, le revt en place de son hau-
traire,
bert, combat tout le jour, remporte le prix du tournoi, et quitte
enfin l'arne, navr par trente blessures. Il n'en meurt point,
pourtant 1.
A quelques jours de l, le mari donne un grand festin, o sa
femme, suivant l'usage fodal, doit servir les convives, Le bless
l'apprend et fait rapporter la dame le chainse ensanglant :
quand elle servira table, qu'elle le porte, aux-yeux de tous, par-
dessus ses vtements. Oui, dit la dame, puisqu'il fut mouill
du sang de mon ami loyal, je le tiens pour une parure de reine ;
car nulle pierrerie ne saurait m'tre plus prcieuse que le Sang
dont il est teint. Elle s'en revt et parat au festin en, .ces
sanglants atours. Le trouvre nous demande que nous jugions
cette manire de jeu-parti : lequel a le mieux mrit d'Amour ?
-lui, ou elle ? .'.'.
On ne saurait rflchir ces donnes sans tre frapp des con-
ditions morales infiniment curieuses et rares qu'elles supposent.
Pourquoi la dame exige-t-elle cette horrible preuve ? par coquet-
terie et caprice ? pour tirer vanit de la puissance de sa beaut ?
Non point. Pourquoi le chevalier bless exige-t-il une preuve
non moins cruelle ? Ce n'est ni vanit, ni esprit de vengeance..
Mais tous deux ont obi au mme prcepte du code chevale-
resque : l'amour veut qu'on le mrite et qu'on l'achte. Un
amant ne l'a pas bien gagn, qui n'a point su tenter pour sa
dame les plus folles emprises. La. dame peut trembler pour lui,
-regretter les preuves qu'elle-mme impose ; mais elle*se doit de
les lui imposer, comme il. se doit d'exiger d'elle la rciprocit
des preuves acceptes, car. l'amant et l'amante sont gaux de-
vant la passion. L'amour veut que l'un risque sa vie, l'autre son
honneur, et chacun d'eux
Embrasse aveuglment cette gloire avec joie.

