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Louis Brhier

Membre de lInstitut

Le monde byzantin :

La civilisation byzantine
(1950)

Collection lvolution de lHumanit


ditions Albin Michel, 1950 et 1970, Paris

UndocumentproduitenversionnumriqueparJeanMarcSimonet,bnvole,
professeurretraitdelenseignementdelUniversitdeParisXIOrsay
Courriel:jmsimonet@wanadoo.fr
Danslecadredelacollection:"Lesclassiquesdessciencessociales"
Siteweb:http://classiques.uqac.ca/
UnecollectiondveloppeencollaborationaveclaBibliothque
PaulmileBouletdel'UniversitduQubecChicoutimi
Siteweb:http://bibliotheque.uqac.ca/

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

Cette dition lectronique a t ralise par Jean-Marc Simonet, ancien


professeur des Universits, bnvole.
Courriel: jmsimonet@wanadoo.fr
partir du livre :
CollectionlvolutiondelHumanit

Louis Brhier
Membre de lInstitut
Le monde byzantin :

La civilisation byzantine
ditions Albin Michel, Paris, 1950 et
1970, 623 pages, avec 1 carte dans le
texte.
La prsente dition a t tablie partir
du texte de ldition de 1970.

Polices de caractres utilises :


Pour le texte: Times New Roman, 14 et 12 points.
Pour les notes de bas de page : Times New Roman, 10 points.
dition lectronique ralise avec le traitement de textes Microsoft Word 2004
pour Macintosh.
Mise en page sur papier format : LETTRE (US letter), 8.5 x 11)
dition numrique ralise le 24 fvrier 2006 Chicoutimi, Ville de Saguenay,
province de Qubec, Canada.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

Table des matires

Introduction

LIVRE PREMIER LA VIE PRIVE


CHAPITRE PREMIER. La famille
1. Les noms de famille. 2. Les fianailles et le mariage. 3. La vie
familiale. 4. La proprit familiale.
CHAPITRE II. La vie matrielle
1. Lhabitation. 2. Le mobilier. 3. Le costume. 4. Les repas. 5.
Les bains.
CHAPITRE III. La vie prive des empereurs
1. Comment se pose la question. 2. Du
Comnnes la fin de lEmpire.

Ve

au

XIIe

sicle. 3. Des

LIVRE DEUXIME LA VIE URBAINE


CHAPITRE IV. La vie Constantinople
1. La ville. 2. La population. 3. Circulation et vie extrieure. 4.
LHippodrome et les spectacles. 5. Les thtres .
CHAPITRE V. La vie urbaine dans les provinces
1. Alexandrie et les villes dgypte. 2. Antioche. 3. Dans les
provinces dAsie. 4. Les villes dAsie Mineure et du Pont-Euxin.
5. LOccident : Illyricum, Hellade. 6. LOccident byzantin.

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LIVRE TROISIME LA VIE CONOMIQUE


CHAPITRE VI. Les campagnes et lconomie rurale
1. Les domaines ruraux. 2. lments des grands domaines. 3.
Condition et vie des paysans. 4. Les travaux des champs. 5. La
chasse.
CHAPITRE VII. Lindustrie et le commerce
1. Des origines aux conqutes arabes. 2. Consquences conomiques des
conqutes arabes. 3. Les premires colonies italiennes. 4. Les
industries de luxe Byzance. 5. La fin de ltatisme et les colonies
trangres. 6. Lexpropriation et la conqute conomique de
Byzance.

LIVRE QUATRIME LA VIE SPIRITUELLE


CHAPITRE VIII. La vie religieuse
1. Les difices religieux. 2. Mobilier et instruments du culte. 3. Les
liturgies et la messe. 4. Les fidles. 5. Le culte des saints et des
reliques. 6. Le culte des icnes.
CHAPITRE IX. Superstitions, dissidents
1. Superstitions. 2. Amulettes, exorcismes. 3. Lastrologie. 4.
Oracles, voyants, explication des songes. 5. Dissidents. Hrtiques.
6. Les Juifs. 7. Colonies musulmanes.

LIVRE CINQUIME LA VIE INTELLECTUELLE


CHAPITRE X. La littrature byzantine
1. La vie intellectuelle et ses conditions. 2. Langue littraire et parler
vulgaire. 3. Caractres de la littrature byzantine. 4. Les
uvres : la prose, la rhtorique. 5. Lhistoire. 6. Lhagiographie.
7. Rcits apocryphes, romans. 8. Pamphlets, satires.

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CHAPITRE XI. La posie


1. La posie savante. 2. La posie rythmique. 3. La musique
byzantine. 4. Lpope. 5. Pomes chevaleresques. 6. Posie
en langue populaire. 7. Le thtre.
CHAPITRE XII. La philosophie et les sciences
1. La philosophie et le dogme. 2. La philosophie autonome. 3.
Mystiques et humanistes. 4. Plthon et le no-platonisme. 5. Les
sciences.
CHAPITRE XIII. Lenseignement
1. Lenseignement public jusquaux iconoclastes. 2. La restauration de
lenseignement public. 3. De Constantin Monomaque la conqute
franque. 4. Lenseignement public Nice et sous les Palologues.
5. Lcole patriarcale. 6. Les coles monastiques.
CHAPITRE XIV. Lart byzantin
1. Au berceau de lart byzantin. 2. Les destines de lart byzantin. 3.
Les crations de lart byzantin. 4. La rnovation artistique sous les
Palologues. 5. Manuscrits historis et arts somptuaires.
CHAPITRE XV. Lexpansion de lart byzantin
1. Les importations. 2. Les influences (Occident). 3. Les influences
(Orient). 4. Pninsule des Balkans. 5. Pays roumains. 6.
Russie.

CONCLUSION
Fin du texte
TABLE DES REFERENCES BIBLIOGRAPHIQUES
INDEX ALPHABTIQUE
Carte Constantinople au Moyen Age.

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Introduction

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Exposer dans lordre des temps les destines de Byzance, dcrire


les transformations de ses institutions politiques, ne donne pas une
ide complte de la place que le Monde byzantin tient dans lhistoire
universelle par sa civilisation. Comment vivaient les habitants de
lEmpire, quels taient leurs usages, parfois plus forts que les lois,
comment concevaient-ils la vie matrielle, religieuse, morale,
intellectuelle, quel fut dans ce peuple nohellnique, mlang
dlments trangers, le dveloppement de la science, de la littrature,
de lart travers les sicles ?
Ce sont ces faits dune importance primordiale qui constituent la
civilisation dun peuple. Les institutions nous montrent lhistoire de
ltat, de sa formation, de son dveloppement, de sa chute : la
civilisation est lhistoire du peuple lui-mme. Elle nous rvle son
temprament, son idal, sa vie dans sa ralit concrte. Par exemple,
lhistoire des institutions nous apprend quel tait le statut juridique des
factions du Cirque, ainsi que les dtails des crmonies palatines et de
la vie officielle du basileus, ou encore lorganisation ecclsiastique ;
lhistoire de la civilisation nous permettra dassister une sance de
lHippodrome, de dcouvrir ce qutait la vie prive des htes du
Grand Palais, ainsi que les pratiques religieuses des fidles.
Krause ds 1869, Hesselig en 1907, Gelzer (H.) en 1909,
Runciman en 1933, pour nen citer que quelques-uns, ont publi sur la
Civilisation byzantine des livres remarquables 1 mais ils ont compris
sous le mme titre lhistoire de la civilisation et celle des institutions
1

KRAUSE, Die Byzantiner des Mittelalters in ihren Staats-Hof und Privatleben; H. GELZER,
Byzantinische Kulturgeschichte; Steven RUNCIMAN, Byzantine Civilisation.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

celle-ci tient dailleurs la place principale dans leurs ouvrages. En fait,


lhistoire de la civilisation byzantine na jamais t prsente
sparment et dans son ensemble. Luvre intellectuelle de Byzance,
sa littrature, son art, a donn lieu depuis longtemps des disciplines
autonomes, dont lintrt sest accru au fur et mesure des
dcouvertes nouvelles. Lhistoire du peuple, de sa vie prive et
publique, de ses usages traditionnels, de ses occupations, de la culture
de ses diffrentes classes, est encore faire. On ne la connat jusquici
que par des tudes de dtail, perdues dans la masse darticles de
revues ou de mlanges jubilaires.
Dans cette troisime tude sur Le Monde byzantin, on sest efforc
dexposer dune manire systmatique, tout au moins dans ses grandes
lignes, cette histoire de la civilisation byzantine. Il ne faut pas se
dissimuler dailleurs les difficults que prsente ce programme. Alors
que les sources de lhistoire chronologique et constitutionnelle de
Byzauce sont bien groupes, celles de lhistoire de sa civilisation sont
disperses linfini. A ct des renseignements que lon peut tirer de
toutes les sources crites, les dcouvertes archologiques enrichissent
chaque jour nos connaissances sur la vie intime des populations. La
trouvaille dobjets domestiques, des plus vulgaires, peut en clairer
tout un aspect. A plus forte raison la dcouverte duvres dart, celle
des documents darchives, papyrus, diplmes impriaux ou privs des
bibliothques monastiques, et aussi des inscriptions, apportent les
tmoignages de haute valeur qui permettent dapprcier luvre
civilisatrice de Byzance.
Avant dentreprendre cette tche, il serait injuste de mconnatre
les secours offerts par plusieurs chapitres relatifs la vie et
lexpansion intellectuelle de Byzance dans les ouvrages cits plus
haut. Dautre part, la socit byzantine a t dcrite avec un vritable
charme dans les livres dj anciens dAugustin Marrast 1, plus prs de
nous, dans les dlicieuses Figures byzantines de Charles Diehl 2 et les
rcits pittoresques et colors de Gustave Schlumberger 3. En Grce,
Phdon Koukouls a commenc dans lAnnuaire de la Socit des
Etudes byzantines dAthnes une srie dtudes admirablement
1
2
3

Aug. MARRAST, Esquisses byzantines.


Ch. DIEHL, Figures byzantines.
G. SCHLUMBERGER, Rcits de Byzance et des croisades; du mme, Byzance et les
croisades.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

informes et des plus captivantes sur les murs de la socit


byzantine 1. Nous aurons souvent loccasion de nous autoriser de ces
prcieux travaux, les premiers qui aient commenc jusquici
explorer ce domaine, peu connu, dune manire systmatique.
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Ph. KOUKOULS, Le sens et lorthographe de quelques noms de familles byzantines; Id.,


Usages relatifs aux fianailles et au marige; Id., Usages byzantins relatifs la naisance et au
baptme; Id., De la nourriture et des soins donns aux petits enfants; Id., Lassistance aux
indigents dans lEmpire byzantin.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

LIVRE PREMIER
La vie prive

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Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

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Chapitre premier
La famille

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Malgr les conceptions nouvelles, dues au christianisme, la famille


antique grco-romaine est reste Byzance la cellule sociale. Elle
forme une socit parfaite, compose des parents, des enfants, des
serviteurs libres, des esclaves, qui vivent sous lautorit du pre de
famille. Son autonomie est affirme par lusage du nom de famille
hrditaire.
1. Les noms de famille
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A Constantinople, deux usages diffrents furent dabord en vigueur


la tradition hellnique, qui consistait lorigine dsigner chaque
individu par un nom propre, suivi de celui de son pre ou dun aeul
paternel : Demosthenes Demosthenous, Theophrastos Theodorou, etc.,
mais qui admet, ds lantiquit, laddition dun surnom 1 ; lusage
romain conserv par les immigrs latins dans la ville fonde par
Constantin et comportant le praenomen : Petrus, le nomen
gentilicium : Marcellinus, le cognomen : Felix Liberius (VIe sicle) 2.
Cest partir de cette poque que des nouveauts apparaissent. Dune
part, le nomen gentilicium, qui tait port par les affranchis, disparat 3
1
2
3

S. REINACH, Trait dpigraphie grecque, 1885, 504-507.


Petrus Marcellinus Felix Liberius, patrice, VIe sicle. Sur ce personnage, Le Monde
byzantin (Institutions), d. 1970, 326.
Comme le montrent plusieurs adresses des constitutions de Justinien des personnages
pourvus dun seul nom, Dmosthne, Blisaire : KOUKOULS, Le sens et lorthographe de

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

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et le nom unique est parfois suivi de la mention du pays dorigine 1.


