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Resume :

"Je cesserai de courtiser votre belle-sur si vous


acceptez de venir passer deux semaines avec moi aux
Carabes" ! dclare froidement Matt Lincoln Kate.
Comment ce journaliste arrogant et sr de lui ose-t-il
parler ainsi? Kate est courrouce. Pourtant elle accepte,
bien dcide remettre cet individu sa place !
Mais ce voyage paradisiaque cache bien des mystres...
Visiblement, Matt cherche autre chose que des
vacances, et Kate se trouve entrane dans une aventure
tout la fois inquitante et... grisante!

HARLEQUIN

Cet ouvrage a t publi en langue anglaise sous le titre :

DARK PARADISE

1
Sous les doigts du pianiste, les notes s'grenaient, assourdies,
en harmonie avec l'humeur mlancolique de Kate. Fuyant le
regard de Clive, elle contemplait distraitement son verre plein
o la flamme des candlabres allumait de somptueux reflets de
rubis.
En acceptant son invitation, elle avait cru partager un banal
djeuner d'affaires, et elle se trouvait maintenant prise au pige
insidieux d'un tte--tte romantique auquel elle ne savait
comment se drober sans blesser son compagnon.
Difficile en effet de lui dclarer avec une abrupte franchise :
J'ai beaucoup d'affection pour vous, Clive, mais il n'y aura
jamais rien entre nous. Aussi, si ce bordeaux millsim et ce
dlectable chteaubriant sont destins sceller une tape
nouvelle de nos relations, autant les renvoyer tout de suite aux
cuisines...
Elle respectait trop Clive pour lui infliger pareil affront, sans
oublier qu'elle dpendait troitement de lui sur le plan
professionnel. D'ailleurs elle avait faim, et le Pre Nicolas tait
sans conteste le meilleur restaurant franais de Londres. Elle
entreprit de dcouper sa viande, se remmorant leur premire
rencontre, deux ans auparavant.
Jeune tudiante frache moulue de l'cole des Arts
Dcoratifs, Kate Marston prospectait alors les diteurs,son
carton dessin sous le bras, pleine de confiance dans son talent.
Trs vite toutefois, son bel enthousiasme de nophyte avait cd
au dcouragement, mesure qu'elle se heurtait des fins de
non-recevoir poliment indiffrentes.
C'tait donc sans grandes illusions qu'elle avait pouss la
porte de la vnrable maison Barlow & Herries. A sa grande

surprise cependant, elle avait franchi sans encombre le barrage


du bureau de rception et avait t introduite auprs de l'un des
directeurs littraires, Clive Jefferson. Elle s'tait sentie
immdiatement l'aise face cet homme affable et courtois, qui
examinait attentivement ses croquis.
Savez-vous, dit-il enfin, que vous pourriez bien tre
l'oiseau rare que nous recherchons ?
La firme avait depuis peu sous contrat un auteur succs,
Florence Carrington, dont les exigences trs particulires leur
causaient quelque souci. La dame en question avait rompu avec
tous ses prcdents diteurs, leur reprochant notamment la
mdiocrit des planches illustrant ses ouvrages, destins aux
enfants. Barlow & Herries se montraient videmment fort
anxieux de la satisfaire sur ce point, mais la tche se rvlait
plus ardue qu'ils ne l'avaient escompt...
Elle a jusqu'ici refus catgoriquement les projets
prsents par nos meilleurs artistes, poursuivit Clive avec un
sourire teint de rancune. Leur style n'est pas assez original,
affirme-t-elle. Je crois que votre travail a une chance de lui
plaire.
Il dsigna du doigt une aquarelle.
C'est une scne de l'un de ses contes, n'est-ce pas ?
Kate acquiesa, muette d'espoir et d'excitation.
Vous avez parfaitement su rendre cette atmosphre
ferique et en mme temps inquitante. Je me suis toujours
demand pourquoi les enfants raffolent tant de ses livres. Il me
semble qu' leur ge, ils m'auraient donn des cauchemars...
Mais naturellement, nous sommes les derniers regretter cet
engouement !
Personnellement, j'adore ce qu'elle crit !
J'en suis ravi. N'oubliez surtout pas de le lui dire lorsque je
vous la prsenterai.
Kate avait russi au-del de ses plus folles esprances.
L'intraitable romancire avait t sduite par ses dessins, et leur
fructueuse collaboration s'tait poursuivie depuis lors, pour la
plus grande satisfaction de Barlow & Herries. Grce cette

prestigieuse recommandation, elle tait parvenue s'imposer


rapidement dans le monde de la presse et de la publicit.
Aujourd'hui, sa carrire semblait assure, et elle pouvait mme
s'offrir le luxe occasionnel de refuser des commandes qui ne
l'inspiraient pas.
Clive ne lui avait mnag ni les conseils ni les encouragements, et Kate avait su apprcier ses solides qualits
humaines et professionnelles. Elle lui tait infiniment
reconnaissante et se plaisait beaucoup en sa compagnie, mais
elle n'tait pas et ne serait jamais amoureuse de lui. De
cela elle tait certaine, alors mme qu'elle ne pouvait se cacher
plus longtemps que l'intrt qu'il lui portait dpassait de loin la
simple amiti.
Elle avait cru pouvoir le tenir distance en se cantonnant
dans une rserve prudente. Mais c'tait mconnatre la
tranquille dtermination de Clive, dont la cour discrte s'tait
faite plus pressante les derniers mois. Kate ne voyait pas sans
apprhension approcher le moment fatidique o elle devrait
l'conduire fermement et sans ambigut, gchant ainsi coup
sr leur chaleureuse complicit.
Comme s'il avait lu dans ses penses, il leva son verre avec
une solennit inhabituelle :
A nous.
Horriblement mal l'aise, Kate lui rpondit par un sourire
contraint, parcourant la salle des yeux en qute d'une diversion
qui lui aurait permis d'orienter la conversation vers un terrain
moins dangereux. Soudain, elle tressaillit la vue d'une jeune
femme blonde... Etait-ce possible ? Mais si, c'tait bien sa bellesur Alice, et elle n'tait pas avec son mari ! Kate ne distinguait
pas le visage de l'homme qui l'accompagnait, mais cette tte
brune n'tait pas celle de son demi-frre John. Le salaire de
celui-ci ne lui permettait d'ailleurs pas de frquenter les
restaurants de luxe comme le Pre Nicolas, dont les prix
prohibitifs taient la hauteur de ses ambitions gastronomiques.
Haricots matre-d'htel, madame ?

Un soupon de rprobation dans la voix du serveur lui fit


deviner qu'il venait de rpter sa question. Elle sursauta,
confuse.
Oui, s'il vous plat. Merci.
Qu'y a-t-il, Kate ? Vous paraissez contrarie.
Clive la fixait, interrogateur, dj inquiet.
Oh, excusez-moi. J'avais cru apercevoir des amis, mais je
m'tais trompe...
Inutile d'veiller sa curiosit. Elle n'avait aucune envie de
l'associer ses soucis familiaux, pas plus qu'elle ne souhaitait
tre reconnue par le couple. Car elle savait maintenant qui tait
le compagnon d'Alice : ces paules athltiques, cette paisse
chevelure d'un noir de jais et cette nuque arrogante ne
pouvaient appartenir qu' Matt Lincoln !
En aurait-elle dout qu'il lui aurait suffi d'observer le visage
d'Alice. On y lisait cette mme admiration bate qui avait si
souvent agac Kate, chaque fois que sa belle- sur rptait,
comme paroles d'vangile : Matt pense que... Matt a dit...
Matthew Lincoln, l'une des personnalits les plus en vue de la
tlvision britannique. Le spcialiste des reportages fracassants
et des interviews sensationnelles ! L'idole d'Alice, qui avait t
sa secrtaire particulire pendant les trois annes prcdant son
mariage. L'homme tait incontestablement sduisant, et c'tait
un professionnel de grande classe, qui maniait l'information en
virtuose. Mais si Kate admirait le journaliste brillant et incisif, le
personnage ne lui tait gure sympathique. Elle avait appris
ses dpens connatre les Matt Lincoln de ce monde : infatus,
cyniques et gostes, ils poursuivent impitoyablement leur but,
srs de leur pouvoir et de leur charme, indiffrents ceux qu'ils
pitinent au passage...
Elle ne pouvait s'empcher de plaindre ceux qu'il livrait ainsi
en pture au public et dont la vie prive, les trahisons, les
faiblesses et les vices taient soudainement tals au grand jour.
Elle s'en tait entretenue avec Alice, qui lui avait rtorqu
schement :

Ce sont tous des escrocs. Pourquoi ne pas les dmasquer ?


Rservez plutt votre piti pour les pauvres nafs qu'ils ont
grugs et exploits !
Ses yeux bleus s'taient brusquement durcis, comme si c'tait
blasphmer que d'oser critiquer Matt Lincoln.
Lorsque John lui avait prsent Alice, Kate avait compris
immdiatement qu'il ne s'agissait pas pour lui d'un flirt banal
parmi d'autres. Mais elle avait t moins sre des sentiments de
la jeune fille, mme aprs leurs fianailles... Malgr l'affection
sincre qu'elle portait son demi-frre, Kate ne s'aveuglait pas
sur son compte : John tait un garon srieux et quilibr, d'un
physique agrable, mais qui n'avait rien d'un Adonis...
Comment n'aurait-il pas paru terne et effac auprs d'un Matt
Lincoln? Et Alice tait-elle prte abandonner sans regrets un
travail passionnant, agrment de voyages incessants aux quatre
coins du monde, pour l'existence douillette et monotone
d'pouse d'un petit avou de banlieue ?
Les mmes doutes torturaient John. Un soir o ils taient
seuls, il lui avait confi :
Si seulement je savais... Elle a partag toutes ses activits
pendant trois ans, elle l'a accompagn dans tous ses
dplacements, elle ne parle que de lui... et cependant j'ignore ce
qu'il y a exactement entre eux en supposant qu'il y ait
quelque chose !
Et si tu lui posais la question? murmura Kate.
Je me mpriserais moi-mme... Je l'aime et je voudrais lui
faire confiance; pourtant cette incertitude m'obsde...
Kate se sentait douloureusement impuissante. John
parviendrait-il jamais exorciser les ombres angoissantes du
pass ? Il n'avait que sept ans quand sa mre avait dsert le
foyer conjugal pour s'enfuir avec un autre homme, et l'enfant
avait t profondment traumatis par cet abandon. Plus tard,
lorsque son pre s'tait remari avec la mre de Kate, qui tait
veuve, celle-ci avait russi, force de tendresse et de patience,
apprivoiser l'adolescent farouchement repli sur lui-mme. Ils
avaient form une famille heureuse, et John avait trouv en Kate

plus qu'une sur : une amie et une confidente. Mais il est des
blessures qui ne se referment jamais compltement : John ne
pouvait oublier la trahison de sa mre, et c'tait sans doute
pourquoi il se montrait si jalousement possessif vis- -vis
d'Alice.
C'est l'avenir seul qui compte, John, pas le pass... Il est
inutile que tu te ronges en vain. Aprs tout, Alice a accept de
t'pouser... Et d'ailleurs toutes les secrtaires ne sont pas
amoureuses de leur patron ! Elle aurait le droit de te harceler
propos de Miss Chalmers.
Certes, si Miss Chalmers avait vingt-cinq ans, et non le
double, et pas de lunettes !
John avait clat de rire, se dtendant enfin. Le mariage avait
eu lieu quelques mois plus tard, et Matt Lincoln avait t invit
la crmonie. C'tait cette occasion que Kate l'avait
rencontr pour la premire fois et elle aurait voulu effacer
jamais ce jour de sa mmoire...
La voix de Clive l'arracha ses sombres penses.
Kate! Vous ne m'coutez pas... Etes-vous souffrante ? On
dirait que vous avez vu un fantme !
En un sens, c'tait vrai, songea-t-elle avec amertume : le
fantme du bonheur bris de John... Elle se sentait soudain
ridicule. De quel droit jugeait-elle ainsi sa belle-sur? Un
djeuner n'tait pas obligatoirement compromettant... Ce
n'tait en tout cas pas une excuse pour traiter Clive de la sorte !
Je suis rellement navre, Clive. Je crains d'tre une
dtestable convive aujourd'hui... bien indigne de des dlices
culinaires !
Et si vous me disiez ce qui vous proccupe tant ?
Oh, des affaires de famille, sans grand intrt... Je
rflchissais aussi au nouveau recueil de contes de Florence... Il
m'est venu quelques ides intressantes.
Ils taient trop passionns l'un et l'autre par leur mtier pour
ne pas se laisser bientt absorber dans une conversation
anime, qui fit oublier Kate ses problmes personnels.
Lorsqu'elle leva nouveau les yeux vers la table d'Alice et de

Matt Lincoln, elle constata que le couple avait dj quitt les


lieux. La question de savoir si elle devait ou non les saluer tait
du moins rsolue !
Eh bien, nous ne sommes gure sortis du domaine
professionnel, remarqua Clive avec une petite moue de dpit.
J'esprais djeuner avec Kate Marston, et pas seulement avec la
collaboratrice de Barlow & Herries!
Ils burent leur caf en silence, puis Kate refusa le taxi qu'il lui
proposait. Elle prfrait rentrer pied pour profiter du soleil
radieux, inhabituel pour la saison, qui illuminait la ville.
C'tait par une magnifique journe d'automne comme celleci que John et Alice s'taient maris, l'anne prcdente. Le
lunch et la rception avaient eu lieu dans un htel des environs
de Londres, et il avait fait si beau que les invits avaient envahi
la terrasse et les pelouses.
Sans avoir la prtention d'clipser la jeune pouse,
blouissante dans sa vaporeuse toilette d'organza blanc, Kate
tait trs lgante avec ses boucles auburn releves en un
gracieux chignon et sa longue robe de crpe de chine jaune ple
qui soulignait ses formes sveltes. Elle tait sans conteste la plus
sduisante des demoiselles d'honneur, et tous les amis
clibataires de John papillonnaient dans son sillage.
Rieuse et insouciante, elle coutait distraitement les
compliments outrageusement flatteurs de ses chevaliers
servants, attentive n'en favoriser aucun, lorsqu'elle avait eu la
sensation insolite d'tre observe son insu. C'tait Matt
Lincoln, trnant au milieu d'une cour d'admiratrices, qui la
guettait ainsi !
Jusqu'ici, Kate s'tait tenue soigneusement distance et avait
mme pu viter de lui tre prsente. Pourquoi tait-il venu ?
Ses parents ne s'attendaient gure ce qu'il honore leur
invitation, et ils avaient t extrmement flatts d'apprendre
qu'il avait court un voyage au Venezuela pour assister la
crmonie. Mais John, visiblement, aurait prfr qu'il
s'abstienne : il s'tait dtourn, les mchoires crispes en voyant
Matt donner la marie le traditionnel baiser de flicitations.

Le mieux tait de l'ignorer dlibrment ! Kate avait jou les


belles indiffrentes, sans pouvoir cependant s'empcher de
l'pier la drobe. Chaque fois, avec un malaise croissant, elle
avait crois son regard, insistant et narquois...
Incapable de dissimuler plus longtemps son trouble et son
irritation, Kate se rfugia l'intrieur de l'htel en compagnie
de Simon Marsh, un ancien camarade de collge avec qui elle
avait toujours plaisir bavarder. Dans le salon voisin, un
orchestre avait commenc jouer. Tout coup une haute
silhouette se dressa devant eux. Simon s'interrompit aussitt,
avec une dfrence qui la mit en rage.
Oh, monsieur Lincoln, dsirez-vous un autre verrre ?
Non, merci.
Il s'inclina crmonieusement devant Kate.
Nous n'avons pas encore eu le plaisir de faire
connaissance, mais quelque chose me dit que cette danse est la
ntre...
Les rythmes modernes avaient fait place un slow tendre et
langoureux... Elle s'imagina enlace par ces bras puissants,
serre contre cette large poitrine, et un inexplicable sentiment
de panique la submergea.
Je n'ai pas envie de danser. Vous avez ici de nombreuses
admiratrices pour qui ce serait le plus grand des honneurs !
Il souriait toujours, mais ses yeux bleu sombre s'taient
imperceptiblement durcis.
Je ne saurais en discuter sans passer pour un fat... Mais il
se trouve prcisment que c'est vous que j'ai invite, Miss...
euh...
Marston, intervint prcipitamment Simon. Kate Marston.
Kate... Charmant prnom, dlicieusement romantique.
Seuls mes amis sont autoriss m'appeler par mon
prnom, monsieur Lincoln. Et puisque vous semblez apprcier
la prcision, je vous rappelle que j'ai dj dclin votre
invitation.

Simon la contemplait bouche be, stupfait par son


agressivit. Matt Lincoln la fixa longuement en silence tandis
qu'elle se sentait rougir. D'une voix sans timbre, il articula enfin:
Je suis dsol de vous avoir importune.
Puis il lui tourna le dos et sortit.
Grand dieu Kate, quelle mouche t'a pique ? Il t'a
seulement invite danser ! Ce n'est pas un crime !
Kate releva le menton d'un air de dfi.
Oh, rassure-toi. Je connais ce genre de personnage ! Leur
amour-propre est toute preuve... Ils s'imaginent qu'il leur
suffit de claquer des doigts pour que toutes les femmes se
roulent leurs pieds !
Tu es injuste. Il ne peut rien contre sa clbrit, et je ne
savais pas que tu militais avec autant de fougue pour la cause
fministe !
Je ne suis pas fministe, mais il ne m'est pas sympathique.
Il me rappelle un peu trop quelqu'un que j'ai bien connu... et ce
n'est pas un souvenir agrable. Oh ! je dois aller aider Alice se
changer et faire sa valise. Elle et John partent tout l'heure
Paris, pour leur voyage de noces... A plus tard, Simon.
Elle tait soulage de pouvoir chapper son regard
scrutateur et elle prfrait ne pas trop analyser ses sentiments.
Si sa raction avait t tellement violente, c'est qu'elle n'tait
pas aussi insensible qu'elle l'aurait souhait au charme viril qui
manait de Matt Lincoln.
Lorsqu'elle redescendit, portant les bagages du jeune couple,
elle constata avec soulagement qu'il tait parti, de mme que la
plupart des invits, le dner ne runissant que la famille et
quelques intimes. Simon tait de ceux-l, mais elle l'vita autant
qu'elle put durant le reste de la soire.
... Kate avait cru que Matt Lincoln tait sorti de sa vie pour
toujours. Et voil qu'il rapparaissait, au bout d'un an... Quelles
taient ses intentions?
Plonge dans ses rflexions, elle avait cru marcher au hasard,
or elle s'apercevait que ses pas l'avaient conduite devant
l'immeuble ultra-moderne, tout de verre et d'acier, qui abritait

les bureaux de la Tlvision nationale. C'tait sans doute ce que


le bon docteur Freud appelait une dmarche de l'inconscient, se
dit-elle avec ironie.
Elle s'tait arrte, sans prendre garde aux passants qui la
bousculaient, contemplant les larges baies vitres qui
rflchissaient les rayons du soleil, comme si elle esprait y lire
une rponse aux questions qui l'obsdaient.
Elle haussa les paules et se remit en route. Elle n'tait pas
mme sre que son inquitude ft justifie. Elle en saurait sans
doute plus dans quelques jours. D'ici l, le mieux tait de
rentrer chez elle et de se mettre au travail. En un mot, de
s'occuper de ses propres affaires.
Elle habitait un vaste atelier vitr au second et dernier tage
d'une de ces maisons anciennes qui sont l'un des charmes de
Londres. Un placard-kitchenette, un petit cabinet de toilette et
une alcve mansarde qui lui servait de chambre coucher
compltaient son appartement. Elle pouvait galement disposer
de la salle de bains et de la vaste cuisine situe au rez-dechausse. Kate s'tait installe ici deux ans auparavant, sduite
par la modicit du loyer et par la gentillesse des propritaires :
Peter, photographe dans un grand magazine, et sa femme Maria
taient devenus de vritables amis, sans oublier leurs deux
enfants, le chien Puck et la chatte Sarah.
Maria la hla de sa cuisine :
Alors, comment s'est pass ce djeuner digne de Lucullus ?
Oh, j'ai t remarquablement sobre. Mmm ! Qu'est-ce qui
sent aussi bon ?
Rien d'extraordinaire. Juste une sauce italienne pour les
spaghetti. C'est la fin du mois... Mais vous tes cordialement
invite, si toutefois vous n'tes pas compltement rassasie de
caviar et de champagne !
Ce serait avec plaisir, mais je passerai probablement la
soire chez mes parents. Il y a longtemps que je ne les ai pas
vus, et ils se sentent un peu seuls depuis que nous avons quitt
le nid familial, John et moi. Je vais leur tlphoner tout de suite.
La mre de Kate fut ravie.

Nous t'attendons, ma chrie. Justement, John et Alice


doivent venir dner.
Elle raccrocha doucement. Alice parlerait-elle de son
djeuner avec Matt Lincoln ? Elle l'esprait de tout son cur.
Avant de l'embrasser, son beau-pre la retint quelques
secondes bout de bras, l'examinant d'un il critique :
Tu as mauvaise mine, mon petit. Et tu as besoin de
reprendre du poids. Rien de tel que la bonne cuisine anglaise :
ta mre a prpar un pudding et une tarte aux pommes.
Ils burent l'apritif dans la cuisine o la mre de Kate
s'affairait aux derniers prparatifs du repas. Cette femme calme
et quilibre n'tait jamais aussi heureuse que lorsqu'elle se
consacrait aux tches mnagres. Sa famille tait toute sa vie.
Son mari et ses enfants lui disaient parfois en plaisantant qu'elle
appartenait une espce en voie de disparition. Elle se
contentait alors de hocher la tte en souriant, sans pour autant
s'interrompre dans sa besogne.
Quel chagrin serait le sien si le mariage de John se rvlait un
chec ! Elle l'aimait autant que s'il tait son fils. Kate avait hte
d'tre rassure.
John fit son entre, seul, un bouquet de fleurs la main.
Alice vous envoie ses amitis. Elle est dsole, mais elle a
d se mettre au lit avec une terrible migraine.
Qu'elle se soigne bien surtout et qu'elle ne fasse pas
d'imprudences, lui recommanda sa belle-mre.
Ce malaise ne paraissait pas l'inquiter. Peut-tre mme y
voyait-elle la confirmation de ses espoirs. Son plus cher dsir
tait en effet de devenir rapidement grand-mre! Kate tait
moins optimiste. S'taient-ils querells ? D'une voix qui
manquait un peu de naturel, elle annona :
J'ai fort bien djeun aujourd'hui. Au Pre Nicolas.
John mit un petit sifflement apprciateur.
Excusez du peu ! J'espre que ce n'tait pas toi qui payais
l'addition...
Elle attendit en vain. Il n'ajouta pas : Vraiment, quelle
concidence ! Alice galement ! De toute vidence, il ignorait

compltement ce rendez-vous avec Matt Lincoln. Ainsi les plus


sombres pressentiments de Kate se vrifiaient... La gorge serre,
elle se fora avaler quelques bouches. John parvenait
donner le change ses parents, mais elle le sentait triste et
dprim.
Lorsque sa mre se leva pour desservir, Kate s'empara
d'autorit du plateau.
Je m'en charge. John va m'aider. Repose-toi.
Comme au bon vieux temps, n'est-ce pas ?
Oui, comme au bon vieux temps... Nous prparerons le
caf.
Ils taient seuls dans la cuisine.
Tu es soucieux, John. Qu'y a-t-il ?
Alice veut recommencer travailler.
Tu ne le souhaites pas ?
Non. Et je ne m'en suis jamais cach. Elle avait pourtant
annonc qu'elle cesserait ses activits aprs notre mariage... Elle
voulait un bb, trs vite... Comme elle a chang !
Il lui faisait piti, mais il y avait encore une question qu'elle
devait lui poser.
Va-t-elle reprendre son ancien emploi la tlvision?
Elle fut stupfaite par la violence de sa raction.
Jamais ! Je ne supporterai pas que Matt Lincoln se dresse
nouveau entre nous ! Vois-tu Kate, c'est trange... Autrefois je
considrais la jalousie comme un sentiment vil et mprisable...
Et aujourd'hui je quitte la pice lorsqu'il apparat sur l'cran! Il
est sduisant, clbre, brillant... tout ce que je ne suis pas... Tu
as vu toi-mme comme il a conquis les invits le jour de notre
mariage.
Je l'ai rencontr ce jour-l, c'est vrai. Mais il ne m'a pas plu.
Eh bien, tu es l'exception qui confirme la rgle.
Pour tout te dire, il m'a trop fcheusement rappel
quelqu'un que je souhaitais oublier...
Quelqu'un ? Kate ! Tu penses toujours Douglas
Wakefield, aprs tout ce temps ?

Quand les cicatrices sont trop profondes, elles ne


s'effacent pas facilement, John.
Mais c'est le pass, Kate !
Matt Lincoln appartient au pass. Pourquoi ne l'oublies-tu
pas ?
Touch. Match nul.
Il l'embrassa lgrement sur la joue.
Si nous servions le caf, murmura-t-elle. Il emporta le
plateau au salon. Kate s'accouda la fentre, respirant l'air
vivifiant de la nuit. Que le diable vous emporte, Matt Lincoln !
Je ne vous laisserai pas briser impunment la vie de John.
Un frisson la secoua. Etait-ce le vent? Elle avait eu
l'impression qu'une main glace lui treignait le cur...

2
L'adresse de Matt Lincoln ? Vous en avez besoin ?
Peter la dvisageait, incrdule.
Pensez-vous pouvoir vous la procurer ?
Certainement. Je dois l'avoir au bureau. Sinon, je peux la
demander Lorna Bryce. Elle tait trs lie avec lui, une
poque. Mais pourquoi ne pas l'appeler son travail ?
Kate eut une moue vasive.
Je... Il ne sera peut-tre pas ncessaire que je lui tlphone
personnellement...
Je l'espre bien ! Laissez donc les Matt Lincoln Lorna et
celles de son espce. Il n'est pas du tout votre genre...
Maria intervint, consciente de l'embarras de Kate.
Peter ! Ne joue pas les croquemitaines. Kate est une fille
bien, et tu le sais.
Il leva comiquement les bras au ciel.

Ai-je jamais prtendu autre chose ? C'est justement


pourquoi il me rpugne de la jeter dans la fosse aux lions ! A
moins qu'elle n'ait dcid de vivre dangereusement, aprs tout...
Ce bon vieux Clive deviendrait-il par trop ennuyeux ?
Kate tait carlate. Maria vint nergiquement son secours.
Tu n'es qu'un sale mufle. Kate est raisonnable. Elle sait ce
qu'elle a faire.
Si seulement je le savais vraiment , songea Kate. Elle avait
pass une trs mauvaise nuit et, toute la matine, elle s'tait
efforce en vain de se mettre au travail, incapable de se
concentrer. Comment pouvait-elle intervenir ? Avertir John,
sans se soucier des consquences ? Ce serait lche et mesquin.
Par ailleurs, elle s'imaginait mal abordant Matt Lincoln dans les
locaux de la tlvision, sous l'il narquois des assistants et des
secrtaires. C'est pourquoi elle avait demand Peter de lui
procurer son adresse, car naturellement il ne figurait pas
l'annuaire. Mais elle considrait cette dmarche comme un
ultime recours, quand elle n'aurait plus d'autre espoir...
Auparavant, elle devait rendre visite Alice.
En descendant de l'autobus, le lendemain matin, Kate se
sentait dj beaucoup moins sre d'elle, et elle faillit rebrousser
chemin. Elle n'avait jamais t trs intime avec sa belle-sur,
qui avait toujours oppos une trange rserve toutes ses
tentatives de rapprochement. Et mon intervention n'est pas
faite pour amliorer nos relations , songea-t-elle amrement.
Le pavillon de John et d'Alice faisait partie de l'un de ces
lotissements modernes pompeusement baptiss Village
ou Hameau par les architectes qui avaient peu peu
remplac, dans la priphrie londonienne, les vastes proprits
d'antan. Uniformment nettes et pimpantes, les faades de
brique rose s'alignaient en demi-cercle autour d'un parc aux
massifs impeccablement symtriques. Au centre d'un bassin,
une sculpture gomtrique rigeait ses angles de mtal
tincelants.
Nul signe de vie. Dans les minuscules jardinets individuels,
seuls quelques jouets d'enfants tmoignaient d'une prsence

humaine. John leur avait vant la tranquillit de l'endroit.


Tranquille certes, et mme mortellement tranquille , se dit
Kate, qui commenait comprendre pourquoi Alice souhaitait
chapper cette solitude.
Elle avait peine franchi le portail que la porte s'ouvrit.
Eh bien, quelle surprise !
Le sourire ironique d'Alice n'tait pas pour la mettre l'aise.
Je suis venue prendre de vos nouvelles. Nous nous
inquitions pour vous. John nous a dit que vous tiez souffrante
hier soir.
Oh, John dramatise toujours. Ce n'tait qu'une lgre
migraine. A dire vrai, c'est surtout la perspective d'une soire en
famille qui m'a effraye... Mais asseyez-vous Kate, je vous
apporte du caf.
Kate sourit en se dbarrassant de son manteau.
Je vais finir par croire que vous m'attendiez. Seriez-vous
mdium ?
Ce n'est pas ncessaire. Je vous ai aperue ds que vous
tes entre dans le parc. Vous tes d'ailleurs le seul tre vivant
qui ait pntr ici depuis ce matin !
Kate n'en doutait pas. Pendant que sa belle-sur allait
chercher la cafetire dans la cuisine, elle examina le salon. Tout
tait parfaitement en ordre. Une lgre odeur de cire et de
lavande flottait dans l'air. La pice tait la fois confortable et
impersonnelle. Elle se souvint combien Alice se rjouissait, au
moment de son mariage, l'ide de dcorer elle-mme leur
nouvelle maison. et l, quelques coussins, une gravure
encadre, un rideau, tmoignaient de ses efforts, mais ces
tentatives semblaient tre restes vellitaires.
Tout en remuant son caf, elle dclara, d'un ton faussement
lger :
John nous a dit que vous dsiriez travailler nouveau...
Alice reposa si brusquement sa tasse sur le plateau que
quelques gouttes de caf en jaillirent. Ses yeux eurent une lueur
de colre. Voil o vous vouliez en venir , disaient-ils... Elle
fixa Kate avec un sourire de dfi.

C'est tout fait exact. Pour tre plus prcise, je pense


reprendre mon ancien emploi.
A la tlvision ?
Oui. Avec Matt Lincoln.
Elle avait martel chaque syllabe.
Oh, vraiment...
Qu'aurait pu ajouter Kate ? Sa belle-sur reprit prcipitamment, comme si elle voulait se convaincre elle-mme :
En fait, aucune de celles qui m'ont remplace ne lui a
donn vraiment satisfaction. Il m'a propos de revenir... Il a un
projet trs important, un voyage aux Carabes, dans une dizaine
de jours... il voudrait que je l'accompagne.
Vous avez dj accept ?
C'tait pire que tout ce qu'elle avait imagin. Elle fixait
intensment Alice qui se troubla et rougit.
Je... j'ai demand rflchir encore quelques jours avant
de donner une rponse...
Et qu'en pense John ?
Oh, il faudra bien qu'il se fasse cette ide ! Le mariage
n'est pas une fin en soi. Il a sa carrire, pourquoi n'aurais-je pas
la mienne ?
Je croyais que vous souhaitiez vous-mme cesser de
travailler ?
C'est vrai, mais c'tait une ide stupide... Je deviendrais
folle si je restais ternellement enferme ici toute la journe,
contempler dsesprment par la fentre ce parc bien ratiss,
toujours dsert, me rpter que je n'aurais jamais d
abandonner Matt ! Je ne vais pas laisser passer une seconde
chance... Je pensais qu'au moins vous, Kate, vous comprendriez.
Vous avez russi ; vous tes indpendante. Vous avez votre
atelier, votre travail. Ne me dites pas que vous renonceriez
tout cela si un homme votre diteur par exemple vous le
demandait !
Non... Sans doute pas. Mais j'hsiterais certainement
partir l'tranger avec un autre homme au bout d'un an de
mariage...