1. La dame, touche, paye, les dpenses du chevalier bless. Au moyen


-ge, il tait parfaitement admis qu'un chevalier ret de l'argent de sa dame.
Bien des textes nous le prouvent. Voyez MR, I, 8, vers 90 ; II, 50, ou le lai
d'Ignaures (y. 62), o un jeune bachelier est aim de douze dames :
Maisles damestrop li dpnoient...
Voyez surtout le roman du Petit Jehan de Sainir.
LE CHEVALIER AU CHAINSE 293
Plus tard, les deux amants se reverront-ils seulement ? L
pote ne nous en dit rien. Peu importe, en effet. Ces hros ne
dmandent l'amour que l'amour mme. Et le mari ? Le trou-
vre nous dit simplement : Il ne fut pas content, mais n'en
laissa rien paratre. C'est que, pour ces potes, le
mariage
n'est qu'une convention mondaine, et il n'y a point de conven-
tion qui doive tenir devant l'amour.
Nous sommes ici dans un monde trs spcial, tout imprgn
de l'esprit de la Table Ronde, et qui nous devient naturel, si
trange soit-il, ds que nous nous sommes familiariss avec ces
ides. Mais ces conceptions n'ont t directement intelligibles, au
moyen ge mme, qu' un moment trs court et dans des milieux
trs restreints. Voyons comment notre lgende, faute d'tre acces-
sible tous, va s'altrant ou se transformant.
Elle parvient un Minnesinger viennois, qu'elle sduit par sa
tragique tranget 1. Mais les hros, dont il comprend mat les
mobiles, le choquent ; il les transforme. Un brave chevalier de
l'poque de Frdric II s'prend d'une comtesse, d'inexpugnable
vertu. Trois ans il la requiert d'amour, toujours vainement.
Enfin, lasse de ses obsessions, elle se dcide, toute pleurante,
lui fixer un rendez-vous. Elle s'y rend, en effet, mais pour lui
jurer qu'elle aimerait mieux tre brle vive que commettre une
infidlit conjugale. Le chevalier, Frdric d'Auchenfurt, revient
pourtant la charge, quelques jours aprs. Alors elle lui impose
la mme preuve que dans notre fabliau: qu'il combatte dans un
tournoi, sans armes dfensives. Il obit ; une lance le transperce,
sans le tuer pourtant ; la comtesse se promet, malgr cette
marque de dvoment, de rester fidle son mail.
Au bout d'un an, guri, Frdric d'Auchenfurt va trouver sa
dame, portant la chemise sanglante. Il exige le paiement de son
acte tmraire. La comtesse le conjure de la laisser son devoir,
de la relever de son serment, de lui imposer une autre preuve
quelconque. Frdric d'Auchenfurt cde, mais une condition :
le jour de la Saint-Etienne, elle vtira le chainse, qu'elle recou-
vrira de son voile et de son manteau et s'en ira la grand'messe ;
au moment o elle viendra l'autel pour l'offrande, elle laissera
' 1. Herr Vriderich von Ouchenvurl, von Jansen Enenkel, Gesammlaben-
ieuer, III, LXVII.
294 tES FABLIAUX
tomber . ses; pieds voile- et manteau. Lui, sera dans le choeur et
la verra.
Elle fait ainsi,, apparat l'autel,, devant tous, dans, son treb
gique costume. Puis; elle reprend son manteau et retourne chez
elle. Son mari l'a d'abord crue folle ; mais elle lui raconte la
srie des vnements, et le. comte l'embrassa avec une joyeuse
reconnaissance. Frdric d'Auchenfurt quitte le pays.
Voil, certes, une excellente moralit, et von der Hagen se
flicite 1 que les vertus germaniques n'aient point tolr, en ce
conte, l'odieuse lgret franaise, qui mprise, comme cha-
cun sait, les devoirs familiaux.
Mais qui ne voit, que la lgende est ici fausse ?' que: le conte,
devenu moral,, est impossible ? Est-il concevable qu'une' honnte
femme, pour conduire un importun, lui joue le mchant tour de
l'envoyer une mort presque, assure ?' Ces obsessions^ qu'elle
rvle si bnvolement son mari la fin dm drame, que ne les
a-t-elle dvoiles plus tt, avant d'exposer le chevalier mourir ?
Et n'est-ce, pas une. scne rpugnante, celle o Frdric d'Au-
chenfurt rapporte le chainse ensanglant comme un usurier pr-
sente un billet chu,, et rclame son salaire, comme Shylock sa
livre de- chair humaine ? De plus, si rude que soit l'humiliation
passagre de la comtesse l'autel,, y a-t-il parit entre cette
preuve et celle qu'elle a impose son amant? Ne sait-elle: pas
que,, quelques instants plus tard, son. mari lui ouvrira ses bras
et que les chteaux d'alentour clbreront sa pudeur, comme celle
d'une Lucrce ?
Le conte de Jacques de Baisieux apparat doncici gt, frapp
d'impossibilit. Sous cette forme, il est caduc. Mais un autre
pote allemand s'en empare et y rintgre la vrit morale^ une
vrit plus humaine et moins spciale que' n'avait fait le trouvre
franais.
Un. chevalier % nouvellement venu dans une: ville, demande
un bourgeois quelle est la plus belle femme du pays. Vous,
le verrez bien l'glise. Le lendemain,, en, effet, il en distingue