Dautre part, lusage des surnoms se multiplie. Ils nont dabord
quune valeur individuelle, comme le montrent les expressions qui les
dsignent : ,
2, mais ds lan mille ils commencent devenir hrditaires
et la plupart des familles se distinguent par un nom qui leur appartient
en propre 3.
Lusage primitif (nom individuel suivi du nom paternel) sest
conserv, mais le nom du pre est suivi du vocable poulos (fils) :
Argyropoulos, Strategopoulos, etc. 4. Ce qui prdomine, comme en
Occident, ce sont les sobriquets dorigine populaire, parfois vulgaires,
fixs pour des sicles : difformits : (pied-plat),
(grosse lvre), (grosse tte) 5 ; dfauts : (goinfre) ;
traits physiques : (noir) 6, (blanc), (roux) ;
diminutifs de noms de baptme : Nikolitzs, Thophilitzs, Grgoras ;
noms danimaux : airoulos (le chat), pardos (lopard), choiros
(cochon) ; noms de mtiers : Palologue () serait
synonyme de fripier mabulant et Phocas, de fabricants de foyers en
argile, 7.
Cette concordance entre le processus des noms de famille
Byzance et en Occident offre cet intrt de montrer le caractre
europen, dans le fond, de la socit byzantine, en dpit des apports
orientaux quelle a reus. En Asie et en particulier chez les Arabes, on
ne constate pas cette volution favorable lautonomie familiale.

1
2
3
4
5
6
7

quelques noms de familles byzantines, 3-35.


Jean Lydus, Jean de Cappadoce, etc.
R.P.B., 834 (a. 1027-1030) : Symon dit Semidalis, Glase surnomm le Thrace, etc.
MORITZ, Die Zuname, B.Z., VII, 450.
Ibidem, 451. Usage courant chez les peuples primitifs. Cf. le vitch slave, le witz
allemand, le fitz anglais, libn arabe.
Constantin Kphalas, auteur dune anthologie.
Surnom de Jean II Comnne. GUILLAUME de TYR, Historia rerum in partibus transmarinis
gestarum, XV, 23.
KOUKOULS, op. cit., 379. Cf. Keroularios, de , cire.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

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2. Les fianailles et le mariage


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Lorigine lgale de la famille est le mariage, transform par le


christianisme, qui a donn au consentement mutuel des deux poux la
valeur dun sacrement. On sait avec quelle difficult lglise a impos
sa conception de lindissolubilit du nud ainsi contract aux peuples
germaniques tablis en Occident, tandis que lAsie conservait la
polygamie. A Byzance, la loi civile, qui reconnaissait le divorce par
consentement mutuel, tait en dsaccord avec la lgislation
ecclsiastique, qui finit par lemporter dans la pratique. Sur un
papyrus du VIe sicle on lit un contrat de divorce entre Fl. Callinicus et
Aurelia Cyra, qui attribuent leur dsaccord un mchant dmon et
conviennent davoir en commun la garde de leur fils, Anastase 1 ; mais
dans la suite la loi civile mit de nombreux obstacles cette pratique 2.
Linnovation la plus importante, due lEglise, fut la valeur lgale
donne aux fianailles bnies par un prtre. Leur rupture injustifie
par lune des parties tait punie damendes pcuniaires et de peines
spirituelles 3. De l naquirent dtranges abus : des familles fianaient
des enfants en bas ge pour des raisons dintrts et il fallut mme que
la loi civile dfendt de fiancer un enfant avant lge de sept ans,
tandis que lge lgal du mariage tait de douze ans pour les filles, de
quatorze ans pour les garons 4. Laccord tait conclu par chartes
crites, sil sagissait de mineurs. A Chypre, les fiancs prtaient
serment sur des reliques devant tmoins ; ils changeaient aussi des
croix ou de petits reliquaires, , en garantie de leur accord 5.
Ce qui ressort des sources, cest dabord que, suivant le conseil de
saint Jean Chrysostome, les parents taient presss de marier leurs
enfants 6, cest ensuite que les unions librement consenties par les
deux conjoints taient des plus rares. Elles se prparaient linsu des
intresss, obligs dobir la volont paternelle, et il existait mme
1
2
3
4
5
6

J. B. BURY, History of the later Roman Empire, II, 407, 1; M.C., XI, 981-984.
H. MONNIER, Les novelles de Lon le Sage, 83-84.
R.P.B., 832; R.K.O R., 116; MONNIER, op. cit., 73-75.
LON VI (empereur), Discours et uvres diverses, 109; C.J., V, 60, 3; KOUKOULS,
Usages relatifs aux fianailles et au mariage, 10 et s.
KOUKOULS, op. cit., 13 et s.; Jean CANTACUZNE, Histoire, II, 108, 19.
Saint JEAN CHRYSOSTOME, Homlies, V, P.G., 72, 426.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

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des intermdiaires, surtout fminins, qui se chargeaient, moyennant un


salaire rglement par la loi, de faire des mariages 1.
Les noces. Le jour du mariage fix, les familles lanaient des
invitations, dont on a conserv des formules 2. Une crmonie
importante tait lornementation de la chambre nuptiale, la veille du
mariage. Elle tait tendue de somptueuses tapisseries, on y exposait
des objets prcieux, tandis que des churs chantaient des morceaux
de circonstance 3.
Le jour du mariage, les invits se revtaient dhabits blancs, quun
ancien usage rendait obligatoires 4. Lpoux, , accompagn de
musiciens, venait chercher lpouse, , qui paraissait
magnifiquement pare et le visage fard. Il lui soulevait le voile, car il
tait cens la voir pour la premire fois. Alors commenait la pompe
nuptiale. Au milieu de porteurs de torches, de chanteurs, de joueurs de
cymbales, lpouse, entoure de ses femmes, de ses parents, de ses
amis, se dirigeait pas lents vers lglise, tandis que, sur son passage,
les roses et les violettes pleuvaient des fentres 5. Les rites essentiels
taient le couronnement des deux poux et lchange des anneaux.
Habituellement, les couronnes taient tenues par un parrain, le
paranymphe, qui, dans les mariages impriaux, tendait un pole
dtoffe prcieuse sur la tte des maris 6.
On voit que, la crmonie religieuse mise part, les usages
antiques se sont maintenus. Cest ainsi que la marie entrait dans la
maison de son poux, escorte de musiciens et de chanteurs, mais,
sous linfluence de lglise, des chants religieux remplaaient souvent
les hymnes populaires 7. De mme, le banquet nuptial tait
1

2
3
4

5
6

KEKAUMENOS, Strategikon ou Logos nouthetitikos, 56; KOUKOULS, Usages relatifs aux


fianailles et au mariage, 11. Le Procheiron interdisait de donner lintermdiaire plus du
vingtime de la dot; les Basiliques tolrent jusqu dix livres dor (720 nomismata).
Sois mon hte demain. KOUKOULS, op. cit., 22-23.
ZOZIME, Histoire (d. Bekker), 249 (mariage dArcadius); MANASSS, Monodie sur la
sbaste Thodora, V.V., 1930, p. 630.
PSELLOS, Discours, Chronographie, Correspondance, V, p, 84, 322; KOUKOULS, op. cit.,
27-28; THOPHANES le CONFESSEUR, Chronographie, 446 (moines maris de force par Michel
Lachanodrakon). M.B.E.H. (Vie et mort de Byzance), d. 1969, 82.
KOUKOULS, op. cit., 29-30.
Ibidem, 31-32; Constantin Dragass est paranymphe de Phrantzs (1438), Georges
PHRANTZS, Chronique, 17; SCHLUMBERGER, Mlanges darchologie byzantine, 67 et s.
(anneau dor avec portraits des poux bnis par le Christ); sur les rites, SYMON DE
THESSALONIQUE, uvres, 564 et s.
KOUKOULS, op. cit., 32-37.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

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insparable du mariage, mais les deux sexes mangeaient part. Du


moins les tables taient charges de toute la vaisselle prcieuse dont
disposait la famille et les pithalames ne cessaient pas jusqu la nuit.
Les poux taient alors conduits dans la chambre nuptiale et, le matin
des noces, les parents et les amis venaient les rveiller en leur
chantant des churs de circonstance 1.
Contrats et donations. Les maris taient lis, soit par, des
engagements oraux, soit par des contrats crits par des notaires devant
tmoins, surtout partir du XIe sicle. Conformment au droit romain,
le mari ne pouvait aliner la dot, mais devait la transmettre ses
hritiers 2. Elle consistait non seulement en biens immobiliers, mais en
monnaie dor, en meubles, en esclaves, parfois mme en pains de
lannone. De son ct, le mari faisait sa femme une donation, qui
constituait son douaire si elle devenait veuve, et qui consistait souvent
en bijoux et autres objets 3.
3. La vie familiale
RetourlaTabledesMatires

La famille byzantine a toujours laspect dune monarchie en


rduction, bien que les lois aient affaibli lautorit paternelle, devenue
un simple pouvoir de protection 4. Sous linfluence du christianisme,
la situation sociale de lpouse fut singulirement releve. De
Justinien aux Comnnes les lois lui assurrent une protection efficace
en prohibant les unions temporaires, en rduisant le nombre des cas de
divorce et en honorant le mariage 5. Rien nest plus curieux cet gard
que les effusions lyriques de Lon VI dans les prambules de ses lois
sur la saintet du mariage et sur la beaut du crmonial qui
accompagne les noces 6. Mais le mariage implique lgalit des
1
2
3

4
5
6

Ibidem, 37-39; au festin il y avait parfois des mimes, malgr les interdictions de lglise.
PSELLOS, op. cit., V, 319 et s.
C.J., V, 12 (530).
KOUKOULS, op. cit., 18; Th. REINACH, Un contrat de mariage du temps de Basile le
Bulgaroctone, 121 (apports dune Juive de Mastaura vers 1030 : trousseau. bijoux, etc., le tout
valant 14 nomismata).
Th. REINACH, op. cit., 122: KOUKOULS, op. cit., 18; H. MONNIER, Les novelles de Lon le
Sage. 175 et s.
J. B. BURY, History of the later Roman Empire, II, 401-402.
LON VI (empereur), Novelles, 123, nov. 98.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

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conditions et non celle des pouvoirs. La femme, dit le mme prince,


doit se souvenir quelle a t cre dune cte dAdam et ntre pour
lhomme quune allie, quune aide. Cest lui qui est le membre
principal, la tte du corps unique form par le mariage 1.
Cette subordination de lpouse ne diffre pas des conceptions
occidentales de la mme poque ; mais il est un trait qui spare les
deux civilisations, et cest la rclusion des femmes byzantines au
gynce, parfois sous la garde des eunuques. A vrai dire, la Grce
antique connaissait dj la sparation des sexes et les eunuques
ntaient pas inconnus Rome. La famille byzantine nen est pas
moins plus orientale, plus asiatique que celle de lantiquit grecque.
Lglise elle-mme rglementait bien avec svrit les rapports entre
les deux sexes, mais des prohibitions, comme celles du concile in
Trullo de 692, sappliquaient la vie extrieure et non lorganisation
de la famille 2. Comme on la dit justement, les murs furent plus
fortes que les lois.
Sans doute on est frapp de lallure trs libre des impratrices et
des princesses du sang toutes les poques. Il suffit de rappeler des
exemples comme ceux dAthnas Eudokia au Ve sicle, de Thodora
sous Justinien, de Sklrne, la favorite de Constantin Monomaque, des
princesses de la cour des Comnnes, qui sentretenaient librement
avec des savants, des potes, des mdecins. Mais, quand elles
sortaient, leur visage nen tait pas moins voil ; elles ne paraissaient
ni dans les festins solennels, ni mme, partir dune certaine poque,
dans la loge impriale de lHippodrome 3. Leur cas tait dailleurs
exceptionnel et les murs taient beaucoup plus svres chez les
particuliers 4.
Il va sans dire qu Byzance, comme partout ailleurs, il existait des
mnages dans lesquels lautorit maritale ne pesait pas lourd devant la
volont fminine. Tel tait celui de Thodore Prodrome, pote
famlique, mari une femme de bonne famille, qui lui avait apport
une belle dot, avec des maisons, de lor, de largent.
1
2
3
4

Ibidem, 294, nov. 89; 370-371, nov. 112; H. MONNIER, op. cit., 82-83.
M.C., XIV, canons 12, 45 et s., 62 et s.
Voir, ch. IV, p. 94.
G. BUCKLER, The women in byzantine law about 1100, dans B.N., XI, 1936, 391 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

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Bientt sa paresse et son inconduite finirent par lexasprer quand il rentrait


ivre, elle le battait et le querellait ; elle alla jusqu lui fermer la porte du logis.
Cependant, comme une honnte femme, elle tenait sa maison, prenait soin de ses
enfants, tissait elle-mme ses robes de lin et de coton pendant que son indigne
poux courait les cabarets. Elle lui reprochait amrement de ne jamais lui faire de
cadeau, de ne pas lui donner une robe neuve Pques, de la faire jener trop
souvent et de laisser tomber sa maison en ruine 1.