Vous tes terriblement vieux jeu, Kate ! Le mariage peut


tre autre chose que cette sorte de prison o la plupart des
hommes souhaitent vous enfermer.
Je crois que je comprends ce que vous voulez dire. Si c'est
ce que vous ressentez, pourquoi ne pas en parler avec John ?
J'ai essay. En vain. A ses yeux, votre mre est l'pouse
idale : la fe du logis, tendre et dvoue, sans autre horizon
que les murs de sa cuisine ou les fleurs de son jardin...
Pique au vif par la raillerie, Kate rprima un sursaut de
colre. Elle se voulait encore persuasive.
Je ne pense pas que les vues de John soient aussi bornes
que vous le prtendez... Et s'il est tellement attach ma mre,
n'est-ce pas parce qu'il ne peut oublier que la sienne l'a
abandonn ?
J'y pense parfois... et j'avoue que je ne pourrais gure l'en
blmer, si son mari se montrait aussi maladivement possessif
que John !
L'tait-il rellement? La vie d'un couple est toujours plus
complexe que ne l'imaginent les autres... Il faut se garder des
jugements htifs...
Que voil une saine philosophie de l'existence ! Vous tes
une sage, Kate.
Vous ne m'aimez pas beaucoup, n'est-ce pas, Alice ? Je me
suis souvent demand pourquoi.
Qu'allez-vous imaginer l ! Croyez que j'apprcie sa juste
valeur votre touchante sollicitude. Quel rconfort pour moi de
savoir que votre affection ne fera jamais dfaut John ! Encore
un peu de caf ?
Non merci. Je dois m'en aller si je ne veux pas tre en
retard.
Dj ! Quel dommage ! se rcria Alice sur un ton de
politesse mondaine.
Kate s'enfuit plus qu'elle ne prit cong, la gorge serre par
l'amertume ; seule l'ide qu'Alice l'observait peut-tre l'empcha
de courir jusqu' l'arrt d'autobus. Elle n'en voulait cependant
pas sa belle-sur, car elle avait peru la relle dtresse qui se

dissimulait derrire son ironie blessante. Alice n'tait pas


heureuse ; pourtant elle hsitait briser son mariage,
puisqu'elle n'avait pas encore donn de rponse Matt Lincoln.
Tout dpendait de l'emprise que celui-ci avait sur elle.
Encore fallait-il que son intervention maladroite n'ait pas
tout gch dfinitivement...
Maria la guettait au pied de l'escalier.
Peter a tlphon, dit-elle en lui tendant une feuille de
papier. Voici le renseignement demand.
Oh, merci. Service ultra-rapide, vraiment.
Il a eu la plaisanterie un peu lourde hier... Il ne faut pas
vous en formaliser. Il se tourmentait l'ide que vous puissiez
avoir des ennuis...
Peter est un amour, je n'en ai jamais dout. Il ne s'agit pas
de moi, c'est pourquoi il m'est difficile de vous en parler, Maria.
C'est un problme familial. Personnellement, je connais peine
Matt Lincoln.
Vous me rassurez. Voyez-vous, cette Lorna Bryce, dont
Peter vous a parle, a eu une liaison avec lui et elle en est sortie
dans un tat lamentable... une vraie loque. Et pourtant c'est une
fille qui ne manque pas de dfense... Votre Clive ne jette peuttre pas autant d'tincelles, mais au moins il ne laisse pas ruines
et dsolation sur son passage, ajouta-t-elle en rentrant dans sa
cuisine.
En pntrant chez elle, Kate fut tente de dchirer le papier
en mille morceaux. Mais la pense de John, de l'effondrement
de tous ses rves de bonheur, la retint. Rien n'aurait t
irrmdiable si Matt Lincoln n'avait surgi point nomm, tel un
dmon tentateur. Alice ne lui tait certainement pas
indispensable, contrairement ce qu'elle se plaisait croire.
Une secrtaire, aussi comptente soit-elle, n'est jamais
irremplaable.
Elle imaginait trop bien quelle vanit goste avait pu le
pousser : l'agrment d'une conqute facile, le plaisir de se sentir
irrsistible... Et il tait sans doute trop cyniquement amoral
pour qu'il ne lui part pas piquant de sduire une jeune marie !

Kate serra rageusement les poings. Elle savait ce qu'il lui


restait faire. Minutieusement, elle plia la feuille et la glissa
dans son sac.
En descendant du taxi, elle fut passablement surprise par
l'aspect de l'immeuble. Au lieu du luxe tapageur marbre,
chrome et verre fum auquel elle s'attendait, elle dcouvrait
une faade de brique au charme surann, des encorbellements
sculpts, des vitraux de couleur... un endroit ou elle aimerait
vivre, songea-t-elle.
Le hall tait rsolument victorien : acajou luisant, peluche
pourpre et tapis d'Orient. A gauche un large escalier, droite un
ascenseur. Pas de botes aux lettres ni d'indications d'aucune
sorte. Derrire un petit bureau, un portier en uniforme toussota
lgrement.
Puis-je vous aider, Miss ?
Je... j'aurais voulu voir M. Lincoln.
Etes-vous attendue ?
Non, mais...
Dans ce cas, je me permettrai de vous demander votre
nom. Je vais appeler M. Lincoln pour savoir s'il peut vous
recevoir, dit-il, courtois, mais inexorable.
Marston. Kate Marston.
Elle s'appliqua prendre un air dtach tandis qu'il s'affairait
devant son standard, mais son cur battait tout rompre. Elle
aurait presque t soulage de l'entendre lui annoncer : Je
regrette, M. Marston est absent. Mais il raccrocha en lui
souriant.
Il vous attend, Miss Marston. Second tage, la porte
droite.
L'ascenseur se referma sur elle avec un soupir sinistre. Le sort
en tait jet. Elle prit une profonde inspiration.
Dans le couloir, une paisse moquette touffait ses pas.
Elle leva une main tremblante vers la sonnette, mais avant
qu'elle ait achev son geste, la porte s'ouvrit.

Matt Lincoln se tenait devant elle, vtu d'un jean dlav et


d'une lgre chemise noire ouverte sur son torse hl, haussant
un sourcil interrogateur.
Monsieur Lincoln... Vous ne vous souvenez pas de moi,
mais...
Je me rappelle parfaitement. Avez-vous toujours la mme
aversion pour la danse ? Mais entrez, je vous en prie.
Il s'effaa pour la laisser passer. Elle pntra dans un
immense salon lambriss de bois sombre. Devant la chemine
ancienne o ptillait un feu vif, deux vastes canaps de cuir se
faisaient face, de part et d'autre d'une table basse en laque
chinoise. Prs de la fentre, un bureau d'acajou disparaissait
sous les piles de revues et les dossiers. Des rayonnages chargs
de livres recouvraient l'un des murs. Dans un angle se trouvait
une console supportant un rcepteur de tlvision, et une
norme chane hi-fi distillait une musique de clavecin.
Dtendez-vous, Miss Marston. Ce n'est que mon
appartement, pas l'antre de Barbe-Bleue ! Puis-je vous offrir un
verre ?
Non, merci. A vrai dire, ce n'est pas exactement une visite
de politesse... Vous... vous devez vous demander pourquoi je
suis venue ?
On ne peut rien vous cacher. Mais je compte sur vous pour
me l'apprendre. Voulez-vous vous asseoir, o bien est-ce le
genre de discours qui exige la station debout ? Je peux
galement arrter la musique ; toutefois je vous promets de ne
plus vous inviter danser !
Elle le foudroya du regard.
Trs drle en vrit ! La vie n'est qu'une joyeuse
plaisanterie pour vous, monsieur Lincoln ?
Non, pas toujours. Eh bien, Miss Marston, si vous ne
voulez ni boire ni vous asseoir, je n'ai pas l'intention de vous
imiter.
Il se versa un doigt de whisky et se laissa tomber au creux
d'un canap, sans cesser de l'observer ironiquement. Kate se
raidit, le toisant avec mpris.

Je serai trs brve, monsieur Lincoln. Laissez Alice


tranquille !
Il s'tait fig, comme un fauve aux aguets.
Et si vous vous expliquiez plus clairement ?
Vous savez trs bien ce que je veux dire. Je vous ai vus
ensemble au Pre Nicolas.
Nous ne nous cachions pas. Je ne vois l rien de bien
compromettant.
Oh, ne jouez pas sur les mots. J'ai rencontr Alice. Elle m'a
tout dit.
Tout, vraiment ? Je dois dcidment vous paratre bien
obtus, mais si vous me donniez encore quelques prcisions ?
Il semblait plus intrigu que furieux. Kate faillit perdre
contenance, se sentant soudain ridicule.
Eh bien, elle m'a dit que vous lui aviez propos de
reprendre son ancien emploi, en commenant par vous
accompagner aux Carabes.
Ses yeux bleus taient devenus impntrables.
Quel manque de discrtion de sa part !
Vous rendez-vous compte que si elle part avec vous son
mariage sera bris ?
Ah, voil le point crucial... Est-il dfinitivement tabli
qu'elle doive m'accompagner ?
Il est dj regrettable qu'elle l'ait envisag.
J'admire vos scrupules moraux. Mais ne vous est-il pas
venu l'esprit qu'Alice est majeure, et parfaitement capable de
dcider par elle-mme de ce qui lui convient ?
Si, bien sr. Cependant, elle est assez dprime
actuellement. Trs franchement, votre intervention risque de
tout gcher.
Je ne suis pas totalement aveugle ; j'ai remarqu qu'elle ne
semblait pas heureuse. Quelle en est la raison votre avis ?
Je ne sais pas, mais c'est elle seule de chercher une
solution, sans que vous l'influenciez. Vous exercez trop
d'ascendant sur elle pour qu'elle puisse y voir rellement clair.

Il clata d'un rire sans gaiet, contemplant les glaons qui


tournoyaient dans son verre comme si c'tait le plus fascinant
des spectacles.
De Barbe-Bleue, me voici donc promu au rang de gourou
nfaste... Il me reste une question vous poser : Alice sait-elle
que vous tes ici ?
Bien sr que non !
Je vois... Elle ne s'est donc pas jete vos genoux, en vous
conjurant de la sauver d'elle-mme, c'est--dire, en l'occurrence,
de moi ?
Non. Je vous l'ai dit, elle ne comprend pas ce qu'elle met
en jeu...
Curieux. Lorsqu'elle travaillait avec moi, ses facults m'ont
toujours paru normales... Quelle chance que vous soyez l pour
lui indiquer le droit chemin ! Puis-je vous demander pourquoi
vous avez dcid de voler son secours ?
John est mon frre, et...
Votre demi-frre, si j'ai bien compris.
Cela ne fait aucune diffrence.
Oh, si. Une diffrence essentielle. Est-ce lui qui vous a
suggr cette dmarche ?
Non. Et remerciez plutt votre bonne toile qu'il ne sache
rien. Il serait capable de vous tuer !
Se renversant nonchalamment en arrire, Matt Lincoln but
une autre gorge de whisky.
Je devrais peut-tre engager un garde du corps.
Vous devriez surtout laisser sa femme en paix ! Pourquoi
bouleverser inutilement sa vie ? Je suis bien sre que les
candidates ne manqueront pas pour ce voyage aux Carabes.
Qui rsisterait une telle perspective ?
Mnagez ma modestie, par piti ! Mais je suppose que
vous vous considrez comme inaccessible la tentation ?
Le sourire qui tirait ses lvres sensuelles n'avait rien de
rassurant. Kate se troubla.
Disons que je suis immunise et n'en parlons plus. Il n'est
pas indispensable que ce soit Alice qui vous accompagne. Si

vous teniez rellement elle, vous ne l'auriez pas laisse en


pouser un autre.
Croyez-vous que je sois de ceux qui pousent ?
D'un mouvement souple, presque flin, il se leva et avana
vers elle. Alarme, Kate fit un pas en arrire. Il clata de rire.
Vous avez peur, Miss Marston ? En vrit ce serait naturel.
Pour qui vous prenez-vous pour vous poser ainsi en arbitre de la
morale sans mme vrifier vos informations ! Etes-vous donc si
parfaite, ou n'tes-vous qu'une rpugnante hypocrite double
d'une prude ?
On dit souvent que l'attaque est la meilleure des dfenses,
monsieur Lincoln. Aurais-je touch un point sensible ? Vous
dcouvrez-vous soudain une conscience ?
Quelle pitre psychologue vous faites ! Je suis seulement
bout de patience, et je vous trouve ravissante quand vous vous
laissez emporter par votre zle vertueux. Etes-vous vraiment si
invulnrable aux vulgaires passions humaines? Je me demande
si l'on peut vous faire descendre de votre pidestal.
D'un geste dsinvolte, il lana son verre vide derrire lui, en
direction du canap, sans mme se retourner. Il la dominait de
sa haute taille, menaant.
Tremblant de tous ses membres, Kate s'lana... Trop tard ! Il
la rattrapa avant qu'elle n'ait franchi la porte et, la saisissant par
les paules, la contraignit lui faire face.
Dans un sursaut dsespr, elle martela de ses poings crisps
les pectoraux puissants. Ses forces la trahissaient... Comme
hypnotise, elle vit s'incliner vers elle le beau visage moqueur et
ferma les yeux...
Kate tressaillit sous la douceur inattendue du baiser.
Incroyablement lgres, les lvres chaudes et fermes
effleuraient son visage d'une impalpable caresse, se posant sur
ses tempes, ses paupires closes, atteignant enfin sa bouche
dont elles explorrent dlicatement les contours.
Un trouble insidieux s'emparait d'elle. Le rythme de sa
respiration s'tait acclr et une fivre inconnue bouillonnait
dans ses veines. Son orgueil se rvolta contre sa propre

faiblesse: elle ne serait pas le jouet d'un Matt Lincoln ! Elle se


dbattit convulsivement et tenta de se dgager, mais aussitt
une main imprieuse se referma sur sa nuque, l'immobilisant.
Avec un petit gmissement de douleur, elle se soumit
l'treinte.
La bouche s'tait faite plus insistante, se pressant contre la
sienne en une muette et torturante invite laquelle tout son
corps aspirait rpondre, embras par une ardeur
insouponne qui l'effrayait. Elle ne comprenait pas ce qui lui
arrivait. Sa volont tait annihile. Exhalant un petit soupir
trembl, elle entrouvrit les lvres et s'abandonna.
Comme s'il lui suffisait d'avoir remport cette victoire, Matt
Lincoln releva alors la tte et lui ddia un sourire sardonique.
Votre prtendue immunit est bien fragile, mon ange.
Mais nous pouvons prolonger l'preuve si vous le dsirez...
Lchez-moi!
Il fit un pas en arrire et carta ostensiblement les bras.
Vous tes libre, Miss Marston. Aviez-vous autre chose
me dire ?
Non, sinon que je regrette d'tre venue... Quelle stupidit
de ma part de croire que l'on pouvait faire appel votre sens des
responsabilits ! Vous vous moquez bien des consquences de
vos actes, n'est-ce pas ? Eh bien, je ne vous envie pas... Bonsoir
monsieur Lincoln. Je doute que nous nous revoyions.
Cette fois il ne fit pas un geste pour l'arrter. Nanmoins elle
ne se sentit vraiment en scurit qu'une fois parvenue dans le
hall de rception.
Kate fut effraye par le visage ple, aux yeux profondment
cerns, qu'elle dcouvrit dans son miroir le lendemain matin.
Elle avait eu un sommeil agit, et maintenant la journe de la
veille lui apparaissait comme un mauvais rve, tout aussi irrel
que ses cauchemars nocturnes.
A la lumire crue du petit matin, sa conduite lui semblait
ridicule et aberrante. Matt Lincoln n'avait peut-tre pas
entirement tort... Pour qui se prenait-elle ? Elle n'avait de
leons donner personne... Le rouge de la honte lui monta

aux joues l'vocation de son baiser et de l'inexplicable


dfaillance qui l'avait anantie dans ses bras.
Elle avait succomb sa sduction, et qui sait ce qui aurait
pu se passer s'il ne l'avait pas repousse. Elle seule tait
blmer! Elle aurait pu crier, griffer, mordre... Sa passivit n'avait
t qu'une illusoire dfense. Elle toisa svrement son reflet :
Oses-tu prtendre que tu es reste passive, Kate Marston ?
Non, et tu le sais parfaitement !
Le sifflement du percolateur la tira de sa rverie morose. La
leon avait t amre, mais elle serait profitable! Dornavant
elle ne se mlerait plus de la vie des autres ! Sa table dessin
l'attendait. Elle avait promis Clive de lui apporter la fin de la
semaine les premires esquisses des illustrations destines au
livre de Florence Carrington.
Lorsque Kate travaillait, elle perdait toute notion du temps...
A ses pieds, d'innombrables feuilles froisses tmoignaient des
caprices de l'inspiration... Elle sursauta en entendant frapper
la porte du studio. C'tait probablement Maria qui venait
partager son caf matinal. Elle l'avait entendue sortir quelques
minutes auparavant : elle avait d courir jusqu' la petite
boulangerie, au coin de la rue. Eh bien, quelques brioches
seraient les bienvenues... Elle courut rallumer le percolateur.
Entrez, cria-t-elle sans se retourner.
Elle prpara deux tasses et sortit le lait du minuscule
rfrigrateur.
Quelle bonne ide, Maria, je...
Les mots moururent sur ses lvres. Matt Lincoln tait en face
d'elle.
Que faites-vous ici ? Sortez ! Comment avez-vous eu mon
adresse ?
Quant cela, je pourrais vous retourner votre question.
Disons que je suis aussi bon dtective que vous...
Soit, monsieur Lincoln. Et maintenant je vous prierai de
me laisser. J'ai du travail !
Il ramassa dlicatement l'une des paves de papier qui
jonchaient le sol et l'expdia dans la corbeille.

Les affres de la cration, ce que je vois... Rassurez-vous,


je serai bref.
Il me parat inutile de prolonger notre entretien d'hier... Je
n'en ai ni le temps ni l'envie.
Je ne suis pas de cet avis. Je ne vous ai pas jete dehors. A
votre tour de m'couter... Quelle bonne odeur de caf ! M'en
offrirez-vous ? Je n'ai pas encore pris mon petit djeuner.
Kate hsita, puis prfra se montrer courtoise, esprant ainsi
courter cette insupportable intrusion. Sans daigner lui
rpondre, elle disposa les tasses, le sucrier et le lait sur un
plateau. Il s'tait install dans un fauteuil, croisant les jambes
avec dsinvolture, sans cesser de l'observer.
Savez-vous, Miss Marston, que votre belle loquence m'a
branl. Vous possdez un trs grand pouvoir de persuasion et
je commence entrevoir la lumire de la rdemption. J'avais
tort de songer emmener Alice aux Carabes...
Monsieur Lincoln, si c'est encore l'une de vos plaisanteries,
je la trouve dtestable et parfaitement dplace !
Je ne plaisante pas. Je suis prt renoncer ce projet.
Elle le fixa, incrdule, brusquement alarme par l'ironie qui
ptillait dans les yeux bleus. Il ajouta suavement :
A une petite condition cependant...
Elle avala pniblement sa salive.
Et peut-on savoir laquelle ?
Il lui sourit, tandis que son regard s'attardait insolemment
sur les courbes du corps svelte moul par le jean troit.
Je n'emmnerai pas Alice si vous venez sa place...

3
Ptrifie, Kate faillit laisser chapper sa tasse.
J'aurais d savoir que vous vous moquiez de moi !
Le sourire de Matt Lincoln s'tait effac. Son visage hl avait
une expression cruelle.

Pas du tout. Je suis parfaitement srieux, ma chre. Je pars


aux Carabes dans une dizaine de jours. Et je n'ai pas l'intention
de voyager seul. Si vous dsirez qu'Alice continue jouer les
pouses fidles, venez avec moi. Sinon ce sera elle. A vous de
choisir. Quoi de plus facile !
Facile?
Kate cherchait en vain des mots suffisamment cinglants pour
exprimer son mpris. Une rage aveugle la submergea soudain et
elle lui lana sa tasse de caf au visage.
Ses rflexes taient aussi foudroyants que ceux d'un tigre.
Elle avait peine esquiss son mouvement qu'il avait fait un
bond de ct et le liquide brlant claboussa le mur. Indemne,
il la nargua.
Quel temprament volcanique pour un ange ! Est-ce l la
faon dont vous ragissez lorsque l'on vous offre des vacances?
Les plus belles vacances de votre vie, peut-tre !
Les ongles de Kate s'enfoncrent dans ses paumes, en un
effort surhumain pour se contrler.
Ce n'est pas ainsi que je dfinirais votre proposition. Je la
trouve surtout insultante.
Vous n'avez sans doute pas l'habitude d'tre insulte. Quoi
qu'il en soit, il est bien inutile de fracasser votre prcieuse
vaisselle. Rpondez simplement non . Et c'est Alice qui
viendra.
Comment avez-vous pu imaginer un seul instant que
j'accepterais !
Vous n'tes pas logique avec vous-mme ! Hier vous
donniez l'impression d'tre prte tout pour sauver le mariage
de votre demi-frre bien-aim... Je vous donne l'occasion de
prouver votre beau dvouement et vous vous drobez aussitt.
Je vous trouve bien inconsquente!
De quel droit osez-vous douter de ma sincrit ! Vous
tournez tout en drision... Vous n'avez fait cette suggestion
stupide que pour me rendre ridicule... pour vous venger.
Bravo pour votre intuition... Mais ce n'est qu'en partie vrai.
Je vous avais remarque au mariage d'Alice, et notre brve et

tumultueuse rencontre d'hier a encore aviv mon dsir de


mieux vous connatre.
Eh bien, la rciproque n'est pas vraie.
Alors il vous suffit de dire non, et Alice vous remplacera...
Il l'enveloppa d'un long regard admiratif et reprit, avec un
soupir de feinte rsignation :
Je reconnais que cette perspective me sduit moins. Alice
sera surtout une agrable camarade. Pourtant elle a une qualit
que vous n'avez pas : elle ne triche pas avec elle-mme.
Kate blmit, tremblante de fureur.
Qu'insinuez-vous ?
Vous le savez trs bien. Lorsque je vous ai vue ce jour-l,
au mariage, il s'est produit une sorte d'tincelle... et je n'tais
pas le seul concern. Vous affectiez trop de ne pas me voir pour
n'avoir rien ressenti vous-mme. J'tais irrsistiblement attir,
comme par un aimant, vers ce salon o vous vous tiez rfugie.
J'avais envie de tout connatre de vous... Nos relations ont
dbut sous des auspices peu favorables, mais il n'est jamais
trop tard !
S'il ne tient qu' moi, nous n'aurons aucune relation,
monsieur Lincoln.
Il ne faut jurer de rien ! Ma proposition tient toujours. Je
vous laisse vingt-quatre heures pour y rflchir. Merci pour le
caf, Miss Marston.
Reposant sa tasse, il se dirigea vers le bloc-notes suspendu
au-dessus du tlphone et y inscrivit rapidement quelques
chiffres.
Voici le numro o vous pouvez me joindre.
La porte s'tait referme sur lui. Hbte, Kate coutait son
pas dcrotre dans l'escalier avec un sentiment de soulagement
auquel se mlaient d'autres motions qu'elle tait incapable
d'identifier.
Dsempare, elle errait dans l'appartement qui lui semblait
dsormais oppressant et hostile, comme encore imprgn par la
prsence menaante de Matt Lincoln. Soudain, elle frona les
sourcils la vue du mur macul de caf. Elle alla chercher une

ponge et frotta les taches nergiquement, souhaitant que


toutes les traces de son passage soient aussi aises effacer.
Il existait pourtant une solution radicale. Qu'elle dchire et
oublie jamais ce numro de tlphone, et elle serait dlivre...
Etait-ce aussi sr ? Matt Lincoln avait un atout important dans
son jeu : Alice, qui risquait de gcher irrversiblement sa vie
et celle de John.
Car Kate ne nourrissait aucune illusion quant aux sentiments
de Matt pour sa belle-sur. Celle-ci ne serait entre ses mains
qu'un jouet docile, vite rpudi pour une nouveaut plus
attrayante. Elle aurait pu la rigueur l'excuser s'il avait
succomb une passion dvastatrice et irrsistible... Mais non.
Rien d'aussi romantique! Don Juan prenait des vacances, et il ne
voulait pas partir seul : le soleil, la mer, le sable chaud, les
palmiers, plus une jolie fille peu farouche un vrai dpliant
publicitaire !
Alice tait disponible, mais une autre ferait aussi bien
l'affaire. Pourquoi pas Kate ? Confiant dans son pouvoir de
sduction, il devait estimer qu'un seul baiser suffisait vaincre
ses rticences.
Qu'il aille au diable ! Certes, elle avait perdu tout contrle
d'elle-mme, mais elle avait t prise au pige par tratrise. Et
Matt Lincoln tait un virtuose, de ceux qui laissent aux femmes
des souvenirs ineffaables... Kate se raidit, refusant de laisser
vagabonder plus longtemps ses penses sur une voie aussi
prilleuse.
Il ne l'intressait pas. Tout ce qu'elle dsirait, c'tait prserver
le bonheur de John. Malheureusement, son intervention s'tait
rvle dsastreuse. Elle n'avait russi qu' le conforter dans sa
vanit, avec pour seul rsultat cet ignoble chantage.
Sur le bloc-notes, les chiffres lui lanaient un silencieux dfi.
N'y aurait-il donc personne pour faire subir Matt Lincoln,
son tour, l'humiliation de la dfaite ?
Tout coup, le regard de Kate s'claira. Pourquoi pas ? Elle se
versa une autre tasse de caf, rflchissant intensment. Aucun
obstacle matriel ne s'opposait son dpart. En fait, elle avait

plus ou moins prvu de prendre des vacances rien d'aussi


somptueux que les Carabes, naturellement et son passeport
tait en rgle.
Il tait d'ailleurs plus que probable qu'elle ne sjournerait pas
longtemps dans ces les paradisiaques. Ds que son compagnon
s'aviserait qu'il avait t bern et que Kate n'avait nulle
intention de tomber dans ses bras il la raccompagnerait au
premier avion. Il cumerait de rage, mais Alice serait en sret.
Kate fit taire la petite voix qui lui soufflait que ce jeu n'tait
pas sans danger. Matt Lincoln tait bien trop sr de lui, bien
trop confiant en son sex-appeal, pour user de violence. S'il
connaissait un fiasco, il aurait hte de se dbarrasser d'elle.
C'tait surtout sa propre faiblesse qu'elle devait redouter.
Mais cette fois elle serait sur ses gardes. Elle n'tait pas aussi
nave qu'il le croyait : sa vie professionnelle l'exposait
frquemment des assauts galants, et elle tait devenue experte
dans l'art de dcourager les ardeurs les plus brlantes. Enfin, la
perspective d'infliger une dconvenue au sducteur patent
constituerait assurment le meilleur des antidotes.
Kate se sentait l'me d'un stratge. Elle ne devrait pas
commettre d'impair quand elle lui tlphonerait : elle
affirmerait se sacrifier pour le salut d'Alice, tout en laissant
entendre entre les mots qu'elle ne pouvait rsister la tentation.
Elle ne doutait pas de le convaincre. Il tait trop habitu aux
conqutes faciles pour imaginer un chec. Elle pourrait mme le
tenir en haleine pendant des jours, si elle se montrait
suffisamment habile : en jouant la timidit, en s'enfermant cl
et en prtendant que les chambres d'htel la rendaient
nerveuse...
Elle savoura lentement ses dernires gouttes de caf. Elle
l'appellerait au dernier moment, juste avant l'expiration du
dlai.
Si Matt fut surpris par sa dcision, il n'en laissa rien paratre.
Sans l'interroger sur les motifs qui l'avaient pousse accepter,
il s'en tint strictement aux dtails pratiques. Aprs s'tre

inform de la validit de son passeport, il lui prcisa leur


destination.
Nous nous rendons Saint-Antoine. C'est un endroit qui
n'a rien de sophistiqu. Inutile donc de faire des frais de toilette.
Kate tait surprise. Elle aurait plutt mis sur La Barbade ou
Antigua, ou un autre de ces paradis pour touristes en qute de
farniente.
Due?
Pas du tout. Je suis sre que ce sera fascinant.
Je m'y emploierai de mon mieux. Si vous avez une carte,
cherchez dans les parages de Sainte-Lucie, de prfrence avec
une loupe ! Je vais tre passablement occup jusqu'au jour du
dpart. Aussi je suggre que nous nous donnions rendez-vous
directement au comptoir d'embarquement, une heure avant le
vol.
J'y serai. Qu'allez-vous dire Alice ?
Ce serait manquer de tact que de lui annoncer que vous
partez sa place, ne croyez-vous pas ? A moins que vous ne
soyez fanatiquement hostile tout mensonge, mme charitable.
Je crois que vous avez raison. Je souhaite qu'elle ne
l'apprenne pas... Je... En fait, je prfrerais que personne ne
sache...
Je suis la discrtion mme.
Kate s'empourpra, consciente du sous-entendu quivoque. Il
ajouta sur un ton de badinage :
Oh ! Kate, j'insiste encore pour que vous ne vous
encombriez pas de bagages superflus... comme des vtements
de nuit par exemple. Les nuits sont assez chaudes SaintAntoine... Eh bien, je vous reverrai l'aroport.
Il avait raccroch. Elle dut se contenir pour ne pas fracasser
l'appareil contre le mur.
Kate commena ds le lendemain avertir sa famille et ses
amis qu'elle allait sans doute prendre quelques jours de
vacances. Elle fit quelques allusions l'Espagne, aux Balares,
sans donner plus de prcisions. Qu'il tait facile de tromper ses
proches, dcouvrit-elle. Comme ce projet n'tait pas totalement

nouveau, personne ne s'tonna. Seul Clive parut navr qu'elle


n'et pas attendu une priode o il serait libre galement.
L'preuve la plus pnible fut d'affronter Alice. Le sentiment
de culpabilit de Kate s'accrut encore devant l'air malheureux
de la jeune femme. Sa dception avait d tre amre, mais lui
avait sans doute pargn un sort encore plus lamentable. C'tait
du moins ce que voulait croire Kate. Alice ne fit aucune allusion
son intention de retravailler. Lorsque Kate l'interrogea, en tte
tte, elle rpondit vasivement :
Je n'ai encore aucun projet prcis... Mais j'ai renonc ce
voyage. Ce serait dloyal envers John.
Kate admira cette ingnieuse manire de sauver la face.
Je crois que vous avez choisi la meilleure voie, Alice.
Pouvait-elle tre aussi affirmative en ce qui la concernait ?
Depuis qu'elle tait rassure au sujet d'Alice, elle envisageait
en effet une drobade pure et simple. Elle prtendrait tre
malade, ou tout simplement elle ne se rendrait pas au rendezvous... Matt ne raterait pas son avion pour s'enqurir d'elle. Elle
pourrait toujours lui dire qu'elle s'tait trompe de date.
Cependant les jours passaient avec une rapidit confondante,
et Kate s'tait surprise remonter sa valise de la cave. Par une
trange ironie du sort, elle constatait que son entourage avait
admis l'ide de son dpart prochain. Comment justifierait-elle
ds lors sa prsence Londres !
Elle commenait rcapituler mentalement la liste de ce
qu'elle emporterait. La garde-robe achete pour ses dernires
vacances en Grce conviendrait encore parfaitement. Elle
n'avait aucune intention de se ruiner en prvision de ce sjour,
car elle voulait tre en mesure de rembourser son billet Matt
Lincoln.
Elle hsita jusqu'au dernier moment et fut encore tente de
faire demi-tour en apercevant sa haute silhouette l'aroport.
Trop tard ! Il l'avait dj repre et agitait la main en signe de
bienvenue...
Elle se savait son avantage dans sa robe chemisier en soie
sauvage crme qui mettait en valeur ses yeux mordors et les

reflets cuivrs des longues boucles dansant librement sur ses


paules. Elle lut dans ses yeux une approbation admirative
tandis qu'il s'emparait de sa valise.
Non seulement ravissante, mais ponctuelle. Je suis un
homme enviable.
Kate baissa pudiquement ses longs cils afin qu'il ne surprt
pas le ptillement moqueur de ses prunelles. Il convenait de iui
laisser encore ses illusions.
Une fois les formalits d'embarquement accomplies, il lui
proposa de prendre un verre. Il leur restait presque une heure
patienter. Kate s'tait jur de limiter au maximum sa
consommation d'alcool tant que Matt Lincoln serait
proximit.
Pour ma part, je me contenterai d'un caf.
Il feignit l'inquitude.
Est-ce pour le boire ou pour me le lancer au visage ?
Elle se permit un petit sourire mutin.
Pour le boire, rassurez-vous. Vous avez d tre surpris par
mon appel ?
Stupfi. Et ravi. Vous m'expliquerez un jour les raisons de
ce revirement.
Oh, elles sont toutes simples, rtorqua-t-elle. Vous m'avez
demand jusqu' quel point j'tais prte aider John et Alice
sauvegarder leur mariage... Voil ma rponse.
Est-ce votre seule motivation ?
Les yeux bleus, qu'elle avait vus si impitoyables, lui
souriaient, caressants, et elle sentit une trange chaleur envahir
sa poitrine. Elle rpondit doucement :
Nous laisserons cette question en suspens pour l'instant.
La caftria tait pleine craquer. De nombreuses ttes se
retournrent sur leur passage. Kate se sentit dvisage avec
curiosit. Bien sr, se dit-elle, je suis la femme qui accompagne
le clbre Matt Lincoln. Ce n'tait pas une sensation agrable,
et, pour la premire fois, elle fut soulage l'ide que SaintAntoine tait une le minuscule.
Vous avez l'air bien songeuse...