. Gesammla-Mnleuer,I, p. CXXV;
2. Gesam.mlabenleuer,I, XIII, Vrouwen triuwe. Le conte publi dans le
Liedersal de Lassberg, p. 117, ne diirc de celui des Gesammtahenleuer
que par des variantes de forme.
LE CHEVALIER AU CHAINSE 295
une la messe, belle entre toutes. Il la montre au bourgeois,
dont c'est prcisment la femme. Le prudhomme est si confiant
en elle qu'il offre pourtant l'hospitalit au chevalier. Mais lui,
follement pris, refuse et poursuit de ses vaines obsessions la
fidle pouse.
Rebut, il imagine de faire crier par la ville qu'il combattra,
revtu d'une simple chemise de soie, quiconque se prsentera
contre lui, arm de pied en cap. Il est frapp d'un coup de lance,
dont le fer lui demeure dans le corps. Il veut le garder dans sa
blessure : celle-l seule l'en arrachera, pour qui il a voulu tre
bless. Bien des femmes se prsentent, qu'il repousse ; seule, la
bien-aime ne vient pas.
C'est le mari lui-mme qui, sachant le secret du bless, force
sa femme le visiter. Elle s'y rend avec sa chambrire, et retire
le fer. A peine la blessure du chevalier s'est-elle referme,
qu'il ose s'introduire nuitamment dans la chambre des poux. La
dame se lve pour l'conduire ; mais il la serre si fort entre ses
bras que sa blessure se rouvre et qu'il tombe mort.. On
reconnat en cette scne le conte de Girolamo et Salvestra, du
Dcamron x, suprieurement imit par Alfred de Musset. La
femme a-la force de rapporter le cadavre du chevalier jusqu'en sa
chambre ; le lendemain, avec la permission de son mari, elle se
rend l'glise o on ensevelit le mort :
Celui dont un baiser et conserv la vie,
Le voulant voir encore, elle s'en lut...
Ce coeur, si chaste et si svre
Quand la fortune tait prospre,
Tout coup s'ouvrit au malheur.
A. peine dans l'glise entre,
De compassion et d'horreur
Elle se sentit pntre,
Et son amour s'veilla tout entier.
Le front baiss, de son manteau voile,
Traversant la triste assemble,
Jusqu' la bire il lui fallut aller.
Et l, sous le drap mortuaire
Si tt qu'elle vit son ami,
Dfaillante et poussant un cri,
Comme une soeur embrasse un frre,
Sur le cercueil elle tomba a...
1. Jemrne IV, nouv. 8. Voyez M. Landau, Quellendes Dekameron,p. 161.
2. Posies nouvelles, Sylvia.
296 LES FABLIAUX

Et le vieux Minnesinger ajoute ces vers trs'simples, que Mus-


set et aim connatre :
Da legte man sie beide
Mit jmer und mit leide
In einem grap, die holden \..

C'est ainsi que le pote allemand a su donner un intrt gn-


ral et humain au vieux conte chevaleresque. Il n'en a gard que
cette donne : un amant rebut s'impose, pour frapper l'esprit de
sa dame, de combattre sans armes dfensives. Et il a soud ce
contamination moins qu'il n'en soit le premier
rcit, par
inventeur, la nouvelle de Girolamo et de Salvestra. Ce n'est
plus un conte purement fodal ; l'pisode du tournoi peut tom-
ber 2 ; nous sommes en prsence d'une lgende d'une motion vrai-
ment humaine suprieur aux nouvelles de Boccace et de Mus-
set, en ceci que Salvestra ou Sylvia ne sont que des malmaries
qui, dans le mariage, regrettent leur ancien amant, Girolamo ou
Jrme. Chez le vieux conteur allemand, au contraire, c'est vrai-
ment le dvouement du chevalier qui provoque l'amour de l'in-
sensible. Depuis quand aimait-elle le chevalier sans l'avouer ?
Qui le sait ? depuis trs longtemps, peut-tre. Cet amour qu'elle
ne rvle qu'en mourant garde, chez le vieux pote allemand,
quelque chose de mystrieusement tendre.
Mais voici le moyen ge fini ; nous sommes sous Franois Ier ;
les joutes et les tournois, plus brillants que jamais, ne sont plus
que de vains simulacres sans me. Le conte du Chevalier au
chainse, dj si malaisment compris au xive sicle, devient tout
fait inintelligible. C'en est fait jamais de cette conception que
l'amante peut tout exiger de l'amant, parce que l'amour est la
source des vertus chevaleresques. Lorsque les hommes du xvi
sicle rencontrent, dans les vieux romans qui survivent, ces folles
aventures o les dames lancent les chevaliers, ils n'y voient plus
qu'une coupable coquetterie, qui mrite punition. Aussi le conte