En fait, lopinion publique tait dfavorable la femme. Sans


parler des lazzis, des proverbes populaires 2, elle est gnralement
maltraite dans la littrature. Kkaumnos crit quil est dangereux
dtre en mauvais termes avec une femme, mais encore plus
redoutable dtre son ami, surtout si elle est jolie, car on a alors
combattre trois adversaires : le diable, la grce et les paroles
ensorceleuses 3. Les femmes elles-mmes navaient pas trs bonne
opinion de leur sexe. Pour Kasia, qui pourtant rtorqua si bien le sot
compliment de Thophile 4, la femme est un flau, mme si elle est
belle ; mais si elle est laide, cest pour elle le pire destin 5. Anne
Comnne elle-mme a une pauvre opinion des femmes : elles sont
bonnes, dit-elle, comme pleureuses, cause de leur facilit verser
des larmes, mais les affaires srieuses ne les concernent pas. Elles sont
comme des vases percs, quand il sagit de garder un secret. Elle
regarde sa mre et son aeule Anne Dalassne comme exceptionnelles
et loue Irne Doukas, en danger dtre capture par les Turcs, de
navoir manifest aucun mouvement de lchet, comme les femmes le
font ordinairement 6. Un pome tout fait mdiocre, le Miroir des
femmes, tablit la perversit fminine daprs la Bible, la littrature
profane et les proverbes populaires 7.
Il nest donc pas tonnant que linstruction des femmes ait t
souvent nglige et presque toujours infrieure celle des hommes.
Les femmes lettres, que lon puisse citer Byzance, sont peu
1
2
3
4
5
6
7

Thodore PRODROME, Pomes, vers 46 262 (p. 184 et s.); Sp. LAMBROS, La femme chez
les Byzantins, 262 et s.
Le monde entier peut prir : ma femme continue se parer. K. KRUMBACHER,
Mittelgriechisch Sprichwrter, B. Ak. W., 1900, 2.
Ch. DIEHL, Dans lOrient byzantin, 161.
Une femme a perdu le monde, lui dit Thophile; une femme la sauv, rpondit Kasia.
DIEHL, Figures byzantines, I, 134.
G. BUCKLER, B.N., XI, 415-416.
Anne COMNNE, Alexiade, IV, 4, 109; XV, 2., 463; AGATHIAS, Histoire (552-358), 4, 157;
G. BUCKLER, Anna Comnena, 116-177.
KRUMBACHER, B. Ak. W., 1905; Id., Geschichte der byzantinischen Literatur, 556 :
exercice de rhtorique (en vers) de Jean Pediasimos, XIVe sicle, Sur la mchante femme, sur
la femme bonne; WESSELY, dans B.Z., 1906, 354 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

17

nombreuses : Anne Comnne, la plus remarquable, na gure de


rivale 1. Dans la bourgeoisie, lducation des filles tait rduite aux
ouvrages manuels et la lecture de lcriture sainte, avec quelques
rudiments de lettres 2.
La maison tait le thtre ordinaire de lactivit des femmes et elles
nen sortaient que trs rarement. Michel dAttalie, dcrivant un
tremblement de terre, raconte comme un fait anormal quon voyait
dans les rues des femmes ayant perdu toute pudeur 3. Cest dans
son intrieur que Thoctiste, mre de Thodore Studite, femme
austre, modeste et rserve, toujours vtue de couleurs sombres,
gouvernait dune main ferme, mais rude, ses trois fils et sa fille,
refaisant son ducation pour les bien lever et tudiant mme la nuit 4.
Si les femmes avaient sortir, elles couvraient leur tte dun voile
de couleur qui encadrait le haut du visage et tombait en arrire en se
recourbant par devant 5. Le patrice Constantin, qui levait lui-mme sa
fille Thophano, dfendait de la laisser sortir sans tre accompagne
de nombreux serviteurs 6. Une des occasions de ces sorties tait, en
dehors des offices religieux, la frquentation des bains publics, qui
taient les mmes que ceux des hommes, mais ouverts chaque sexe
des heures diffrentes. Cet usage tait tellement enracin que des
costumes de bain figuraient dans les trousseaux des maries 7.
Loin de stre attnue, cette rclusion des femmes tait toujours
en usage aux derniers jours de Byzance. Franois Filelfe, secrtaire de
la lgation vnitienne Constantinople en 1420, crivait que les
Grecques parlaient une langue plus pure que leurs maris, parce
quelles navaient jamais de contact avec les trangers et mme avec
leurs compatriotes. Elles ne sortent jamais, sauf la nuit et le visage
voil, conduites par des serviteurs, quand elles vont lglise ou
visiter des parents trs proches 8.
1
2
3
4
5
6
7
8

G. BUCKLER, op. cit., 184-189 (liste des Byzantines lettres).


LOPAREV, Vizantiiskiia Jitii Sviatuik, VIII-IX Viekov, 1910, 63; DIEHL, Figures byzantines,
I, 113, 293 (Thodote, mre de Psellos).
LAMBROS, La femme chez les Byzantins, 272.
DIEHL, op. cit., I, 213 et s.
LAMBROS, op. cit., 272 et s.
LOPAREV, op. cit., 1910, 18, 4.
. KOUKOULS, Les bains aux temps byzantins, 215-219.
Correspondance. R.E.G., 1888, I, 97. Il avait lui-mme pous une Grecque (voir chapitre
XIII).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

18

Les eunuques. Le trait le plus caractristique de la condition


des femmes tait lusage des eunuques, seuls hommes admis
pntrer dans les gynces. On connat leur rle prpondrant au
Grand Palais et dans ltat jusquau XIIe sicle, mais beaucoup moins
la place quils tenaient chez les particuliers 1. Imports en grande
partie de la rgion du Caucase, ils cotaient fort cher et des lois
svres interdisaient la castration denfants et desclaves ns dans
lEmpire, mais leur renouvellement frquent montre quelles taient
trs mal appliques 2. On peut donc conclure que les eunuques
devaient tre assez nombreux, tout au moins dans les familles riches 3.
Lopinion leur tait dailleurs dfavorable et ils taient lobjet de
plaisanteries truculentes que nous conservent des proverbes populaires
et des pices satiriques, comme la Messe de lEunuque, parodie de
loffice divin, o lon voit un prtre donner sa fille en mariage un
eunuque 4.
Serviteurs et esclaves. Suivant le rang social du matre et en
dehors des eunuques, le mnage comprenait encore un assez grand
nombre de serviteurs des deux sexes, de condition libre ou affranchis,
parfois vritables parasites, rappelant les clients romains, et les
esclaves proprement dits. A toutes les poques, des prdicateurs : saint
Jean Chrysostome au Ve, au XIVe sicle Isidore de Thessalonique,
slvent contre la vanit des grands, qui ont besoin pour vivre dun si
nombreux personnel ou se pavanent avec ostentation dans les rues des
villes avec une suite de flatteurs et de parasites 5. Un mnage aussi
mdiocre que celui de Thodore Prodrome, compos des deux poux,
de quatre enfants et dune vieille mre, navait pas moins de cinq
valets et une nourrice 6.

1
2
3
4

5
6

R. GUILLAND, Les eunuques dans lEmpire byzantin; Id., Fonctions et dignit des
eunuques.
C.J., IV, 42, 2 (a. 457-465); C.I.C.I., nov. 142 (a. 541), constate que sur 90 oprs il en
survit peine trois; LON VI Novelles, nov. 60, 222 et s.
IBN KORDABBEH, Livre de routes et des royaumes, 482, cite une le au nord-ouest de la
Sicile o lon mutilait les esclaves.
Messe de lEunuque (XIIIe-XIVe s.); pigrammes sur les enfants eunuques dans N.H., 1911,
13 et s.; GUILLAND, Les eunuques dans lEmpire byzantin, 234 et s. ; cf. PLATON, Rpublique,
V, 22 (lnigme de leunuque).
O. TAFRALI, Thessalonique au XIVe sicle, 21; Vie de saint Athanase lAthonite, 64.
Thodore PRODROME, Pomes, vers 27, p. 47 et s., 186 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

19

Lesclavage na cess dexister jusqu la fin du moyen ge mais,


compar lesclavage romain, il sest adouci dans les lois 1 et dans la
pratique. Les affranchissements desclaves sont regards comme une
bonne uvre ; Grgoire de Nazianze affranchit tous ses esclaves par
son testament 2. Au IXe sicle, Thodore le Studite interdit lemploi
des esclaves dans les monastres 3, mais il nen est pas de mme
partout, car sainte Thodora de Thessalonique fait don au couvent o
elle entre de 100 aurei et de trois esclaves 4.
Sans doute lesclavage finit par tre considr comme un tat
anormal, mais bien que la lgislation facilite de plus en plus les
affranchissements, nul na jamais parl de le supprimer. Le matre
conserve sur lesclave son pouvoir absolu et peut le chtier
impunment. Thoctiste, dont il a t question, traitait bien ses
servantes, mais ne leur passait aucun cart et accompagnait ses
remontrances de soufflets, puis, prise de remords, elle leur demandait
pardon genoux 5. Tous les matres navaient pas les mmes
scrupules, comme le montre lhistoire du frre de sainte Thophano,
qui frappa un esclave avec une telle violence quil tomba lui-mme
vanoui 6. Loin de disparatre, lesclavage tait en Orient plus
florissant que jamais la fin du moyen ge. Au XIe sicle, de grands
propritaires possdaient des esclaves par milliers et en faisaient des
hommes darmes 7. Les guerres continuelles alimentaient le commerce
des esclaves. Cest ainsi que les Almugavars, rvolts contre lEmpire,
vendaient comme esclaves leurs nombreux prisonniers grecs, que des
marchands de Barcelone venaient acheter Thbes en Botie 8. En
1448, revenant de Constantinople, Per Tafur ramne avec lui des
esclaves quil a achets Caffa 9.
Les enfants. Lvnement familial par excellence, la naissance
dun enfant, tait accompagn de pratiques et dusages dorigine
1
2
3
4
5
6
7
8
9

Lois de Constantin. Voir PIGANIOL, Lempereur Constantin, 1932, 123.


Testament de saint Grgoire de Nazianze.
A. GARDNER, Theodore of Studium, his life and times, 71-72.
Vie de sainte Thodora de Salonique, V.V., XIX, 91.
DIEHL, Figures byzantines, 116.
Vie de sainte Thophano impratrice, premire femme de Lon VI (d. Hergenroether) et
V.V., 1910, 91.
G. CEDRENOS, Synopsis, II, 448, a. 1001 (P.G., 122, 180 et s.); Nicphore BRYENNE,
Histoire, II, 26.
RUBIO I LLUCH dans B.Z., 1940, 462 et s. (XIVe s.).
PERO TAFUR, Travels and Adventures, 1435-1439, et A. VASILIEV, Pero Tafur... and his
visit to Constantinople, Trebizond and Italy, 117.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

20

antique, plus ou moins transforms par le christianisme. Il existait des


moyens pour faciliter la conception, drogues bizarres qui ntaient pas
sans danger, oprations magiques ou phylactres 1. Des astrologues
prdisaient le sexe de lenfant et tiraient son horoscope sa
naissance 2. Des sages-femmes, en gnral sans connaissances
mdicales, mais bien pourvues de recettes superstitieuses, prsidaient
laccouchement 3. Lenfant mis au monde tait plong dans un bain
et emmaillot de bandelettes, comme le montrent les Nativits du
Christ, de la Vierge, du Prcurseur. Les bandelettes, , devaient
tre de laine et lenfant nen tait dlivr quaprs quarante ou
soixante jours 4. La question de lallaitement maternel tait discute
Byzance, comme ailleurs. Des hommes graves, tel Eustathe de
Thessalonique, se plaignent que les mres abandonnent leurs enfants
des nourrices, et Psellos, dans lEloge de sa mre, rapporte une prire
souhaitant un nouveau-n de ne jamais tter dautre sein que le sein
maternel 5. Lemploi du biberon ntait pas mieux vu. La Vie de saint
Thodore Tiron, daprs un manuscrit du Xe sicle, montre un jeune
veuf oblig dlever lui-mme son fils avec une bouillie de bl et
dorge additionne deau et de miel, verse dans un vase en forme de
verre. Aux premires dents, il lui donna du pain de froment en
humectant ses lvres de vin blanc, puis des fruits tendres et des
lgumes, mais il ne gota aucune viande avant dtre dans toute sa
force 6.
Lenfant tait conduit lglise pour tre baptis, une semaine
aprs sa naissance, tout au moins depuis le VIe sicle, poque o le
baptme des enfants ntait plus mis en discussion et avait t mme
rendu obligatoire 7. Le rite consistait toujours dans une triple
immersion, mais on a la preuve que lon baptisait par infusion ds le
8
VIe sicle et mme peut-tre auparavant . Avant daccomplir le
baptme, le prtre imposait lenfant le nom choisi par le parrain, qui
1
2
3
4
5
6
7
8