Je ne me sens pas tout fait l'aise, c'est vrai. Nous


sommes encore des trangers l'un pour l'autre...
Voil prcisment ce quoi notre voyage est cens
remdier.
C'est une faon un peu insolite de faire connaissance, non?
Je dois dire que les recettes classiques ne m'ont gure
russi jusqu' prsent !
Elle eut un petit rire indulgent. S'imaginait-il qu'il aurait plus
de chance dans un dcor exotique ? Eh bien, il se trompait !
L'attente lui parut interminable. Enfin, on les fit monter
bord de l'appareil. Elle attacha sa ceinture avec un petit soupir.
Cette fois, elle avait atteint le point de non retour. Au moment
o l'avion s'arracha la piste, elle ferma les yeux et se pelotonna
dans son fauteuil. Son compagnon l'observait, amus.
Nerveuse?
Un peu, oui.
Mais pas cause du dcollage , ajouta-t-elle intrieurement.
Elle n'avait que trop conscience de la chaleur de ce robuste
corps masculin ses cts, si proche qu'il lui tait impossible de
faire un mouvement sans le toucher.
N'ayez pas peur, murmura-t-il.
Il s'empara de sa main troitement crispe sur l'accoudoir et
la porta ses lvres. Kate se raidit tout entire. Elle avait envie
de crier, de s'enfuir loin de lui...
L'htesse va bientt servir des rafrachissements. Cette
fois, je vous recommande d'accepter un verre et mme deux !
Rien de tel pour vous relaxer.
Se relaxer tait la dernire chose qu'elle souhaitait. Il lui
fallait garder toute sa vigilance. Neuf heures de vol jusqu'
Sainte-Lucie ! Et l, il faudrait encore emprunter la ligne
intrieure qui desservait les les de moindre importance...
Jamais elle ne pourrait supporter aussi longtemps cette
promiscuit !
Fort heureusement, Matt ne se livra aucune autre tentative
de rapprochement, et le temps passa tant bien que mal. Elle lut,

de la premire la dernire ligne, les magazines qu'on leur


distribua. Les repas crrent galement une diversion. Elle
n'avait pas faim, mais elle se fora manger. Matt s'tait plong
dans l'tude de dossiers qu'il avait tirs de son attach-case,
parcourant feuillets dactylographis et coupures de presse. S'il
ne lui avait adress de temps autre un bref sourire, elle aurait
presque pu croire qu'elle voyageait seule.
La somnolence la gagna peu peu. Elle sombra par
intermittence dans des rves confus et ouvrit pniblement les
yeux en entendant une voix lui dire d'attacher sa ceinture.
Elle ralisa alors qu'elle avait gliss sur son sige pendant son
sommeil. Sa tte reposait sur l'paule de Matt Lincoln qui avait
pass un bras autour d'elle. Elle se redressa brutalement,
cramoisie. Ses doigts tremblaient tellement qu'elle ne parvenait
pas fermer la boucle de la ceinture. Il se pencha au-dessus
d'elle et fit jouer le dclic en lui jetant un regard ironique.
Il devait se demander pourquoi elle faisait tant d'embarras
pour un anodin parcours en avion, alors qu'il tait persuad
qu'elle partagerait son lit ds la nuit prochaine !
L'avion s'tait pos dans une obscurit moite et touffante.
Kate trbucha en descendant les marches et il la retint
fermement par le bras. Elle eut envie de crier Ne me touchez
pas ! Mais elle tait trop lasse.
Dsoriente, bout de nerfs, elle dut attendre Matt qui tait
parti rcuprer leurs bagages.
Venez. Le taxi nous attend.
Elle le dvisagea, panique.
Un taxi ! Mais je croyais que c'tait un autre avion.
Il s'agit pourtant d'un taxi. Vous savez bien : une chose en
mtal, avec quatre roues, un volant et un chauffeur derrire le
volant... Il va nous conduire l'htel. Nous passerons la nuit ici
et nous prendrons l'avion demain matin pour Saint-Antoine.
Kate sentit les larmes lui monter aux yeux. Elle avait cru que
le voyage se poursuivrait pendant le reste de la nuit, et elle avait
besoin de ce rpit avant l'invitable confrontation avec Matt
Lincoln.

Vous ne me l'aviez pas dit !


Vous ne me l'aviez pas demand ! Est-ce si important ? Et
d'ailleurs, mme si j'avais rserv pour le vol du soir, j'aurais
sans doute annul... Vous avez l'air puise.
Elle se mit soudain rire. Un rire nerveux et sans joie. Il la
considra attentivement, perplexe.
Etes-vous capable de marcher jusqu'au taxi ou dois- je
vous porter avec les valises ?
Je peux marcher.
Elle ne lui adressa pas un mot pendant le trop bref trajet
jusqu' l'htel. Elle entrevit un btiment brillamment illumin
dont elle n'eut pas le temps de lire l'enseigne. Un portier en
uniforme s'empara de leurs bagages. Elle pntra dans un vaste
hall dbordant de plantes vertes. L'employ de la rception
s'empressa, obsquieux.
Ravi de vous revoir, monsieur Lincoln. Je regrette que
votre sjour soit aussi bref.
Il salua crmonieusement Kate.
Bonsoir, madame.
Il lui glissa un stylo dans la main et elle signa le registre
tandis qu'il tendait une cl Matt. Un groom les prcda avec
leurs valises. Tout le monde souriait, sauf Kate, qui venait
soudain de comprendre la signification de cette cl unique.
Jusqu'ici, elle avait tenu pour certain qu'ils occuperaient des
chambres spares ne serait-ce que pour sauvegarder les
apparences. Tous ses plans s'croulaient...
Il n'y a pas d'ascenseur, mais un seul tage, lui disait Matt.
Croyez-vous pouvoir y arriver ?
Je... Non... certainement non...
Oh si, mon ange.
Sa voix tait suave, mais son sourire s'tait effac et ses yeux
taient aussi froids que deux lames d'acier.
Sa main se referma implacablement sur son bras, et il la
guida vers l'escalier.
Montons dans notre chambre, mon amour ! J'ai tellement
hte d'tre enfin seul avec vous...

La premire chose que Kate remarqua en pntrant dans la


chambre, ce fut le lit, immense, capitonn de satin,
hollywoodien !
Puis elle aperut la bouteille de champagne qui rafrachissait
dans un seau glace, les corbeilles de fruits, les gerbes de fleurs.
Je suis sre que c'est la suite nuptiale , se dit-elle, et elle se
sentit nouveau prte clater d'un rire hystrique. La
situation n'avait pourtant rien de comique ! Elle s'tait jete
tout droit dans un guet-apens dont elle ne savait pas encore
comment elle pourrait s'chapper.
Elle ouvrit la porte-fentre et sortit sur le balcon. La nuit
tait tide, parfume. Assourdi par la distance, un battement
syncop de tambour rsonnait, lancinant, et de plus loin encore
lui parvenait le doux murmure du ressac sur la plage.
Elle entendit Matt congdier le groom en prcisant qu'ils ne
voulaient pas tre drangs. Il avait d le gratifier d'un
pourboire gnreux, en juger par le Bonne nuit chaleureux
du jeune garon. La porte se referma. Elle attendit, immobile, la
gorge noue par l'angoisse.
Enfin seuls ! susurra-t-il.
Kate se retourna lentement et lui fit face, les bras croiss en
une drisoire attitude de protection. Posment,il retira son
lgante veste de lin et commena dnouer sa cravate. Les
yeux bleus plongrent dans les siens, nigmatiques.
Vous tes bien silencieuse, mon ange. Fatigue par ce long
voyage? Dans ce cas, mieux vaut vous coucher immdiatement.
Kate ne trouva rien lui rpondre.
Il ajouta, en dboutonnant sa chemise :

J'ai besoin d'une douche. Dsirez-vous utiliser la salle de


bains la premire ?
Non... c'est--dire oui... Je voulais dire que...
Oui ? Que vouliez-vous dire exactement ?
Je... je ne m'attendais pas cela.
Elle dsignait d'un geste large du bras la chambre luxueuse.
Oh ! Cet appartement ne vous plat pas ?
Il est superbe, mais... je pensais avoir une chambre
spare.
Vraiment? Cela ne faisait pas partie du march.
Justement, ce propos...
Je vous coute.
Sa chemise avait rejoint sa veste et sa cravate sur le lit. Les
poings sur les hanches, il la toisait, moqueur, avec dans les yeux
le mme clat mtallique qui l'avait tant effraye tout l'heure
dans le hall. Kate lui rendit son regard de dfi.
Est-ce bien utile que je m'explique ? Vous avez dj
devin.
Que vous n'aviez pas l'intention d'honorer votre part du
contrat ? Naturellement. Vous n'avez mme pas essay de
donner le change... ou alors vous tes une pitre comdienne !
Vous me sous-estimez. Je ne suis pas ce point aveugl par mes
propres mrites. J'ai immdiatement compris que vous aviez
l'intention de me duper, et je sais aussi pourquoi.
Et elle qui s'tait crue si machiavlique ! Elle prouvait un
certain dpit d'avoir t si facilement perce jour.
Eh bien, nous savons au moins o nous en sommes,
dclara-t-elle. Donnez-moi ma valise, et je vais aller demander
une autre chambre la rception.
Epargnez-vous cette peine. Il n'y a plus une seule chambre
de libre.
Oh ! Mais il existe sans doute d'autres htels en ville?
Des quantits. Pourtant vous n'irez nulle part. Du moins
cette nuit. Demain vous venez avec moi Saint-Antoine,
comme prvu.

Il n'en est plus question ! Vous tes fou si vous avez


pens...
Vous n'avez pas la plus lgre ide de ce que je peux
penser ! Vous vous basez uniquement sur des suppositions, et je
ne vous ai pas contredite...
Son calme glacial tait plus effrayant que la colre. Il avana
vers Kate qui ne put rprimer un frisson. Il se rendit compte de
son imperceptible mouvement de recul, et son visage se durcit
davantage. Il lui dsigna un fauteuil.
Asseyez-vous.
Je prfre rester debout, rtorqua-t-elle, mfiante.
Vos prfrences ne m'intressent pas. Asseyez-vous !
Quelque chose dans sa voix dissuada Kate d'insister plus
longtemps. Elle obit. Il lui adressa un lger sourire
condescendant.
Voil la premire leon que vous ayez enfin comprise,
mon ange. Et maintenant je vais vous dire pourquoi je vous ai
demand de venir. Et pourquoi vous devez rester. Et cela n'a
rien voir avec mon apptit luxurieux pour votre jeune corps
dlectable !
Kate frmit sous le sarcasme. Personne ne l'avait jamais
humilie ainsi. Son orgueil se rebellait, pourtant elle resta
immobile, attentive, subjugue par une volont plus forte que la
sienne. Il poursuivit.
Je vais Saint-Antoine pour des motifs professionnels,
mais je ne veux pas qu'on le sache. Vous tes en quelque sorte
ma couverture . Officiellement, je viens en simple touriste.
Une escapade d'amoureux ! Et vous tes l'heureuse lue. Aussi
j'aimerais que vous soyez plus convaincante que vous ne l'avez
t jusqu' prsent.
Elle le fixa, les yeux largis par l'incrdulit.
Vous voulez que je me conduise exactement comme si
j'tais amoureuse de vous ?
Oh, je n'en demande pas tant ! Contentez-vous des
apparences extrieures. Jouez le rle comme je l'ai crit, et je

vous promets que vous n'aurez rien craindre de moi. Est-ce


clair ?
Et si je refuse ?
Alors je ne me contenterai plus des apparences. Croyezmoi, j'en suis trs capable.
Elle le croyait aisment. Le regard qu'il laissait peser sur elle
tait assez loquent.
Si vous tes prt employer la force, comment saurai-je si
je peux vous faire confiance ?
Vous ne le saurez pas. Sachez cependant, si cela peut vous
rassurer, que je n'ai de ma vie jamais employ la force avec une
femme...
Elle n'tait pas du tout rassure, au contraire. Elle songeait
ce baiser qu'il lui avait donn, et elle savait qu'il y pensait
galement. Ce n'tait pas par la force qu'il l'avait vaincue !
N'ai-je vraiment pas le choix ? Qu'est-ce qui m'empche de
sortir tout simplement de cette pice et de repartir ?
Moi. Vous n'iriez pas loin sans votre passeport, or vous me
l'avez confi au moment des formalits.
Vous tes vraiment un ignoble individu !
On me l'a dj dit plusieurs fois. Mais moi, je ne renie pas
mes engagements.
Kate prfra dtourner la conversation.
Qu'est-ce que ce mystrieux travail qui vous appelle
Saint-Antoine ? Si j'y joue un rle, j'ai le droit de savoir.
Tant que durera ce voyage, vous avez seulement les droits
que je veux bien vous accorder. Pour reprendre vos propres
termes, comment saurai-je jusqu'o je peux vous faire
confiance? Non, je ne vous dirai rien d'autre pour le moment,
mon ange.
Cessez de m'appeler ainsi !
Il paratrait bien peu vraisemblable que je vous appelle
Miss Marston... mais que diriez-vous de mon cher amour ?
Oh ! je vous en prie !... A Saint-Antoine, j'exige de disposer
d'une chambre spare.

Vous devrez pourtant vous rsigner la cohabitation. Les


rservations sont dj faites. Il ne vous reste plus qu' prier le
ciel pour qu'il y ait des lits jumeaux.
Et cette nuit ?
Vous vous croyez donc si irrsistible ?
Kate le hassait. Cependant, elle ne pouvait dtacher ses yeux
de son torse nu, o les muscles harmonieux et puissants
jouaient souplement sous la peau hle. A la plage, cette seminudit n'aurait rien eu que de banal, mais ici, dans l'intimit de
cette chambre d'htel, elle prenait l'allure d'une provocation.
Matt ajouta, sarcastique :
N'ayez aucune inquitude. Je me sens si fatigu que la
reine de Saba elle-mme me laisserait de marbre.
Je suis sensible l'intention, riposta-t-elle, mais il est hors
de question que je partage ce lit avec vous!
Pourquoi ? Ne le trouvez-vous pas assez large ?
Elle rprima un sourire. Il n'tait pas seulement large, il tait
colossal !
L n'est pas la question.
A votre guise. J'espre que vous trouverez ce fauteuil
confortable.
Kate s'trangla de fureur.
Un gentleman m'aurait offert le lit !
Je ne suis pas un gentleman, d'aprs vous. Je me
contenterai donc de vous proposer un compromis.
A l'aide des oreillers, il difia une sorte de barrire au milieu
du matelas.
Voil. Ce n'est pas tout fait le mur de Berlin, mais c'est
un rempart acceptable pour votre pudeur. Et maintenant, si
vraiment vous ne voulez pas profiter de la salle de bains, j'y vais.
Kate restait prostre, comprenant avec dsespoir qu'elle tait
entirement la merci de Matt Lincoln. Sa seule consolation
tait de penser qu'Alice aurait pu se trouver sa place... A une
seule diffrence prs : Alice aurait jou avec enthousiasme le
rle qui lui tait offert !

Mais elle n'tait pas Alice ! Tout en reconnaissant Matt


Lincoln un trange pouvoir de fascination sensuelle, elle le
jugeait en toute lucidit. Et cela elle le devait Douglas
Wakefield. Il l'avait immunise contre les mirages de la
sduction.
La porte de la salle de bains s'ouvrit, et Matt rapparut, drap
dans une sobre robe de chambre de soie bleu marine pas
trace de pyjama ! nota-t-elle. Des glaons tintrent, puis elle
entendit le plop caractristique d'un bouchon qui saute : il
ouvrait la bouteille de champagne...
Je bois au succs de notre collaboration. Voulez- vous vous
joindre moi ?
Non, merci. Je ne vois rien clbrer.
Comme il vous plaira. Si vous dsirez quoi que ce soit
d'autre, faites-le-moi savoir.
Il se moquait ouvertement d'elle. Elle se souvint du jour o
leurs regards s'taient croiss pour la premire fois. Il levait
ainsi une coupe de champagne ; Kate avait d lutter de toute sa
volont pour rsister l'attraction imprieuse qui l'entranait
vers lui. Elle subissait nouveau cette attirance irrsistible et
elle n'tait plus spare de lui par la foule des invits : ils taient
seuls dans une chambre !
Elle avait eu tort de se fliciter de son invulnrabilit. Elle
tait en danger. En danger mortel ! Son cur battait tout
rompre... La fuite tait son seul espoir. Elle courut sa valise,
dont elle tira fbrilement ses vtements de nuit et son
ncessaire de toilette, puis elle se rua dans la salle de bains.
La porte comportait un verrou, qu'elle poussa avec un soupir
de soulagement, se sentant pour la premire fois en scurit
depuis le dbut du voyage. Elle s'attarda avec dlices sous le jet
brlant de la douche qui dissipait peu peu sa pnible
lassitude. Le miroir lui renvoyait l'image embue d'une svelte et
gracieuse naade, les deux bras levs en amphore pour retenir sa
chevelure, l'eau ruisselant sur ses seins ronds et fermes.
Votre corps dlectable , avait dit Matt... Mais il prfrait
sans doute des courbes plus voluptueuses... comme celles

d'Alice, Alice qui lui enviait sa minceur et qui s'astreignait


priodiquement des rgimes draconiens ! Eh bien, elle ne lui
fournirait pas l'occasion d'tablir des comparaisons : la chemise
de nuit qu'elle avait emporte, d'une svrit toute monacale
avec son col montant, tombait en longs plis jusqu' ses pieds.
Matt Lincoln ne leva mme pas les yeux lorsqu'elle sortit de
la salle de bains. Ses paules nues mergeant des couvertures, il
lisait, appuy sur un coude, s'interrompant de temps autre
pour boire une gorge de champagne. Il n'avait pas tenu compte
du refus de Kate : sur le chevet oppos, une autre coupe pleine
l'attendait, tentatrice.
Kate contempla avec apprhension le rigide fauteuil de
bambou, puis elle haussa lgrement les paules et se glissa
prcautionneusement entre les draps. Elle jeta un regard furtif
vers la longue silhouette qui se dessinait sous la courtepointe et
se pelotonna l'extrme bord du ht. Elle retenait son souffle,
douloureusement consciente de la proximit obsdante de ce
corps masculin, la fois rassure et secrtement irrite par sa
mprisante indiffrence.
Il se redressa soudain, et elle se figea, tout entire raidie en
une attente angoisse. Mais il se borna dposer son livre sur sa
table de chevet et teindre sa lampe, lui lanant un bref
Bonne nuit d'une voix ensommeille.
Kate teignit son tour sa lumire. Elle resta tendue dans
l'obscurit, coutant la respiration paisible de Matt, assaillie par
un tourbillon vertigineux de penses confuses et d'motions
contradictoires...
Les premires lueurs de l'aube filtraient travers les
persiennes lorsqu'elle s'endormit enfin, anantie de fatigue.
L'avion survolait l'unique piste d'atterrissage de SaintAntoine, minuscule ruban cern par la vgtation luxuriante.
Beaucoup trop courte, nous allons nous fracasser , pensa Kate
en fermant les yeux dans l'attente de la catastrophe... L'appareil
se posa cependant sans autre dommage que quelques cahots qui
lui donnrent la nause.
Dcidment les voyages vous rendent nerveuse !

Matt l'observait, goguenard. Elle le toisa sans rpondre. Les


dernires vingt-quatre heures auraient suffi branler les nerfs
les plus solides, songea-t-elle amrement, et il faut tout votre
cynisme pour rester aussi insolemment frais et dispos...
L'aroport se rduisait quelques baraquements de tle
ondule, qui semblaient simplement poss au hasard au bout de
la piste, prts s'envoler la moindre tornade. Les formalits de
douane furent htivement expdies.
Il tait bien inutile de vous entourer d'un tel luxe de
prcautions, fit remarquer Kate, ironique. Ils ont peine jet un
coup d'oeil votre passeport !
C'est ce que vous croyez ! Eh bien, je peux vous affirmer
qu' ce moment mme le tlphone fonctionne dj et que la
nouvelle est transmise aux intresss...
Je vous savais pntr de votre propre importance, mais
ce point, c'est de la mgalomanie...
Satisfaite de sa riposte, Kate porta toute son attention au
paysage. Avant son dpart, une rapide incursion la
bibliothque municipale lui avait appris que Saint-Antoine avait
d autrefois sa prosprit ses plantations de caf et de canne
sucre : L'Ancre du Paradis , tel tait le nom potique que lui
avaient donn les pirates, aux temps hroques o ils rgnaient
sur la mer des Carabes.
Aujourd'hui, les chantiers navais et les conserveries avaient
succd aux lgantes rsidences coloniales des planteurs, mais
l'le se souvenait encore de son pass romantique.
Matt avait annonc au petit djeuner qu'il avait retenu une
chambre l'Htel du Paradis. En d'autres circonstances, Kate
aurait vu dans ce nom la promesse d'un sjour enchanteur mais,
dans la situation prsente, elle s'tait plutt senti l'me d'une
condamne qui entend prononcer sa sentence : deux semaines
seulement, qui lui paraissaient une angoissante ternit.
Elle resta bouche be la vue du taxi, peint d'un jaune
flamboyant faire plir d'envie le soleil tropical. Matt s'amusa
de son ahurissement.

Tonique, n'est-ce pas ? C'est la couleur distinctive de la


compagnie. Ils sont tous ainsi. Ici, on les surnomme le rgime
de bananes . Ils louent galement des vhicules la journe. Je
compte rserver une Jeep pour faire le tour de l'le.
Dans un intrt tout professionnel, bien sr ?
Naturellement.
A peine s'taient-ils installs dans le taxi que Matt passa
ngligemment son bras autour de ses paules, lui murmurant
l'oreille :
Juste une note de couleur locale, pour vous remettre en
mmoire votre scnario.
Il avait pos son bras sur sa nuque, en un geste de tranquille
possession, et ses doigts effleuraient sa poitrine. Kate s'efforait
de contrler les battements prcipits de son cur. Ils
traversaient la ville dont elle ne distingua, comme travers un
brouillard, qu'un halo de bruits et de couleurs, uniquement
consciente de cette caresse tnue et lancinante.
Ils avaient dormi dans le mme lit la nuit prcdente, mais
aucun moment elle n'avait t aussi proche de lui que sur ce
sige de taxi. La chaleur de son corps, qui la pntrait peu peu
d'une douce langueur, l'odeur lgre et pice de son eau de
toilette agissaient comme une drogue qui annihilait toute sa
volont. Comme il aurait t doux de s'abandonner l'treinte,
de poser doucement ses lvres sur son cou, pour vrifier si ses
pulsations taient aussi follement dsordonnes que les siennes.
Kate tait terrifie par la violence sauvage de son impulsion.
Aucun homme n'avait encore suscit en elle ce dsir
irrpressible. Dans un sursaut farouche, elle crispa
convulsivement ses mains l'une contre l'autre, avec une telle
force que ses jointures blanchirent. Matt remarqua son geste.
Dtendez-vous, mon ange. Nous sommes arrivs.
L'Htel du Paradis mritait bien son nom. Un long btiment
bas, enfoui sous les fleurs grimpantes, regroupait la rception,
les salons, le bar et le restaurant, ainsi que quelques boutiques.
Les chambres consistaient en une trentaine de petits bungalows

individuels nichs dans la verdure, de part et d'autre d'une alle


de palmiers qui conduisait directement la plage.
Par contraste avec la chaleur torride, l'intrieur du bungalow
offrait une agrable impression de fracheur, qu'accentuaient
encore le crpi blanc des murs et le dallage de terre cuite. Le
lger mobilier de bambou du living-room apportait la note
indispensable d'exotisme discret. Au fond de la pice, deux
portes s'ouvraient, l'une sur la chambre, l'autre sur une petite
salle de bains entirement carrele d'un dlicat beige ros qui
voquait l'intrieur d'un coquillage.
Vos souhaits ont t exaucs : ce sont des lits jumeaux, lui
fit remarquer Matt.
Kate avait ouvert sa valise et rangeait ses vtements dans la
penderie. Il l'observait, paresseusement allong sur l'un des lits,
les bras croiss sous la nuque.
Ne craignez-vous pas de vous ennuyer ?
Elle secoua l'une de ses robes pour en effacer les plis.
Ne vous souciez pas de moi. Je saurai me distraire... Vous
aurez tout loisir de vous consacrer vos obligations
professionnelles.
Votre collaboration m'est trop prcieuse pour que je vous
abandonne votre sort. Mais ce propos, je dois dire que je ne
suis pas entirement satisfait de votre prestation...
Si vous voulez parler de ce petit intermde dans le taxi,
qu'espriez-vous ? Que je me jette fougueusement votre cou ?
Je n'irais pas jusque-l, mais je prfrerais nanmoins que
vous ne sursautiez pas comme si vous aviez t mordue par un
serpent chaque fois que je vous touche. Si vous n'y mettez pas
plus de conviction, personne au monde ne pourra croire un seul
instant votre personnage d'amoureuse.
Est-ce donc si important ?
Je vous l'ai dj dit.
Je sais. Mais vous ne m'avez pas dit pourquoi il tait si
ncessaire de donner le change. Ni ce que vous tes venu faire
ici.
Non, en effet.

Vous n'tes pas encore dcid me mettre dans la


confidence ?
Pas pour le moment.
Mais vous n'auriez pas eu de secrets pour Alice, n'est-ce
pas ?
Toujours Alice ! Elle vous obsde... presque autant que
vous l'obsdez vous-mme...
Que voulez-vous dire par l ?
Devinez, mon ange. Voil un beau sujet de mditation
pour vos longues nuits solitaires. Cela vous sera beaucoup plus
profitable que de vous recroqueviller en vous demandant quel
moment je vais bondir sur vous pour vous violer !
Les joues de Kate s'empourprrent.
Puisqu'il est question de nuits solitaires, je vous signale
qu'il y a un canap dans la pice voisine.
Et auquel de nous deux est-il destin, selon vous ? persiflat-il. Voyons, Kate, vous tes de mauvaise foi!
Elle lui fit face, rvolte.
C'est faux ! J'accepte de jouer mon rle pendant la journe,
devant votre public, mais il n'a jamais t question des nuits !
Etes-vous totalement inconsciente? Qui croira encore que
je ne songe qu' filer le parfait amour avec vous, si l'on dcouvre
que nous faisons chambre part ?
Mais qui le saurait? protesta-t-elle. A vous entendre, ne
dirait-on pas que nous sommes surveills ?
Croyez-vous que le garon qui viendra nous apporter
notre petit djeuner ne remarquera rien ? Ni la femme de
chambre? L'le n'est pas si grande, les nouvelles circulent vite.
Et ce serait un rude coup port votre vanit masculine !
L'irrsistible Matt Lincoln essuyant un chec ! En vrit, je
finirai par croire que toute cette comdie n'est destine qu'
prserver votre rputation de Don Juan !
Les yeux bleus taient aussi froids que deux blocs de glace.
Sur la mchoire de Matt, un petit muscle tressautait. Il respira
profondment puis articula lentement d'une voix atone :

Quelle flatteuse opinion vous avez de moi, mon ange... Et


si je m'efforais de vous donner raison?
D'un brusque lan, il se redressa et avana vers elle,
menaant. Panique, Kate chercha des yeux une issue. Trop
tard. Elle tait accule contre la porte de la penderie. Elle
balbutia, suppliante :
Matt, je regrette... Je suis dsole...
Oh non, vous ne l'tes pas encore... Mais vous le serez
bientt...
La belle bouche sensuelle se tordit en un rictus de mpris et
de drision. Avant que Kate ait pu esquisser un geste de
dfense, il l'avait saisie dans ses bras et il la soulevait du sol. En
quelques pas rapides, il l'emporta vers le lit le plus proche o il
la laissa tomber avec une brutalit dlibre.
Le souffle coup par le choc, Kate se rendait peine compte
de ce qui lui arrivait... Elle leva les yeux vers la haute silhouette
qui se penchait inexorablement vers elle... Elle tenta
dsesprment de rouler sur le ct, de manire mettre le lit
entre eux. Mais il avait t plus rapide qu'elle. Deux mains
nerveuses s'emparaient de ses paules, la clouant
implacablement au matelas.
Trs bien. Vous avez prouv, s'il en tait besoin, que vous
tes plus fort que moi. Etes-vous satisfait prsent ?
Non, mon ange, gronda-t-il entre ses dents, je suis loin
d'tre satisfait... Il faut dire que ces robes boutonnes de haut
en bas constituent une vritable provocation, mme pour
l'homme le plus vertueux...
Sans la quitter des yeux, il dfit lentement le premier bouton.
Kate poussa un petit gmissement trangl.
Non... Je vous en prie... non...
Quelle piti pourriez-vous bien attendre d'un individu
aussi ignoblement dprav que moi ?
Deux autres boutons cdrent, dvoilant la naissance de sa
gorge. Kate se mordit les lvres pour ne pas crier. Avec une
lenteur calcule, il acheva d'ouvrir la robe dont il carta
doucement les pans. Immobile, il contempla le jeune corps

mince et souple qui n'tait plus voil que par les fragiles dessous
en broderie anglaise. Son regard effleura les longues cuisses
fuseles, la courbe gracile des hanches, le renflement
orgueilleux des seins qui se soulevaient au rythme de la
respiration prcipite de la jeune fille... Dlicatement, ses doigts
coururent sur la peau satine couleur de miel.
Kate tourna son visage brlant contre l'oreiller. Rien
n'existait plus que cette caresse lgre et affolante qui faisait
natre dans chaque fibre de son corps un embrasement
inextinguible et dlicieux.
Alors, Kate, murmura-t-il, vous ne protestez plus ?
Sa gorge serre n'aurait pu laisser passer un mot. Elle lui
drobait toujours son regard, ne sachant que trop ce qu'il aurait
pu y lire. Lentement, Matt fit glisser les manches le long de ses
paules et laissa tomber la robe sur le sol en un soupir soyeux.
Lorsque ses bras se refermrent sur elle, Kate sut qu'elle
attendait ce moment depuis toujours. Un long frisson la
parcourut lorsqu'il posa sa bouche sur la sienne.
Le temps s'tait aboli. Les voix et les rires qu'elle entendait
confusment lui semblrent d'abord appartenir un autre
monde. Puis elle entendit l'exclamation furieuse de Matt :
Que diable...
Dans l'entrebillement de la porte, les deux femmes de
chambre en uniforme amidonn, les bras chargs de serviettes,
les fixaient, bouche be, partages entre le rire et la
consternation. Balbutiant quelques excuses indistinctes, elles
battirent prcipitamment en retraite.
Matt laissa chapper plusieurs jurons particulirement
malsonnants et se prcipita leur poursuite. Kate le regarda
sortir, en proie une trange frustration... L'intervention avait
t providentielle, se disait-elle, cependant elle en prouvait un
amer regret. Se redressant sur un coude, elle dcouvrit alors son
reflet dans le miroir de la coiffeuse.
La honte la submergea la vue de cette inconnue qui la
contemplait, lascive dans sa semi-nudit, les joues en feu et les
yeux trop brillants. Dans un sursaut de pudeur, elle se drapa

dans la couverture. D'un coup de pied rageur, elle carta la robe


qui gisait, abandonne et combine suggestive, avant de se
prcipiter vers le placard pour dcrocher sa robe de chambre.
Les larmes brouillaient sa vue tandis qu'elle s'efforait de
discipliner le dsordre de sa chevelure. Matt rentra dans la
pice, claquant la porte derrire lui.
Il semblerait qu'elles se soient trompes de bungalow...
une regrettable erreur.
Une erreur, vraiment...
Subitement inquiet, il s'approcha, posant les mains sur ses
paules. Elle se dgagea avec violence.
Ne me touchez pas !
Elle tait consciente de la note d'hystrie qui faisait trembler
sa voix. Il se pencha, cherchant son regard dans le miroir, et
murmura, conciliant :
Kate ! Ce n'est qu'un incident sans importance, pourquoi
dramatiser ?
Que vous importe ma raction ! Vous avez obtenu ce que
vous vouliez... Qui doutera maintenant de notre liaison !
J'ignore qui vous dsirez convaincre, mais il ne vous aura pas
fallu longtemps pour trouver des tmoins impartiaux et dignes
de foi.
Il la dvisageait, incrdule.
Ainsi vous pensez que j'ai tout combin ! Kate, pour
l'amour du ciel, croyez-moi, ce n'est qu'une concidence... Je
regrette vivement ce qui s'est pass, plus que je ne saurai dire...
Et pour plusieurs raisons...
Elle ouvrit un pot de crme et entreprit de faire disparatre
les vestiges de son maquillage.
Eh bien, voil une exprience enrichissante : le regret ne
doit pas souvent faire partie de la gamme de vos sentiments...
quant moi, j'ai la conscience tranquille. Mon rle est termin
pour aujourd'hui.
Qui cherchez-vous persuader de votre superbe
indiffrence ? La froide Miss Marston ! La dsagrable pimbche

qui insulte les invits, le jour du mariage ! Non, Kate. Vous


n'tes plus cette femme-l et vous le savez...
Kate se retourna, les yeux tincelants de colre.
Et c'est vous qui l'avez transforme, sans doute? Matt
Lincoln le magicien ! La fe des glaces elle-mme, n'y rsisterait
pas et fondrait dans vos bras... C'est du moins ce que vous
imaginez. Seigneur, comme je mprise les hommes de votre
espce !
Vous me l'avez dj fait comprendre auparavant. Inutile de
vous rpter. Toutefois, vous sembliez consentante, il y
quelques instants... Serait-ce un ddoublement de personnalit?
Son rire cynique la cingla comme un gifle. Que rpondre
cela ? Elle avait t prte se donner lui et il en avait
parfaitement conscience. Elle chercha dlibrment le blesser.
Vous avez su tre trs persuasif. Votre technique n'est pas
en dfaut. Vous avez t trs brillant : une excellente prestation
c'est bien le mot que vous aviez employ vous-mme ?
Il blmit sous son hle.
Merci pour ce certificat logieux. Je n'ai encore jamais
frapp une femme, mais je pourrais facilement faire une
exception en votre faveur.
Elle le dfia du regard, les poings crisps de rage.
Ne vous avisez pas de me toucher ! Et laissez-moi seule. Je
ne veux plus rester dans la mme pice que vous !
Pendant quelques secondes, elle crut qu'il allait rellement la
frapper... L'effort qu'il fit pour se dominer ne lui chappa pas.
Elle frissonna sous le mpris glacial de sa voix.
Rassurez-vous, mon ange. Je ne voudrais pas de vous,
mme si vous m'tiez offerte en cadeau... Mais ne vous croyez
pas pour autant quitte de vos engagements. Le spectacle
continue. Vous vous devez votre public. Sur la scne, vous tes
toujours amoureuse de moi... En priv, libre vous de vous
retirer dans votre coquille.
Il consulta sa montre et reprit :
Je vais prendre un verre au bar de l'htel. Rejoignez-moi
ds que vous serez prte, et nous savourerons un djeuner

idyllique, en tendre tte--tte, les yeux dans les yeux... N'tesvous pas mue cette seule perspective?
Et si je refuse ?
Je ne vous le conseille pas... Pas plus que je ne vous
conseille de rvler quiconque le vritable motif de notre
sjour au cas o vous penseriez ainsi vous dbarrasser de
moi. Je serais furieux contre vous, et qui sait alors quelles
regrettables impulsions je pourrais m'abandonner... Je suis sre
que vous ne le souhaitez pas, mon ange.
Il lui adressa un aimable sourire, mais elle ne se mprit pas
sur la ralit de la menace, et elle se contenta de lui adresser un
regard ddaigneux. Il tourna les talons et sortit sans ajouter un
mot.
Les larmes coulrent enfin librement sur les joues de Kate.
Son seul dsir tait de courir derrire lui, de le rappeler, de se
blottir nouveau dans ses bras, de se sentir serre contre sa
poitrine...
Et c'tait le seule chose impossible dsormais...
Elle s'effondra en sanglotant sur le lit, incapable de nier plus
longtemps l'insoutenable rvlation :
Que m'arrive-t-il, mon Dieu ? Ayez piti de moi... je suis
amoureuse de Matt Lincoln !