1. Vers 385, ss.


2. I] doit mme tomber, car il devient invraisemblable. Ce combat est
impossible, s'il est annonc son de trompe. Les hros des deux autres versions
sont blesss par des adversaires qui croient que le chainse recouvre une cote
de mailles. Mais ici, quel est le lche qui consentira servir au chevalier
dsarm un coup de lance ?
LE CHEVALIER AU CHAINSE 257
qui supplante le Chevalier au chainse; (et qui est aussi trs signi-
ficatif de l'poque) est-il celui que nous raconte Brantme * et que
Schiller a illustr 2. ;
J'ai ouy, rapporte Brantme, faire un conte la Cour aux
anciens d'une dame qui estoit la Cour, maistresse de feu M. de
Lorge, le bon-homme, en ses jeunes ans l'un des vaillants et
Tenommez capitaines des gens de pied de son temps. Elle,, en
ayant ouy dire tant de bien de sa vaillance, un jour que l'e.r.oy
Franois premier faisoit combattre des lions en sa Cour,-voulut
faire preuve s'il estoit tel qu'on luy avoit fait entendre, et pour
ce laissa tomber un de ses gans dans le parc des lyons, estans en
leur plus grande furie, et la dessus pria M. de Lorge. de l'aller
qurir, s'il l'aimoit-comme il le disoit. Luy, sans s'estonner, met
sa cape au poing et l'espe en l'autre main, et s'en va asseur-
ment parmy ces lyons recouvrer le gand. En quoy la fortune luy
fut si favorable que, faisant toujours bonne mine et monstrant
d'une belle assurance la pointe de son espe aux lyons, ils ne
l'osrent attaquer ; et, ayant recouvr le gand, il s'en retourna
devers sa maistresse et le luy rendit ; en quoy elle et tous les
assistans l'en estimrent bien fort. Mais, de beau dpit, M. de
Lorge la quitta pour avoir voulu tirer son passe-temps de luy et
de sa valeur de cette faon. Encores dit-on qu'il luy jetta par
beau dpit le gand aunez. Certes tels essais ne sont ny beaux ny
honnestes, et les personnes qui s'en aident sont fort rprou-
ver.
Et de dcadence en dcadence, les nobles emprises d'amour du
-moyen ge prennent cette forme dans les Sonnettes de Ludovic

1. Brantme, Vies des femmes galantes, dise. VI, d. de 1822, t. VII,


p. 461.
2. Dans sa ballade intitule le Gant. Schiller raconte, dans une lettre
Goethe, date du 18 juin 1797, par quel intermdiaire il a connu le rcit.des
Vies des dames galantes. -Voyez, dans l'dition de K. Goedeke,Stuttgart,
1871, t. XI, p. 227, une curieuse variante. Schiller avait d'abord crit: De
Lorge rapporta le gant et Cungonde le reut avec un regard d'amour, qui
lui promettait son bonheur prochain. Mais le chevalier, s'inclinant profon-
dment, dit : Dame, je ne vous demande pas de rcompense, et il la quitta
sur l'heure. Puis Schiller corrigea ainsi : Mais le chevalier lui jeta le gant
au visage : Dame, je ne vous demande pas de rcompense. Comparez
une curieuse pice de R. Browning, o la dame se justifie (d. Tauchmtz, H,
223-9, Ihe Glove),
298 LES FABLIAUX

Haivy. C'est un domestique qui parle : Sous Charlernagne, un


chevalier se promenait avec sa payse au Jardin des Plantes, prs
de la fosse de l'ours Martin, Elle y jeta son mouchoir ; Va le
ramasser i dit-elle. Savez-vous ce que fit le chevalier ? Il prit sa.
belle et l'envoya rejoindre le mouchoir et l'ours Martin. C'est de
l'histoire, a 1.
Ainsi les diffrentes fortunes du Chevalier au chainse nous
montrent avec quelle prcision un conte peut reprsenter des
mes diverses:il convient exclusivement un milieu chevale-
resque trs particulier ; l seulement, il peut trouver sa forme-
accomplie, et vivre. Mais il passe en Allemagne, o les ides de-
la Table Ronde sont d'emprunt, imparfaitement comprises. Deux
potes s'en emparent : l'un, Jansen Enehkel, en tire un rcit
niaisement moral ; l'autre, une noble lgende, qui, par ses don-
nes plus humaines, dpasse le moyen ge et peut convenir aussi
bien Boccace, Alfred de Musset. Enfin, le moyen ge meurt.
Les donnes du Chevalier au chainse rvoltent les consciences
des hommes nouveaux i c'est pour l'avoir mconnu que la petite
dame d'honneur de Brantme fut si cruellement punie. Et notre
beau conte chevaleresque s'effondre piteusement sous le soufflet
de de Lorges ou dans la fosse de l'ours Martin.
Mais nous avons choisi l, sans doute, un exemple trop favo-
rable. Cette lgende du Chevalier au chainse tait trop manifes-
tement mdivale, dans -son essence et ses accidents. Prenons
maintenant un conte rire, nullement ethnique, vraiment quel-
conque, qui appartienne au trsor banal des littratures popu-
laires. Soit le fabliau de la Bourgeoise d'Orlans 2, qui fait par-
tie du cycle d'histoires qu'on peut intituler avec La Fontaine :1e
mari tromp, battu et content. Voyons, par exemple, comment
la matire du conte le plus universellement accessible tous va
se diversifiant d'un conteur l'autre, selon son temprament
intellectuel et les exigences de son public.
...Or vous dirai d'une borgeoise
Une aventure assez cortoise !...