PSELLOS, Discours..., V, 327 et s.; Id., Chronographie, I, 34 et s. (pratiques de Romain


Argyre et Zo).
KOUKOULS, Usages byzantins relatifs la naissance et au baptme, 91-95.
Ibidem (recueil de pratiques et de formules); Vie de saint Porphyre de Gaza, 28 et s.
KOUKOULS, op. cit., 315 :, et s.
EUSTATHE de THESSALONIQUE, Opuscula, 1438, 25 (Parek-bolai); PSELLOS, op. cit., V, 11;
KOUKOULS, op. cit., 312.
Vie de saint Thodore Tiron, 225 et s.
KOUKOULS, op. cit., 120 et s.; D.A.C.L., II, 285 et s. (on attendait souvent au 40e jour
aprs la naissance).
J. PARGOIRE, LEglise byzantine de 527 847, p. 93; P. LEMERLE, Philippes et la
Macdoine orientale lpoque chrtienne et byzantine, 336 et s.; D.A.C.L., II, 389 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

21

se tenait prs de son filleul, un cierge allum la main. On choisissait


de prfrence le nom dun saint ou dune fte (Epiphanios,
Paschasios), ou dune vertu (Sophia, Elpis) 1, ou impliquant la
protection divine (Thophylacte, Thodore, Thodora). La superstition
sen mlait parfois et on avait recours des cierges allums auxquels
on attachait des noms : celui qui steignait le dernier donnait la
rponse de loracle 2.
Le baptme termin, on revenait en grande pompe la maison,
parfois avec des cierges allums, en chantant le cantique : Tu es
baptis dans le Christ 3.
La premire ducation. Elle avait lieu pour les deux sexes au
gynce. Thoctiste y gardait ses fils jusqu sept ans et les instruisait
elle-mme 4. La mre de Psellos, Thodote, agit ainsi. Elle dfendit
ses servantes de raconter lenfant des histoires fantastiques, pleines
de monstres pouvantables, mais elle lui narrait elle-mme, ainsi qu
sa fille, des pisodes de la Bible, qui ont enchant les enfants de tous
les temps : Isaac obissant son pre, Jacob bni par Laban parce
quil coutait sa mre, lEnfant Jsus soumis ses parents dans la
maison de Nazareth. Psellos retenait toutes ces histoires et montrait de
si heureuses dispositions quil fut envoy lcole cinq ans, et il en
sortit huit ans, dj capable dapprendre lIliade par cur 5. Plus
modestement, la plupart des enfants apprenaient les fables dsope.
Mais ltude et les histoires alternaient avec le jeu. Daprs saint
Jean Chrysostome, les garons jouaient avec des voitures, des nes ou
des chevaux dargile, des maisons en terre et en pierres. Les osselets,
les balles, les sistres, les sifflets, les fltes, la toupie avaient aussi
beaucoup de succs. Le jeu des cinq pierres (), dune scolie
de Tzetzs, nest autre que notre marelle. Les petites filles avaient des
poupes (, ) en cire, en terre cuite, en pltre, quelles
habillaient avec le plus grand soin 6. Il nest jamais question dans les
1
2

3
4
5
6

KOUKOULS, op. cit., 134.


Dj en usage au Ve sicle. Saint JEAN CHRYSOSTOME, Homlies, hom. XII, 7;
. Documents indits rassembls par Sp. Lambros, II, 276 et
s. (Andronic III).
KOUKOULS, op. cit., 137 et s.; SYMON de THESSALONIQUE, uvres, 233. On jetait de la
monnaie sur la route.
Ch. DIEHL, Figures byzantines, I, 118.
Ibidem, I, 298-301; A. RAMBAUD, Etudes sur lhistoire byzantine, 120 et s.; KOUKOULS,
op. cit., 321 et s.
KOUKOULS, op. cit., 324 et s. Cf. lhistoire des prtendues poupes de Thodora, femme
de Thophile : THOPHANES, Continuatus, 113 et s.; EUSTATHE de THESSALONIQUE,

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

22

textes dexercices physiques ou de jeux violents, mais notre


information est loin dtre complte. Le got des Byzantins pour la
chasse et, comme on le verra plus loin, pour un jeu cheval qui
correspond au polo actuel, semble indiquer que, dans les hautes
classes tout au moins, lentranement ces exercices devait tre
prcoce.
Funrailles et culte des morts. Bien que la loi romaine, qui
interdisait les inhumations dans lenceinte des villes, nait t abroge
que par Lon VI 1, il y avait longtemps quelle ntait plus applique
et que le dsir de reposer auprs des corps des saints avait multipli le
nombre des cimetires autour des glises 2.
Dautre part, les usages funraires, observs avec ferveur dans
toutes les classes, portaient encore la marque de lantiquit paenne.
Telle tait la coutume des pleureuses gages, femmes cheveles, qui
chantaient ou dclamaient des pomes funbres (myrologues),
composs davance. Cette manifestation thtrale de douleur avait lieu
probablement dans lglise mme et la foule sy associait parfois ;
puis, avant que le cercueil ft emport, les assistants, sur linvitation
de lofficiant, venaient donner au dfunt le dernier baiser 3.
On peut assigner la mme origine dautres coutumes 4, mais la
plus importante, admise par lglise, consistait en des runions jour
fixe de parents et damis autour de la tombe du dfunt, pour
recommencer les lamentations et apporter des offrandes, parfois des
gteaux 5, tandis quen Syrie et en Armnie on continuait, malgr les
objurgations du clerg, immoler des taureaux et des moutons sur les
tombes 6. Psellos, rentrant limproviste Constantinople, trouva ses
parents et amis runis ainsi au cimetire, autour de la spulture de sa
sur, dont il ignorait le dcs 7.
1
2
3
4
5
6
7

Opuscula, 995, 64 (retrouve la toupie dans Homre).


LON VI (empereur), Novelles, nov. 53, p. 202 et s.
A. GRABAR, Martyrium, I, 487-496; J. LASSUS, Sanctuaires chrtiens de Syrie, 228-232;
Anthologie grecque. I Anthologie Palatine, VIII, no 165 (p. 82).
Michel KHONIATS ( ) et P. G., 140, 352 et s. ; Venetia COTTAS, Le thtre
Byzance, 76-78.
Couper les cheveux du mort, EUSTATHE de THESSALONIQUE, op. cit., 1287; A. VASILIEV,
Pero Tafur..., 113 (fermer sa maison toute lanne).
(colybe) Thodore PRODROME, Pomes, 62 et s.
F. CUMONT, La triple commmoration de morts [dans lglise byzantine], 281.
PSELLOS, Discours, 29 et. s.; DIEHL, Figures byzantines, I, 306 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

23

Alors quen Occident ces runions avaient lieu le 3e, le 7e et le 40e


jour aprs les funrailles, suivant un usage emprunt aux Juifs, en
Orient cette triple commmoration tait clbre les 3 e, 9e et 40e jours.
Le peuple avait impos lglise la crmonie du 9 e jour, qui ntait
justifie par aucun prcdent biblique. Lobservance du 40e jour ne
sautorisait en outre ni de la Bible, ni mme des usages paens
hellniques. Sappuyant sur un texte de Vettius Valens, qui crivait
Antioche au IIe sicle de notre re, Franz Cumont a dmontr que cette
coutume remonte la religion astrologique de Babylone, les nombres
3, 7 et 40 tant des nombres parfaits, marquant lachvement dun
cycle lunaire 1. La lune est matresse de la vie utrine : elle rgle les
phnomnes mensuels de la sant des femmes, prside la formation
des corps et aussi leur dissolution. Lusage du triple office des morts
est attest ds la fin du IVe sicle par les Constitutions apostoliques,
rdiges Antioche, qui recommandent les prires et les aumnes et
tolrent les banquets funbres 2. Les exgtes, savants, thologiens et
autres, ne manqurent pas dimaginer des explications de cet usage,
sans remonter sa vritable source. Le peuple croyait que lme du
dfunt restait sur la terre jusquau 3e jour, tait juge le 9e jour et
paraissait le 40e jour devant le trne de Dieu, qui lui assignait un
sjour jusqu la Rsurrection 3.
Sur le deuil, part le deuil imprial, les renseignements sont
sommaires. Lempereur le portait en blanc et ses sujets en noir ;
loffice du 40e jour en marquait la fin, mais les particuliers
labandonnaient ds le 9e jour. Dautres signes de deuil consistaient
se couper les cheveux, sasseoir par terre, dchirer ses vtements 4.
Spultures, cimetires. Les corps des dfunts taient enferms
dans des sarcophages de pierre, de marbre, de porphyre, dcors ou
non de sculptures suivant leur rang social. Les plus grandioses taient
les sarcophages des empereurs, conservs lglise des SaintsAptres, dont on a retrouv toute une srie 5. Les cuves histories de
scnes vangliques taient rserves aux martyrs, aux saints et aux
1
2
3
4
5

s.

CUMONT, op. cit., 278 et s.


Sur les Constitutions apostoliques, voir M.B.E.H. (Institut.), d. 1970, 354 et s.
JORDANIS, De origine actibusque Gothorum, IV, 26; CUMONT, op. cit., 278 et s.
KOUKOULS, Le sens et lorthographe de quelques noms de familles byzantines, XV, 73 et

EBERSOLT, Mission archologique de Constantinople, 1921, I, 1-27. VASILIEV, Imperial


porphyry sarcophagi, D.O.P, 1948, 1 et s. Actes des 42 martyrs dAmorium.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

24

familles dun rang lev. Ceux quon a dcouverts Constantinople,


comme le clbre fragment de Psamathia 1, sont peu nombreux, alors
que Rome et Ravenne en ont fourni de riches sries.
A toutes les poques aussi de grands personnages ont t ensevelis
dans des tombes monumentales, places dans les glises, comme celle
du grand conntable Michel Torniks, contemporain dAndronic II,
Kahri-Djami 2 . On a mme dcouvert Constantinople en 1914,
dans le quartier de lHebdomon, un hypoge analogue ceux que lon
amnageait en Syrie en lhonneur des martyrs 3. Ctait une rotonde
creuse dans le schiste et appareille, de 15 mtres de diamtre. Elle
tait cantonne dune croix grecque qui la divisait enquatrechambres,
autrefois couvertes en berceau; des loculi taient creuss dans les
piliers pour abriter des sarcophages, numrots par des lettres
grecques,maisdautrestombestaientdansdesfosseset,danslune
delles, on a dcouvert un sarcophage monolithe en marbre blanc
dcor sur ses quatre parois. Limportance de cet hypoge semble
montrerquildpendaitdunmonastre4.
Les tombes des particuliers, beaucoup plus modestes, talent
simplement creuses dans le sol. En 1935-1937, les fouilles de
lUniversit cossaise Saint-Andrews, diriges par le professur J. H.
Baxter, sur lemplacement du Grand Palais de Constantinople, ont mis
jour prs de lancienne Monnaie impriale un vritable cimetire
dun caractre populaire, install cet endroit prs dune glise aprs
la dsertion du Grand Palais par les Comnnes 5.
Les tombes taient souvent signales par des stles de pierre ou de
marbre, sur lesquelles tait grave une inscription qui exprimait la
vnration des vivants lgard des morts. Une stle dcouverte
Constantinople (quartier de Top-Han) laisse voir sous des acrotres
relis par un petit arc, un mdaillon vide qui devait renfermer le
portrait du dfunt, un certain Amachis, apothekarios (intendant dun
1
2
3
4
5

L. BRHIER, La Sculpture et les Arts mineurs byzantins, pl. IV; EBERSOLT, op. cit., 45 et s.
Th. SCHMITT, Kahri-Djami, pl. 73 et s.; DIEHL, Etudes byzantines, 416 et s.
J. LASSUS, Sanctuaires chrtiens de Syrie, 152 et s.; GRABAR, Martyrium, I, 141 et s.
MACRIDY et EBERSOLT, Monuments funraires de Constantinople, B.C.H., 1923 (antrieur
au VIIe s.).
BAXTER, The Great Palace of the Byzantine Emperors (rapport sur les fouilles de 1935-38)
27 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

25

entrept) 1, Phrygien de naissance, mort cinquante ans 2. Un


mdaillon en mosaque du Muse de Stamboul et une pigramme de
Manuel Phils confirment lusage dorner les tombes dun portrait 3.
Les inscriptions, en gnral trs simples, ne donnent souvent que le
nom du dfunt, sa qualit de fidle et des souhaits de vie
bienheureuse.
Telles sont un grand nombre dpitaphes des Ve-VIe sicles dcouvertes
Constantinople et en Asie Mineure : Sephnas de bienheureuse mmoire, fdr
imprial, fidle. Hermione Thodoul Domnos, nophyte (baptise
rcemment), ge de 20 ans et vierge (Constantinople). Emplacement
(), du serviteur de Dieu Florentianos et de son pouse bien-aime ; ils gisent
l (Amase du Pont). Ici gt le serviteur de Dieu Eugnis dcd dans
lindiction XII, le 12 juin, jour du sabbat (Ancyre (Ankara), 12 juin 564) 4.