5
Une demi-heure plus tard, Kate se dirigeait vers l'htel,
souriante, et offrant du moins l'esprait-elle toutes les
apparences d'un bonheur insouciant. Elle s'tait rapidement
ressaisie aprs le dpart de Matt. Une douche frache et un
maquillage lger avaient fait disparatre toute trace de sa crise
de larmes et elle avait enfil, par-dessus l'un de ses bikinis, une
longue chemise de voile turquoise.

Le hall de rception et les salons taient dserts. Une porte


qu'elle poussa se rvla tre celle du bar. Mais Matt n'tait pas
l. L'unique client, un tout jeune homme, presque un
adolescent, contemplait le fond de son verre d'un air morose. Il
adressa Kate un sourire plein d'espoir. Elle le trouva
sympathique. En d'autres occasions, elle aurait eu plaisir
bavarder avec lui quelques instants, mais le devoir l'appelait ;
elle l'abandonna sa solitude.
Un employ affable et souriant vint enfin son secours et la
conduisit jusqu' une petite terrasse, ombrage de feuilles de
palmier, d'o l'on dcouvrait la mer. La plupart des tables
taient dj occupes. Matt Lincoln, trs l'aise, paraissait dj
connatre tout le monde. Ds qu'il aperut Kate, il se leva et vint
sa rencontre avec empressement, se penchant pour
l'embrasser. Elle eut assez d'empire sur elle-mme pour
accepter le baiser avec naturel. Personne n'avait surpris le froid
coup d'il d'avertissement qu'il lui avait lanc, tout en disant
tendrement :
Venez mon ange, je vais vous prsenter.
Elle se sentit la cible de tous les regards. On lui rserva un
accueil amical ; elle remarqua cependant que plusieurs femmes
la dvisageaient avec une curiosit dpourvue d'indulgence, se
demandant visiblement comment un individu aussi
exceptionnel que Matt Lincoln pouvait s'tre entich d'une
jeune personne aussi banale.
Rassurez-vous, avait envie de leur dire Kate, je ne
comprends pas davantage ce qu'il y a entre nous...
L'un des sourires, en particulier, manquait ostensiblement de
sincrit : c'tait celui d'une certaine Isabel, brune beaut fatale
aussi sophistique qu'une couverture de magazine, qui sembla
singulirement due de constater que Matt tait accompagn.
Une jolie blonde potele, qu'on lui avait prsente sous le nom
de Frances, s'enquit aimablement.
Est-ce la premire fois que vous venez Saint-Antoine ?
C'est un endroit merveilleux, pas encore contamin par les
circuits touristiques. Je suis sre que vous vous y plairez !

Ma chre, vous parlez comme une brochure publicitaire,


dclara Isabel tout en dtaillant ddaigneusement la toilette de
Kate.
Et aprs ? rtorqua Frances. Qu'est-ce qui vous a dcide
dcouvrir votre tour ce paradis, Kate ?
Je... A vrai dire c'est Matt...
Je vois. Eh bien, nous sommes ravis. Notre petite le va
compter une clbrit de plus... Matt Lincoln va ravir la vedette
au mystrieux Big Boss et j'espre que lui, il ne jouera pas les
hommes invisibles !
Et qui est Big Boss ? demanda Kate.
Personne ne semble savoir ou ne veut rvler qui se
cache derrire ce surnom... Mais tout ce qui a quelque valeur
Saint-Antoine lui appartient.
Kate jeta un coup d'oeil inquisiteur Matt, tous ses sens
soudain en alerte. Il n'avait pas paru remarquer leur
conversation. Il se renseignait auprs de son voisin sur les
possibilits de pche sous-marine. Trs dtendu, souriant. Le
parfait touriste, se dit-elle avec ironie.
Frances lui vantait les charmes des ftes indignes, mais
Isabel, pour sa part, n'tait pas intresse par le folklore. Elle
continuait observer Kate.
Travaillez-vous galement la tlvision ?
Matt intervint avant qu'elle n'ait pu rpondre.
Pas du tout. Vous devriez savoir que j'ai pour principe de
ne pas mlanger le plaisir et le travail. Kate peint.
Oh, vraiment !
Isabel l'examinait de la tte aux pieds. Agace par l'hypocrisie
honte de Matt, Kate ajouta :
J'illustre des livres pour enfants. Vous avez peut-tre
entendu parler de Florence Carrington ?
Non.
C'tait probablement un mensonge, la notorit de Florence
ayant largement dpass son public juvnile. La complaisante
Frances le confirma :

Oh, mais bien sr. C'est l'auteur favori de mon petit neveu.
Et c'est vous qui illustrez ses livres ! Il sera fort impressionn
lorsque je lui dirai que je vous ai rencontre.
Et il aura raison, intervint Matt. Kate a beaucoup de talent.
Il lui sourit tendrement sous les yeux bienveillants et
complices de la plupart des convives masculins. Kate se plongea
dans son verre pour masquer son embarras.
La vie mondaine de Saint-Antoine n'tait srement pas aussi
inexistante que Matt l'avait affirm. Les invitations affluaient :
parties de pche, dners en ville, excursions dans les collines,
cocktails... S'il acceptait toutes les propositions, il ne lui
resterait certainement pas une minute pour traquer le
mystrieux Big Boss car Kate tait dsormais sre que
c'tait l le but secret de cette expdition. Mais Matt se montra
adroitement vasif.
Il envisageait tout mais ne promettait rien, laissant entendre
demi-mot qu'il dsirait surtout rester en tte tte avec Kate.
Qui aurait pu l'en blmer? semblaient songer ses voisins.
Elle devait du moins reconnatre que sa rputation
professionnelle n'tait pas usurpe. Il savait manipuler ses
interlocuteurs ! Personne ici ne douterait dsormais de ses
sentiments pour elle... En cela encore, il lui faisait penser
Douglas, qui avait besoin de prendre l'univers tmoin de ses
conqutes amoureuses...
Elle tressaillit lorsque Matt la saisit par le coude, la poussant
fermement vers le restaurant.
Allons djeuner.
Vous partez dj ? regretta Frances. Viendrez-vous la
fte ce soir ?
C'est peu probable. Je crois plutt que nous nous
coucherons tt.
Ds qu'ils furent seuls, il se tourna vers elle avec irritation.
Qu'avez-vous encore? On aurait pu croire que je vous
conduisais au supplice.
Je n'aime pas me sentir value de la sorte par des
trangers. Leur curiosit malsaine me rpugne.

Il ne vous est pas venu l'esprit que la plupart trouvaient


tout simplement mon sort enviable ?
Ne vous moquez pas de moi... Je n'ai vraiment pas faim.
Ne voulez-vous pas djeuner sans moi ?
Je . vous ai dj expliqu pourquoi c'tait hors de question.
Et il serait stupide de dcider de jener pour assouvir votre
rancune...
En dcouvrant le buffet froid dress l'ombre des arbres,
Kate ne regretta plus d'avoir cd. Elle avait un faible pour les
crustacs, dont on leur proposait un choix somptueux. A son
grand soulagement, Matt ne fit aucun commentaire ironique
sur son soi-disant manque d'apptit. Ds qu'ils furent installs
leur table, elle attaqua :
Alors, c'est aprs ce Big Boss que vous en avez ?
Je rends hommage votre perspicacit.
Vous intressez-vous seulement aux sources de sa fortune,
ou y a-t-il autre chose ?
S'il n'tait qu'un homme d'affaires, mme le plus gnial et
le plus retors de tous, je ne serais pas venu ici !
Kate dissquait mthodiquement son homard.
Vous ne voulez pas me dire qui il est ?
Vous dissimulez trop mal vos sentiments...
Voulez-vous dire par l qu'il peut y avoir du danger ?
C'est toujours possible. Par ailleurs, je peux encore me
tromper et suivre une fausse piste... Mais ds que je me
rapprocherai du but, soyez sans crainte, je vous avertirai et je
vous mettrai dans le premier avion ! Alors cessez d'exciter votre
imagination ! A propos, qui est Douglas ?
De saisissement, elle laissa tomber sa fourchette.
Qui vous a parl de lui ?
Vous avez prononc son nom pendant votre sommeil.
C'est... c'est un homme que j'ai connu... autrefois.
Je me doutais bien que ce n'tait pas votre compagnon du
restaurant...
Vous nous avez vus ! Vous m'aviez reconnue ?

Notre premire rencontre a t trop percutante pour que


je vous oublie aussi facilement !
Alice a-t-elle galement remarqu ma prsence?
Non. Elle avait d'autres proccupations.
Evidemment. Toujours en ce qui concerne Alice, n'avezvous pas fait une entorse ces beaux principes que vous
voquiez tout l'heure : ne pas mlanger le travail et le plaisir ?
Croyez-le ou non, j'ai dit strictement la vrit.
Pendant qu'elle travaillait avec vous, soit. Mais cet
obstacle est lev.
Matt reposa son verre et s'accouda sur la table, l'enveloppant
d'un long regard scrutateur.
C'est vous qui revenez sans cesse sur ce sujet. Alors
mettons les choses au clair une fois pour toutes. Je n'ai jamais
eu, aucun moment, de relations autres que professionnelles ou
purement amicales avec Alice. Je ne dis pas qu'elle n'a pas
espr aller plus loin, mais je ne l'ai jamais encourage.
N'est-ce pas l'encourager que de lui proposer de vous
accompagner ici ?
Je ne lui ai jamais rien propos de tel.
Je... je ne comprends pas...
Alice est passe ce jour-l au bureau. Elle semblait
dprime... Elle m'a fait piti et je l'ai invite djeuner. Je l'ai
immdiatement regrett d'ailleurs, car j'ai t oblig de la
dcevoir : elle souhaitait reprendre son ancien emploi, je lui ai
clairement fait comprendre que c'tait sans espoir ; Carol, ma
secrtaire actuelle, me donne toute satisfaction, et je n'ai
aucune raison de me sparer d'elle. Elle a paru se rsigner...
Mais je ne lui ai pas parl de ce voyage aux Carabes. J'ignore
comment elle l'a appris. Peut-tre en interrogeant Carol...
Je ne vous crois pas.
Matt haussa les paules avec irritation.
Comme vous voudrez. Pourquoi ne pas lui poser la
question lorsque vous la reverrez ? Quant savoir pour quelles
raisons elle vous a dbit un tissu de mensonges... Elle voulait
sans doute se valoriser vos yeux.

Kate repoussa son assiette, prise d'une subite nause. Elle


voulait encore se persuader qu'il mentait. Mais au fond d'ellemme, une petite voix lui disait que c'tait l'exacte vrit. Elle se
souvenait du trouble d'Alice, le jour de sa visite...
Mais pourquoi m'avoir laiss croire...
J'tais furieux de vous voir ainsi faire irruption chez moi,
brandissant vos accusations. J'ai estim que vous mritiez une
bonne leon.
N'tes-vous pas all un peu loin ?
M'avez-vous laiss me disculper? Non. Vous m'aviez jug
et condamn avant mme de m'entendre.
Kate rougit, perdant contenance sous son regard moqueur.
Je suis dsole...
Mais non. Un peu mortifie dans votre dignit, un peu
moins sre de votre infaillibilit, c'est tout. Mais vous ne
regrettez pas sincrement.
Il se leva, ajoutant :
J'ai quelques coups de tlphone donner et je dois
m'occuper de louer une voiture. Je vous retrouve sur la plage
dans une heure environ. Allons, reprenez-vous, vous semblez
bouleverse...
Il me semble que j'ai quelques raisons de l'tre !
Elle lui lana un regard furibond.
Parfait... Voil qui est mieux... J'ai la plus grande confiance
dans vos facults de rcupration, mon ange.
Il la fixa longuement en silence et lui lana avant de
s'loigner :
Personnellement, je regrette surtout de ne pas avoir
l'occasion de montrer ce que je pense de lui de prfrence
seul seul et sur un ring de boxe au triste individu qui vous a
inculqu cette lamentable opinion des hommes.
... Kate tendit sa serviette l'ombre d'un palmier. Elle tait
heureuse d'tre seule, aprs le choc des rvlations de Matt.
Pensive, elle laissait couler entre ses doigts le sable blanc, tout
en observant les volutions d'un surfer solitaire qui chevauchait
la crte argente des vagues. Elle n'avait jamais pratiqu le surf,

pas plus que le ski nautique. Pourquoi ne pas commencer ? La


fatigue physique serait le meilleur des drivatifs ses angoisses.
Tout valait mieux que de se torturer en songeant Matt
Lincoln. Encore deux semaines et elle chapperait son
emprise. Mais serait-elle jamais libre de lui? Elle prouva une
soudaine terreur l'ide de ne jamais plus le revoir.
Une bouteille d'huile solaire tomba ses pieds.
Vous en aurez besoin, dit Matt.
Son troit maillot noir faisait ressortir son hle profond. Elle
ne put s'empcher d'admirer l'lgance harmonieuse de ce corps
la fois puissant et dli, aux larges paules, aux hanches
troites et aux longues jambes muscles. S'arrachant cette
dangereuse contemplation, elle demanda d'un ton lger :
Eh bien, ces coups de tlphone ?
Ils suivent leur cours.
Autrement dit, mlez-vous de vos affaires.
En quelque sorte, admit-il avec un petit rire.
Mais je suis aussi concerne, dans la mesure o vous
m'obligez jouer cette comdie.
Jusqu' prsent, mon ange, je n'ai gure eu recours la
violence et vous n'avez pas forc votre talent... Mais j'espre que
vous ferez des progrs, maintenant que nous nous connaissons
mieux. En attendant je vous conseille vivement de vous servir
de ce flacon. Le soleil tropical est tratre.
Kate avait assidment frquent la piscine pendant l't, et sa
peau claire conservait encore un lger hle dor. Nanmoins
elle commena s'enduire consciencieusement d'huile. Matt
l'observait, appuy sur un coude. Elle songea que son bikini
rvlait plus audacieusement son corps que le soutien-gorge et
le slip en broderie anglaise, quelques heures plus tt. Elle se
souvint de la caresse affolante de ces doigts lgers sur sa peau
nue et ses mains se mirent trembler.
Puis-je vous aider, mon ange ?
Non merci, dit-elle schement.
Dans ce cas, c'est moi qui aurai recours vos services.
Passez-moi de l'huile sur le dos.

Sans attendre sa rponse, il roula sur le ventre, le visage


reposant dans ses bras croiss.
Je ne pense pas que...
Il redressa brusquement la tte, impatient.
Je ne vous demande pas de penser, mais de vous conduire
avec un minimum de naturel ! Aucune femme ne rpugne
toucher celui qu'elle aime.
Vaincue, Kate commena taler lentement l'huile parfume
sur la peau bronze... Son visage restait impassible, au prix d'un
effort surhumain, mais elle regrettait de ne pas porter de
lunettes de soleil. S'il relevait la tte, il lirait dans ses yeux
l'obsdant dsir qui la torturait. Elle aurait voulu poser sa joue
contre cette paule tide, laisser ses lvres courir le long de son
dos, embrasser le creux de sa nuque, et il lui fallait feindre
l'indiffrence, voire l'aversion. Elle se sentit dfaillir.
Elle reboucha brutalement le flacon.
Etes-vous satisfait ?
Pas encore.
Il se retourna d'un bond et l'enlaa avant qu'elle ait pu se
redresser. Sa bouche s'crasa sur la sienne, en un baiser sans
tendresse. La caricature de la passion, se dit-elle avec
amertume. Il la libra presque aussitt, la considrant d'un il
narquois.
Remettez-vous, mon ange, la corve est termine. Du
moins pour le moment.
Je vous serais reconnaissante de ne pas vous livrer ce
genre de dmonstrations sans me prvenir. J'apprcie peu ce
genre de surprise...
Considrez-vous comme avertie une fois pour toutes.
N'oubliez pas que vous tes la nouvelle femme de ma vie. Je ne
peux me lasser de vous prendre dans mes bras : c'est ce quoi
chacun s'attend... Soyez dj heureuse d'tre dlivre de mes
tendres assiduits pendant la nuit !
Elle se laissa retomber sur le dos et ferma les yeux pour
cacher les larmes d'humiliation qui perlaient ses paupires. Au
bout de quelques minutes, elle murmura :

Je ne peux m'empcher de penser Alice...


Et quelles sont vos conclusions ?
Je ne parviens pas comprendre pourquoi elle m'a menti,
soupira-t-elle.
Ce n'est pas totalement incomprhensible. Les
manifestations de la jalousie sont parfois tranges.
La jalousie ? Vous voulez dire qu'elle est jalouse de votre
nouvelle secrtaire ?
Non. De vous.
Mais c'est ridicule. Elle n'a aucune raison...
Elle n'est pas de cet avis. Avant son mariage et mme
avant ses fianailles elle m'a beaucoup parl de vous, de votre
allure, de votre caractre, de vos succs professionnels, sans
oublier le fait que John n'est que votre demi-frre et qu'il n'y a
en fait aucun lien de parent entre vous.
Kate se sentait malade.
Elle a pu penser que John et moi... !
Oh, elle n'a rien imagin de prcis, mais elle a remarqu
que John se confiait plus volontiers vous qu' elle...
C'est ce qu'elle vous a dit ?
Oui. Et elle a ajout qu'elle avait toujours t considre
comme une trangre au sein de votre famille.
Elle est injuste !
Ceux qui aiment et qui sont jaloux sont souvent injustes
envers les autres...
John, lui, est persuad que vous avez eu une liaison avec
elle, et qu'elle ne parvient pas vous oublier.
Je vois. Elle a voulu combattre le feu par le feu.
Vous avez de l'affection pour elle ?
Non. Elle a t une secrtaire efficace, mais elle avait
tendance outrepasser ses fonctions. Je me suis toujours mfi
de son imagination trop romanesque et de son got pour
l'intrigue. Et j'apprcie fort peu le role qu'elle m'a fait jouer
mon insu !
Vous ne pardonnez pas facilement, n'est-ce pas ?
Je devrais, selon vous ?

Elle rougit : il avait pu croire qu'elle plaidait pour sa propre


cause. Elle se leva brusquement.
Je crois que je vais aller me baigner.
Excellente ide ! Prenez garde aux lames de fond.
Rassurez-vous, je survivrai.
La mer tait dlicieusement tide. Mais Kate songeait que
l'avertissement de Matt venait trop tard. Elle tait dj
emporte par un courant de passion irrsistible. Elle allait
sombrer.

6
Kate suivait des yeux le sillage d'cume du hors-bord.
Elle n'tait pas particulirement fanatique de vitesse sur la
route, ni, plus forte raison, sur l'ocan, et elle s'tait sentie un
peu nerveuse lors des premires sorties. Mais trs vite elle s'tait
rassure en observant la dextrit avec laquelle Matt, et
Winston le mtis qui leur louait le bateau maniaient le
puissant engin.
Elle avait fait remarquer Matt qu'elle ne lui savait pas le
pied aussi marin, et il avait clat de rire.
J'ai pass toute mon enfance au bord de la mer. Mon pre
dirigeait un chantier de construction navale ; c'est mon frre qui
a repris l'affaire.
Comme elle savait peu de chose de lui ! Elle l'avait jug
d'aprs sa rputation, mais elle ignorait presque tout de
l'homme qui se cachait derrire cette image publique. Matt luimme ne se livrait qu'avec rticence, et il tait vident, mme
au bout d'une semaine, qu'il ne lui faisait pas encore confiance.
Il ne lui avait toujours pas dit ce qu'il esprait dcouvrir
Saint-Antoine. Elle ne connaissait pas ses mthodes de travail
habituelles, mais son emploi du temps la dconcertait :

lorsqu'ils n'exploraient pas l'le dans la Jeep loue au beau-frre


de Winston, il consacrait tous ses loisirs la pche sous-marine
et au ski nautique. Comme tout touriste qui se respecte, il
prenait de nombreuses photos, et Kate figurait sur la plupart
d'entre elles.
Elle s'tait attendue tre livre elle-mme pendant qu'il
poursuivrait ses investigations, mais il n'en avait rien t. S'il
voulait convaincre quelque invisible espion qu'ils taient
insparables, il avait pleinement russi. Elle n'aurait su dire ce
qui lui paraissait le plus pnible : les longues journes o elle
devait jouer son rle d'amoureuse, ou les interminables nuits
pendant lesquelles elle coutait son souffle rgulier.
Mais elle tait la seule souffrir de cette situation ambigu.
Matt semblait considrer leur cohabitation force comme la
chose la plus naturelle du monde, et il fallait admettre qu'il
s'employait rendre son sort le plus supportable possible. Il
n'avait pas renouvel ses sarcasmes et ses provocations du
premier jour et se montrait au contraire prvenant et courtois.
Elle lui tait totalement indiffrente. Voil ce que signifiait la
politesse distante dont il faisait preuve ds qu'ils taient seuls.
Elle ne l'intressait pas mme pour une brve aventure et
Kate avait beau se dire qu'elle devait s'en fliciter, elle n'en tait
pas moins vexe par son ddain.
Le contraire aurait d'ailleurs t surprenant. Elle s'tait
montre odieuse, injuste, et Matt Lincoln n'avait pas de temps
perdre en complications sentimentales. Le monde tait rempli
de femmes qui ne demandaient qu' succomber ; Kate aurait pu
en citer plusieurs dans l'htel mme. La brune Isabel tait partie
depuis deux jours, ruminant sa dconvenue, mais elle avait
surpris d'autres regards explicites.
Si elle avait t amoureuse de Matt, sa position aurait t
moins quivoque, elle aurait tenu fermement ses rivales
distance. Si au contraire elle avait t capable de continuer le
har, ces intrigues fminines l'auraient confirme dans sa peu
flatteuse opinion.
Elle ne pouvait pourtant l'accuser de les encourager.

Certes, il tait capable de rpondre un flirt provocant, mais


il ne prenait jamais l'initiative. Et il ne se permettait jamais, la
diffrence de bien des hommes qu'avait connus Kate, ni
plaisanteries douteuses, ni familiarits dplaces.
Ils frquentaient d'ailleurs fort peu les autres clients de
l'htel, passant presque tout leur temps sur les routes se
contentant d'un frugal djeuner de fruits frais ou sur le
bateau. Dans ce cas, ils dvoraient belles dents les poissons
pchs par Winston, aprs les avoir fait griller sur un feu de bois
au fond de quelque crique dserte. Ils ne dnaient pas non plus
tous les jours l'htel, au grand soulagement de Kate : elle
apprhendait la soire dansante qui succdait invariablement
au repas. Elle trouvait beaucoup plus rassurant de dner aux
chandelles dans l'un des petits restaurants de la ville, que de
glisser en cadence, troitement serre contre Matt.
Elle lui avait entendu dire un jour qu'il savait dchiffrer le
langage des corps. C'tait ce qui lui permettait de deviner, en
observant leur attitude, si ceux qu'il allait interviewer se
montreraient intimids ou agressifs. Son auditoire s'tait fort
diverti, avec dmonstrations l'appui, mais Kate y avait vu un
avertissement. Elle devait rester vigilante.
Qu'arriverait-il s'il prenait conscience du secret lan de tout
son corps, du douloureux vertige qui s'emparait d'elle lorsqu'elle
tait dans ses bras? Ou il saisirait ce qu'elle lui offrait, ou il la
repousserait, et elle ne savait pas laquelle des deux issues elle
redoutait le plus. Chaque jour et chaque nuit qui passaient
augmentaient son dsarroi et l'intensit de son dsir. Elle avait
depuis longtemps exerc un tel contrle sur ses motions
qu'elle se croyait invulnrable, et elle tait terrifie de constater
quel point ses dfenses taient fragiles. Sans doute, en ralit,
n'avaient-elles jamais t vraiment menaces.
Pas mme, comprit-elle soudain, par Douglas.
Pour la premire fois, elle pouvait penser lui avec srnit
et sans amertume.
Elle tait en seconde anne aux Arts Dcoratifs lorsque
Douglas tait arriv de sa Californie natale, dans le cadre d'un

change universitaire. Trs vite, il tait devenu la coqueluche de


l'cole. Kate ne faisait pas partie du cercle habituel de ses
admiratrices, et elle avait t surprise, mais agrablement
flatte, de le voir soudain s'intresser elle.
Jusque-l son exprience amoureuse s'tait limite quelques
baisers anodins. Elle tait incurablement nave : une proie toute
dsigne pour Douglas ! Peut-tre avait-il rellement apprci
son talent ? Aujourd'hui encore, elle n'en tait pas sre... Il avait
su en tout cas piquer sa vanit par d'habiles compliments. Il
l'emmenait aux expositions et aux concerts, il lui faisait
dcouvrir de pittoresques restaurants italiens ou chinois qu'elle
aurait toujours ignors sans lui. Kate, d'un naturel plutt
rserv, s'panouissait en sa prsence. Elle croyait dj tout
connatre de lui, sans remarquer qu'il se montrait plutt discret
en ce qui concernait sa vie prive et son pass. Seul le moment
prsent semblait compter ses yeux.
Quelques bruits alarmants lui parvinrent cependant : l'un de
ses amis insinua que Douglas tait mari et que sa femme tait
reste aux Etats-Unis ; on l'avertit aussi qu'elle n'tait pas la
seule bnficier de ses faveurs... Mais Kate tait trop confiante
pour tre accessible au soupon, et elle tait dj trop
amoureuse pour se demander si ces rumeurs ne comportaient
pas une part de vrit. Elle les attribua uniquement la
malveillance et la jalousie.
Elle s'imaginait dj qu'elle allait l'pouser. Elle partirait avec
lui en Californie et ils vivraient dans une vaste maison au bord
de la mer, avec une terrasse o elle pourrait peindre...
En courant chaque rendez-vous, elle esprait qu'il allait
enfin lui dire qu'il l'aimait.
Mais la dclaration tardait venir. En revanche, son dsir se
faisait de plus en plus pressant. Kate ne comprenait pas trs
bien quelles secrtes rticences l'empchaient de lui cder. Elle
l'aimait : pourquoi ne se donnait-elle pas lui ? Il la taquinait au
sujet de cette pudeur qu'il disait dsute, mais elle sentait qu'il
s'irritait de sa rsistance.

Toutefois, elle ignorait encore la vritable personnalit de


Douglas, qui lui fut rvle le jour o, bout de patience, il se
jeta sauvagement sur elle.
Ce fut l'exprience la plus traumatisante de sa vie. Le
sduisant Douglas s'tait mu en un tranger brutal qui
cherchait la rduire sa merci, indiffrent ses supplications.
Raidie par la panique, elle se dfendit dsesprment, et il
l'insulta d'une voix rauque. Elle ferma les yeux pour ne plus voir
ce rictus grimaant prs de son visage. Les larmes inondrent
ses joues.
Soudain, il la libra, la fixant avec haine et lui criant de partir.
Avec une stupeur incrdule, elle se redressa lentement,
rajustant machinalement ses vtements. Elle constata que deux
boutons manquaient son chemisier.
Elle avait march sous la pluie, hagarde et tremblante de
froid. Elle devait tre effrayante voir, car une vieille dame
s'arrta pour lui demander si elle n'tait pas malade. Elle ne
pouvait pas rentrer ainsi chez ses parents ! Et John, quelle serait
sa raction en apprenant ce qui tait arriv ?
Elle-mme ne parvenait pas encore compltement croire
la ralit de la scne qui venait de se drouler dans la chambre
de Douglas. Une seule chose tait claire : il ne l'aimait pas, il ne
l'avait jamais aime ! La conqute de Kate n'avait t pour lui
qu'un dfi qu'il s'tait lanc, rendu plus piquant encore par sa
virginit. Et cette amre constatation la marqua plus
douloureusement que la tentative de viol.
Il lui fallut beaucoup de courage pour continuer suivre les
cours, car Douglas prit sa revanche, se moquant d'elle en public,
l'ignorant ds qu'ils taient seuls. Il devait bientt repartir aux
Etats-Unis, et il ne se souciait plus de discrtion. Kate ne put
plus longtemps ignorer qu'elle n'avait t que l'une des favorites
de son harem.
Chacun tait d'ailleurs persuad qu'elle ne lui avait rien
refus Douglas ne dmentit pas, bien au contraire. Kate nia
d'abord nergiquement, puis se rsigna, consciente du
scepticisme de ses camarades. Celles qui l'avaient jalouse se

rjouissaient aujourd'hui de la voir ouvertement ddaigne. Son


travail seul lui apporta quelque rconfort pendant cette sombre
priode. Douglas les quitta bientt dfinitivement, non sans
laisser d'autres ruines derrire lui : une tentative de suicide et
une dpression nerveuse apportrent la triste preuve de ses
succs auprs des tudiantes.
Elle ne le verrait plus jamais, Dieu merci ! Mais elle n'tait
pas pour autant libre de lui. Elle l'avait mpris pour son
cynisme moqueur, mais elle prouvait encore davantage de
mpris pour sa propre faiblesse et sa crdulit. Ce souvenir
amer avait assombri sa vie. Dsormais elle s'tait farouchement
replie sur elle-mme, mfiante et glace.
Ds qu'elle avait aperu Matt, le jour du mariage, elle avait
immdiatement dcid qu'il appartenait la mme race que
Douglas et elle l'avait condamn. Elle avait eu tort. Douglas,
dans les mmes circonstances, ne l'aurait jamais respecte si elle
avait partag sa chambre !...
Elle eut un violent sursaut en sentant la main de Matt se
poser sur son paule.
Cela fait deux fois que je vous parle, dit-il avec une trace
d'impatience dans la voix. Nous avons jet l'ancre, au cas o
vous ne l'auriez pas remarqu !
Oh! je...
Winston, qui mettait le petit canot la mer, hocha la tte
d'un air entendu, avec un sourire blouissant de ses dents
blanches.
Elle est plonge dans ses rves.
Matt se pencha vers Kate et lui ta brusquement ses lunettes
de soleil, plongeant son regard dans les yeux paillets d'or. En
voyant sa bouche se durcir, elle sut qu'il y lisait son trouble et sa
tristesse.
Non, rpondit-il schement. Elle est rveille.
Il lui tendit les lunettes, derrire lesquelles elle s'abrita
nouveau avec soulagement. Il l'aida descendre dans la
minuscule embarcation. Lorsqu'ils accostrent, Kate constata

avec surprise que Winston repartait seul en direction du horsbord.