Que le lecteur veuille bien juger de cette courtoisie !

1. Cette forme et plusieurs autres m'ont t signales


2. MR, I, 8. Voir l'appendice II. par M. G Paris
.''"
LA BOURGEOISE D'ORLANS 299
Une bourgeoise a pour amant un gros et gras clerc, tudiant
aux coles d'Orlans. Le mari, jaloux, la fait surveiller par une
nice pauvre qu'il hberge, et qui, moyennant la promesse d'une.
eotele, lui rvle le jour du prochain rendez-vous. A l'heure dite,
le mari, qui a simul un dpart pour voyage, revient, dguis: sous-
une chape de clerc et frappe la porte du verger : l'infidle vient
ouvrir. Malgr l'obscurit, elle reconnat son mari, mais n'en
laisse rien paratre, l'accueille comme s'il tait vraiment le clerc
et l'enferme clef dans une sorte de soupente' : qu'il attende un
peu, jusqu' ce qu'elle ait pu envoyer se coucher ses gens. Elle
retourne aussitt la porte du verger o, cette fois, c'est bien le
clerc qu'elle trouve et reoit, tandis que, dans le grenier, se mor-
fond son vilain. Ensuite, elle va trouver ses gens,, qui sont ru-
nis pour le souper : J'ai enferm, leur dit-elle', dans la sou-
pente, ce mchant clerc qui m'importunait et qui j'ai donn un
rendez-vous pour le punir. Prenez vos btons, et rossez-le si
bien qu'il perde jamais fantaisie de requrir une femme de
bien. La fin se devine : on voit comment le mail sera rou
de coups, satisfait pourtant.
Voil une vraie gauloiserier brutale, comme' il sied. Le bon
raillard qui l'a rime s'amuse royalement dcrire la vole
qu'infligent au mari sa. femme, ses deux neveux, sa nice,
trois chambrires, un valet, un pautonnier et un rihaud,
jusqu'au moment o ils le laissent, aux trois quarts mort,
achever sa nuit sur un tas de fumier. Cette: grossiret est en
situation 1 : notre fabliau appartient ce cycle de contes o
l'on rit du mari, sans nulle sympathie d'ailleurs pour la femme.
On ne conoit gure ce conte transport dans un milieu chevale-
resque, courtois.
C'est pourtant la fortune qu'il a courue diverses reprises.
D'.abord, c'est l'une des rares nouvelles qui aient chapp au
naufrage de la posie narrative provenale. Ramon Vidal de
Besaudun 2 a imagin pour ce rcit un cadre lgant : il le
fait raconter par un jongleur dans une cour royale, en prsence
roi de Castille, et de la reine lonore, fille
d'Alphonse,

1. Elle est reproduite dans un autre fabliau qui n'est qu'une variante de
la' Bourgeoise 'Orlans i De la dame.qui fisl battre son mari, MK, IV, 100.
2. Raynouard, Choix de posies-des troubadours, t. III, p.. 398.
30.0 LES FARLIAUX
dElonore d'Aquitaine 1. Ce public courtois et les gots plus
relevs de Ramon Vidal lui imposent d'ennoblir le fabliau;
.L'amant ne sera donc plus un clerc trop gras, mais le plus
preux des chevaliers d'Aragon, Bascol de Cotanda. Le mari
ne sera plus un bourgeois dbonnaire, mais le suzerain de
Bascol, n'Amfol de Barbastre. Sa femme, n'Alvira, deviendra
une pouse fidle et chaste. Le pote suppose que la dame est
reste pure, et qu'elle ne succombe que par dpit d'avoir t
injustement souponne 2. C'est la lgitime punition d'un jaloux :
c'est, le Castia gilos.
Notre conte gras devait subir, sur le sol d'Angleterre, un
ennoblissement plus raffin et plus trange encore.
Un conteur lgant 3 s'empare du fabliau de la Bourgeoise
d'Orlans : nous voici dans un monde non seulement cheva-
leresque, mais parfaitement moral. Le mari est sympathique,
l'amant est sympathique, la femme l'est encore plus. Le galant
est un fils de chevalier, que des revers de fortune et de famille
ont engag dans les ordres, et dont tous font l'loge, les riches
et surtout les pauvres. La nice pauvre n'est plus cette donzelle
qui, tout l'heure, vendait sa bienfaitrice pour un cotele ; ici,
elle ne la trahit plus que par jalousie d'amour. Le mari et sa
femme forment un couple charmant ; c'est un. modle de bon
mnage, attendrissant ; chaque jour, la dame va au motier et
reoit trois pauvres sa table ; quand, son mari est aux tournois,
elle reste prier pour lui :
Souvent haunta il les esturs,
Chevals cunquist, armes gaina,
Et la dame pour li pria...
Son amour nat l'glise, .o elle s'est rencontre souvent
avec le clerc en de communes dvotions. Pour qu'elle con-
sente visiter le clerc une seule fois, il faut qu'il soit tomb
malade d'amour, en prir : c'est pour viter un homicide