A ct des inscriptions dcouvertes ainsi, de nombreuses pitaphes


byzantines nous sont parvenues par des textes et en particulier par
lAnthologie Palatine, dont les livres VII et VIII contiennent
exclusivement des pigrammes funraires, celles du VIII e livre
entirement, sauf une, composes par saint Grgoire de Nazianze (
389), celles du VIIe dues Agathias de Myrina 5. Devant cette
abondance dpitaphes, on est fond croire que ce sont de simples
jeux, des posies de salon composes dans des cercles lettrs. Ce qui
justifie cette opinion, ce sont les sujets traits : Paul le Silentiaire crit
une pitaphe dHomre (VII, 4), Agathias, celle dune perdrix dvore
par un chat (VII, 204). Un grand nombre de ces petites pices sont
imites des potes alexandrins. Enfin, au milieu de cette socit
chrtienne, une poque o le paganisme tait traqu par les lois, on
est tonn de la place que la mythologie tient dans ces pices. Il ny
est question que de lErbe, de lAchron, de Minos, des Parques qui
tranchent les jours des hommes, des Muses qui pleurent une jeune
musicienne (VII, 612) et Julien lgyptien va jusqu supplier Pluton
et Persphone daccueillir ses amis avec bienveillance (VII, 58).
Cependant la foi chrtienne de ces auteurs, frus de mythologie
paenne, se rvle parfois par une remarque inattendue. Leurs
1
2
3
4

Sur ces entrepts, M.B.E.H. (Institutions), d. 1970, 293.


MACRIDY et EBERSOLT, loc. cit.
Ibidem, 356; Manuel PHILS, Pomes, 2, 17, dans MILLET, R.A.C., 1911.
MACRIDY et EBERSOLT (loc. cit., p. 32), 49.-54, nos 6 et 8 ; Fr. CUMONT, Nouvelles
inscriptions du Pont, R.E.G., 1902, 311 et s., no 12; G. de JERPHANION, Mlanges
darchologie anatolienne, 288, no 62.
Anthologie grecque, I, Anthologie Palatine, t. 4, 5 et 8, 1941, 1944.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

26

pigrammes se trouvent dailleurs mles des pices dont


linspiration est purement chrtienne : telle lpitaphe de Diogne
compose par son oncle et homonyme, lvque dAmisos (Samsoun)
qui lui fera obtenir par ses prires une place dans le chur des
bienheureux (VII, 613) ; telle lpitaphe de saint Jean lAumnier,
patriarche dAlexandrie (609-619) par son disciple Sophronius (VII,
679) 1. Il est clair quon a affaire ici des pitaphes relles qui ont pu
tre inscrites sur des tombes.
Les pigrammes thmes mythologiques noffrent dailleurs rien
dexceptionnel, si lon considre linstruction que recevaient les
lettrs, chrtiens ou paens, dans les coles publiques, commencer
par lUniversit du Capitole de Thodose II. Il y avait longtemps que
des Pres de lglise, comme saint Basile, avaient reconnu la
ncessit, pour les chrtiens, de ltude de lantiquit hellnique. On
ne sera donc pas surpris de rencontrer dans les pitaphes composes
par Grgoire de Nazianze les mmes rminiscences mythologiques,
les mmes allusions lrbe, lHads, lge dor, aux Muses, que
chez ses successeurs du VIe sicle. Il va jusqu prdire un violateur
de tombe quil sera chti par les rinnyes (VIII, 199). Ctait pour lui
une simple figure de rhtorique et il en fut de mme pour les lettrs
byzantins de toutes les poques 2.
Ces pigrammes funraires de saint Grgoire, consacres ses
parents et ses amis, sont intressantes et parfois mouvantes, en
nous montrant ce que pouvaient tre les sentiments de famille dans
cette socit provinciale de Cappadoce. Cest avec une vritable
tendresse que lauteur parle de son pre, avant lui vque de
Nazianze, de sa mre, Nonna, dont la vie et la mort ont t celles
dune sainte, de son amiti pour saint Basile, et de tous ceux quil a
connus. Le nombre anormal de pices consacres la mme personne
(52 pour sa mre) nous empche de croire que ces pitaphes aient pu
tre graves sur les tombes. Il en est certainement de mme des
pigrammes dans lesquelles il blme des agapes rituelles clbres sur
les tombes des martyrs et qui dgnraient en orgies (VIII, 166 172),
ainsi que de celles qui concernent la profanation des cimetires,
1
2

WALTZ, Inspiration paenne et sentiment chrtien dans les pigrammes funraires du VI e


sicle, 16 et s.
Anthologie grecque, op. cit., VI, 16 et s. (Introduction sur le caractre littraire des
pigrammes de Grgoire de Nazianze).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

27

sacrilge, semble-t-il, trs rpandu en Cappadoce : tombes ouvertes


pour y trouver de lor, glises construites avec les pierres des tombes.
Ces invectives ont pu tre inscrites dans les cimetires sur des stles,
mais non sur des tombes. p030
4. La proprit familiale
RetourlaTabledesMatires

La proprit, dfinie par le droit romain et la lgislation impriale,


tait le fondement conomique de la famille. Le pre nen tait pas en
gnral lunique dtenteur (rgime dotal, douaire, enfants mancips,
etc.), mais il tait seul apte rdiger les actes qui la concernaient :
testaments, donations, locations, affranchissements desclaves, etc.
Cest par ces actes et spcialement par les testaments que nous
pouvons nous faire une ide des fortunes familiales. Malheureusement
les tmoignages qui nous sont parvenus ne concernent que de grandes
fortunes, mais permettent du moins dimaginer les ressources des
mnages moins fortuns.
Saint Grgoire de Nazianze, qui navait jamais t mari, rdigea
son testament avant juillet 381, pendant que se tenait le deuxime
concile cumnique Constantinople. Ses biens consistaient en
esclaves, quil affranchit, en domaines fonciers, le domaine paternel
de Nazianze, territoire dlevage riche en troupeaux et en juments, et
deux autres domaines, dont il a dj donn lun et vendu lautre ; en
vtements de bure, de soie, de drap, tuniques (sticharia), manteaux
(pallia), lgus des diacres et des civils 1 (0107). Sa fortune
mobilire consistait en 135 sous dor partags entre plusieurs
lgataires, mais cette somme nen reprsentait quune faible partie,
comme le montrent les rentes lgues sa parente Ressina et destines
lui permettre de vivre avec deux jeunes filles dans une maison
rurale 2.

1
2

Les vques navaient pas encore de costume distinctif. Voir L. CRISTIANI, Origines du
costume ecclsiastique, Misc. J., I, 69 et s.
Testament de saint Grgoire de Nazianze.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

28

La prface dune novelle de Justinien montre ce que pouvait tre au VIe sicle
la fortune dun membre de la classe snatoriale 3. Il sagit du testament dHirius,
vir gloriosissimus, dont lexcution donna lieu des difficults entre hritiers.
Ceux-ci sont ses quatre fils, Constantin, Anthemius, Callipius, Alexandre, qui
portent le titre de vir clarissimus. Lan, Constantin, est avantag et reoit la
maison paternelle de Constantinople, une autre maison Antioche et le domaine
suburbain In Copariis. Les trois autres ne reoivent que des domaines suburbains,
villas de plaisance de caractre rural, avec leurs appartenances : maisons des
matres (praetoria), btiments dexploitation (aedes), boutiques et ateliers
(officinae), jardins, citerne, mange (hippodromus). Il leur est dfendu daliner
ces domaines quils devront transmettre leur postritet,silundeuxmeurt
sansenfants,sapartreviendrasesfrres.Enoutre,parcodicille,Hiriusdcide
que le domaine de Coparia, lgu Constantin, reviendra au fils de celuici,
Hirius, qui sera mancip la mort du testateur. On peut voir dans ces
dispositionsledsirdassurerunefamilledesbiensperptuelsetinalinables.

Au VIIIe sicle, une famille riche tait celle de Thophanes le


Confesseur. Ses parents, Isaac et Thodote, possdaient une le de la
mer ge avec de nombreux serfs. Il avait trois ans la mort de son
pre, qui avait t cr stratge du thme de lge. A dix ans, suivant
la pratique signale plus haut, il fut fianc une riche hritire,
Mgalo, quil pousa, g de dix-huit ans, pour obir sa mre. Mais
les deux poux entrrent chacun dans un monastre et Thophanes se
retira dans celui de Polichnion, qui faisait partie de son hritage, puis
en fonda un autre Kalonymos, sur une terre qui avait appartenu aussi
son pre. Nous avons l un exemple dune fortune familiale fonde
en partie sur la scularisation de monastres titre de charistikia 2.
Dautres fortunes familiales, surtout aprs la renaissance du
commerce maritime aux Xe et XIe sicles, taient dues des
spculations. Telle fut celle de Michel dAttalie, qui a racont luimme sa propre histoire dans la Diataxis (rglement), quil rdigea
pour ses fondations charitables 3. Il naquit Attalie, dans le premier
quart du XIe sicle, de parents dune condition assez modeste. Plus
tard, il devait abandonner sa part dhritage ses frres et surs et
mme leur donner des secours. Vers 1034, il vint achever ses tudes
Constantinople.
3
2

C.I.C.I., nov. 159.


Sur cette pratique M.B.E.H. (Institutions), 1970, p. 538; Vie de saint Thophanes le
Confesseur; LOPAREV, Vizantiiskiia Jitii Sviatuik, 1910, 92-98; Vie de saint Thophanes
(pangyrique), par saint THODORE LE STUDITE, 11-23.
MICHEL DATTALIE, Histoire, 23 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

29

Il se maria deux fois et lune de ses femmes lui apporta un bien Rodosto ; il
parait navoir eu quun fils, Thodore, qui fut notaire imprial. Devenu juriste et
homme daffaires en renom, il gagna une fortune par des oprations financires et
se rendit ainsi indpendant. Ses biens consistaient surtout en nombreuses maisons
de rapport. Il en construisit plusieurs, dont il tirait de gros revenus, sur le terrain
hrit de son pouse, Rodosto, que des tremblements de terre et des incursions
ennemies avaient ravag. Ce quartier, situ louest de la ville, tait proximit
dun port trs prospre, frquent par les Vnitiens. En faveur sous Michel VII,
anthypatos et juge du Drome, il obtint en 1074 une exemption totale dimpts
pour ses biens situs Rodosto et dans les environs 1.

Une fortune plus modeste, mais supposant une assez grande


aisance, tait celle de Thodore Karabas, probablement un prtre
mari, dont on possde le testament, rdig en 1314 en prsence de
dix-huit prtres de la localit quil habitait et de deux moines dun
monastre de la Pribleptos 2.
Mari deux fois, il a donn aux enfants du premier lit la dot de leur mre et
partag ses biens entre sa seconde femme, ses enfants et plusieurs fils adoptifs.
Son avoir consistait en six maisons un ou deux tages, voisines du clotre de la
Pribleptos, possdes en commun avec son neveu Jean Attaliots, plus loin
dautres demeures, dont une avec une cour o se trouvaient un puits et un
rservoir, deux autres avec cour commune, une autre un seul tage avec toit en
coupole et colonnes. Il possde en outre des vignes, des troupeaux de btes
corne et de moutons, du vin dans ses caves, du bl et du millet dans ses greniers,
une voiture (), un ne, des seaux pour tirer leau du puits, des
chaudrons, des coffres pour les vtements de laine, quatre couvertures de soie,
deux reliquaires pectoraux dargent, une ceinture dargent dor valant 8
nomismata, deux anneaux dor et deux dargent, une somme de 52 ducats, enfin
des hypothques dune valeur de 17 nomismata sur deux maisons.