Je croyais que nous devions explorer ces grottes sousmarines dont vous avez parl !
Plus tard. Winston a un cousin qui habite dans les parages
et il va en profiter pour lui rendre visite. Par la mme occasion,
il nous rapportera des crabes pour le djeuner.
Mm... Merveilleux!
Vraiment?
Il avait l'air sombre. Kate avait peine le suivre, enfonant
jusqu'aux chevilles dans le sable chaud.
Que voulez-vous dire ?
Que j'ai le sentiment que nous allons vers un fiasco.
Parce que vous n'avez pas encore dnich votre Big
Boss ? Il vous reste plusieurs jours !
Peut-tre, mais moins que je ne dcouvre de nouveaux
indices, je crois que nous allons perdre notre temps.
Est-ce si important ?
Pour moi, oui. Et pour la chane pour laquelle je travaille.
Pensez donc, le scoop de la dcennie : un mort qui ressuscite,
une exclusivit de la Tlvision nationale !
Kate le dvisagea, intrigue.
Un homme mort ? Je ne comprends pas.
Disons plutt que l'annonce de sa mort a t quelque peu
prmature. L'homme que je cherche s'appelle Domingo
Alvarez.
Le dictateur ! Mais il est dcd ! On a retrouv l'pave de
son avion dans la jungle aprs le coup d'Etat et...
Je ne nie pas qu'on ait trouv l'avion. Ce que je prtends,
c'est qu'Alvarez n'a jamais t bord. Le nouveau
gouvernement avait tout intrt annoncer sa mort, et
l'enqute a t assez sommaire. Tout ce qui a t prouv, c'est
qu'il s'agissait de son appareil priv. Cela leur a suffi... Je crois
qu'il se cache ici. Enfin, qu'il se cache pour le moment, car un
homme de cette trempe ne va pas se satisfaire longtemps de
rgner sur une le minuscule, ft-elle paradisiaque !

Kate partageait cet avis. Domingo Alvarez avait t un


homme d'envergure, tous les sens du terme. Grce lui, le
Santo Cristo, obscure petite rpublique d'Amrique Centrale,
avait enfin eu les honneurs de la presse. Les lgendes les plus
diverses couraient quant ses origines. On le disait miespagnol, mi-irlandais. La tlvision avait rvl la silhouette de
ce gant barbu aux poings normes et dont il n'hsitait pas
se servir l'occasion. Sous la main de fer d'El Prsidente, le
Santo Cristo avait connu une certaine expansion conomique, et
les investissements trangers avaient commenc affluer.
Sa chute fut aussi rapide que son ascension avait t
spectaculaire. Aprs le coup d'Etat des militaires, nul n'avait su
ce qu'il tait devenu, et on le supposait prisonnier avec sa
famille jusqu' ce que l'on retrouve son avion, qui s'tait cras
dans une rgion montagneuse au centre du pays.
Depuis lors, le Santo Cristo tait en proie une guerre civile
sporadique, entre rebelles rvolutionnaires et militaires au
pouvoir.
Mais qu'est-ce qui vous incite croire qu'il est toujours
vivant ? demanda Kate.
L'instinct. Cet accident d'avion sent le coup mont. J'ai
connu Alvarez l'poque o j'tais correspondant de presse
l'tranger. C'tait bien l'homme s'tre prpar une retraite
sre. Il savait que sa position tait prcaire en dpit de sa
popularit. Il ne se faisait aucune illusion sur la fidlit de son
peuple. Et il a eu raison. Les seuls opposants au coup d'Etat ont
t les guerilleros rvolutionnaires.
C'est aussi votre instinct qui vous pousse le chercher ici ?
Non. Je suis dj venu Saint-Antoine il y a deux ans de
vraies vacances cette fois et j'ai remarqu de curieux
changements. Il tait visible que quelqu'un tait en train
d'investir d'normes capitaux dans cette le, or je n'ai pas pu
dcouvrir leur provenance. C'tait trange : d'ordinaire ce genre
d'oprations est entour d'une large publicit... C'est alors que
je me suis souvenu qu'Alvarez s'tait remari avec une Crole
aprs la mort de sa premire femme, et les rares renseignements

que j'ai pu glaner n'ont pas contredit mon hypothse. Mais le


plus difficile reste de l'approcher d'assez prs pour pouvoir
l'interviewer !
Croyez-vous qu'il sait pourquoi vous tes ici ?
Il n'en est pas sr. Sinon il se serait envol pour un autre
repaire. C'est ce dont j'avais peur, pendant que j'organisais ce
voyage, Londres : qu'il prenne la fuite, ou surtout que
quelqu'un le dcouvre avant moi ! Mais, le ciel soit lou, rien de
tel ne s'est produit. Notre petite comdie est donc un succs,
dans un sens. N'est-ce pas un baume sur vos blessures, Kate,
que de penser que votre sacrifice n'a pas t vain ?
Sans le regarder, Kate tendit sa serviette de bain sur le sable
et s'allongea en murmurant :
Oh, cela n'a pas t si terrible aprs tout.
A qui le ferez-vous croire? Vous avez l'air d'un spectre. Et
si vous consentiez dormir pendant la nuit ! Vous est-il donc si
difficile de vous dtendre en ma prsence ?
Secouant la tte, Kate balbutia quelques mots inintelligibles
propos des lits trangers. Matt reprit avec irritation :
Nous allons rester encore quelques jours... Et si je n'ai pas
trouv un moyen de raliser cette interview d'ici-l, nous
reprendrons l'avion. Et en attendant, je dormirai sur le canap.
Vous accepterez peut-tre de fermer les yeux, si je ne suis pas
dans la mme pice que vous !
Merci, dit-elle.
Mais au fond d'elle-mme, elle pensait : Oh, ce sera encore
plus affreux, Matt ! Elle fit glisser par-dessus sa tte la lgre
tunique rose qui recouvrait son bikini assorti. Matt se
dbarrassa de son jean. Elle vita de le regarder, de crainte de se
trahir. Il annona brusquement, sans se retourner :
Je vais me baigner.
Elle le regarda s'loigner. Depuis leur arrive dans l'le, son
hle s'tait accentu et avait pris la chaude nuance de l'acajou. Il
tait un nageur hors pair, la fois infatigable et prudent,
comme tous ceux qui connaissent et qui respectent la
majestueuse puissance de l'ocan. Sous ses directives et celles

de Winston, Kate avait grandement amlior son style ; surtout,


elle avait appris se familiariser avec l'lment liquide.
Elle se retourna sur le ventre et dnoua le haut de son
maillot, guettant l'ventuel retour de Matt. La plupart des
clientes de l'htel taient moins timores et se baignaient
allgrement les seins nus, mais Kate se sentait incapable d'en
faire autant. Matt trouvait-il sa pudeur ridicule ? Il ne lui avait
jamais adress la moindre remarque ce sujet... Il doit se dire
que je suis curieusement inhibe pour une fille qui a frquent
les acadmies de peinture et qui a tudi l'anatomie ! , se ditelle en se moquant d'elle-mme.
Elle avait emport un livre qu'elle avait pris au hasard dans la
bibliothque de l'htel. Mais elle ne parvint pas s'intresser
cette saga familiale du dbut du sicle. Les pripties de la
Rvolution industrielle la laissaient de glace. Quant aux
personnages, il tait probable qu'ils survivraient toutes les
embches, puisque le volume tait le premier d'une longue
srie... Elle le laissa tomber avec un soupir de lassitude et
enfouit son visage dans ses bras.
Elle songeait aux dernires paroles de Matt. Allaient-ils
vraiment rentrer Londres ? Cette perspective lui semblait
inconcevable. A la seule ide de ne plus le revoir, elle avait envie
de crier d'angoisse, comme une enfant effraye.
Quelquefois, quand elle tait seule, comme maintenant, elle
laissait son imagination vagabonder, rvant ce qui aurait pu
tre si ces malentendus, ces paroles humiliantes n'avaient
jamais exist... si elle et Matt s'taient simplement abandonns
au bonheur d'tre ensemble...
Ce n'tait qu'un rve, hlas. Avec un nouveau soupir, Kate
sortit de son sac son carnet de croquis. Il tait presque vierge,
alors qu'elle s'tait promis d'y noter chaque jour ses impressions
et ses souvenirs, comme d'autres se servent d'une camra... Non
pas que ce ft ncessaire : les jours amers de l'Ancre du Paradis
resteraient jamais gravs dans sa mmoire !
Quelle serait sa vie dsormais, avec seulement quelques
souvenirs et de brves apparitions du visage de Matt sur l'cran

de tlvision? Son existence indpendante, si satisfaisante


jusque-l, lui apparaissait tout coup morne et strile.
Elle commena dessiner. Elle voulait fixer sur le papier la
courbe arrondie de la plage et le promontoire rocheux qui
s'avanait dans l'ocan. Mais lorsqu'elle examina sa feuille, elle y
dcouvrit le visage de Matt !
Ce n'tait pas proprement parler un portrait, mais une
rapide esquisse qui tait ne sous ses doigts sans qu'elle s'en
rendt compte. On y retrouvait toute sa vitalit, son nergie
rayonnante, pourtant elle s'aperut qu'elle avait donn sa
bouche un pli d'arrogance cynique et que les sourcils
lgrement froncs trahissaient l'irritation et l'impatience.
Elle n'avait pas fait revivre le Matt Lincoln de son rve, qui lui
souriait avec une tendre complicit, l'enveloppant d'un chaud
regard caressant... Non, ceci tait le vrai Matt Lincoln,
volontaire et impitoyable, qui elle tait indiffrente.
Elle murmura : Je l'aime . Et soudain tous les fantasmes,
les tentations, les angoisses et les incertitudes qui avaient agit
son esprit s'ordonnrent comme par magie, et elle vit clair pour
la premire fois.
Ressemblant, mais pas trs flatteur !
Son cur bondit dans sa poitrine. Elle tait si absorbe dans
ses penses qu'elle ne l'avait pas entendu approcher. Laissant
tomber l'album, elle leva les yeux vers lui. Ce fut seulement
lorsque la lueur railleuse des prunelles bleues fit place une
tout autre expression, la fois tendre et avide, qu'elle se souvint
que le haut de son bikini reposait toujours sur la serviette
derrire elle.
Il lui suffisait d'tendre la main, de ramasser les lgers
triangles de tissu et de se couvrir. Mais elle tait toujours sous
l'emprise de son rve, ce rve radieux o Matt contemplait le
corps de Kate et le trouvait dsirable...
Ses mains se levrent, non pas pour voiler sa poitrine, mais
pour relever sa chevelure en un geste provocant.
Elle vit une veine battre sur sa tempe. Le bleu de ses yeux
s'tait assombri, comme un ciel d'orage. Cette fois, elle ne

droba pas son regard : son rve tait devenu ralit, car elle
lisait sur son visage qu'il la trouvait belle.
Matt se laissa tomber genoux et lui caressa tendrement la
joue. Elle tourna la tte pour embrasser les longs doigts et le
creux de la paume. Il ferma les yeux, comme recueilli, puis il
s'allongea ses cts et la prit dans ses bras, s'emparant de sa
bouche avec une passion sauvage. Kate rpondait au baiser de
toute son ardeur juvnile, son corps soudain embras par un
dsir imprieux dont elle ne comprenait pas encore la
signification.
Un gmissement trangl lui chappa lorsque les doigts de
Matt effleurrent dlicatement les pointes de ses seins. Se
redressant lgrement, il la contempla avec un sourire d'orgueil.
Ses lvres descendirent le long du cou gracile et poursuivirent
leur lancinante caresse sur les paules satines, comme si elles
voulaient en apprendre chaque courbe. Puis, avec une lenteur
dlibre, sa bouche prit possession des seins frmissants qui
s'offraient lui.
Kate se cambra sous l'enivrante sensation. Elle ignorait que
l'on pt prouver un plaisir aussi intense, et cependant tout son
corps brlant se consumait dans l'attente torturante d'un
accomplissement plus absolu. Aucun rve ne l'avait prpare
cet veil glorieux de sa sensualit.
Matt s'tait nouveau pench sur sa bouche. Ses doigts
dtachrent les liens qui retenaient son bikini sur ses hanches...
Kate s'accrocha aux larges paules comme si elle se noyait. Elle
sentit soudain les muscles se crisper sous ses doigts. Il poussa
un long soupir et s'carta d'elle.
Matt?
Elle cherchait en vain comprendre, dchiffrer l'trange
expression de son visage... Son regard tait encore lourd de
dsir, mais elle l'avait dj perdu. Peut-tre pour toujours.
Kate, je suis dsol... Je ne voulais pas cela, Dieu m'en est
tmoin... Je...

Il se passa une main sur le visage, cherchant ses mots, l'air


gar. Les mots pour me repousser , se dit-elle avec une
douleur inexprimable.
Vous n'avez pas besoin d'en dire plus. Je... Je comprends.
Sa voix tremblait. Elle se sentait glace. Htivement, elle
rajusta son bikini et enfila sa tunique. Matt lui tournait le dos,
contemplant la mer. Elle rassembla son livre et son carnet de
croquis et jeta son sac sur son paule.
Ne partez pas, Kate... Je dois vous parler... Il faut que je
vous explique...
Aucune explication n'est ncessaire ! C'est vous qui fixez
les rgles du jeu... Je vais me promener.
Il posa les mains sur ses paules.
Ne partez pas... Pas ainsi.
Ne me touchez pas !
Il se dtourna et fit quelques pas vers la mer. Il se baissa tout
coup pour ramasser une pierre et, d'une brutale torsion de son
corps, la lana de toutes ses forces dans les vagues.
Kate courait dj sur la plage, de plus en plus vite, comme
pour rattraper son rve enfui.

7
Kate tait hors d'haleine lorsqu'elle atteignit l'escarpement
rocheux qui sparait la plage de la crique suivante, mais elle
n'avait aucunement l'intention de revenir en arrire.
Matt ne l'avait pas poursuivie. Elle l'entendit, au loin, qui
l'appelait, sans distinguer ses mots que le vent emportait. Elle
ignorait elle-mme o elle allait ainsi, mais elle savait qu'il lui
fallait mettre encore plus de distance entre eux. Elle avait
besoin d'tre seule. Seule avec sa dtresse et son humiliation,

comme un animal sauvage qui se retire au plus secret de la fort


pour y lcher ses blessures.
Les rochers taient abrupts et glissants, l o la mare haute
avait laiss ses traces humides. Passant la bandoulire de son
sac autour de son cou, elle commena l'escalade, attentive
seulement trouver des prises sres pour ses pieds et ses mains.
Elle tait en sueur lorsqu'elle se hissa enfin au sommet, non
sans s'tre corch douloureusement les genoux.
Mais l, une autre difficult l'attendait : la mer s'tait fray un
chemin l'intrieur des rochers, formant une sorte de chenal de
deux trois mtres de largeur, qu'il lui faudrait traverser pour
atteindre la crique. Elle sonda du regard l'eau transparente et fit
une grimace en se remmorant les mises en garde de Winston
propos des oursins et de leurs piquants venimeux.
Il devait bien y avoir un autre moyen ! Elle avisa alors un
arbre rabougri qui poussait presque horizontalement au-dessus
de l'troit bras de mer. Elle courba le tronc noueux afin de
vrifier s'il pourrait supporter son poids. Contrairement ce
qu'elle craignait, les racines ne donnrent pas signe de
dfaillance. Nanmoins, elle n'tait qu' demi rassure. Elle
dcida de s'aventurer, en se disant qu'elle ne risquait au mieux
qu'un bain forc et au pire des piqres d'oursins. Se suspendant
au tronc, elle commena progresser lentement, centimtre par
centimtre, vers l'autre bord, les bras pniblement distendus
par l'effort. Enfin, elle sauta sur la terre ferme. Elle s'assit
quelques instants pour reprendre haleine, se promettant bien
de ne pas emprunter le mme chemin au retour.
Ce fut ensuite un jeu d'enfant de se laisser glisser jusqu'en
bas. La plage tait plus troite que celle o ils avaient dbarqu.
Au fond de la crique, une magnifique palmeraie descendait
jusqu'au rivage. Kate s'engagea sous les arbres o rgnait une
agrable fracheur. Elle marchait lentement, observant avec
mfiance le sol o elle posait ses pas. Quelques jours plus tt, ils
avaient visit une ancienne plantation de canne sucre et leur
guide leur avait expliqu qu'il avait fallu importer des
mangoustes dans les les pour parvenir se dbarrasser des

cobras. Mais cela ne signifiait pas qu'ils avaient tous t extermins !


Elle frissonna, se prenant soudain regretter la lumire
clatante et la chaleur de la plage, mais elle continua pntrer
dans la palmeraie. Saint-Antoine tait une toute petite le dont
chaque parcelle devait avoir t explore, nanmoins elle avait
la curieuse sensation d'tre le premier tre humain qui posait le
pied ici. Une terre vierge ! C'est ce que l'on croit toujours, se
dit-elle, jusqu'au moment o on aperoit une empreinte dans le
sable...
A ce moment prcis, comme pour lui donner raison,elle
entendit un chien aboyer joyeusement. C'tait un bruit insolite
Saint-Antoine. Il y avait des chiens dans l'le, bien sr, mais on
les voyait presque toujours assoupis au soleil, et aucun d'entre
eux ne semblait avoir assez d'nergie pour mettre plus qu'un
grognement.
La lumire du soleil filtrait nouveau entre les troncs
majestueux. Avant de quitter l'ombre de la palmeraie, Kate fit
halte pour savourer le spectacle qui s'offrait ses yeux. Au-del
des arbres, la plage de sable blanc s'tirait sans fin, terrain de
jeu rv pour un jeune homme et son chien. Inlassablement,
l'animal, un superbe berger allemand, rapportait son matre la
branche que celui-ci lui lanait en agrmentant parfois
l'exercice de feintes et d'esquives. Frustr de son jouet, le chien
bondissait alors en aboyant, rclamant son d.
Assise sur un tronc d'arbre Kate admirait la scne. Sans
mme s'en rendre compte, elle avait sorti son carnet. Les
sourcils froncs par l'effort, elle s'efforait de capter la joyeuse
exubrance de cette joute amicale. D'abord hsitant, son crayon
devint plus nerveux mesure que le croquis prenait vie sous ses
yeux. Elle ressentit un trange apaisement, comme chaque fois
qu'elle tait satisfaite de son travail.
Elle se gardait de faire aucun bruit, comptant s'esquiver sur la
pointe des pieds, une fois son dessin achev. Mais soudain, les
aboiements du chien changrent de ton, pas encore menaants,

mais inquisiteurs. Elle tait dcouverte. L'animal se prcipitait


et son matre le suivait.
Son visage sembla vaguement familier Kate, mais elle ne
put se rappeler o elle l'avait vu. Il avait l'air abasourdi, comme
si elle arrivait de la plante Mars.
Couch, Csar ! dit-il au chien. Comment tes-vous entre
ici ? C'est une plage prive !
Je suis dsole. Je suis venue avec des amis qui font de la
plonge tout prs d'ici. J'ai voulu marcher un peu. J'ignorais o
j'tais.
Et vous n'avez vu personne ? On ne vous a pas dit de faire
demi-tour ?
Pourquoi semblait-il aussi inquiet ?
Je n'ai pas rencontr me qui vive. C'est un chien de
garde? Il est vraiment magnifique !
C'est mon ami. Vous logez au Paradis, n'est-ce pas ?
Oui. Vous aussi ? J'tais bien sre de vous avoir dj vu...
Pourtant je ne me souviens pas de Csar...
Je ne suis pas l'htel, mais il se trouve qu'il appartient
ma famille, et je vais parfois y prendre un verre.
J'y suis ! Vous tiez au bar, le jour de mon arrive !
Elle le reconnaissait maintenant. C'tait le client solitaire qui
lui avait souri et qu'elle avait abandonn son ennemi. Elle
ajouta schement :
Vous m'aviez paru plus sociable, ce jour-l.
Je suis navr, dit-il en rougissant. Mais voyez-vous, aucun
tranger n'est autoris pntrer ici. Je ne comprends toujours
pas comment on a pu vous laisser entrer... Mon pre va tre
furieux.
Alors, ne lui dites rien, tout simplement.
Kate se leva, tentant de glisser discrtement son carnet de
croquis dans son sac, mais il surprit son geste.
Oh, vous tiez en train de nous dessiner !
Je crains d'avoir t indiscrte... Mais la scne tait
tentante ; vous donniez une telle impression d'insouciance et de
libert...

Oui, rpondit-il avec une expression trange. C'est ici


seulement que je me sens libre, avec Csar. Est-il permis
d'admirer votre uvre ?
Rsigne, Kate lui tendit l'album, s'attendant dj le voir
dchirer rageusement la feuille. Il examinait attentivement le
dessin.
Vous avez beaucoup de talent ! Csar est saisissant de vie.
Etes-vous une dessinatrice professionnelle?
Oui. Je fais surtout des illustrations pour des livres pour
enfants.
Je suis sr qu'elles sont trs belles... L'enfance demeure
souvent la meilleure part de nous-mmes...
Comme plong dans un rve, il continuait tudier le
croquis.
J'aimerais le montrer mon pre. Je crois qu'il lui plaira
beaucoup.
Je vous le donne. Rendez-moi seulement l'album.
Un peu embarrass, il lui sourit avec hsitation.
Je... j'aimerais vous prsenter lui... Nous avons si
rarement des visites... Accepteriez-vous de partager notre
djeuner ?
Je... je ne crois pas que... Je vous ai dit que je n'tais pas
seule.
Aucune importance. Nous inviterons votre amie
galement surtout si elle est aussi ravissante que vous !
Son sourire avait perdu toute timidit. Kate se demanda quel
ge il pouvait avoir.
En fait il ne s'agit pas d'une, mais d'un ami. Et je dois le
rejoindre. Mais vous pouvez garder le dessin.
Visiblement du, le jeune homme voulut refermer l'album
qui lui chappa. Confus, il se prcipita. Lorsqu'il se redressa
lentement, Kate ne reconnut pas son regard, soudain
souponneux et hostile.
Connaissez-vous cet homme ?
Il lui montrait le portrait de Matt.
Bien sr.

C'est peut-tre l'ami dont vous me parliez ?


En effet. Et aprs ?
Dans ce cas, je me vois oblig d'insister pour vous garder
djeuner.
Il referma l'album qu'il glissa dans sa poche. Furieuse, Kate fit
un pas en avant mais s'arrta net en entendant le sourd
grondement qui sortait de la gorge de Csar.
Vous tes fou. Rendez-moi cet album !
Plus tard, peut-tre. Pour l'instant, vous allez
m'accompagner.
Certainement pas !
Oh, je suis sr que si...
Il fixait un point derrire elle... Alarme, Kate se retourna. Un
homme avait surgi de l'ombre des palmiers. Un instant, elle crut
que c'tait Winston : mme teint cuivr, mme silhouette
trapue, mmes vtements de toile blanche...
Trs vite, elle comprit son erreur. Winston ne l'aurait jamais
menace d'un fusil !
Ils l'avaient laisse seule dans l'immense salon tendu de soie
claire. Mais Kate n'tait gure d'humeur apprcier le luxe
raffin du dcor. Le piano queue tincelant, les moelleux
canaps draps de velours pastel et les prcieux paravents
chinois ne changeaient rien au fait qu'elle tait bel et bien
prisonnire !
Et elle n'avait plus gure de doutes quant l'identit de son
gelier... Par une trange ironie du sort, elle avait t introduite
dans le repaire de celui que Matt traquait avec tant
d'obstination depuis des jours. Mais tait-ce bien le hasard qui
les avait conduits dans cette petite crique dserte? Elle n'en
tait plus aussi sre maintenant...
Elle aurait d deviner que Matt n'taient pas de ceux qui
renoncent facilement. Se basant sur les informations recueillies,
il avait voulu forcer la chance, une dernire fois... C'tait pour
ne pas donner l'veil qu'il avait renvoy Winston, sous un
prtexte quelconque. Lorsqu'il s'inquiterait de son absence
prolonge, il saurait certainement o il devait la chercher.

Cette perspective ne parvenait pas rassurer Kate. Elle avait


d'abord cd une panique incontrle, tandis que ses deux
compagnons l'entranaient dans l'troit sentier serpentant au
flanc de la palmeraie. Cet enlvement ressemblait un mauvais
rve et elle se disait qu'elle allait s'veiller et s'apercevoir qu'elle
n'avait pas quitt la plage... Mais les crocs luisants de Csar et
l'arme braque sur elle taient bien rels et lui interdisaient
toute velleit de fuite.
Rien n'indiquait que les lieux fussent habits... Soudain, une
haute muraille grise s'tait dresse devant eux, invisible de la
plage, insolite comme un dcor de thtre. En franchissant la
petite porte vote, Kate s'attendait presque dcouvrir
quelque antique et massive forteresse, mais la villa blanche et
ultra-moderne qui se dressait au bout de l'alle fleurie n'avait
certes rien du farouche nid d'aigle qu'elle imaginait.
Les massifs taient impeccablement entretenus, pourtant les
hommes qui s'affairaient sur les pelouses lui parurent un peu
trop nombreux et leur regard trop vigilant pour tre
seulement d'inoffensifs jardiniers... Aucune aide, certainement,
esprer de ce ct !
Du reste de la maison, elle n'avait eu que la vision fugitive de
couloirs dalls de marbre et de vitrines remplies d'objets d'art.
Matt avait raison, songea-t-elle : Domingo Alvarez avait
longuement prpar sa fuite... et il avait mme eu le temps de
faire une visite aux trsors des muses du Santo Cristo !
Elle ignorait depuis combien de temps elle tait enferme l,
car sa montre tait reste dans son sac, qui lui avait t enlev.
Elle arpentait nerveusement la pice, cherchant des yeux
quelque objet susceptible de fracasser la longue baie vitre,
lorsqu'elle entendit le bruit de la cl dans la serrure.
Le jeune homme entra. Il avait troqu son bermuda et son
tee-shirt contre un pantalon de toile noire et une lgre chemise
noire, et elle nota qu'il paraissait plus g qu'elle ne l'avait cru
tout d'abord.
Nous allons djeuner au bord de la piscine. Mon pre et
son pouse ont hte de faire votre connaissance.

Il pressa un bouton, invisible dans l'encadrement de la


fentre, et le panneau vitr coulissa sans bruit, donnant accs
un patio carrel. De l un petit escalier de rocaille conduisait
la piscine. Sans un mot, Kate le suivit. Elle avait remarqu qu'il
avait soigneusement vit de dire ma belle-mre et
s'interrogeait sur les raisons de cette curieuse rticence. Elle se
souvenait aussi de l'expression trange qu'il avait eue sur la
plage... En dpit du rle qu'il avait jou, elle ne parvenait pas
le trouver antipathique.
Au bord du bassin ovale couleur de turquoise s'levait une
petite pergola disparaissant demi sous les fleurs. Et l, derrire
une table de jardin, deux personnes la dvisageaient avec
curiosit. Relevant le menton d'un air de dfi, Kate leur rendit
leur regard.
Les photographies de presse et les actualits tlvises
l'avaient familiarise avec la silhouette de l'ex-dictateur, mais
elle constata qu'il avait pris du poids pendant son exil forc. La
chemisette bariole, la mode des les, accentuait encore sa
masse lphantesque, qui dbordait du fragile fauteuil de rotin.
Sous les sourcils broussailleux, les petits yeux russ taient
enfoncs dans des replis de chair. Le gobelet de cristal empli
d'un liquide ambr semblait ridiculement minuscule au creux
de sa main gigantesque, couverte d'un duvet rousstre.
La femme assise ses cts tait trs belle. Elle tait aussi
beaucoup plus jeune que lui, songea Kate en observant la
plnitude harmonieuse de ses formes moules par une robe de
soie vert jade. Sa chevelure noire et lustre, tire en un lourd
chignon, mettait en valeur la blancheur de son teint et l'clat
d'meraude de ses yeux en amande. Un sourire moqueur tirait
ses lvres rouges.
Au milieu de la table trnait le sac de Kate, parfaitement
banal et incongru dans ce dcor. Elle eut tout coup envie
d'clater de rire... Domingo Alvarez tentait pniblement de
s'extirper de son sige pour la saluer.

Miss Marston, puis-je vous prsenter ma femme Lona ? Je


crois que vous connaissez dj mon fils Carlos. Dsirez-vous un
apritif avant le djeuner ?
Son accent irlandais, singulirement affect, devait faire
partie de sa lgende, se dit Kate. Elle eut un coup d'il ironique
pour sa tunique rose, mise en piteux tat par ses exercices
d'escalade.
Je ne suis gure prsentable pour un djeuner mondain...
et d'ailleurs je n'ai pas faim.
Alors, je me sens le devoir de stimuler votre apptit...
Il fit un signe au vnrable matre d'htel aux cheveux blancs
qui se tenait respectueusement derrire eux.
Jake, servez un Martini-dry Miss Marston. Pour ma part,
je reprendrai la mme chose, et un autre Campari soda pour ma
femme.
Il tendit le sac dans sa direction. Kate ne fit pas un geste pour
s'en emparer.
Ceci vous appartient, je crois ?
Vous le savez trs bien. J'espre que vous y avez trouv les
renseignements que vous cherchiez...
Il clata d'un rire tonitruant, faisant grincer son fauteuil sous
son poids.
Oh, j'en ai appris remarquablement peu sur votre compte,
sinon que vous me semblez une personne tonnamment
rserve pour une artiste, j'entends.
Vous voulez dire timide ? Ou conventionnelle ?
Certes non. Si c'tait le cas, vous ne seriez pas en
compagnie de mon vieil ami et adversaire Matt Lincoln ! Il
n'tait pas aussi clbre qu'aujourd'hui lorsque je l'ai rencontr
pour la premire fois... J'ai pu voir avec satisfaction qu'il avait
fait son chemin depuis lors.
Il est trs comptent, acquiesa Kate.
Ambitieux surtout. J'ai toujours estim qu'il avait plus de
classe que tous les autres correspondants de presse que j'ai
connus cette poque, mais cette fois, je dois reconnatre qu'il
s'est surpass.