. 1. Ce cadre n'est peut-tre point, d'ailleurs, une fiction potique.


2. On voit l'invraisemblance : comme il n'y a pas de rendez-vous donn,
comme l'amant n'est pas l, il faut qu'Elvira aille rejoindre chez lui, sa
grande surprise, Bascol de Cotanda.
3. Le chevalier, la dame et un clerc, MR, II, 9. |L'auteur est un
comme M. P. Meyer l'a aisment dmontr (Romania, I, Anglais,
69).
LA BOURGEOISE"D'ORLANS 301
qu'elle daigne lui faire visite, non sans des hsitations et des
combats intimes, dignes d'une hrone'de la Table -Ronde. II
faut bien pourtant se rsoudre conter, telle quelle, la chute
brutale de la dame ; mais, dit le pote, elle ne pcha. qu'une
fois ; aprs, elle redevint la plus pure"des pouses, et quand elle
mourut, Dieu reut son me.-C'est ainsi que le trouvre s'est
mis en frais de psychologie pour aboutir conter la mme
histoire grossire que tout l'heure ; il a cr toute une srie
de personnages courtois et brillants, pour arriver faire rosser
un mari au profit d'un prestolet 1.
Enfin, un pote allemand rencontre son tour ce conte
rire. Il s'en amuse, sans vouloir l'avouer,, et s'avise de l
moraliser. Le mari n'est plus chez lui que battu et content. La
femme qui le fait rosser est le parangon des vertus domes-
tiques. Mais je n'ai pas le courage, d'analyser cette prudhom-
mesque version 2.
Ainsi les contes les plus gnraux, les plus indiffrents sont
faits d'une sorte de matire plastique, que peuvent faonner
leur gr les artistes. Que deviendra cette matire ? Dieu, table
ou cuvette, selon chaque conteur, et selon son public.
Chaque conte pourrait servir de semblables dmonstra-
tions s ; mais laissons ces comparaisons de variantes. Les tudes
de M. G. Paris sur les lgendes de l'Ange et l'Ermite, de
l'Oiselet, du Mari aux deux femmes, etc., ces minuscules
chefs-d'oeuvre de critique, resteront les modles de ces mono-
graphies. On y voit combien elles peuvent tre fcondes pour
l'historien des moeurs. Mais, puisque chaque version des divers
contes reflte avec une prcision si dlicate l'me du conteur et
de son public, profitons de cette dmonstration acquise ; cessons
d'tudier ces subtiles modifications.
tant admis que le plus banal des contes rvle quelque
chose de la gnration qui lui a donn telle ou telle forme,

1. Les deux contes sont prochement apparents. Remarquez, entre


autres traits, le personnage de la nice pauvre qui reparat dans les deux
pomes.
2.. Gesammlabenieuer,II, XXVII, Vrouwen slaelikeit.
3. Il serait curieux, par exemple, de comparer le fabliau du Prestre qui
eut mre a force (MR, V, 125) avec le conte chevaleresque et charmant des
Gesammtabenluer,I, V, Die aile muoler.
302 LES FABLIAUX