Si, comme on la suppos, ce testament est celui dun prtre de


village, il dnote une vritable aisance. Sans doute ces nombreuses
maisons devaient tre des logis campagnards et la voiture, un char
ncessaire lexploitation rurale. Il y a cependant une maison de
matre orne de colonnes et couverte dune coupole. Le mobilier est
sommaire et aucun livre nest mentionn. Il est intressant de
constater que le numraire est en ducats vnitiens, qui faisaient prime
cette poque, aux dpens de la monnaie impriale.
Ces quelques tmoignages sur la proprit familiale montrent que
les classes aises des villes acquraient volontiers des domaines
1
2

Ibidem, 27.
Testament de Thodore Karabas, 59-64, et Athonskie Document (d. Bezobrazov), 70-73.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

30

ruraux qui leur assuraient des approvisionnements. On peut voir,


dautre part, que les maisons de rapport taient nombreuses dans les
villes ds le XIe sicle, ce qui laisse supposer que la petite bourgeoisie
et les classes pauvres habitaient des appartements que leur louaient
des propritaires et souvent des spculateurs.
RetourlaTabledesMatires

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

31

Chapitre II
La vie matrielle

RetourlaTabledesMatires

Aprs avoir dcrit la vie de la famille, les rapports entre ses


membres, les usages suivis pour clbrer les vnements qui
jalonnaient son existence, il est ncessaire de rassembler les
tmoignages qui nous renseignent sur les besoins primordiaux de ces
petites socits lhabitation, le costume, la nourriture, avec des
lments de luxe plus ou moins accuss suivant les conditions
sociales.
1. LHabitation
RetourlaTabledesMatires

Les maisons bien conserves de la rgion basaltique de la Syrie


centrale, vacues par leurs habitants devant linvasion arabe et
abandonnes dfinitivement, sont restes intactes, et la plupart sont
dates suivant lre des Sleucides par des inscriptions grecques.
Bties en magnifique appareil joints vifs, avec des galeries, des
balcons couverts, des terrasses, des cuisines souterraines, de larges
curies, elles tmoignent dune vie large et opulente, mais, avec leurs
murs pais percs de rares fentres sur la rue, elles ne peuvent nous
donner une ide exacte de lhabitation byzantine 1. Toute la vie de la
maison est axe sur une cour intrieure que bordent des appartements
1

M. DE VOG, Syrie centrale : architecture civile et religieuse, du I er au VIIe sicle;


GARNIER et AMMAN, Lhabitation humaine (ch. 14 : Civilis. byz. et son influence); DE
BEYLI, Lhabitation byzantine, 32-39; J. LASSUS, La vie conomique dans la Syrie byzantine,
A.C.E.B., VI, Paris, 1948.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

32

plusieurs tages. La porte unique sur la rue est prcde dun petit
porche flanqu, dun ct, dune tour qui sert de logement au portier,
de lautre, dune habitation rserve aux htes 1. Ce sont presque les
dispositions dun monastre. Dans les rues portiques usites en
Syrie 2, les maisons ne faisaient pas corps avec les galeries.
Trs diffrentes sont les maisons byzantines que nous connaissons
par des monuments figurs, tels que la bordure de la mosaque de
Yakto dcouverte en 1932 et qui reprsente des difices et des
maisons prives dAntioche au Ve sicle 3. Au lieu de sisoler de la rue,
elles sont perces de fentres, de longues baies rectangulaires, parfois
mme dune galerie jour qui rappelle la disposition dune maison de
Serdjilla (Syrie centrale). Chaque maison porte le nom de son
fondateur. Celle dnomme , la maison de Lon, a une
faade verte, perce de deux portes rectangulaires : elle est couverte
dun toit en tuiles rouges double pente et orne de colonnes portant
une architrave. La maison dArdabur est plus importante : cest un
difice en briques rouges avec une fentre barreaux de mme
couleur. Le toit double pente se termine par une sorte de pyramide.
Sur le ct gauche se trouvait une longue salle, masque par un
difice plus petit, et on aperoit deux coupoles. Ardabur rsidait
Antioche comme magister militum per Orientem (450-457). Il
possdait une maison prs de Constantinople, au promontoire de
Sosthne, acquise par Hirius dont nous avons signal le testament 4.
Au pied dune colline voisine dAntioche, garnie de cultures en
terrasses, au milieu dun paysage frais, avec un horizon de montagnes,
les fouilles ont mis jour les ruines dune somptueuse villa du IIIe
sicle, remanie deux cents ans plus tard. Ses larges salles et sa cour
exdres taient paves de belles mosaques, dont plusieurs fond
dor 5. Ctait un vritable palais de type oriental, compos de deux
parties, spares par un couloir central avec, dun ct, les
appartements privs, de lautre, de grandes salles de rception.

1
2
3
4
5

GARNIER et AMMAN, op. cit., 673.


DE BEYLI, op. cit., 32-39.
J. LASSUS, Antioch-on-the-Orontes, I. The excavation of 1932. [La mosaque de Yakto].
Ibidem, fig. XI; voir supra, 31.
J. LASSUS, Une villa de plaisance Yakto, Princeton Univ., 1948, Antioch II, 95-107 et
137.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

33

Toutes ces demeures opulentes ne peuvent nous donner une ide de


lhabitation des classes moyennes. Dans les grandes villes slevaient
des maisons cinq tages (exceptionnellement sept et neuf) ds le
Ve sicle. Ces tages taient lous des gens peu fortuns et souvent il
y avait des difficults entre locataires. Tzetzs se plaint de voisins qui,
par suite de la crevaison des tuyaux, vacuaient les eaux mnagres
par lescalier 1.
A partir du IXe sicle environ, la maison de la bourgeoisie aise,
deux ou trois tages, est btie, soit en appareil altern de briques et de
moellons, soit en pierre revtue de stuc, souvent polychrome, comme
on le voit sur la mosaque de Yakto ; le marbre nest employ que
dans les palais. La faade principale, donnant parfois sur une rue
portiques, peut tre orne la naissance du toit et sur les corniches
saillantes qui sparent les tages ; des balcons en encorbellement
permettent de regarder dans la rue 2. Les fentres sont rectangulaires
ou cintres, munies de petits carreaux de verre enclavs dans des
chssis de pltre ; elles sont gnralement grilles. Les toits sont en
terrasse ou deux versants. Les deux modes de couverture sont
mlangs dans les reprsentations de villes, sur des mosaques ou des
peintures de manuscrits 3 et, comme en Syrie, des coupoles
surmontent les maisons importantes.
La porte dentre, en plein cintre ou rectangulaire, consistait
souvent en battants de fer, garnis de clous forte tte. On voyait aussi
aux faades des maisons riches des escaliers extrieurs de pierre ou de
marbre, qui aboutissaient une porte en forme de trappe souvrant par
en bas 4. On voit que, malgr des prcautions indispensables, la
maison byzantine ntait plus isole et lcart de la vie de la cit,
mais avait, comme les maisons occidentales au XIIe sicle, de larges
ouvertures sur le monde extrieur. Cest ce dont tmoignent des
rglements de voirie, interdisant les empitements sur la voie
publique 5.
1
2

4
5

PSELLOS, Discours..., ep. 21, 18; KOUKOULS, La maison byzantine (en grec), 87-91.
Comme le montre lanecdote de la jeune fille brle vive pour avoir crach du haut dun
balcon, do elle regardait le convoi funbre dune basilissa, M.B.E.H. (Institutions), d. 1970,
note no 478.
DE BEYLI, op. cit., 56 et s. et pl. XXIX (plan de Constantinople dc 1450; maisons couvertes
en terrasses surmontes de lanternons coupoles); KOUKOULS, op. cit., 34; DIEHL, Manuel
dArt byzantin, 426 et s.
KOUKOULS, op. cit., 91.
Ibidem, 103.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

34

A lintrieur, les pices taient disposes aux divers tages autour


dune grande salle, le triclinium, plac au rez-de-chausse ou au
premier tage, mais dont la hauteur tait celle de ldifice lui-mme.
Ctait la salle de rception, rserve aux hommes. Le gynce tait
lun des tages suprieurs. Des colonnes soutenaient les tages et les
toits ; elles taient en marbre ou en bois, suivant les ressources des
habitants. On attachait dailleurs une grande importance
lornementation : sol pav de marbre ou de mosaque, murs lambrisss
de marbre ou dcors de peintures profanes ou sacres, plafonds de
cdre, etc. Les pices ntaient parfois spares que par des cloisons
en planches 1. Celles des maisons populaires taient couvertes en
charpente, dont les poutres taient relies par des roseaux. Un
contemporain dEustathe de Thessalonique, Pdiadits, dcrit le triste
tat des huttes des paysans de Corfou, dont le toit est fait de roseaux
lis par couples au moyen dherbes. Le sol de ces pauvres maisons
tait en terre battue seme de coquillages et dans celles de condition
moyenne, en charpente ou en briques 2.
Dans beaucoup de maisons, comme dans les monastres, il existait
une salle rserve au chauffage (), en dehors de la cuisine
o le foyer, plac trs bas, tait chauff au bois. Il y avait parfois un
four pour cuire le pain. La fume schappait par des tuyaux
quadrangulaires 3. La prsence de latrines dans toutes les maisons est
atteste par les lois et par de nombreux crivains 4.
Enfin la maison tait entoure de dpendances, qui montrent
lesprit pratique dhabitants soucieux de leurs aises et pourvus dune
nombreuse domesticit. Ctait dabord la cour, qui souvrait sur la
rue et communiquait par une autre porte avec le vestibule : elle tait
assez spacieuse pour quon pt sy livrer des exercices questres. Au
milieu se trouvait un puits ou une citerne. Ctait ensuite un jardin,
dans lequel se trouvaient parfois des bains privs. Il y avait des
curies et mme des tables dans les maisons les plus pauvres 5.

1
2
3
4
5

DIEHL, op. cit., 427; KOUKOULS, op. cit., 118 et s.


KOUKOULS, 99-102.
Ibidem, 100, 129; par exemple Mistra, BEYLI, 83.
KOUKOULS, 132; Basiliques ( ), d. Heimbach, I, 13.
KOUKOULS, 90, 132-138; THODORET, Histoire ecclsiastique, ep. 18, 20.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

35

La dvotion des habitants se manifestait par de nombreuses


reprsentations de la croix sur les murs, sur les portes et mme sur les
toits, mais les conciles avaient d dfendre de la figurer sur le sol 1.
Des inscriptions pieuses se trouvaient sur les murs du vestibule 2.
Plusieurs logis importants possdaient une chapelle prive 3 et les
familles les plus humbles avaient leur iconostase, oratoire o taient
suspendues les saintes images 4.
Tous les renseignements donns par les crivains sont confirms
par les dispositions des maisons anciennes dont des parties ou des
ruines subsistent encore. Cest ainsi que la maison seigneuriale de
Melnik (Macdoine), que lon date du Xe sicle, est construite en
appareil altern, moellons et briques formant des figures
gomtriques. Elle est flanque dune tour carre dispose pour la
dfense. A lintrieur, une grande salle tient toute la hauteur du
btiment et, autour delle, sont disposs deux tages de pices
latrales. Les fentres sont en plein cintre et on voit les restes dun
escalier en pierre 5.
A Mistra, les ruines du palais habit par les despotes laissent voir
au premier tage une salle qui occupe toute la longueur de ldifice,
avec une hauteur double de celle du rez-de-chausse ; au milieu, une
abside est mnage pour le trne ; les murs sont en maonnerie
revtue de stuc ; la faade tait orne de balcons et les fentres taient
en plein cintre 6. Dautres maisons antrieures la conqute turque ont
t retrouves plus ou moins transformes, Constantinople (maison
prs de Koum-Kapou avec balcon couvert et salles votes tous les
tages, maisons du Phanar, dont lune avait t occupe par le bayle
de Venise) 7, et Trbizonde (assez analogue celle de Melnik, avec
une toiture quatre versants et une grande salle coupe ultrieurement
en deux pices) 8. Le palais dun grand dignitaire nous est dcrit par
son fondateur, Thodore Mtochits, grand-logothte dAndronic II.
1
2
3
4
5
6
7
8

KOUKOULS, 102; Concile in Trullo (692), canon 73.