Vraiment... et en quoi?
Ne jouez donc pas les innocentes, Miss Marston, soupirat-il. Il n'est venu Saint-Antoine que dans le but de me
rencontrer. Vous le savez aussi bien que moi.
Je... j'ignore tout de cela.
J'admire votre loyaut, mais voyez-vous, vous auriez t
plus convaincante si vous aviez montr un peu plus de surprise.
De toute vidence, vous n'ignoriez pas qui j'tais...
Kate se sentit rougir sous son regard pntrant. Il reprit avec
un rire indulgent :
Je vois que vous comprenez ce que je veux dire. Voici votre
verre. Jake ! Apportez un sige pour Miss Marston. Aprs cette
petite mise au point, nous allons pouvoir nous relaxer un peu.
Kate accepta le verre et la chaise, mais il lui semblait
beaucoup plus difficile de se dtendre. Elle constata que Carlos
avait disparu. Sans doute tait-il rentr dans la maison. C'tait
stupide de sa part de regretter son absence : elle n'avait pas
d'aide attendre de sa part, et pourtant, il l'aurait probablement
laisse partir s'il n'avait pas aperu ce portrait de Matt elle en
tait presque sre...
Vous tes une artiste pleine de talent, Miss Marston.
Elle sursauta violemment. Ce diable d'homme tait-il donc
devin ? Comme un prestidigitateur sortant un lapin d'un
chapeau, il exhibait le carnet de croquis.
Vous consacrez-vous gnralement aux portraits ?
Non. Comme je l'ai dit votre fils, je fais surtout des
illustrations.
Eh bien, vous avez peut-tre rat votre vocation. Vous
avez parfaitement capt la ressemblance.
Kate but une gorge de son Martini, qu'elle trouva trop fort
pour son got.
Oh, je crois que l'art du portrait est un peu plus complexe
que ce simple croquis...
Vous ne le considrez pas comme une russite?
Non, pensa-t-elle tout bas... Comme l'expression secrte de
ma souffrance et de mon amour sans espoir...

En ce qui concerne ce portrait, dit-elle lentement, il m'est


assez difficile d'tre objective, pour des raisons videntes.
Elle fut surprise de la lueur hostile, presque cruelle, qui
apparut dans les yeux verts de Lona Alvarez, lorsque son mari
lui tendit le dessin.
Regarde, querida, tu te souviens de Matt Lincoln,
naturellement ? La ressemblance n'est-elle pas tonnante ?
Lona jeta peine un regard ddaigneux l'album.
Peut-tre. Je ne saurais dire, il y a si longtemps...
Alvarez la considra malicieusement.
Vraiment si longtemps que cela ? Rassure-toi, querida, tu
vas pouvoir rafrachir tes souvenirs. Nous l'attendons pour
djeuner...
Qu'est-ce qui vous fait penser qu'il viendra ?
Kate prouva le besoin de boire une autre gorge d'alcool.
Je le connais trop bien pour en douter, ma chre enfant. Il
viendra, ne serait-ce que pour s'assurer que vous tes en
sret... Et vous resterez mes htes pendant quelque temps.
J'aurai le cur dchir d'abandonner cet endroit, soupira-t-il.
Mon seul foyer vritable depuis que j'ai quitt le Santo Cristo...
Il le faudra cependant.
Ainsi, vous comptez nous garder prisonniers ici pendant
que vous vous prparerez une autre cachette ! N'est-ce pas
reculer l'invitable? Si Matt vous a dcouvert, d'autres pourront
le faire. Vous ne russirez pas vous cacher pendant le reste de
votre vie.
Ce n'est nullement mon intention ! J'ai d'autres plans en
vue, que je ne veux pas dcouvrir prmaturment, et votre
intrusion survient un moment particulirement inopportun.
Il ne viendra peut-tre pas... Et s'il tait retourn l'htel
afin de tlphoner la nouvelle aux agences de presse du monde
entier ?
Vous sous-estimez vos charmes, ma chre ! Qu'en dis-tu,
Lona?
Celle-ci se contenta de hausser les paules avec irritation.
Alvarez lui jeta un regard narquois et ajouta :

Nous nous mettrons table ds qu'il arrivera.


Ne risquez-vous pas d'avoir faim ? dit Kate, sarcastique.
Je ne crois pas...
Elle se retourna, suivant son regard moqueur : Matt
s'avanait vers leur table, escort par Carlos. D'un bond, elle
courut lui.
Matt!
Kate ! Tout va bien ?
Il la scrutait du regard, inquiet. Elle inclina la tte, refoulant
ses larmes.
Je suis dsole... je... j'ai tout gch, n'est-ce pas?
C'est ce qui reste prouver. Je n'en suis pas aussi sr que
vous, loin de l.
La tenant par la main, il salua Alvarez.
Quelle heureuse surprise, Senor Presidente! A en croire les
rumeurs, je ne m'attendais vous revoir que dans l'autre
monde...
Il vous faudra encore patienter un peu, mon cher. Ainsi
vous n'avez pas t dupe bien longtemps... Le diable soit avec
vous ! Il va me falloir reprendre mes voyages.
Pourquoi ne pas annoncer votre spectaculaire rsurrection
de prfrence par l'intermdiaire de la Tlvision Nationale ?
Parce que ce serait la plus brve rsurrection que l'histoire
ait jamais connue, amigo ! Mes ennemis ne seraient pas longs
se manifester. Combien de temps croyez-vous qu'il me resterait
vivre, ds que ma retraite serait connue ?
Aussi longtemps que vous le dciderez. A combien
d'attentats avez-vous chapp au Santo Cristo ? Trois, je crois ?
Cette belle poque est rvolue, amigo. Je ne suis plus
qu'un vieil homme malade, qui aspire au repos.
Vous allez m'arracher des larmes, Senor Presidente. Mais
si telle est votre volont, je m'y rsignerai.
Je reconnais bien l votre ralisme, et je n'en attendais pas
moins de vous. Maintenant, je suggre que nous profitions en
toute quitude de cette magnifique journe que nous octroie le

seigneur et plus prosaquement de l'excellent djeuner que


nous a prpar mon chef.
Lona Alvarez se leva, lissant sa robe verte sur ses hanches
voluptueuses. Pour la premire fois son sourire semblait
chaleureux.
Soyez le bienvenu, Matthew. Quel plaisir de vous revoir
ici!
Matt s'inclina poliment.
Senora Alvarez.
Vous m'appeliez Lona autrefois...
Mais autrefois vous n'tiez pas marie...
Voyons, Domingo, dis-lui que ces formalits ne sont pas
ncessaires entre nous.
Mais bien sr, querida. Seule doit compter la joie de
retrouver de si vieux amis...
Le regard d'Alvarez tait nigmatique, et Kate se sentit
soudain trangement mal l'aise.
Son malaise ne se dissipa pas pendant le repas. Assise entre
Lona et Carlos, elle se sentait trangement isole, tandis que
Matt bavardait amicalement avec l'ancien dictateur, voquant le
pass. Lona ne quittait pas Matt des yeux et ne prtait aucune
attention Kate ; quant Carlos, il lui rpondait par
monosyllabes... Ce n'tait plus l'insouciant garon qui jouait sur
la plage avec son chien. Kate se demanda jusqu' quel point la
prsence de sa belle-mre expliquait son attitude contrainte.
Aprs le caf, on leur apporta des cigares. Alvarez se servit et
tendit la bote Matt.
Quelle joie, amigo, d'avoir ma table quelqu'un qui se
souvient du pass. Si vous vouliez faire plaisir un vieil homme,
vous resteriez ici quelques jours ainsi que votre dlicieuse
compagne, ajouta-t-il galamment.
Tendue, Kate cherchait attirer l'attention de Matt, pour
l'avertir des desseins d'Alvarez. Leurs regards se croisrent, et il
parut enregistrer son message muet.
Ce sera un honneur, Senor Presidente. Bien sr, il me
faudra tlphoner l'htel, pour signaler notre absence.

Ce sera fait, ne vous inquitez pas.


Je dois galement appeler un ami, poursuivit Matt. C'est
un garon mfiant, et s'il ne m'a pas personnellement au bout
du fil, il risque de se livrer toutes sortes de suppositions
fcheuses et, qui sait, alerter la presse...
Il y eut un silence pesant. Kate retenait son souffle. Alvarez
tira une longue bouffe de son cigare.
Vous l'appellerez, naturellement, amigo. Je suis raliste,
moi aussi. J'espre seulement que votre conversation se limitera
l'essentiel.
Vous avez ma parole.
Cela me suffit. Et maintenant, si vous le permettez, je vais
me retirer pour me reposer. Nous nous retrouverons au dner,
mais en attendant, ma maison, mon jardin, ma piscine sont
votre disposition.
Mais vous ne pouvez pas nous squestrer ainsi, s'cria
Kate. C'est... c'est tout simplement ridicule!
Qui parle de squestration, ma chre enfant ? Vous tes
mes invits, je me soucie de votre confort !
Je crois que Kate est un peu bouleverse par tous ces
vnements imprvus, intervint Matt. Et n'oubliez pas que ses
bagages sont rests l'htel...
Aucune importance, fit Alvarez avec un geste ngligent de
la main. Carlos et Lona se feront un plaisir de vous prter tout
ce qu'il vous faut.
Ds qu'elle fut seule avec Matt, Kate explosa, bout de nerfs :
Je veux sortir d'ici !
Voyons, Kate, ne faites pas l'enfant. Vous croyez-vous de
taille braver la petite arme prive d'Alvarez ? Pour ma part, je
rpugne renoncer si prs du but.
Toujours aussi confiant dans votre toile ! Eh bien,
pendant qu'Alvarez vous endort avec de belles paroles, il
organise son dpart, et il fera en sorte que vous ne le retrouviez
pas ! Il me l'a dit lui-mme.

Il l'a dit, soit. Mais le fera-t-il ? Je flaire autre chose et je


suis sr que j'en apprendrai vite plus long en restant ici. Mais
rassurez-vous. Je crois qu'un ou deux jours suffiront.
Une heure ou deux seraient encore trop !
Vraiment ? Il faudra pourtant vous rsigner, Kate. Aprs
tout, vous vous tes jete vous-mme dans la gueule du loup...
Que vous le souhaitiez ou non, nous sommes embarqus sur la
mme galre. Mais si cela peut vous rconforter, sachez que
cette association force me pse encore plus qu' vous !
Il tourna rageusement les talons et s'loigna grands pas.
Les yeux brouills par les larmes, Kate regarda s'loigner la
haute silhouette, murmurant tout bas les mots d'amour qu'elle
devait garder jamais enferms dans son cur.

8
L'aprs-midi s'coula avec une interminable lenteur. Kate
avait repris son livre, sans parvenir s'y intresser davantage
que le matin sur la plage. Le visage de Matt ne cessait de se
superposer aux lignes imprimes et elle croyait encore entendre
les mots mprisants qui l'avaient blesse comme autant de
coups de poignard.
Pour tromper son ennui et son dsarroi, elle dcida
d'explorer la proprit. Personne ne lui barra le chemin, mais
elle avait nanmoins la dsagrable impression d'tre surveille,
et, plusieurs reprises, elle aperut des silhouettes furtives qui
se glissaient entre les arbres. La petite arme prive
d'Alvarez, se dit-elle amrement. Elle prfra revenir au bord
de la piscine.
Comme s'il guettait ses moindres dsirs, Jake lui apporta
aussitt un verre de th glac et des serviettes de bain. Mais
l'eau bleue du bassin ne la tentait pas. Avec un soupir de

rsignation, elle sortit son carnet de croquis, qu'Alvarez lui avait


rendu avant le djeuner, et elle commena une esquisse de
l'escalier de rocaille, avec la masse fleurie de la pergola et l'eau
miroitante au premier plan. Elle s'interrompit au bout de
quelques minutes avec une grimace de mcontentement : son
dessin tait fig, sans vie. Elle allait dchirer sa feuille lorsqu'elle
entendit un pas.
Aussitt, elle se pencha avec application sur sa page, le cur
battant, s'efforant de matriser le tremblement de ses doigts.
Un nez froid se posa sur sa main : Csar ! Etait-elle due ou
soulage ? Carlos apparut bientt son tour.
Ici, Csar ! Je suis dsol, nous vous avons drange.
Dj il s'loignait dans l'alle. Kate referma son album.
Non, pas du tout. Revenez. C'est cause de vous que je
suis ici. Le moins que vous puissiez faire est de venir bavarder
un peu avec moi.
Il hsita, puis soudain clata de rire, redevenant pour un
instant le jeune homme qu'elle avait vu jouer avec son chien.
Je regrette sincrement ce qui s'est pass. Mais vous devez
comprendre qu'il m'tait difficile d'agir autrement... Quand je
vous ai aperue au Paradis, j'ignorais que vous tiez avec Matt
Lincoln...
Comment auriez-vous pu le deviner ? Nous venions tout
juste d'arriver... Je ne savais pas non plus qui vous tiez. Vous
sembliez vous ennuyer... Je vous ai pris pour un touriste
solitaire, en qute de compagnie. Je me trompais.
Non. Mon pre m'interdit de me rendre l'htel, de peur
que je ne sois reconnu, mais je m'y rends parfois en cachette,
lorsque je ne peux plus supporter cette maison...
Etes-vous cens tre mort galement ?
Non. J'tais l'universit aux Etats-Unis au moment du
coup d'Etat. Mon pre et moi avions l'habitude de correspondre
avec un code chiffr... Je venais d'apprendre sa mort par les
journaux et la tlvision quand l'un de ces messages m'est
parvenu ! Vous ne pouvez pas vous imaginer par quels moments
je suis pass : la stupeur, le chagrin la rsignation, puis subite-

ment l'espoir et la joie. Mais c'tait avant que je ne sache quelle


serait notre vie ici, ajouta-t-il d'un ton morne.
Kate dsigna d'un geste large de la main la luxueuse villa, la
piscine et le parc.
Votre exil me parat plutt confortable...
Bien sr. Pour les touristes, Saint-Antoine est un paradis.
Mais c'est le Santo Cristo qui est ma vritable patrie. C'est l que
j'ai pass mon enfance, que j'ai laiss tous mes amis... Et bien
d'autres choses ont chang depuis que nous vivons ici.
Kate devina qu'il faisait allusion Lona. Sans l'interrompre,
elle lui sourit avec douceur.
J'aurais d m'y attendre bien sr... Aprs la mort de ma
mre, il y a eu d'autres femmes. C'tait invitable... mais je
n'avais jamais pens que mon pre se remarierait un jour et
surtout pas avec une femme comme celle-l !
Vous la trouvez trop jeune pour votre pre, sans doute ?
Cela me serait indiffrent... Non, ce que je ne comprends
pas, c'est qu'il ait donn la place de ma mre une femme qu'il
a pratiquement tire du ruisseau ! Une ancienne entraneuse de
cabaret, voil celle qu'il a pous !
C'est sans doute l qu'elle a connu Matt, murmura Kate,
plus pour elle-mme que pour lui.
Sans aucun doute, cracha Carlos. L'tablissement o elle
se produisait tait frquent par la plupart des journalistes
trangers. Elle a t sa matresse, avant d'tre celle de mon
pre... Mais vous le saviez, n'est-ce pas?
Il paraissait subitement s'apercevoir du dsarroi de Kate, qui
essaya d'ignorer la morsure amre de la jalousie.
Je... je m'en doutais naturellement. Mais tout ceci est le
pass, Carlos. C'tait avant qu'elle pouse votre pre. Il
n'ignorait certainement rien de tout cela lorsqu'il lui a demand
de devenir sa femme. S'il a accept, et pardonn, pourquoi
refuseriez-vous d'en faire autant ?
Je pourrais, s'il s'agissait uniquement du pass. Mais elle
ne lui a jamais t fidle depuis leur mariage. C'est pourquoi

vous n'auriez jamais d venir ici ! Si elle a dcid d'attirer


nouveau Matt Lincoln dans ses filets, rien ne l'arrtera.
Ne vous laissez-vous pas influencer par votre aversion
pour elle ? Mme s'ils ont eu autrefois une liaison, ils n'oseraient
pas... Ils ne...
Sa voix se brisa. Carlos secouait la tte, une lueur de haine
dans les yeux.
Vous ne savez pas de quoi elle est capable... Mais ce n'est
pas ce genre de conversation que vous attendiez de moi ! Je dois
me faire pardonner, double titre. Si nous allions nager ?
Kate n'avait toujours aucune envie de se baigner, mais elle
dsirait arracher Carlos ses penses mlancoliques. Elle ne
regretta d'ailleurs pas d'avoir accept, car l'eau tide dtendit
ses nerfs. Le jeune homme tait all chercher un norme ballon
aux couleurs vives, et ils se laissrent entraner par le jeu, riant
comme des enfants et s'claboussant gaiement, pendant que
Csar, gambadant autour du bassin, semblait se demander s'il
n'allait pas les rejoindre.
Ce fut presque regret qu'elle entendit Carlos annoncer qu'il
tait temps d'aller s'habiller pour le dner. Elle admira l'aisance
athltique avec laquelle il se hissa hors de la piscine en prenant
simplement appui sur le rebord. Il lui tendit la main pour
l'aider.
Vous tes plus fort que je ne l'aurais cru...
Et vous, Kate, vous tes trs belle.
Tout en la retenant par le poignet, il posa les lvres sur les
siennes. Impossible Kate de le repousser sans retomber l'eau!
Elle accepta passivement le baiser, sans y rpondre. Il la libra
et lui tendit une serviette en silence.
Vous aimez Matt Lincoln, murmura-t-il enfin. Pourquoi
aimons-nous toujours ceux qui sont destins nous faire
souffrir ?
Kate s'enroula plus troitement dans sa serviette, contempla
en frissonnant les ombres grises du crpuscule qui s'tendaient
sur les pelouses. Il tait plus tard qu'elle ne pensait... Ramassant

son sac et sa tunique dchire,elle adressa Carlos un sourire


sans joie et se dirigea vers la villa.
La chambre laquelle Jake la conduisit n'tait pas moins
luxueuse que le reste de la maison. D'un luxe apprt,
manquant par trop de simplicit, songea Kate. Tout comme les
toilettes que Lona avait fait apporter son intention et qu'elle
ne trouva ni sa taille, ni son got. Elle ne pouvait pourtant
descendre dner en maillot ! Rsigne, elle fixa son choix sur
une robe de crpe de chine vert ple, souplement drape sur les
paules, dont elle pourrait sans trop de ridicule resserrer les plis
souples autour de sa taille mince.
Je vous souhaite la bienvenue dans notre prison commune,
lana une voix grave derrire elle.
Kate laissa tomber la robe qu'elle examinait d'un il critique.
Matt se tenait sur le seuil de la salle de bains, les reins ceints
d'une serviette. Il prcisa :
Avant de pousser des cris de panique, jetez un regard
derrire cette autre porte. Il y a l un petit boudoir et surtout
un autre lit. Ce sera le mien.
Matt!
Oui?
Son regard n'tait gure encourageant. Elle balbutia, avant
que tout son courage ne l'ait abandonne :
Je voulais seulement vous dire que je regrette ce que je
vous ai dit cet aprs-midi...
Oh, c'est sans importance. Je devrais sans doute aussi vous
prsenter mes excuses pour vous avoir entrane
inconsidrment dans cette aventure. Ce voyage aura t un
dsastre du dbut la fin.
Est-ce rellement un chec total ? Vous avez mis le pied
dans cette proprit. N'est-ce pas ce que vous cherchiez ?
Matt lui jeta un regard froid et ironique.
Et vous croyez que cela me suffit ?
Vous craignez que cette interview vous chappe?
Qu'Alvarez ne soit dj parti ?

Ce n'est pas ce que je voulais dire. Je ne crois pas que le


Senor Presidente se laisse effrayer aussi facilement ! Mais je
peux me tromper... J'en saurais sans doute plus dans un jour ou
deux.
Il dcrocha les vtements qui l'attendaient dans la penderie.
Je vais m'habiller. Ce boudoir donne directement sur le
couloir. Ainsi je ne vous drangerai pas une seconde fois.
Il referma avec affectation la porte derrire lui.
Le dsespoir au cur, Kate s'enferma son tour dans la salle
de bains, laissant l'eau chaude ruisseler longuement sur son
corps glac. Elle tait en train d'enfiler la robe verte lorsqu'elle
entendit des coups lgers frapps la porte. Etait-ce Matt qui
revenait ? Elle se prcipita.
Lona se tenait devant elle, resplendissante de toute sa
beaut brune dans une robe de satin cerise, du mme rouge que
ses lvres au sourire narquois.
Je suis venue m'assurer que vous ne manquiez de rien.
Puis-je entrer ?
Kate s'effaa maladroitement pour la laisser passer.
Bien sr. Je...
Je voulais aussi vous rassurer. Demain, mon mari fera
prendre vos bagages l'htel.
Mais... Il compte donc que notre sjour se prolongera ?
De son minuscule sac de lam, Lona tira un paquet de
cigarettes et un briquet en or.
Vous fumez ? Non, vraiment ? Eh bien, ma chre, vous ne
semblez gure vous rjouir la perspective d'tre mon invite...
Vous avez cependant suivi Matt Lincoln ici de votre propre gr.
Vous auriez d savoir ce qui vous attendait... Mais vous
imaginiez peut-tre qu'il ne russirait pas. Le connatriez-vous
donc si mal ?
Peu importe ce que j'ai ou non pens... Nous sommes ici et
je devrai m'en accommoder au mieux.
Lona laissa chapper ngligemment un rond de fume.
Kate fut surprise par la soudaine tension de sa voix.

J'aurais cru que la prsence de Matt compensait


amplement tous les dsagrments !
Oh, naturellement !
Kate se sentit rougir de colre sous le regard insultant de
Lona qui la dtaillait lentement, de la tte aux pieds.
Vous n'tes pas exactement son type de femme.
Peut-tre ses gots ont-ils volu, rtorqua Kate.
La belle Crole laissa errer un sourire rveur sur ses lvres
sensuelles, comme si elle voquait quelque souvenir secret.
Quelles que soient ses prfrences, il n'a rien perdu de sa
sduction. Il est toujours l'homme pour lequel toutes les
femmes sont prtes se damner. N'tes-vous pas de mon avis ?
Tout fait.
Faussement dsinvolte, Kate affecta d'ignorer Lona. Glissant
ses pieds nus dans les sandales plates avec lesquelles elle tait
arrive, elle rectifia ses boucles devant le miroir.
Que pensez-vous de tout cela, charmante petite Anglaise ?
Etes-vous bien sre d'tre la femme dont il a besoin ?
Pourquoi ne pas lui poser la question ?
Avec un geste gracieux, Lona crasa sa cigarette dans le
cendrier de cristal.
Peut-tre n'ai-je pas besoin de le lui demander. Je le
connais bien, souvenez-vous-en.
Elle se pencha au-dessus de Kate, scrutant son reflet dans le
miroir, jouant avec ses nerfs comme le chat avec la souris.
Voyez-vous, je ne crois pas que ses gots aient tellement
chang. Or, je veux qu'il me revienne.
Kate fut un long moment avant de pouvoir retrouver une
voix normale.
Ne pensez-vous pas que votre mari y verrait quelques
objections ?
Pourquoi ? Il m'aime et il souhaite me voir heureuse.
Comment regretterait-il de me voir trouver ailleurs ce qu'il n'est
plus capable de me donner ?
Vous tes rvoltante !

Et vous, vous tes une enfant nave, Kate. Pourquoi nous


quereller stupidement, alors que je suis en mesure de vous
aider?
De m'aider ? Et pourquoi le feriez-vous ?
Parce que votre prsence compromet mes projets, rpliqua
cyniquement Lona. Et je sais que vous souhaitez vous chapper
d'ici. Pourquoi ne pas conclure un pacte ?
Je vois. Mais vous me paraissez bien sre d'avance des
sentiments de Matt. Qui vous dit qu'il verra les choses de cette
faon ?
Vous le connaissez dcidment bien mal. Il ne m'a pas
oublie, et je sais qu'il me dsire toujours. Et puis je lui
rappellerai que je suis capable de convaincre mon mari
d'accepter cet interview...
Kate la considra avec un dgot mal dissimul.
Peu vous importe que ses ennemis apprennent ainsi qu'il
est toujours vivant et que sa vie soit menace !
Vous appelez cela vivre ! s'cria Lona avec une
vhmence pleine de rancur. Rester enterre dans cette
maison, sans voir me qui vive ! Et que savez-vous du danger
qu'il court? Jusqu'ici, il a toujours djou les attentats... De
toute faon, il a eu une longue vie, riche et bien remplie. Mais
c'est un vieil homme maintenant, alors que j'ai l'avenir devant
moi...
Et Matt fait partie de cet avenir ?
Pourquoi pas, si c'est ce qu'il dsire...
Pourquoi pas, en effet, dit Kate d'une voix neutre.
Je vois que nous pouvons nous comprendre. Soyez raliste.
Vous avez eu Matt, mais votre temps est rvolu...
Les hommes ont horreur des femmes qui ne savent pas se
rsigner... Etes-vous prte descendre pour le dner?
Dans quelques minutes.
Lona s'clipsa en lui dcochant un dernier sourire perfide.
Kate sentit ses jambes se drober sous elle. La pice vacillait
devant ses yeux. Carlos avait raison ! Elle avait t choque par

la manire dont il parlait de sa belle- mre, mais il tait encore


en dessous de la vrit.
Etait-ce la raison pour laquelle Matt l'avait repousse, ce
matin, sur la plage ? Peut-tre... Il avait un instant succomb
la tentation d'une aventure facile qui s'offrait lui, mais la
pense de Lona l'avait arrt... Elle refusa cette pense de
toutes ses forces. Cette supposition ne reposait que sur les
seules affirmations de Lona... Comment pouvait-elle tre aussi
sre des sentiments de Matt, aprs tant d'annes ?
Parce qu'il le lui avait dit , lui murmura une petite voix
qu'elle cherchait vainement touffer. Matt avait disparu aprs
le djeuner... Ils taient peut-tre ensemble... Lona n'tait pas
une femme que l'on oublie facilement !
Sa seule envie tait de s'allonger dans l'obscurit de sa
chambre et de pleurer toutes les larmes de son corps. Mais
Lona aurait considr cette dfection comme une victoire
facilement acquise. Jetant un dernier regard dsespr au
miroir, Kate se dirigea vers l'escalier.
Jake l'attendait dans le hall. Prenant une profonde
inspiration, elle le suivit au salon, aussi angoisse qu'un acteur
qui verrait le rideau se lever sans savoir une ligne de son rle...
Et qui s'aperoit aussi qu'il s'est tromp de costume, se ditelle avec drision, dsagrablement consciente de sa toilette
peu seyante.
Domingo Alvarez trnait la place d'honneur, son torse
pais sangl dans une veste de smoking pourpre.
Miss Marston, enfin ! Nous dsesprions de vous voir
arriver... Carlos, mon fils, apporte un verre cette jeune dame.
Elle semble en avoir besoin !
J'essayais d'avoir l'air prsentable dans cette robe, dit-elle
avec un sourire d'excuse. Hlas, je crains de n'avoir gure russi!
Carlos la guida vers un bar abondamment pourvu, sans
pouvoir dtacher son regard des paules nues dcouvertes
chaque mouvement par le dcollet trop large.
Vous tes dlicieuse... Comme une petite fille qui s'est
dguise avec la robe de sa mre !

C'est prcisment ce que je redoutais !


Depuis son entre dans la pice, elle avait dsesprment
vit le regard de Matt, qui bavardait avec Lona dans
l'embrasure d'une fentre. Elle le vit avec terreur se diriger vers
elle. Les yeux bleus la scrutrent intensment. Il paraissait
soucieux.
Etes-vous souffrante ?
Je ne me suis jamais sentie mieux de toute ma vie, assurat-elle avec emphase.
Voil qui reste prouver ! Entre autres choses, je crois que
j'ai t plus favoris que vous sur le chapitre des vtements...
Kate rougit et voulut s'loigner, mais il la retint par le bras.
Qu'y a-t-il? Vous rongez toujours votre frein l'ide d'tre
retenue ici contre votre volont ?
Qu'y aurait-il d'tonnant cela ?
Elle se dtourna pour chapper son regard pntrant. Il
poussa un soupir d'exaspration.
Pourquoi ne pas faire contre mauvaise fortune bon cur ?
Vous vous en tes bien tire jusqu' prsent... Est-ce donc si
difficile tout coup ?
Elle avait envie de lui crier : Ce que je ne puis supporter
c'est l'ide de vous perdre bientt tout jamais... Au mme
instant, elle aperut derrire lui le visage de Lona qui
l'observait avec une expression de triomphe. Ce fut comme si
elle avait t secoue par une dcharge lectrique.
Je suis fatigue mourir de toute cette mascarade ! Cette
comdie est grotesque.J'ai hte de retrouver la vie relle. Ma vie!
Et cet homme, sans doute, ce Douglas ?
Pourquoi pas ?
Eh bien, si vous m'invitez au mariage, je ne suis pas sr
d'accepter. Je suis un homme averti et j'hsiterai me faire
nouveau insulter...
Il tourna les talons et retourna vers Lona, qui l'accueillit
avec un sourire provocant.
Kate se souvint qu'elle avait un verre la main. La brlure de
l'alcool l'aida supporter l'indicible souffrance qui la tenaillait.

Comment avait-elle pu croire que Douglas avait bris sa vie ?


Elle tait jeune, ignorante, seul son amour-propre avait t
atteint. Mais avec Matt, la blessure serait mortelle.
Sans savoir o elle allait, elle traversa la pice comme une
somnambule. La silhouette massive de Domingo Alvarez se
dressa soudain devant elle. Il glissa un bras sous le sien et
l'entrana jusqu' un fauteuil.
Dtendez-vous, Miss Marston. Laissez-vous aller ! Croyezmoi, je ne vous veux aucun mal. Des circonstances
indpendantes de ma volont m'ont contraint cette
regrettable mesure, uniquement pour me protger. Je voudrais
pouvoir vous en dire plus, mais c'est impossible pour l'instant.
Vous comprendrez peut-tre plus tard...
Vous ne me devez aucune explication. C'est entirement
ma faute si je suis ici !
Non, pas entirement... Je sais combien M. Lincoln sait
tre persuasif, sa manire.
Elle fut saisie par l'pret de sa voix. Il tiraillait pensivement
sa lvre infrieure, sans paratre remarquer le mange de Lona,
mais Kate tait convaincue qu'aucun de ses sourires, aucune de
ses attitudes ne lui chappait.
Le connaissez-vous depuis longtemps? demanda-t-il.
Depuis toujours me semble-t-il, murmura-t-elle, avant de
se reprendre : c'est--dire...
Je sais ce que vous voulez dire, et vous n'avez pas en
avoir honte... Mes paroles semblent vous tonner. Me
considrez-vous comme un vieil homme snile, qui se rfugie
dans les striles rves de grandeur du pass?
Absolument pas ! affirma Kate avec une fougue qui la
surprit elle-mme.
Bien. Et maintenant, que comptez-vous faire de vos
longues journes, pendant que Matt Lincoln s'efforcera de
mener son interview bien? Voulez-vous peindre? Dites-moi ce
dont vous avez besoin. Des toiles, des couleurs ? Je pourrais
peut-tre vous commander le portrait de ma femme, ajouta-t-il
avec un regard inquisiteur.

Je n'ai pas l'intention de faire carrire dans cette voie...