prenons l'ensemble des contes d'.ine poque dtermine : les


Fabliaux. D'o qu'ils viennent, on peut y tudier les MMeurs
du temps, comme s'ils taient vraiment ns sur le sol de la
France. Sans doute, il n'est pas indiffrent que le .sujet -mme
des contes soit exotique ; mais, si les conteurs ont perdu le
sentiment de cet exotisme, s'ils n'ont nul souci de la coulew
locale trangre, leurs rcits sont significatifs de leur poque.
Pareillement, dans une Cne hollandaise ou ilorentine du xvi*
sicle (voire dans une -Circoncision ou une Crucifixion), M peut
tudier non seulement le costume hollandais *>u florentin du
temps, mais les ides mmes de l'poque, son idal moral, la
personnalit du peintre, la forme de ;son imagination.
Analysons donc les fabliaux : il est possible de les tudier
comme un groupe d'oeuvres prsentant l'unit d'une inspiration
commune. Certes, ces cent cinquante rcits conservs repr-
sentent des milliers de contes disparus ; ces vingt-cinq potes
dont nous avons les noms reprsentent des centaines de potes
inconnus. Mais les oeuvres de chaque conteur ae sont point
marques de traits individuels trs distincts. Il n'y a gure
de gnies parmi les potes du moyen ge : nous sommes
une poque semi-primitive, o l'influence du milieu social
est prpondrante et surtout celle du moment .
L'ESPBJT DES TABLIAUX 303

CHAPITRE X

L'ESPRIT DES FABLIAUX

I. Examen du plus ancien fabliau conserv, Rickeui.


II. L'intention des conteurs: un fabliau n'est qiu'une rise et un gabet.
De quoi riait-on.? ' '-
III. Fabliaux qui supposent une gaiet extrmement facile et superficielle.
IV. Fabliaux qui n'impliquent que l'esprit gaulois : caractres de cet
esprit.
V. Fabliaux qui, outre l'esprit gaulois, supposent le mpris profon d des
femmes.
VI. Fabliaux obscnes.
VII. Les fabliaux et l'esprit satirique. Rsum.

Nous voil donc bien autoriss rendre les hommes du


moyen ge responsables de- ces contes : ils ne les ont pas tous
invents, qu'importe ? il suffit qu'ils s'en soient amuss.
Dans l'immense fort des contes populaires, o croissent
confusment, ple-mle, les lianes vnneuses, les sauvageons
striles, les souches puissantes et prcieuses, ils taient libres
d'lire les plus nobles essences. Cette matire brute, une fois
choisie, ils taient libres de la tailler et de la faonner leur
gr : dans le mme coeur de chne, on peut sculpter un dieu ou
un magot.
. Qu'ont-ils voulu faire ? et qu'ont-ils fait ?
- Nous voici en prsence de ces 147 pomes, soit d'environ
quarante-cinq mille vers. Paxcourons^les.
J.-V. Le Glerc a dj rsum presque tous ces contes. Vou-
lons-nous reprendre cette analyse, qu'il, a faite avec charme ?
Mieux vaudrait y renvoyer le lecteur, et d'ailleurs la lecture
directe des textes serait plus efficace encore. Notre but est
autre. L- V. Le Clerc cherchait une sorte de fil conducteur qui
lui permt de promener le lecteur dans ce labyrinthe de
contes. Il voulait simplement, propos de chaque fabliau,
runir les remarques de tout genre qu'il provoquait, observa-
tions linguistiques, morales, notes historiques, rapprochements
littraires, etc. Comment pouvait-il passer d'un conte l'autre
304 LES FABLIAUX
sans qu'il part crire une centaine de petites monographies
indpendantes ? Il s'avisa de les classer selon la dignit sociale
des personnages qui figurent dans ces contes, en procdant de
Dieu le pre Dieu le fils, passant ensuite la Vierge, aux
saints, au clerg sculier, au clerg rgulier, aux chevaliers, etc.
C'tait un procd commode, ingnieux : il lui permettrait
de relier les pomes entre eux par un lien extrieur, lger,
peu gnant. Division factice'aussi, car outre qu'elle groupait
des contes disparates, elle tendait nous montrer, dans la col-
lection des fabliaux, une sorte d'image du monde, une encyclo-
pdique et perptuelle'satire politique, sociale : nous verrons que
la porte n'en va pas jusque-l. ' Nous voulons, au contraire,
diviser les fabliaux en plusieurs catgories, selon des rapports
plus intimes, selon que les pomes, de chaque groupe procdent
d'une inspiration commune, exploitent les mmes sentiments,
prtendent la mme qualit de comique \

LE PLUS ANCIEN FABLIAU CONSERVE : RIGHEUT

Avant de commencer cette revue systmatique} considrons


part le pome de Richeut. Il peut tre curieux d'inte