Ibidem, 104 : Seigneur, bnis lente et la sortie. Amen. Cf. le culte de Panagia Portatissa
la porte des monastres.
C.I.C.I., nov. 58-131; LON VI, Novelles, nov. 4, 20-25.
Pseudo-CODINUS, De officialibus palaltii, 6 (P.G., 157, 61); D.G.G., .
DIEHL, Manuel dArt byzantin, 426 et s.; BEYLI, op. cit., 72-75.
BEYLI, 76, 140.
DIEHL, 427.
BEYLI, 75 (daprs les explorations de G. MILLET, Les monastres et les glises de
Trbizonde).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

36

Ce palais merveilleux, qui comprenait une chapelle et tait entour de


jardins dlicieux aux eaux jaillissantes amenes grands frais dimmenses rservoirs, tait au centre dun magnifique et plantureux
domaine. Mais Thodore, compromis dans la guerre entre Andronic II
et Andronic III, vit son palais dtruit par ordre du vainqueur en 1328 1.

2. Le mobilier
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Le mobilier qui garnissait les appartements nous est connu surtout


par des reprsentations figures, souvent difficiles dater, car telle
peinture du XIe ou du XIIe sicle, reproduisant un intrieur, peut tre la
copie dun original ancien. Bien plus, dans les arts figurs de lpoque
des Palologues, on constate lintroduction systmatique darchitectures et daccessoires antiques.
Le bel ouvrage du gnral de Beyli sur LHabitation byzantine
prsente tout un rpertoire de dessins de meubles, siges, tables,
armoires, objets divers, extraits de mosaques ou de peintures de
manuscrits de toute poque 2 ; on ne peut sy rfrer quavec
prcaution et contrler autant que possible leur tmoignage par celui
des crivains ou des pices parvenues jusqu nous.
Une trs belle mosaque murale de lglise de Daphni (fin du XIe
sicle), dont le sujet est la Nativit de la Vierge, reprsente lintrieur
somptueux dune maison aristocratique 3. On y voit un lit recouvert
dune riche tenture historie. Laccouche est enveloppe moiti
dans une couverture brode. Une servante agite sur sa tte un ventail
de plumes 4 et deux de ses compagnes, magnifiquement vtues,
apportent des mets dans des coupes. Une sage-femme, la serviette sur

1
2
3
4

GUILLAND, Th. Metochits. Description de son palais par lui-mme, R.E.G., XXXV, 1922,
86-92.
BEYLI, 84-94.
G. MILLET, Le monastre de Daphni, pl. XVIII.
De mme, pendant le sommeil dAlexis Comnne et dIrne (Anne COMNNE, Alexiade, II,
70), une servante sacquitte de cet office.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

37

le bras, verse de leau avec une aiguire dans le bassin de cuivre o


est plong lenfant qui vient de natre.
Dans certaines descriptions il est question darmoires dattache
creuses dans les murs, , et on en a trouv des exemples
dans les maisons du Hauran et Constantinople, au palais de TekfourSera, en formes de niches 1.
Des armoires mobiles semblent, daprs les reproductions, navoir
servi que comme bibliothques. Elles taient garnies de rayons, sur
lesquels les livres taient disposs plat, possdaient deux portes avec
serrure et taient surmontes dun fronton 2.
Comme en Occident, on se servait surtout de coffres pour
conserver les vtements et les objets prcieux. On pouvait voir
lExposition dArt byzantin de 1931 un panneau dun coffre provenant
du Caire (VIe-VIIe sicle) 3. Il est fait de plaques de bois ajustes dans
un cadre, les unes lisses, les autres garnies dornements sculpts :
animaux courant dans des enroulements, tige ondule, cantonne de
quatre lions, entrelacs, etc. Le coffre, plus petit, de la cathdrale de
Terracine est remarquable par son ornementation zoomorphe, animaux
rels et fantastiques, scnes de chasses sous des arcs en plein cintre,
reposant sur des colonnes fts en hlice avec chapiteaux et bases
semblables. Ce dcor tout oriental indique un objet import, mais dont
la date est incertaine 4.
On connat surtout des coffrets destins conserver des bijoux ou
des objets de petite dimension, comme le coffret en bois peint de la
collection Volkonsky (XIIIe s.) 5, comme la srie importante des
lgants coffrets divoire, o, dans des cadres faits de rosettes, parfois
de monnaies, apparaissent des thmes mythologiques, des pisodes de
la vie dAdam et Eve, des sujets de genre, chasseurs, belluaires, etc.
Toutes ces uvres dlicates des Xe et XIe sicles ne se trouvaient
1
2
3
4
5

KOUKOULS, La maison byzantine, 119; Thodore PRODROME, Pomes prodromiques (d.


Hesseling-Pernot), I, 203, IV, 27; BEYLI, op. cit., 195.
D.A.C.L., II, 1910, 894-896, fig. 1556-57.
Catalogue de lExposition dArt byzantin de 1931, n 563.
A. MUNOZ, Lart byzantin lExposition de Grottaferrata, 182 et s.; STRZYGOWSKI, Das
orientalische Italien, 1908, 12.
G. DE JERPHANION, dans M. Schl., 416 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

38

naturellement que dans des maisons aristocratiques et finissaient par


enrichir les trsors des glises 1.
Nous connaissons mieux les meubles essentiels, et dabord les
tables qui servaient aux repas, rondes, carres ou rectangulaires. La
forme ronde paraissait plus solennelle : ctait celle de la table
impriale aux banquets du Tribunal des Dix-Neuf lits 2. A ct des
tables en bois, il y en avait dautres en matriaux prcieux non
seulement au Palais Sacr, mais dans les demeures des riches 3. On
conservait dans la famille du grand propritaire paphlagonien qutait
saint Philarte, une table ronde, antique, incruste divoire, dor et
dargent, si grande que trente-six convives pouvaient sy asseoir 4.
Mais la table carre ou rectangulaire, adopte par lglise byzantine
comme autel liturgique, semble avoir t dun usage courant 5, tantt
sur quatre pieds, simples ou relis par des traverses, tantt porte sur
des arcatures.
Les siges variaient depuis la chaire dossier, vritable fauteuil
(kathedra) 6, employe pour manger table, jusquaux bancs et
simples tabourets, qui devaient tre les plus usits. Il existait aussi des
siges bas sans dossier ports par six pieds carrs relis par des arcs 7.
Les lits, comme nous la montr la mosaque de Daphni cite plus
haut, taient ports sur quatre pieds et lgrement relevs au chevet ;
dautres, qui paraissent levs et quon atteint par un escabeau, sont
surmonts la tte et aux pieds de panneaux de hauteur ingale ;
dautres sont entirement plats. Les pieds assez larges ne peuvent tre
quen bois et sont gnralement trs orns. Les lits des pauvres taient
de simples grabats, dont les reprsentations du miracle du Paralytique
peuvent nous donner une ide 8.

1
2
3
4
5
6
7
8

L. BRHIER, Le coffret byzantin de Reims et les coffrets divoire rosettes, 265.-282.


C.D., 1933, 102; CONSTANTIN VII PORPHYROGNTE, De caerimoniis aulae byzantinae,
594.
ASTRIUS, Homlies, 209; Saint JEAN CHRYSOSTOME, Homlies, P.G., 57, 289, 509.
Vie de saint Philarte le Misricordieux, 136 et s.
BEYLI, Lhabitation byzantine, 187-189.
Ibidem. 187, 2; CONSTANTIN VII PORPHYROGNTE, op. cit., II, 57.
BEYLI, 186.
Ibidem, 190-192; L. BRHIER, LArt chrtien. Son developpement iconographique, I, 311.
pl. 79; II, 131, 139.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

39

Lclairage domestique tait assur soit par des lampes huile,


, , soit par des cierges et des chandelles () 1.
Les grands muses possdent dinnombrables lampes en terre cuite
rouge non vernisse, qui datent des VIe et VIIe sicles et proviennent de
Syrie, de Palestine, dgypte et dAfrique. Elles sont timbres de
mdaillons sigills avec inscriptions et ornements varis. Une lampe
dcouverte Beyrouth est dcore des paons affronts de chaque ct
du hom assyrien 2. Elles portent souvent des inscriptions pieuses :
La lumire du Christ brille pour tous 3. Certaines lampes taient
rcipient rond, sans anses, avec un bec trs dtach orn de volutes.
On trouve la mme lampe avec une anse en forme danneau. Dautres
avaient un rcipient presque ovale et, au lieu danse, un manche plein.
Les plus anciennes ne prsentaient sur la partie concave du disque
quun seul trou daration, qui servait introduire lhuile et laiguille
de bronze, dos ou divoire avec laquelle on remontait la mche 4.
Tenues la main ou accroches, ces lampes pouvaient sadapter
par le fond un candlabre port sur trois pieds 5 ou un lustre
circulaire de bronze en forme de disque perc de trous (polycandilon),
tenu par des chanettes. Ces lustres servaient sans doute clairer les
glises et on les fabriquait parfois en or et en argent, mais les
dimensions modestes de quelques-uns de ceux que possdent les
muses permettent de supposer quon les trouvait aussi dans des
maisons particulires 6.
Les candlabres, gnralement trois pieds, et parfois enrichis
dmaux, pouvaient faire partie du mobilier des maisons riches, mais
on les voyait surtout dans les glises, bien quaucune loi civile ou
religieuse nempcht les particuliers demployer les cierges, comme
les simples chandelles, des usages profanes. On voit dailleurs quun
chandelier figurait dans les bagages du basileus partant pour la
1
2
3

4
5
6

Voir ces mots dans D.G.G.


DALTON, Byzantine Art and Archaeology, 607-609; D.A.C.L., VIII, 1113, 6607-6630
(vritable bestiaire).
(Liturgie de saint Basile). D.A.C.L., 1111; n 54; mme formule sur une lampe de Gerasa
(Arabie), date de 744-745. Mgr DEVREESSE, Le patriarcat dAntioche... jusqu la conqute
arabe, 224.
D.A.C.L., VIII, 1086 et s.
Muse de Stamboul, catal. no 270.
G. SCHLUMBERGER, Un polycandilon byzantin, B.Z., II, 441-443; D.A.C.L., XIV, 1939,
1356-1360.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

40

guerre 1. On se servait aussi de torches, par exemple chez Thodore


Prodrome 2.
Il faut comprendre aussi dans le mobilier tous les objets, batterie de
cuisine, objets de toilette, ncessaires la vie quotidienne dune
famille. Dans un pome adress son bienfaiteur le sbastocrator 3,
Thodore Prodrome numre toutes les dpenses ncessaires la
rparation de ses outils et de sa batterie de cuisine, et quil ne peut
supporter. Il lui faut donner sans cesse de largent pour le coquemar
(, bouilloire), pour le crible sasser le bl ou la farine, pour
la torche, pour le rat de cave (on connaissait aussi les briquets
amadou) 4, sans parler des provisions de combustibles et comestibles
indispensables dans un mnage. A cette numration on peut ajouter
des objets de toilette (on a dcouvert un cure-oreilles en or du Xe
sicle, avec inscription exprimant des souhaits pour son
propritaire) 5, des brle-parfums en bronze ajour provenant
dgypte 6, des balances et des poids 7, des horloges (sabliers ou
horloges hydrauliques) 8. Un texte du Livre des Crmonies,
numrant les objets emports par un basileus en campagne, montre
quon nignorait pas les chaises perces 9.
3. Le costume
RetourlaTabledesMatires

On a vu par lexemple de plusieurs testaments que les vtements


taient assez solides pour se transmettre dune gnration lautre :
on les considrait comme un capital, qui entrait en ligne de compte
dans lvaluation dune fortune.
1
2
3
4
5
6
7
8
9

CONSTANTIN VII PORPHYROGNTE, op. cit., app. I; BEYLI, Lhabitation byzantine, 194;
G. SCHLUMBERGER, Nicphore Phocas, 417.
Thodore PRODROME, Pomes, vers 54.
Ibidem, vers 24 et s.
CONSTANTIN VII PORPHYROGNTE, app. I, 875 et s.; W. ALTMANN, Die Arbeiten zu
Pergamon, A.M., XXIX, 1904, 204 et s. (ustensiles dcouverts dans les fouilles de 1902).
G. SCHLUMBERGER, Nicphore Phocas, 417.
Catalogue de lExposition dArt byzantin de 1931, n 424; DUTHUIT-VOLBACH, Art
byzantin, pl. 55 a.
DALTON, Byzantine Art and Archaology, 12 (poids de bronze leffigie de Phocas).
CONSTANTIN VII PORPHYROGNTE, app. I; G. SCHLUMBERGER, op. cit., 417.
. R. GUILLAND, Sur quelques termes du Livre des Crmonies,
R.E.G., 1945, 199 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