Mais si vous avez envie d'crire un jour votre autobiographie,
c'est avec plaisir que je dessinerai la couverture !
Je n'en suis pas encore l ! Ecrire ses mmoires, c'est une
occupation qui convient ceux qui ont leur vie derrire eux... La
mienne n'est pas finie. Et je peux encore tonner le monde !
Qu'en pensez-vous ?
Comment l'tonnerez-vous ? En continuant vous terrer
et en faisant le mort ?
Elle se tut subitement, effraye de son audace. Les pais
sourcils s'taient froncs... puis il se dtendit et rpondit,
comme s'il se parlait lui-mme :
Vous avez sans doute raison. C'tait une erreur. Mais
j'tais las de me battre pour conserver le pouvoir. C'est une lutte
puisante... J'aspirais trouver enfin la paix, avoir une vie de
famille, comme tout le monde. Hlas, j'imagine qu'on ne fuit
pas aussi aisment la ralit...
Sa voix n'tait plus qu'un murmure assourdi. Il demeura
plong dans sa rverie pendant quelques minutes, puis se leva
brusquement, repoussant son sige.
Venez, dit-il Kate. Nous allons dner. Vous avez besoin
de manger, mon enfant. Vous tes mince comme un fil, et
beaucoup trop ple.
Il la fit asseoir ct de lui et, pendant toute la dure du
repas, il s'entretint presque exclusivement avec elle. Comme s'il
n'avait pas eu d'autre souci au monde, il lui demandait son avis
sur les derniers films, les expositions londoniennes ou les succs
de librairie. Kate lui donnait la rplique, en s'efforant de ne pas
regarder trop souvent l'autre bout de la table, o Lona
bavardait mi-voix avec Matt, le couvant du regard et posant
ses doigts sur sa manche en un geste tendrement possessif.
Le visage d'Alvarez restait impassible, mais Kate savait que
ses yeux aigus enregistraient le moindre dtail. Etait-il vraiment
aussi peu accessible la jalousie que le prtendait Lona ? Elle
en doutait fort. L'ex-dictateur se prsentait lui-mme
complaisamment comme un vieil homme fatigu, mais il n'tait

certainement pas aussi dtach des motions de ce monde qu'il


l'affirmait.
Oh, Matt, soyez prudent ! , pensait-elle en silence.
Aprs le sorbet la mangue, Alvarez annona que le caf
serait servi dans le patio.
Et maintenant, demanda-t-il en s'emparant de la main de
Kate, dsirez-vous regarder un film dans ma salle de projection
prive, ou prfrez-vous un peu de musique ?
Kate souhaitait par-dessus tout pouvoir retrouver l'asile de sa
chambre, mais un refus aurait t offensant pour son hte. Elle
opta donc pour la musique.
Des haut-parleurs invisibles dversrent sur le patio un air de
danse tendre et nostalgique. Lona sauta aussitt sur ses pieds,
fixant Matt avec un sourire d'invite, tout son corps ondulant
lascivement au rythme des guitares. Alvarez frona les sourcils.
Ma femme ne peut dcidment oublier ses dbuts au
cabaret. La vie que nous menons ici doit lui paratre bien
touffante... elle a besoin de compensations...
D'un geste impratif de la main, il ordonna Matt de venir
s'asseoir prs de lui. Il le dvisagea intensment, comme s'il
essayait de dchiffrer ses penses les plus secrtes, et soupira :
Que vais-je bien faire de vous, amigo ?
La rponse me semble simple, dit Matt en tendant
nonchalamment ses longues jambes. Ou vous m'accordez cette
interview, ou vous me laissez partir.
Alvarez secoua la tte d'un air navr, affectant d'tre
confondu par tant de navet.
Si seulement c'tait aussi simple ! Je ne suis pas seul en
cause. Dois-je exposer mon pouse au danger ? Et mon fils
unique ?
Vous avez su parfaitement prserver votre scurit jusqu'
prsent, il me semble.
Je le croyais. Cependant, vous tes parvenu me
dmasquer. Je ne comprends pas encore comment... J'avoue que
je suis intrigu par votre persvrance. Quel intrt puis-je

prsenter pour vous? Je suis un homme fini, et et je ne vois pas


quelles questions vous auriez me poser.
Matt but une gorge de caf, fixant pensivement le fond de sa
tasse.
Oh, j'en imagine une ou deux... Par exemple, qu'est-il
advenu du trsor du Santo Cristo ?
Quel trsor, amigo ? s'esclaffa Alvarez. Mon pauvre pays
n'a vit la banqueroute que grce l'aide financire des
grandes puissances. Naturellement, j'ai fait quelques conomies
pour assurer mes vieux jours... Dans toute nation civilise,
chaque militaire, du sergent au gnral, n'a-t-il pas droit une
pension ? Me reprocheriez-vous ma modeste retraite ?
Non. Mais je ne crois pas non plus que cette demeure soit
une retraite dfinitive.
Kate retenait son souffle, consciente de la soudaine
tension des regards. Alvarez se caressa le menton, perplexe.
Comme je voudrais tre sr de pouvoir me fier vous,
Matthew Lincoln !
Il se tourna vers Kate.
Faites-vous confiance cet homme ?
La tte lui tournait. Il y avait tant de rponses possibles ! Elle
pouvait dire : Je le connais peine , ou bien Votre femme
s'apprte vous trahir pour lui . Matt l'observait, un trange
sourire sur les lvres. La vrit s'imposa soudain elle,
aveuglante et douloureuse :
Je lui confierais ma vie.

9
Un long silence suivit la rponse de Kate.
Vous tes un homme enviable, amigo, laissa enfin tomber
Alvarez. Heureux celui qui inspire une telle confiance.

Lona clata d'un rire strident.


Comme te voil solennel tout coup, querido. Je ne te
savais pas aussi sentimental ! Profitons plutt de cette belle
soire et de la musique...
Elle lana Kate un regard mprisant et lourd de menaces et
tendit la main Matt.
Venez danser avec moi !
Alvarez les observait derrire ses paupires mi-closes,
nigmatique.
Oui. Dansez!... Carlos!
Le jeune homme s'inclina devant Kate, qui se troubla.
Je pense que je vais plutt me retirer...
Mais non, mon enfant. Dansez avec Carlos. Amusez-vous,
faites plaisir un vieil homme.
Carlos tait un bon danseur, mais il semblait distrait. Son
visage tait sombre. Il murmura l'oreille de Kate :
Cette femme est vraiment rpugnante. Elle n'a aucune
pudeur ! Comment mon pre peut-il tolrer cela ?
Peut-tre l'amour nous rend-il capable de tout
pardonner...
Vous vous trompez si vous croyez que c'est ce qu'il
prouve pour elle. Il n'est ni faible ni indulgent. Je vous avais
avertie et vous ne m'aviez pas cru. Comprenez-vous enfin de
quoi elle est capable ?
Il aurait fallu que Kate soit aveugle pour ne pas remarquer les
bras de Lona s'accrochant au cou de Matt, tout son corps se
pressant contre le sien...
Je sais. Vous m'aviez avertie et vous aviez raison. Pourquoi
y revenir ? Vos remarques n'y changeront rien.
Il lui lana un regard de reproche et garda un silence offens
jusqu' la fin de la danse. Cette fois, Kate avait le sentiment
d'avoir accompli son devoir. Elle s'excusa aussi courtoisement
qu'elle le put auprs d'Alvarez, prtextant sa fatigue.
Quel dommage, mon enfant. Mais je pense que la journe
a t prouvante et fertile en motions. Dormez bien. Nous
poursuivrons notre conversation demain.

Elle s'irrita en voyant Carlos qui l'attendait l'entre du hall.


Elle dsirait tre seule et redoutait particulirement une
nouvelle diatribe contre Lona.
Je suis parfaitement capable de trouver seule le chemin de
ma chambre. Bonne nuit.
Mon pre m'a demand de vous escorter.
Je vois... Ne craignez rien, je n'en veux pas votre
argenterie... Traitez-vous tous vos htes de la mme faon ?
Elle fut stupfaite de le voir aussi boulevers.
Nos htes ? Quels htes ? Que voulez-vous dire ?
Rien de particulier. Je plaisantais.
Il fit un visible effort pour se calmer.
Excusez-moi. Je n'avais pas compris que vous plaisantiez.
Mais nous n'avons jamais d'invits, naturellement. Vous me
croyez, n'est-ce pas ?
Pourquoi ne vous croirais-je pas? Bonne nuit Carlos,
conclut-elle alors qu'ils arrivaient devant sa porte.
Il lui saisit fbrilement la main.
Il est encore tt. Ne voulez-vous pas bavarder quelques
moments? Je croyais vous tre sympathique...
L n'est pas la question. Je vous trouve trs gentil, mais...
Et moi, je vous trouve si belle ! murmura-t-il ardemment.
Il l'attira lui si brusquement qu'elle perdit demi
l'quilibre. Une bouche avide chercha impatiemment la sienne.
Navr de vous interrompre !
Les poings sur les hanches, Matt les toisait, goguenard.
Carlos s'carta prcipitamment de Kate, s'efforant de reprendre
contenance.
Je... je ne vous avais pas vu...
C'est ce que je constate. Mais vous tiez en train de
prendre cong de Miss Marston, je crois ?
Oui, je... Bonne nuit Kate, dormez bien.
Il s'loigna, tte basse. Kate tait furieuse, mais elle ne
pouvait s'empcher de le plaindre un peu. Elle affronta le regard
glacial de Matt.

Merci de votre intervention. Je... je ne m'attendais pas ce


qu'il se conduise ainsi.
Vraiment ? Et cet aprs-midi, au bord de la piscine ? Je
vous serais reconnaissant de ne pas encourager davantage ce
jeune imbcile. La situation est dj assez dlicate sans y ajouter
des complications supplmentaires.
Je ne l'ai pas encourag !
Voyons, vous l'avez laiss vous embrasser sans protester...
Vous avez dans avec lui, vous acceptez qu'il vous raccompagne
votre chambre... Que pensez-vous qu'il imagine ?
Comment savez-vous qu'il m'a embrasse ?
Notre chambre a un balcon qui donne sur la piscine, au
cas o vous ne l'auriez pas remarqu... Laissez ce pauvre garon
tranquille. Il a dj suffisamment de problmes !
Merci du prcieux conseil ! Etes-vous bien autoris me
donner des leons de morale aprs la faon dont vous vous tes
conduit avec... avec cette femme ?
Qu'y voyez-vous redire ?
Cela ne me regarde pas, c'est vrai...
Je ne vous comprends pas. Tout l'heure, vous affirmiez
Alvarez que vous aviez confiance en moi et vous avez russi
le convaincre. Et maintenant, vous m'accusez de sduire sa
femme...
Elle s'est jete votre tte ds qu'elle vous a vu, murmurat-elle.
Merci de m'avertir, mais je m'en tais dj aperu... En
tout cas, vous vous trompez si vous croyez qu'Alvarez se fait
encore quelques illusions au sujet de Lona. Il n'en avait dj
plus aucune lorsqu'il l'a pouse.
Et vous considrez cela comme une excuse ?
Non. Car je n'ai besoin d'aucune excuse. Lona est ce
qu'elle est, et personne ne pourra la changer. Pas mme son
mari... Il a peut-tre song autrefois faire d'elle une sorte
d'Evita Peron, mais il y a vite renonc.
Il l'aime toujours ?

Oh, je pense que je ne dcrirais pas leurs relations sous un


jour aussi romantique ! dit-il cyniquement.
Et comment dcririez-vous ce qu'il y a eu entre elle et
vous?
Que voulez-vous m'entendre dire ? Qu'il s'agissait d'un
sentiment purement platonique ? Ce serait mentir que de le
prtendre. Mais c'est une histoire ancienne !
Ce n'est pas l'avis de Lona, apparemment.
Et aprs ? Qu'est-ce que cela change ? Qu'est devenue
votre belle confiance en moi ?
Auriez-vous donc souhait que je rponde autre chose ?
D'une main, Matt lui releva le menton, la contraignant la
regarder dans les yeux.
J'aurais simplement prfr que vous soyez sincre. Je l'ai
cru un instant... mais vous vous appliquiez seulement bien
jouer votre rle, n'est-ce pas ?
Kate fut tente de se jeter follement dans ses bras, de lui
avouer son amour, de s'abandonner totalement sa merci. Mais
elle se souvint de la faon dont il l'avait repousse sur la plage...
Elle n'aurait pu supporter une autre humiliation.
J'ai rpondu ce que vous souhaitiez m'entendre dire, c'est
tout.
Il laissa retomber sa main.
Soyez satisfaite. Je ne vous demanderai pas de mentir
davantage. Je vous libre de votre rle... Cette comdie n'a plus
aucune utilit maintenant, au contraire. Bonne nuit.
Il disparut dans le boudoir. Kate tait seule. Elle se mit
trembler convulsivement.
Ce fut un rire de femme qui la rveilla, un rire rauque et
sensuel qui ne faisait pas partie de son cauchemar, elle en tait
sre.
S'enroulant dans un drap, elle sauta bas du lit. Sur la pointe
des pieds, elle se dirigea vers la porte du boudoir. Retenant sa
respiration, elle couta... mais elle n'entendait plus que les
battements sourds de son propre cur. Lentement, elle tourna
la poigne qui cda sans bruit. N'aurait-on pas dit la femme de

Barbe-Bleue pntrant dans la chambre du crime ? Et que


penserait Matt s'il s'veillait et l'apercevait, fantme drap de
blanc? Difficile de prtendre jouer les revenants pour lui faire
peur, ou de feindre d'tre somnambule ! Il valait mieux rester
plus prs de la vrit : elle lui dirait qu'elle avait t effraye par
un bruit insolite sans prciser qu'elle avait cru entendre le
rire de Lona...
Elle n'avait pas besoin de prtexte : le lit tait dfait, mais il
tait vide ! Matt n'tait pas dans le boudoir... Elle se retourna
soudain, s'attendant presque le voir surgir derrire elle, lui
demandant ironiquement ce qu'elle cherchait, mais elle ne
distingua que son propre reflet dans le miroir de la coiffeuse.
Le rire retentit alors nouveau, s'grenant en cascades
perles, et elle comprit son erreur. Elle traversa la pice en
direction de la porte-fentre, le drap balayant le parquet
derrire elle. Silencieusement, elle dverrouilla les persiennes et
se glissa furtivement sur le balcon.
Quelques mtres plus bas, l'eau de la piscine scintillait
faiblement au clair de lune. Kate essayait encore de se
convaincre qu'elle avait eu des hallucinations... Mais ce lit vide
tait bien rel, tout aussi rel que les clapotis et les bruits de
plongeon qui lui parvenaient.
D'un geste souple et gracieux, Lona grimpa sur le rebord du
bassin, sans un geste pour voiler sa nudit, sre de sa beaut.
Tordant sa longue chevelure noire ruisselante, elle se dirigea
vers la silhouette masculine qui l'attendait, immobile, sous la
pergola.
Mordant son poing crisp pour s'empcher de hurler, Kate vit
les deux ombres s'treindre, longuement, passionnment, et elle
entendit la voix moqueuse de Lona qui chuchotait :
Voyons mon amour, ne soyez pas si impatient... C'est
votre faute si nous avons attendu si longtemps !
Kate se rendit compte que le clair de lune pouvait rvler sa
prsence. Qu'avait dit Matt, tout l'heure? Le balcon donne
sur la piscine, au cas o vous ne l'auriez pas remarqu... Elle

ne l'oublierait plus jamais maintenant. Lentement, elle recula


dans l'obscurit protectrice de la chambre.
Ses membres raidis lui obissaient peine. Comme un
automate, elle marcha jusqu'au lit o elle se pelotonna, toujours
enveloppe dans le drap. Sa poitrine contracte par l'angoisse
lui faisait mal chaque inspiration. La simple ide d'tre en vie
tait une douleur intolrable. Elle enfouit sa tte dans l'oreiller,
secoue de sanglots dchirants.
Peu peu, elle s'apaisa. A quoi bon se bercer de faux espoirs ?
Matt ne voulait pas d'elle, il n'avait pas besoin de son amour. Ce
que lui offrait Lona lui convenait parfaitement, et Kate n'avait
aucune place dans sa vie. Elle n'avait plus rien faire dans cette
maison factice comme un thtre d'illusions, o tous portaient
un masque... Si elle voulait retrouver son quilibre, il lui fallait
fuir !
Elle se sentait puise le lendemain matin, lorsque Jake lui
apporta un jus d'orange et du caf en l'informant qu'un petit
djeuner plus consistant tait servi dans le patio. A l'ide
d'avaler une seule bouche, son estomac se rvulsait, mais le
caf la rconforta, lui insufflant une nergie nouvelle, et elle en
emporta une seconde tasse dans la salle de bains.
De retour dans sa chambre, alors qu'elle envisageait sans
enthousiasme excessif de revtir nouveau le bikini et la
tunique rose dfrachie, elle constata qu'Alvarez avait tenu
parole : ses bagages avaient t apports de l'htel. Voil qui
faciliterait son dpart... Elle hsita devant sa valise ouverte, se
sentant prise d'une soudaine pudeur vestimentaire au souvenir
de la nudit insolente de Lona. Elle se dcida enfin pour une
ample robe de lin jaune ple, dont les manches flottantes
descendaient jusqu'au coude, et elle releva ses cheveux sur sa
nuque l'aide d'un ruban assorti. Avant de descendre, elle
dissimula ses yeux cerns derrire des lunettes noires.
Carlos paraissait la guetter au pied de l'escalier.
Kate? Je voulais vous dire que je suis rellement navr
pour hier soir. Je n'avais pas l'intention de vous causer des
ennuis...

Avec son air d'enfant pris en faute, il lui fit piti. Il n'tait
certainement pas beaucoup plus jeune qu'elle deux ou trois
ans au maximum mais elle se sentait bien un million
d'annes plus vieille...
N'en parlons plus, Carlos, c'est sans importance.
Sur le seuil du patio, elle se figea en apercevant Matt, serein
et dtendu, qui bavardait avec Alvarez. Quelle impudence !
Comment aurait ragi son interlocuteur s'il avait appris qu'il
avait pass la nuit dans les bras de sa femme ! Elle songea avec
amertume que c'tait sans doute ainsi que Lona entendait
rcompenser ses faveurs : l'interview aurait peut-tre lieu,
finalement... Kate, riche seulement de son amour ardent et
dsespr, ne pouvait rien lui offrir de tel.
Bonjour, charmante petite Kate ! s'criait Alvarez. Avezvous bien dormi ?
Merveilleusement !
Parfait. Que dsirez-vous : des fruits, des petits pains, de la
marmelade ? Jake peut vous apporter des ufs brouills, ou du
saumon fum...
Kate mentit effrontment en affirmant qu'elle ne prenait
jamais rien de plus nourrissant au petit djeuner que du caf
noir, dont elle accepta une autre tasse. Elle s'appliquait viter
le regard de Matt, qui semblait vouloir percer l'cran des
lunettes noires. Alvarez, jovial, se bourrait mthodiquement
d'ufs au bacon. Il paraissait sincrement heureux de la voir.
Vous tes ravissante ce matin, mon enfant. Mais pourquoi
cacher si jalousement ces jolis bras ? Ce spectacle est-il rserv
au seul Matt Lincoln ? Ne voulez-vous pas profiter de la piscine?
Kate eut un sourire contraint. La seule ide d'approcher de la
piscine, aprs ce qu'elle avait vu cette nuit, lui donnait la
nause.
Pas aujourd'hui. Je... je ne me suis pas suffisamment
mfie du soleil hier.
Tandis qu'Alvarez changeait quelques mots mi-voix avec
Jake, Matt se pencha vers Kate, posant sa main sur la sienne.
Etes-vous souffrante? Vous tes ple...

Je vais parfaitement bien. J'ai eu une nuit un peu agite,


c'est tout.
Elle le guettait derrire ses verres fums, mais l'allusion la
nuit ne le dmonta pas.
Vous m'en soyez dsol... Kate, il faut que je vous parle.
Quelle concidence ! s'cria-t-elle avec une ptulance bien
imite. C'est justement ce que je me disais aussi. Et quand ce
petit tte--tte que vous projetez ?
Quelle mouche vous pique tout coup ?
Tout simplement la jalousie, se disait-elle. La jalousie, un
amour malheureux, le dsespoir, et une foule d'autres
sentiments que vous seriez bien incapable de comprendre, Matt
Lincoln, car pour vous une femme n'est qu'un corps dlectable
et rien de plus !
Bonjour tous !
Lona, resplendissante, faisait son apparition. Elle accorda un
coup d'il condescendant Kate et, passant prs de Matt, elle
lui bouriffa affectueusement les cheveux.
Avez-vous bien dormi, querido ?
Etait-elle donc incapable de remords, comme un bel animal
proccup de son seul plaisir ? Kate observa la drobe le
visage inexpressif d'Alvarez. Ne voyait-il rien, ou ne voulait-il
pas voir ? Lona frotta sa joue contre celle de son mari avant de
se laisser tomber dans un fauteuil. Elle s'tira paresseusement,
en un geste qui dessina ses seins voluptueux sous la robe lgre.
Quelle splendide matine ! Je meurs littralement de faim.
Incapable d'en supporter davantage, Kate reposa sa tasse
demi pleine.
Je vais me promener un peu.
Je viens avec vous, dclara Matt en se levant.
Lona se lamenta comiquement, narguant Kate du regard.
Mais vous nous abandonnez tous ! Est-ce moi qui vous fais
fuir ?
Son mari lui caressa la main avec bienveillance.

Voyons mon amour, ils ont simplement envie d'tre


seuls... Je suis sre que tu comprends cela... Mais rassure-toi, je
te tiendrai compagnie.
Elle lui jeta un bref coup d'il irrit puis reporta toute son
attention sur les plats que lui tendait Jake.
Kate trbucha dans l'escalier. Matt la retint par l'paule.
Si la chaleur vous indispose, vous devriez peut-tre vous
reposer l'ombre...
Ce n'est pas la chaleur. C'est cette maison, cette situation
intolrable ! Je veux partir. Aujourd'hui mme.
Ce n'est pas aussi simple que vous le croyez...
Et alors? Rien n'a t simple, depuis le dbut, s'cria-t-elle
avec vhmence. C'est vous qui m'avez entrane dans cet
imbroglio. A vous de m'en sortir ! ,
Calmez-vous. Admettez au moins que les conditions de
votre captivit n'ont rien d'effrayant. Ce serait une folie que
d'abandonner maintenant. Alvarez est sur le point de changer
d'avis au sujet de cette interview. Je le sens, j'en suis presque
sr.
Oh, je n'en doute pas, ironisa-t-elle. Tant mieux pour vous
si vos affaires sont en bonne voie, mais ne me i demandez pas
d'approuver vos mthodes. Quelle curieuse conception du
journalisme vous avez !
Du diable si je comprends de quoi vous parlez ! Je souhaite
que vous restiez. Alvarez vous aime beaucoup et votre prsence
peut m'aider normment.
En jouant les chaperons ? Merci bien ! C'est un rle par
trop dplaisant, qui n'tait pas compris dans notre accord !
Mais que voulez-vous dire ?
Ne soyez pas hypocrite, ce serait le comble ! Je parle de vos
amours avec Lona Alvarez. C'est bien normal que vous
prfriez me voir rester ! Je suis un paravent idal pour
empcher Alvarez de se poser trop de questions ! Car il est peuttre sans illusions au sujet de sa femme, mais je suis sre
nanmoins qu'il ne se laisserait pas impunment bafouer sous
son propre toit.

Je ne vous contredirai certainement pas sur ce point. Mais


qu'est-ce qui vous fait croire que telle est mon intention ?
Je vous ai vus. Vous n'tiez pas dans votre chambre la nuit
dernire... Vous auriez d vous souvenir du balcon ! Vous tiez
avec elle prs de la piscine. Je l'ai vue ! Qu'avez-vous rpondre
cela ?
Bouleverse, elle nota sa soudaine pleur. Il semblait hsiter
prendre une dcision.
Oh, je ne doute pas que vous ayez vu des choses fort
intressantes... Kate, j'aimerais pouvoir tout vous expliquer,
mais c'est impossible pour le moment... Ne voulez-vous pas
essayer de me faire confiance, encore pour quelque temps ?
Non! Vous me dgotez, vous autant qu'elle... et ne me
demandez pas de jouer plus longtemps cette ignoble comdie.
Arrangez-vous pour me faire partir d'ici sinon je vais trouver
Alvarez et je lui dis tout ! Et je vous dfie ensuite d'obtenir cette
interview !
Voil au moins qui est clair et net, ricana-t-il. Peut-tre
devrais-je vous remercier d'avoir eu l'obligeance de me
prvenir... Aprs tout, vous auriez pu aussi bien aller
directement voir Alvarez... Dieu sait ce qui se serait pass...
Kate se sentait sur le point de fondre en larmes.
Eh bien, acceptez-vous ? insista-t-elle.
Oui. Mais la dcision ne dpend pas de moi. Vous devriez
vous en douter, vous qui savez tout !
Je comprends. J'espre que vous russirez le convaincre.
Je... je prfre rester seule maintenant.
Je n'ai nulle envie de vous imposer ma prsence. A bientt
Kate.
Etait-ce ainsi que tout allait finir ? Dans ce dchirement
atroce de tout son tre, avec pour seule compensation l'amre
satisfaction du devoir accompli...
Lorsque Jake frappa la porte de sa chambre, elle achevait de
boucler sa valise. Il lui annona que le Senor voulait la voir.
Oh, merci. Je viens tout de suite.

Elle s'attendait ce qu'il la conduise au rez-de-chausse et


fut surprise de le voir se diriger vers l'autre extrmit du couloir.
Il frappa et s'effaa pour la laisser passer.
Kate crut tout d'abord pntrer dans un autre monde : une
maison de verre, se dit-elle. Le soleil pntrait flots dans la
vaste pice carre dont trois murs taient remplacs par
d'immenses baies vitres. Et puis elle vit les fleurs, partout, des
multitudes de fleurs aux couleurs clatantes.
Des orchides, lui dit Alvarez. La passion de mes vieux
jours.
Envelopp dans une robe de chambre aux ramages
chatoyants, il tait tendu sur une chaise longue capitonne, un
verre la main. Matt tait assis ses pieds sur un tabouret bas.
C'est fantastique !
Fantastique tait le mot qui convenait. Il tait difficile
d'imaginer que cette splendeur exotique devait quelque chose
la nature, mais plutt au caprice de quelque grand couturier qui
aurait taill et dlicatement drap ces corolles dans le satin et le
velours le plus prcieux. Kate se dit qu'elle prfrait un humble
bouquet de fleurs des champs.
Pardonnez-moi de vous recevoir dans une tenue nglige,
mon enfant. A cette heure de la matine, j'ai l'habitude de me
reposer aprs mon massage. Matthew m'apprend que vous
dsirez nous quitter... J'espre qu'il se trompe, que ce n'est
qu'un fcheux malentendu.
Il ne se trompe pas... Comprenez-moi Senor, je ne fais
malheureusement pas partie de ces privilgis qui n'ont pas
besoin de gagner leur vie. Mon travail m'attend.
Et vous ne pouvez pas mme me consacrer quelques jours
de cette existence laborieuse ?
J'ai dj dpens tout mon capital de loisirs, hlas !
Elle reprit, s'efforant d'adoucir son refus par un sourire de
regret :
En fait, il n'tait dj pas raisonnable de ma part
d'entreprendre ce voyage...

Je vois... Mais notre ami a su se montrer irrsistible... Ah,


Matthew ! Si j'tais plus jeune, vous me rendriez jaloux... Ne
pouvez-vous user de votre charme pour la convaincre de rester ?
Kate est trs indpendante... Si elle croit qu'elle doit partir,
je ne me sens pas le droit de m'y opposer...
Il me faut donc me rsigner, soupira Alvarez. Aprs tout,
peut-tre est-ce prfrable...
Il changea un long regard nigmatique avec Matt.
Demain, reprit-il, Carlos vous conduira Sainte-Lucie o
vous pourrez reprendre l'avion pour Londres. Mais ne vous
avisez pas de souffler mot de ce que vous avez pu voir ici. A
personne ! Une indiscrtion de votre part aurait les plus
fcheuses consquences pour Matthew, qui va encore rester
avec nous quelque temps. Souvenez-vous-en bien ! Vous ne
souhaiteriez pas cela, n'est-ce pas ?
Kate baissa les yeux, subjugue par le regard soudain
flamboyant sous les sourcils grisonnants.
Je m'en souviendrai. Je... ne pourrais-je pas partir
aujourd'hui ?
J'ai dit demain. Vous avez rejet mon amicale hospitalit,
Miss Marston. N'abusez pas de ma patience. Retirez-vous,
maintenant. Vous aussi Matthew. Nous nous reverrons plus
tard.
C'tait bien l l'homme capable de dompter des foules,
songea Kate en refermant la porte, les jambes flageolantes.
Seigneur, je n'aimerais pas affronter sa colre...
L'aviez-vous pris pour un saint ? rtorqua Matt,
sarcastique. J'espre que vous suivrez son conseil et que vous
n'irez pas raconter votre histoire dans toutes les salles de
rdaction. Je n'ose imaginer de quoi il serait capable...
Alors pourquoi prendre le risque de rester ?
Je n'ai pas l'habitude de renoncer aussi vite... Libre vous
de prendre la fuite lchement...
Au moins je ne suis pas hypocrite !
C'est ce que nous allons voir !

Ils taient arrivs devant la porte de leur chambre. Avant


qu'elle ait pu ragir, il l'avait pousse l'intrieur et il refermait
la porte.
Lchez-moi,Matt Lincoln!
Votre rpertoire est plutt limit, Kate Marston, mais
votre vertueuse indignation vous rend encore plus jolie !
Il la saisit sauvagement dans ses bras et crasa ses lvres
contre les siennes. Kate se dbattit dsesprment, mais ses
efforts convulsifs eurent pour seul rsultat de resserrer l'treinte
farouche de Matt.
Soudain, ce fut comme si une digue se rompait en elle. Sa
colre et sa rvolte s'vanouirent, balayes par le torrent doux
amer de la passion. Elle noua ses bras autour de sa nuque et ses
lvres s'entrouvrirent, s'offrant au baiser.
Elle frmit au contact des doigts de Matt sur sa nuque.
Lentement, il dfit le ruban qui retenait ses cheveux et enroula
une boucle autour de son index. Sa bouche se dtacha de celle
de Kate, il recula lgrement pour la contempler. D'un seul lan
de tout son tre, elle se blottit contre lui, posant sa bouche sur
la poitrine hle dcouverte par l'chancrure de la chemise.
Elle l'entendit soupirer, rptant tout bas son prnom avec
une tendresse inexprimable, et toute apprhension l'abandonna.
Elle tait dans ses bras, c'tait tout ce qu'elle dsirait. Elle aurait
eu au moins ces brefs instants de bonheur, si elle ne devait plus
jamais le revoir ensuite.
Fbrilement, Matt cherchait les boutons de sa robe. Elle
sentit la lgre toffe glisser le long de son corps. Ebloui, il
admirait le jeune corps gracieux, couleur d'ambre et de miel. Il
la souleva et l'emporta, troitement serre contre lui, jusqu'au
lit.
Kate avait ferm les yeux. La bouche brlante reprit
possession de ses lvres. Timidement, elle glissa la main sous la
chemise de Matt et caressa le dos muscl. Il laissa chapper un
sourd gmissement puis, soudain, il se redressa. De toutes ses
forces, elle s'accrocha son cou, terrifie comme une enfant
qu'on abandonne dans le noir.

O allez-vous ?
Calmez-vous mon amour, je reste prs de vous.
Entre ses paupires mi-closes, elle le vit fermer les rideaux et
verrouiller la porte. Il se dbarrassa rapidement de ses
vtements et vint elle. Une indicible motion treignait la
gorge de Kate. Elle aurait voulu fixer cet instant pour l'ternit,
conserver jamais l'image de ce corps harmonieux comme un
marbre antique, nimb d'or par les rayons filtrant au travers des
persiennes.
Il la reprit dans ses bras, et elle oublia tout, attentive
seulement au bouillonnement du dsir dans ses veines, cet
embrasement inextinguible, torturant et dlicieux la fois, qui
n'tait que le prlude un don plus total. Elle l'attira elle et
sombra dans un gouffre sans fin et vertigineux...
La tte de Matt avait roul au creux de son paule. Le beau
visage aux cils clos avait perdu toute trace de cynisme et
d'arrogance. Il semblait singulirement vulnrable; la bouche
gardait un pli tendre et sensuel. Un immense orgueil gonfla la
poitrine de Kate : Je suis lui et il m'appartient ... puis un
frisson la secoua tout entire au souvenir de Lona. Elle devait
rester ici pour l'affronter, lutter pour dfendre son amour...
Bonjour Kate...
Matt dposait de lgers baisers sur ses paupires, le bout de
son nez, sur son menton... Il lui sourit malicieusement :
Avez-vous faim? Si je vous pose cette question, c'est qu'il
est presque l'heure du djeuner ; Jake ne va pas tarder venir
nous appeler... Vous me plaisez infiniment ainsi, mais je vous
suggre nanmoins de voiler vos charmes avant de descendre
rejoindre nos htes...
Kate aurait voulu ne jamais quitter la pnombre tide de
cette chambre close, o elle se sentait protge contre les forces
malfiques de cette maison. Matt dposa un autre baiser au
creux de sa gorge.
A quoi pensez-vous? Cet air mlancolique vous rend
encore plus jolie... Je pourrais passer des heures entires vous
regarder.

Qui vous en empche ?


Kate, avez-vous dj oubli pourquoi nous sommes ici ? Je
crois que vous avez raison de vouloir reprendre l'avion demain...
J'aurai l'esprit plus libre si je vous sais en scurit.
Que voulez-vous dire ? Vous ne souhaitez pas que je reste?
Les mots lui avaient chapp comme un cri de dsespoir. Elle
se mordit aussitt les lvres, humilie. Il allait croire qu'elle le
suppliait...
Il n'est pas question de ce que je veux, croyez-moi, mais de
ce qui est prfrable !
Prfrable pour qui ?
Je ne sais comment la situation peut voluer, et je n'ai pas
l'intention de prendre des risques inutiles. Votre prsence
pourrait tout compliquer.
Kate se sentait tout coup glace. Bien sr, elle avait oubli
que Lona le retenait ici... Comme sa victoire avait t
phmre... Dj elle n'tait plus pour lui qu'une source de
complications ! Elle s'tait laisse dominer par ses motions et
maintenant elle devait en payer le prix !
Elle ramassa sa robe, la tint devant elle comme une drisoire
dfense.
Je comprends, murmura-t-elle. Je suis dsole d'avoir
boulevers vos plans...
Ds la premire minute, tout a t boulevers !
Il l'attira lui avec une telle violence qu'elle chancela,laissant
tomber sa robe, et il crasa ses lvres contre les siennes
brutalement, comme s'il voulait y imprimer une empreinte
indlbile, puis il la lcha brusquement et sortit de la pice sans
un regard en arrire.
Kate s'effondra sur le sige de la coiffeuse, fixant sans le
reconnatre ce visage aux yeux gars, la bouche tremblante.
Cette fois, c'est fini... Tout est fini !
Et elle sut qu'il serait au-dessus de ses forces de passer une
nuit de plus dans cette maison.

10
Vous tes dcide partir aujourd'hui, quoi qu'il arrive ?
Carlos ne montrait gure d'enthousiasme...
Tout fait, affirma Kate. Que vous m'aidiez ou non.
Je ferai tout ce qui est en mon pouvoir pour vous aider,
mais je ne comprends pas pourquoi il est si important que vous
partiez aujourd'hui et non demain, comme prvu.
Je... je ne peux rien vous dire, Carlos... Pourtant je vous
donne ma parole que ce n'est pas seulement important, c'est
indispensable.
Je vois... Kate, j'espre que vous ne vous tes pas laiss
influencer par ce que je vous ai dit hier... Quelquefois, je... je me
laisse emporter par mon imagination... au sujet de Matt Lincoln
et de Lona, par exemple... Je le regrette, mais je suis incapable
de garder mon sang-froid quand cette femme est en cause.
Rassurez-vous Carlos, il vous arrive de tomber juste
parfois...
Il se figea soudain, tous ses sens en alerte.
Que voulez-vous dire ?
Je veux dire que je les ai vus la nuit dernire, de la fentre
de ma chambre... Ils taient ensemble, prs de la piscine,
Matthew et Lona...
Vous... Vous les avez vus... C'est impossible !
Oh, si, il n'y avait aucun doute avoir... Et Matt n'a pas
ni, lorsque je lui en ai parl...
Pourquoi Carlos paraissait-il si boulevers? Kate ajouta,
comme pour elle-mme :
Il est libre d'ailleurs... Je n'ai aucun droit sur lui. Et Lona
peut lui tre plus utile que moi, ici. Eh bien, me conduirez-vous
l'aroport ?
Visiblement troubl, Carlos se dcida :

Je ferai mieux que cela. Je vais tlphoner Sainte- Lucie


et essayer de vous obtenir une place pour le vol de ce soir.
Serez-vous prte temps ?
Sans aucun problme. Ma valise est dj prte.
Kate tait un peu tonne de cet trange revirement.
Carlos s'tait d'abord drob, prtextant qu'il ne saurait
dsobir ainsi son pre, et maintenant on aurait dit qu'il avait
hte de la voir s'loigner...
S'il n'y a pas de place pour ce soir, je vous retiendrai une
chambre d'htel. A tout l'heure dans votre chambre.
Csar suivit son matre, puis, se ravisant, vint poser sa belle
tte intelligente sur les genoux de Kate, comme s'il percevait sa
dtresse. Elle caressa le museau froid et humide avant de se
diriger vers l'escalier.
Tous ses bagages taient boucls. Elle avisa, dans la penderie,
les robes de Lona. Elle avait oubli de les rendre... Elle pouvait
demander Jake de les rapporter aprs son dpart, bien sr,
mais ne serait-ce pas une dernire lchet ? Elle n'avait plus rien
perdre affronter la belle Crole maintenant.
Jetant les vtements soyeux sur son bras, elle sortit dans le
couloir. La chambre de Lona tait probablement voisine de
celle de son mari... L o Jake l'avait conduite ce matin... Etaitce seulement ce matin? Il y avait des sicles, lui semblait-il,
qu'elle avait pntr dans la pice aux orchides !
Elle tournait le coin de la galerie lorsqu'elle les vit :
Matt et Lona ! Elle se rejeta en arrire, le souffle coup,
comme si on l'avait frappe. Ils bavardaient tous deux avec
animation, aussi insouciants que s'ils avaient t seuls au
monde. Lona ouvrit une porte celle de sa chambre, sans
aucun doute et, s'emparant de la main de Matt, elle l'entrana
l'intrieur.
Kate s'enfuit, sans se proccuper d'tre entendue, jusqu' sa
chambre o Carlos l'attendait impatiemment.
J'ai pu avoir une place pour ce soir. Vous avez de la
chance!

Kate acquiesa, laissant tomber la brasse de vtements sur


le lit.
Pouvez-vous vous charger de rendre ces effets votre
belle-mre ?
Elle fut stupfaite de lui voir ce visage convuls de haine et
de rage impuissante.
Ne l'appelez pas ainsi ! Je ne puis supporter d'entendre
prononcer ce mot. Cela me rend malade !
Pourquoi restez-vous ici, dans ce cas ? Votre pre est
certainement capable de comprendre que vous devez vivre
votre propre vie.
Ce n'est pas aussi simple. Il a besoin de moi, voyez- vous...
Et il se peut que ma prsence lui devienne bientt encore plus
ncessaire. Je voudrais vous expliquer, mais je n'en ai pas le
droit. Ce secret ne m'appartient pas... Etes-vous prte ?
Il se saisit des valises et lui jeta un regard inquisiteur.
Non. Je prfre partir, simplement, mais... votre pre...
Il se repose, comme toujours cette heure. Je lui
prsenterai vos excuses mon retour. Il est bien inutile que
nous soyons deux subir sa colre. Je ne me conduirai pas
comme un lche, au moins pour cette fois !
Je suis dsole, Carlos.
Aucune importance.
Elle le suivit dans l'escalier. Jake ne put rprimer un sursaut
de surprise en les voyant traverser le hall. Kate se retint grandpeine de courir. Elle craignait encore quelque obstacle imprvu,
ou, pis encore, de voir surgir Matt... Elle ne respira que lorsque
la voiture fut hors de vue de la villa...
Seigneur, quelle mine pouvantable ! Vos vacances ontelles t si prouvantes ?
Maria la jaugeait d'un il dubitatif. Kate se contraignit
sourire.
Vous savez bien ce que l'on dit : rien de tel que de
reprendre le travail pour se reposer des fatigues des vacances !
Je vois... Vous aviez une chambre au-dessus de la
discothque, sans doute ?

Rien d'aussi catastrophique. Mais le vol de retour a t


fatiguant.
D'Espagne !
Oh, je... je dteste l'avion. Tout ira mieux aprs une bonne
nuit de sommeil.
Maria avait raison, se dit Kate en s'examinant dans son
miroir. Elle avait l'air d'un fantme. Un fantme bronz...
Jusqu'au dernier moment, Sainte-Lucie, elle avait redout
de voir Matt sauter d'un taxi, et elle ne s'tait lgrement
dtendue qu'une fois bord de l'avion. Elle avait peine dormi
pendant le trajet, rvant vaguement qu'elle tait encore dans les
bras de Matt. Ce souvenir, la seule chose qui lui restait
dsormais, ne parvenait pas exorciser la dernire image cruelle
qu'elle avait emporte de lui : sa main enlace celle de Lona,
pntrant dans l'intimit complice de cette chambre, tandis que
Domingo Alvarez reposait dans la pice voisine...
Elle dormit plus de dix heures, d'un sommeil lourd et
nauseux, et Maria la tira de sa torpeur en venant l'inviter
dner pour le soir mme.
Aprs avoir effectu quelques achats indispensables, elle se
trana paresseusement dans l'appartement, incapable de
renouer avec ses habitudes. Elle aurait d tlphoner Clive,
pour le rassurer au sujet des illustrations, et ses parents, pour
leur annoncer son retour, mais elle ne s'en sentait pas le
courage.
L'une des invites auxquelles Maria la prsenta tait Lorna
Bryce. C'tait une lgante blonde trs sduisante, qui lui
adressa un sourire amical.
Flix m'a dit que vous reveniez d'Espagne. J'ai pass un
mois Marbella l't dernier. Quel endroit merveilleux ! O
tiez-vous ?
Kate hsita. Elle avait dj fait deux brefs sjours sur la Costa
Brava mais doutait d'tre capable de donner des dtails
convaincants. Lorna lui jeta un regard intrigu.
Qu'y a-t-il ? Suis-je indiscrte ?
Non... pas exactement... En fait, je n'tais pas en Espagne...

Oh, je vois... Il y a un homme l-dessous.


Est-ce aussi visible ?
Je sais dchiffrer les signes... Je suis passe par l, moi
aussi.
Matt ! pensa Kate, se souvenant de ce que lui avait dit Maria.
Elle prouvait tout coup un imprieux besoin de savoir et
encouragea Lorna d'un sourire.
Tous mes amis m'avaient avertie... mais je n'ai voulu
couter personne. Il tait dj mari...
Mari ! s'exclama Kate, dconcerte.
Oui. Ce sont des choses qui arrivent, vous savez. Je me suis
laisse bercer par ses promesses, tout en sachant trs bien qu'il
ne les tiendrait jamais... Et je ne sais pas ce que je serais
devenue si je n'avais pas eu quelques amis fidles et dvous
pour me maintenir la tte hors du courant... Comme Flix et
Maria, par exemple, ou Matt, bien sr.
Matt?
Lorna avait-elle peru le tremblement de sa voix ?
Oui. Matt Lincoln. Il a t extraordinaire ! Il m'a redonn
got la vie.
Lorna s'interrompit, rveuse, tandis que Kate s'efforait
vainement d'ordonner le tourbillon tumultueux de ses penses.
Vous l'avez sans doute vu la tlvision. Il parait dur et
cynique, mais il est totalement diffrent dans la vie. C'est le plus
gnreux des amis. Il ne m'a jamais trahie, bien qu'il ait t le
seul connatre l'identit de l'homme qui m'a abandonne.
Beaucoup ont cru qu'il s'agissait de lui et l'ont svrement
blm. Il n'a jamais dmenti, par loyaut envers moi...
Kate aurait voulu poser plus de questions Lorna, mais il lui
fallait se montrer prudente. Personne ne devait deviner ! A ce
moment, Maria les appela pour passer table et elle se trouva
loigne de la jeune femme.
Elle avait pour voisin un jeune photographe prnomm
Mark, qui lui fit une cour assidue. Il tait sympathique, spirituel,
et elle se surprit plus d'une fois rire aux clats. Le coq au vin
de Maria tait une pure merveille... Kate se sentait dtendue

pour la premire fois depuis de longs jours. Au point qu'elle fut


presque due quand la petite fte prit fin, aux environs de
minuit, sans qu'elle ait pu s'entretenir nouveau avec Lorna.
Elle prit cong de Mark en plaisantant, rpondant
vasivement toutes ses demandes de rendez-vous. Il sembla
du et la quitta en promettant de lui tlphoner. Peut-tre le
ferait-il, peut-tre pas... Il serait temps alors d'aviser et de
dcider si elle accepterait ses invitations...
Le lendemain, Kate rendit visite Alice. Tandis qu'elle
traversait le parc toujours aussi dsert, elle cherchait
dsesprment ce qu'elle allait lui dire.
Kate ! Entrez vite. Je vais vous chercher du caf.
Elle n'en croyait pas ses yeux. Alice tait mtamorphose. Et
ce n'tait pas seulement sa nouvelle coiffure, qui adoucissait son
visage. Son expression boudeuse et agressive avait disparu, son
sourire avait une douceur nouvelle.
Eh bien, comment tait l'Espagne? John et moi,nous nous
envisageons d'aller passer quelques jours Majorque pour Nol,
si tout va bien.
Vous ne cherchez plus de travail ?
Alice, qui versait le caf, parut embarrasse.
Non. J'y ai dfinitivement renonc. Et pour une bonne
raison. Oh, Kate, vous tes la premire l'apprendre, aprs
John, bien sr : je vais avoir un bb. J'en suis sre maintenant,
les analyses de laboratoire l'ont confirm. Je suis si heureuse !
Kate exhala un long soupir et reposa sa tasse.
Alice, c'est merveilleux !
Vous vous souvenez comme j'tais dprime lors de votre
dernire visite? Et je crains de n'avoir gure t aimable. Voyezvous, John et moi dsirions tant cet enfant ! Plus le temps
passait plus je me tourmentais, je commenais me sentir
coupable... Je ne pouvais pas ouvrir un magazine sans tomber
sur un article traitant de la strilit... Et John commenait
insinuer que nous avions le temps, qu'il valait mieux attendre
un peu, qu'il voulait m'avoir encore pour lui seul ! Il m'a avou

ensuite qu'il dsesprait autant que moi, et qu'il ne cherchait


qu' me rconforter. C'tait un malentendu !
Kate acheva son caf et se prpara prendre cong. Il aurait
t malvenu de sa part de troubler ce bonheur inespr par des
allusions perfides Matt Lincoln et au voyage aux Carabes.
Quelles qu'aient t les raisons qui avaient pouss Alice lui
mentir, elles n'existaient plus maintenant. Sa belle-sur lui
demanda si elle avait vu ses parents depuis son retour.
Nous allons dner chez eux ce soir, pour leur annoncer
l'heureuse nouvelle. Pourquoi ne viendriez-vous pas aussi ?
ajouta-t-elle.
Kate prtexta une invitation et assura qu'on la verrait en fin
de semaine. Cette soire appartenait Alice, elle n'entendait pas
lui disputer la vedette.
Elle s'chappa enfin, malgr les instances de sa belle-sur
qui voulait la garder djeuner, et dclina galement son offre
d'une visite au rayon de layette des grands magasins. C'tait un
sujet dont elle entendrait suffisamment parler dans les quelques
mois venir, se dit-elle malicieusement. Elle s'en voulut aussitt
de sa pense railleuse. John tait heureux, c'tait tout ce qui
importait. Et sa belle-sur n'tait pas responsable de ses
tourments personnels. Elle seule avait t blmer, en se
mlant maladroitement d'une situation dont elle ne connaissait
pas les vritables lments.
Les jours s'coulrent, monotones. Elle s'tait remise au
travail avec acharnement. Clive la bombardait d'invitations
qu'elle n'acceptait pas. Il finirait bien par comprendre que leurs
relations ne seraient jamais autres que professionnelles. Mark se
manifestait galement trs souvent, et Maria tait visiblement
due de voir Kate l'conduire systmatiquement.
Je croyais qu'il vous plaisait !
Oh, il est tout fait charmant, mais je n'ai pas envie d'un
chevalier servant, c'est tout.
Vous avez chang, Kate, murmura Maria en la scrutant du
regard. J'espre qu'il n'y a rien de grave...

Elle n'insista pas davantage, au grand soulagement de Kate.


Qu'aurait-elle dit si elle avait appris le voyage Saint-Antoine,
si elle avait su que Kate tait tombe dsesprment amoureuse
de Matt Lincoln et qu'elle s'tait donne lui ?
Seul son travail lui apportait quelque satisfaction ; la
redoutable Florence s'tait dclare enchante par ses premires
esquisses, et Clive l'avait chaleureusement flicite. Mais ce
baume apport son amour-propre ne parvenait pas masquer
son intolrable sentiment d'abandon et de solitude. Il ne se
passait pas d'heure sans qu'elle voque Matt. O tait-il? Il
aurait d tre de retour Londres, sa prcieuse interview sur
son magntophone.
Mais les jours passaient, et aucun cho ne lui parvenait... Elle
fut plusieurs fois tente de lui tlphoner son bureau, puis y
renona.
Il
ne
lui
rpondrait
probablement
pas
personnellement... ce devait tre sa secrtaire comment
avait-il dit ?... Carol, c'tait cela qui prenait les appels.
Chaque soir, elle regardait la tlvision, esprant le voir
annoncer la sensationnelle rsurrection de l'ex-prsident du
Santo-Cristo. Rien... Il semblait avoir disparu de la surface de la
terre, et Kate ne pouvait s'empcher de trembler en imaginant
quelle vengeance terrible pouvait exercer un homme comme
Domingo Alvarez envers celui qui bafouerait son hospitalit.
Ce fut presque avec reconnaissance qu'elle accepta d'aller
dner chez ses parents. Tout valait mieux que ces angoisses
solitaires mme entendre satit Alice numrer ses
malaises matinaux et dtailler sans fin les derniers catalogues de
puriculture.
Ma chrie, tu dois tre malade, s'alarma sa mre. Tu as
peine touch ton assiette. Tu as maigri depuis ton retour... je
me demande si tu n'as pas attrap quelque virus l-bas.
Je ne crois pas, je suis un peu fatigue, rien de plus.
Tu as les yeux cerns... Es-tu sre de dormir assez ?
Son mari fit alors irruption dans la cuisine, vitant Kate un
autre pieux mensonge.

Venez vite ! Matt Lincoln passe la tlvision. Il semble


qu'il ait t ml une rvolution en Amrique Centrale !
Kate se fora poser calmement son verre sur la table et
marcher lentement au lieu de se prcipiter comme une folle
dans le salon. John lui adressa une petite grimace affectueuse et
caressa les cheveux d'Alice, assise sur le bras de son fauteuil.
Eh bien, qui l'aurait cru ? Alvarez, le fameux dictateur,
n'tait pas mort comme tous le croyaient... Et devinez qui vient
annoncer cette nouvelle sensationnelle : le grand Matt Lincoln,
naturellement !
Chut, fit Alice.
Kate vit sur l'cran une ville inconnue, qui devait tre la
capitale du Santo-Cristo. Puis Domingo Alvarez apparut, sangl
dans un uniforme constell d'or qui voquait plus un tnor
d'oprette qu'un chef militaire. La voix de Matt lui parvint,
peine reconnaissable, interrompue par les parasites. Elle
entendit vaguement : ... pris le contrle de la station de
radio... Les forces gouvernementales tenues en chec...
Des combats acharns dans les rues... de nombreux tus et
blesss ... Elle entendit galement, plus distinctement, les
rafales des armes automatiques et les sourdes explosions des
obus.
L'image s'estompa. L'cran redevint obscur. Et Kate se sentit
sombrer dans les tnbres.
Je serai plus rassure quand j'aurai appel un mdecin,
dclarait sa mre.
Adosse ses oreillers, Kate lui sourit faiblement.
Je vais tout fait bien maintenant.
J'ai tlphon ta propritaire pour l'avertir que tu
passerais la nuit ici. Tu as besoin de quelqu'un pour te soigner.
Je dois rentrer... J'ai du travail...
Rien qui ne puisse attendre ou qui vaille que tu y laisses
ta sant. Je t'apporte du lait chaud, dcrta sa mre sans appel
possible.
Du lait chaud et son ancienne chambre ! Kate se crut revenue
bien des annes en arrire mais ses larmes d'enfant taient

alors plus aises oublier que l'ingurissable blessure que lui


avait inflige Matt.
Elle songeait aux images qu'elle venait de voir et c'tait
comme un puzzle qui se mettait en place. Elle comprenait
soudain quels taient ces plans mystrieux d'Alvarez que leur
arrive avait drangs. Ils taient tombs en plein complot, et
Matt n'avait pas d tarder deviner ce qui se tramait.
Alvarez l'avait-il contraint l'accompagner ? Sans doute pas...
Aucun journaliste digne de ce nom n'aurait laiss passer une
occasion pareille, et Matt connaissait bien le Santo-Cristo o il
avait t correspondant de presse. Et si la rvolution chouait ?
Oh, mon Dieu ! Faites qu'il ne lui arrive rien, pria-t-elle
silencieusement. S'il lui arrivait quelque chose, je n'y survivrais
pas.
Le jour suivant, tous les journaux ne parlaient que du coup
d'Etat du Santo-Cristo et publiaient intgralement l'interview de
Matt.
Elle apprit qu'Alvarez tait en contact depuis de longs mois
avec les gurilleros rebelles et que des officiers appartenant
l'actuel gouvernement taient venus lui rendre visite
secrtement, Saint-Antoine, pour prparer son retour au
pouvoir. Kate comprenait pourquoi Carlos s'tait montr si
nerveux lorsqu'elle avait fait allusion des htes ventuels. Il
avait cru qu'elle savait quelque chose !
Sur les instances de sa mre, elle passa le reste de la journe
au lit. Les actualits tlvises montrrent nouveau les
combats du Santo-Cristo des images terribles qui firent
frmir Kate et annoncrent que le prsident Alvarez semblait
contrler l'ensemble du pays. Plus trace de Matt. Le journaliste
commentant les images tait un jeune homme blond lunettes,
au regard froid. O tait-il ? Que lui tait-il arriv ?
Bien que sa mre prtendt que le lait chaud tait le meilleur
des somnifres, Kate dormit mal, et fut visite par des rves
affreux o elle voyait Matt se traner, bless mort, au coin
d'une rue...
Le lendemain matin, elle annona son dpart sa mre.

Reste au moins jusqu' la fin de la semaine ! s'cria celle-ci


plaintivement.
Impossible. Mon travail m'attend. Clive doit s'arracher les
cheveux !
Elle ne russit cependant se soustraire aux soins maternels
qu'aprs le th. Le voyage en autobus lui parut interminable. Il
se mit pleuvoir torrents, et elle tait trempe jusqu'aux os
lorsqu'elle pntra enfin dans le hall. Il y avait un message de
Maria, sur la table, prs du tlphone.
Vous avez eu de la visite. Trois points d'exclamation
suivaient cette brve missive. Qu'est-ce que cela signifiait ?
Clive s'tait-il inquit de son retard imprvu ? Eh bien, il
attendrait demain. Elle tait trop lasse pour l'appeler
maintenant. Elle se trana dans l'escalier et poussa la porte de
l'atelier.
La pice tait plonge dans l'obscurit, les doubles rideaux
tirs devant les hauts vitrages. Elle perut soudain un
mouvement, tout prs d'elle, et elle poussa un cri de frayeur, en
mme temps qu'elle actionnait l'interrupteur.
Je suis dsol si je vous ai fait peur, dit Matt. C'est bien la
dernire chose que je souhaitais...
Il devait s'tre allong sur le sofa en l'attendant, et il s'tait
assis brusquement, les yeux clignant dans la lumire vive. Il
n'tait pas ras, son visage hve portait les traces de l'insomnie
et de l'puisement.
Kate crut qu'elle allait s'vanouir.
Que faites-vous ici ?
Je vous attendais... J'ai pens que vous n'arriveriez jamais...
Votre propritaire a tlphon chez vos parents, qui lui ont
rpondu que vous tiez dj sur le chemin du retour... Il me
semble qu'il y a des sicles de cela... et vous ne veniez toujours
pas. J'ai cru que vous vous tiez enfuie nouveau, que le mme
cauchemar recommenait.
Je ne comprends pas ! Je vous croyais au Santo-Cristo ?

J'y tais, mais je n'ai jamais eu l'intention d'y rester. Ds


que les journalistes ont commenc envahir le terrain, j'ai pris
le premier avion.
Vous aviez devin ce que prparait Alvarez, n'est-ce pas ?
On m'a aid deviner... Il tait clair que quelque chose se
prparait et qu'Alvarez ne tarderait pas me mettre dans la
confidence.
Est-ce Lona qui l'a persuad ?
Je crois que vous surestimez grandement ses pouvoirs de
persuasion, dit-il avec un sourire cynique. Lona n'avait aucune
ide de ce qui se passait.
C'est pourtant elle qui a dcid son mari vous accorder
l'interview ?
Cela m'tonnerait fort ! D'ailleurs je ne suis pas venu ici
pour parler de cette garce hystrique... mais pour savoir enfin
pourquoi vous vous tes sauve de la sorte, sans avertir
personne.
Carlos le savait...
Que diable vient-il faire l-dedans ? Si je me souviens bien,
il tait convenu que vous partiez le lendemain. J'ai mme eu
l'impression, ce matin-l, que vous songiez rester plus
longtemps...
Kate sentit ses joues s'empourprer.
J'ai chang d'avis.
Je veux savoir pourquoi. Aprs ce qui s'est pass entre
nous, j'ai droit une explication.
Kate se raidit, le dfiant du menton.
L'explication est on ne peut plus simple. Vous souhaitiez
me voir partir, et je n'avais nulle envie de rester plus longtemps.
Maintenant, si vous voulez bien m'excuser, je suis fatigue, et...
Je n'ai pas parcouru prs de la moiti du globe terrestre
pour que l'on se moque impunment de moi, Kate MarstonEtes-vous aveugle ce point ? Ne vous est-il pas venu l'ide
que j'avais de bonnes raisons pour souhaiter vous voir en
sret?

Oh oui, de bonnes raisons, rpliqua-t-elle amrement. Et


je sais lesquelles ! Je vous ai vus, souvenez-vous.
J'tais bien sr que nous allions revenir Lona ! J'ignore
ce que vous avez vu ou ce que vous avez cru voir mais ce
n'tait pas moi. Je n'tais pas avec Lona cette nuit-l, ni au
bord de la piscine, ni en un aucun autre lieu. Je n'ai pas ni que
je n'tais pas dans ma chambre... En fait, j'tais avec Alvarez. Il
m'avait envoy chercher et nous avons parl jusqu' l'aube. Il ne
m'a pas tout dit ce moment-l, mais j'en ai compris
suffisamment... Il craignait que je ne lui fasse perdre le bnfice
de la surprise en publiant prmaturment mes rvlations. Il
m'a propos, en change de mon silence, de suivre les
oprations en exclusivit. Naturellement j'ai accept ! J'aurais
accept de marcher sur les mains s'il me l'avait demand ! Mais
je n'ai pas sduit sa femme pas plus que je ne l'ai laisse me
sduire !
Matt s'interrompit. Il y eut un silence pesant avant qu'il
reprenne d'une voix mordante.
J'ignore qui vous avez vu avec Lona cette nuit-l, encore
que je puisse le deviner aisment. J'ai d'abord pens que vous
aviez eu des hallucinations le soleil peut-tre et puis j'ai
devin la vrit... Mais la seule chose qui importe c'est que vous
ayez pu un instant le penser... prouvant ainsi quelle dplorable
opinion vous avez encore de moi : un Don Juan de pacotille
sautant sur chaque femme qui passe sa porte !
Il ajouta avec une ironie glaciale :
Et vous vous comprenez sans doute dans le nombre !
Je... Cela n'aurait pas d arriver...
Vous prchez un convaincu. Je me suis amrement
reproch d'avoir cd la tentation. J'aurais voulu vous prouver
que vous reprsentiez pour moi infiniment plus qu'un moment
de plaisir, aussi agrable soit-il. Mais vous, vous m'avez jug
digne de Lona et je vous ai laiss dire...
Je vous ai vu Matt ! s'cria-t-elle avec dsespoir. Oh, pas
cette nuit-l, peut-tre. J'ai pu me tromper. Mais le lendemain...
je vous ai vu entrer dans sa chambre.

Non. Dans la chambre d'Alvarez. Lona n'est reste que


quelques minutes avec nous aprs tout, elle est encore sa
femme, mme si elle l'oublie le plus souvent et si vous aviez
eu la patience d'attendre quelques moments de plus, vous
l'auriez vue ressortir. Et elle a d rester seule ensuite, puisque
Carlos tait parti vous conduire l'aroport.
Elle le dvisagea avec stupeur.
Carlos... Vous voulez dire... Mais c'est impossible. Il la hait.
Je dirais plutt qu'elle l'obsde, et qu'il se sent cras par
un sentiment de culpabilit. La frontire entre la haine et
l'amour n'est pas toujours aise dlimiter... Il n'est pas
entirement responsable... Je connais Lona : lorsqu'elle a vu
que Domingo ne s'intressait plus elle, elle a d trouver
divertissant de tourner la tte de ce jeune dadais.
C'est horrible !
C'est bien de Lona.
Kate se sentait la fois envie de rire et de pleurer.
Mais elle-mme m'a dit qu'elle et vous... Elle est venue
dans ma chambre, le premier soir, pour s'assurer que je ne vous
disputerais pas elle.
Peu importe ce qu'elle vous a dit. C'est vous que je
voulais...
Matt s'avana, et elle ne fit aucune tentative pour s'chapper,
le fixant de ses yeux agrandis, la bouche tremblante d'un espoir
insens. Il continua :
Elle vous a manuvre diaboliquement, comme une
pauvre petite folle nave que vous tes. Comment n'avez-vous
pas vu clair dans son jeu !
Je... je ne sais pas. Elle tait si convaincante...
Il est vrai qu'elle a dbut sur les planches et qu'elle y
retournera peut-tre, maintenant qu'elle sait qu'elle ne rentrera
pas au Santo-Cristo avec Domingo.
Et Carlos ?
Carlos est avec son pre, qui a probablement devin ce qui
s'tait pass. Je vous ai dj dit qu'il n'avait plus aucune illusion

au sujet de Lona. Il ne considre certainement pas son fils


comme le vrai coupable.
Que va-t-elle devenir ?
Trs sincrement je m'en moque. Mais j'imagine
qu'elle s'en sortira. Les femmes de cette espce retombent
toujours sur leurs pieds... La seule chose qui m'intresse
rellement c'est de savoir pourquoi vous m'avez cd, alors
mme que vous croyiez que j'avais une liaison avec Lona. Je ne
partirai pas sans avoir obtenu une rponse.
Kate fit plusieurs tentatives avant de parvenir parler.
Je... je croyais ne plus jamais vous revoir. Et je voulais... Je
voulais avoir un souvenir garder de vous...
Vous auriez pu faire un nud votre mouchoir, railla-t-il,
au lieu de combler mes dsirs les plus fous, au-del de ce que
j'avais pu esprer. Pourquoi, Kate? Rpondez-moi.
Pourquoi ? Je vais vous le dire, et que le diable vous
emporte ! Parce que je vous aime, Matt Lincoln. Je ne pouvais
supporter de vous perdre ainsi...
Mon amour! Ma chre petite folle... Personne n'aurait pu
m'arracher vous... Mon Dieu, lorsque vous tes partie, j'ai
imagin le pire. J'ai cru que vous me hassiez peut-tre. Vous ne
pouvez pas imaginer quelle torture ont t ces deux semaines
sans vous. Et c'est simplement parce que vous tiez jalouse... Je
pourrais tre jaloux moi aussi : de Carlos, qui vous a
embrasse... de cet homme, ce Douglas...
Oh, c'tait il y a bien longtemps... Non, il n'y a personne
dans ma vie.
Kate, vous me brisez le cur, je croyais qu'il y avait moi !
Vous n'auriez pas d vous sauver, petite Kate, sans me laisser
vous avouer combien je vous aimais. Je voulais vous demander
de m'attendre. Seigneur ! Jusqu' prsent je ne m'tais jamais
souci du danger, mais si vous saviez combien j'ai redout
qu'une balle perdue ne m'atteigne avant que j'aie pu vous revoir!
Pourquoi m'avoir repousse sur la plage ?
Parce ce que Winston pouvait revenir d'un instant
l'autre; d'autre part, je craignais que nous ne soyons surveills.

Je voulais qu'avec vous tout soit beau. Aucune dcision ne m'a


t plus difficile prendre que celle de vous renvoyer ici, avant
de suivre Domingo au Santo-Cristo, mais il le fallait... Je n'aurais
pu supporter l'ide de vous mettre en danger. Je souhaitais vous
dire tout cela la dernire nuit, soupira-t-il, notre dernire nuit
ensemble! Je voulais aussi vous donner l'adresse de ma famille...
J'aurais aime que vous fassiez la connaissance de mes parents,
et, qui sait, que vous attendiez mon retour chez eux...
J'en aurais t trs heureuse...
La voix de Kate se brisa, et il la prit tendrement dans ses bras,
lui caressant les cheveux.
Calmez-vous, mon amour... Je suis l maintenant. Je vous
reverrai demain... et tous les autres jours de votre vie. Mais pour
l'instant je meurs de sommeil, je vous l'avoue. Voil quarantehuit heures que je n'ai pratiquement pas ferm l'il.
Oh, Matt. Restez ici. Ne me laissez pas seule cette nuit !
Impossible mon ange. Il faut que je me rase, que je prenne
un bain, que je me change... Et je ne tiens plus debout.
Elle se dressa sur la pointe des pieds et l'embrassa sur la joue.
Je suis aussi puise que vous, mais je veux dormir dans
vos bras. Je veux savoir que je ne rve pas. Je veux tre sre que
vous serez l lorsque j'ouvrirai les yeux demain !
Il lui sourit avec une douceur et une tendresse infinies.
Je serai l mon amour. Je serai toujours l dsormais. Et je
ne vous laisserai plus jamais vous enfuir loin de moi.
Il eut un rire lger.
Vous comprenez, je suppose, que vous serez oblige de
m'pouser si je passe la nuit ici ?
Elle feignit l'pouvante.
Vraiment, je le devrai ?
Vous le devrez, dit Matt fermement.
Et il cueillit sa rponse sur ses lvres.