41

Les formes du costume antique se sont conserves longtemps, mais


transformes par lemploi des toffes de soie, dont les plis cassants
navaient plus la souplesse du drap ou du lin. Des manteaux, comme
la chlamyde, parfois broche dor, ntaient plus draps, mais
tombaient raide. De l une dcence trangre lantiquit paenne :
les vtements ne dessinent plus la forme du corps, sallongent de plus
en plus et sont presque les mmes pour les deux sexes. Des modes
barbares apparaissent, notamment lusage des fourrures, prohib
inutilement par une loi dHonorius 1.
Priode ancienne. Aux Ve et VIe sicles, le vtement essentiel
est toujours la tunique de drap ou de lin (sticharion), unique vtement
des ouvriers au travail, comme le montre la mosaque de Yakto 2, o
des artisans la portent courte, releve aux hanches par une ceinture et
attache seulement sur lpaule gauche ; plus loin, un manuvre na
dautre vtement quun pagne, sorte de caleon trs collant.
Les tuniques des classes aises taient souvent en soie et de
couleurs varies : sur la mosaque de Yakto on en voit une sans
manches, indiquant une condition modeste, dautres avec manches,
ornes de bandes (clavi) verticales ou horizontales 3. Suivant une
mode orientale, des tuniques de luxe taient dcores de bandes dor
cousues ou tisses dans ltoffe (paragaudia). Le nom fut donn la
tunique elle-mme, dont une loi de Valens rserva lusage certains
dignitaires et leurs femmes (369) 4 et on la voit porte encore au Xe
sicle par les ostiarii (huissiers) dans les crmonies palatines 5.
Sur les tuniques taient jets des manteaux de forme diverse. Un
personnage de la mosaque de Yakto porte un ample manteau rouge
(lacerna) sur sa tunique blanche bandes horizontales 6. Le camasus
() que Grgoire de Nazianze lgue un diacre tait un grand
manteau pelucheux lintrieur et longs poils lextrieur 7.
Certains manteaux (pallia sigilliona) taient orns de figures brodes
1
2
3
4
5
6
7

J. LASSUS, Antioch-in-the-Orontes, 140; HOLMES, The age of Justinian and Theodora, I,


86; H. WEISS, Kostmkunde. Geschichte der Tracht und des Gerthes im Mittelalter, II, 23.
J. LASSUS, op. cit., 153, nos 11, 39, 48, 49.
Ibidem, 153, nos 12, 14, 24, 25; HOLMES, The age of Justinian and Theodora, I, 87.
C. Th., X, XXI, 1; Testament de saint Grgoire de Nazianze, 76, 258.
CONSTANTIN VII PORPHYROGNTE, op. cit., I, 34 (V, I, 132).
J. LASSUS, op. cit., n 14.
Testament de saint Grgoire de Nazianze, 250-263.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

42

ou tisses, dont les sujets taient emprunts aux critures, comme la


toge dun snateur du VIe sicle, dans laquelle tait tiss le cycle entier
de la vie du Christ 1.
Un manteau dorigine ancienne est la plante, vaste couverture
ronde, perce au centre dun trou pour passer la tte, tandis que les
bords taient relevs par les bras. Elle est dorigine romaine,
mentionne par Pline lAncien et Varron et dsigne sous les noms
divers de paenula, casula, infula, planeta, phenolion. Avant de
devenir la chasuble ecclsiastique, elle fut un vtement civil, vtement
de pluie ou de voyage, munie parfois dun capuchon. Elle tait porte
par les gens du peuple et mme, daprs Procope, par les esclaves 2.
Cest le vtement des personnages figurs sur les mosaques de SaintApollinaire-le-Nouveau Ravenne dans le cycle de la Vie publique et
des Miracles du Christ.
Le costume fminin consiste dans la longue tunique talaire
manches souvent brodes, sur laquelle est quelquefois jet un voile
(palla). Sur la mosaque de Yakto ce voile est rouge et pos sur une
coiffe blanche. Une autre femme porte une longue robe jaune
ceinture basse et un voile rougetre retombant en plis sur lpaule
droite. Elle tient la main un enfant vtu dune tunique manches,
serre la taille et orne de clavi comme les tuniques dAntino 3.
Les splendides mosaques de Ravenne montrent ce qutait le
costume de cour au temps de Justinien et de Thodora. A SaintApollinaire-le-Nouveau, les martyrs, qui se dirigent en procession
vers la Vierge, portent une longue tunique blanche orne de deux
rangs de feuillages et, entre ceux-ci, dune large bande de pourpre et
dor aux dessins varis et un manteau broch dor manches courtes,
drap de biais pour laisser voir la tunique et bord de perles spares
par des meraudes. Les perles et les pierreries sont semes profusion
sur la ceinture qui enserre la taille, sur le large collet qui contourne la
robe la naissance du cou, sur le bandeau qui retient les cheveux
relevs au sommet de la tte, do part un voile arien qui descend sur
1

2
3

Daprs un sermon de Thodoret, vque de Cyr, 458, P.G., 83, 617; BRHIER, LArt
chrtien. Son dveloppement iconographique, 60; Testament de saint Grgoire de Naztanze;
cf. lAdoration des Mages sur la robe de Thodora Saint-Vital de Ravenne.
PROCOPE DE CSARE, De Bellis, Vand. II, 26; D.A.C.L., III, 1914; DIEHL, Ravenne
( Villes dart clbres ).
J. LASSUS, op. cit., 132 et s., 154 nos 10, 18, 45.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

43

les paules 1. A Saint-Vital, les suivantes de Thodora portent un


costume aussi riche et assez semblable, mais les tuniques et les
manteaux, disposs comme Saint-Apollinaire, sont des couleurs les
plus varies et les plus chaudes. Les thmes gomtriques, les toiles,
les fleurettes qui les dcorent, diffrent pour chacune delles et
rappellent la dcoration des tissus coptes 2.
Transformation du costume. Au contact des peuples barbares et
des Orientaux, des modes nouvelles apparaissent au VIIe sicle. Aux
vtements qui taient encore de coupe classique, larges et longs, plus
ou moins draps, succdent des vtements troits et colls au corps.
Le plus caractristique est le scaramange, justaucorps muni dun
collet et ferm sur la poitrine et sous la taille, mais fendu par derrire
avec des basques tombant jusquaux genoux.
Le scaramange est en ralit un vtement de cheval, qui vient du
pays des cavaliers nomades, des steppes asiatiques. On le trouve dj
figur sur un dessin dcouvert Doura-Europos, et dans deux
peintures du temple des dieux palmyrniens ( IIIe sicle) 3. Il fut adopt
par la cavalerie p044 sassanide et ce fut au cours des guerres avec la
Perse quil fut import Byzance. Il est reprsent sur des objets
provenant de lAlta (statuette de cavalier en or massif, ancien Muse
de lErmitage), quelquefois en soie, fourr de zibeline lintrieur, et
sur des toffes chinoises 4. Au Xe sicle, le scaramange est port par
les dignitaires palatins et par lempereur lui-mme, surtout quand il va
cheval 5 ; il est alors teint des nuances les plus dlicates et souvent
rehauss dor, et il finit par tre adopt dans toutes les crmonies et
jusqu la fin de lEmpire 6.
Le costume populaire a subi la mme transformation, le mme
rtrcissement. La tunique, jadis large, devient un habit troit
manches collantes. Un proverbe dit que la pauvret montre
7. Ce terme de monaplon dsignerait un tissu lger et peu
1
2
3
4
5
6
7

J. EBERSOLT, Les arts somptuaires de Byzance, 42; DIEHL, La peinture byzantine (dans
Histoire de lArt byzantin), pl. 7.
DIEHL, op. cit., pl. 10.
F. CUMONT, Luniforme de la cavalerie orientale et le costume byzantin, 181.
N. KONDAKOV, Les costumes orientaux la cour byzantine, 19 et s., et A.C.E.B., Bucarest,
I (1924) (toffes de Mozat et de Bamberg).
CONSTANTIN VII PORPHYROGNTE, I, 97; KONDAKOV, op. cit., 12-16.
Pseudo-CODINUS, De officialibus palatii, IV, 17; KONDAKOV, op. cit., 40 et s.
PSELLOS, Discours..., V, 161; KOUKOULS, Sur quelques vtements byzantins, IV, 94 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

44

serr. Des chausses collantes couvraient le genou ou mme toute la


jambe et, depuis le Ve sicle, on avait abandonn les sandales antiques
pour les souliers orientaux ou les bottines 1. Les ouvriers portaient
aussi un court manteau, himation, hypokamisos 2.
Les costumes des hautes classes consistaient en tuniques, qui
enveloppaient le corps tout entier, et en vtements de dessus, qui
tombaient jusquaux pieds. Entre les vtements des deux sexes il ny
avait presque pas de diffrence. Luitprand remarque que,
contrairement aux Francs, les Grecs portent des manteaux tranants
longues manches, avec des cheveux longs qui accentuent le caractre
fminin de ce costume 3. Lorsque, au Xe sicle, le basileus partait en
expdition, il emportait des vtements dapparat, destins tre
distribus : des scaramanges de couleurs varies et historis de thmes
dcoratifs tisss dans ltoffe et emprunts la faune (paons, aigles,
lions) (on donnait ces vtements le nom du sujet qui les ornait),
enfin, des colobia, vtements de maison de plusieurs nuances 4.
Si les pices du costume restaient les mmes, les modes nen
variaient pas moins au cours des ges.
Le donateur dun vangliaire, fonctionnaire de thme du temps de Basile II,
le proximos Jean, dorigine armnienne, sest fait reprsenter vtu dune tunique
azure tombant jusquaux genoux, manches longues et serres ; par-dessus, un
lourd manteau de pourpre galonn dor, manches larges, et fendu dans le bas
pour faciliter la marche ; enfin, le buste est envelopp dune sorte de gilet brod
dor, manches trs courtes et fronces comme des ruches, semblable une
cuirasse dor, mais Adontz, qui a publi ce portrait, y voit la partie suprieure du
manteau 5.

Sous les Comnnes, les vtements avaient atteint un luxe qui


frappait les voyageurs, comme Benjamin de Tudle 6. Le chroniqueur
franais Eude de Deuil, qui a vu les ambassadeurs envoys par
Manuel Comnne au roi Louis VII Ratisbonne, crit quils portaient
1

2
3
4
5
6

H. WEISS, Kostmkunde. Geschichte der Tracht und des Gerthes im Mittelalter, II, 7274,
fig. 34 et 35. Les hauts dignitaires portaient des souliers bas ouverts sur le devant ( campagia),
les cavaliers des bottes (tsangia) et, au XIIe sicle, les lgants des chaussures longues
pointes : , Satire contre les higoumnes (trad. Jeanselme et Oeconomos), vers 6.
Vie de saint Philarte le Misricordieux, 135; Thodore PRODROME, Pomes, 62 et s.
LUITPRAND, Relatio de legatione; H. WEISS, op. cit., II, 81 et s.
CONSTANTIN VII PORPHYROGNTE, app. I, 9-10, et II, 2 (P.G,, 112, 884 et s., 984 et n.
77).
ADONTZ, Notes armno-byzantines, B.N., 1935, 169-170 (planche en couleur).
H. WEISS, op. cit., II, 81 et s.; BENJAMIN DE TULDE, Voyages.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

45

de riches habits de soie, courts, bien serrs, avec des manches troites,
ce qui les rend lestes et dgags comme des athltes 1. Il sagit l
dune mode nouvelle. Cet habit court ressemble celui que portait
Andronic Comnne en 1182 : une robe violette de toile dIbrie,
ouverte sur le devant et sarrtant aux genoux, ne lui couvrant les bras
que jusquaux coudes 2. Le terme de (rouchos) par lequel
Nictas dsigne ce vtement viendrait du mot germanique rock, ce qui
indiquerait un vtement occidental analogue au bliaud 3.
Cette mode devait tre passagre et, lpoque des Palologues,
les vtements taient redevenus longs et se rapprochaient de plus en
plus des modles orientaux : tunique dore et ample manteau vert
sem de fleurettes pourpres (Thodore Mtochits sur le tympan en
mosaque de Kahri-Djami, vers 1300) 4 ; long caftan dun vert bronze
fonc, histori de mdaillons cernant des griffons adosss, et serr la
taille (le mgaduc Apokaukos, 1341-1345, au frontispice dun
manuscrit dHippocrate) 5.
Daprs Nicphore Grgoras, les dits dAndronic II rglementant
le costume et la coiffure des nobles furent oublis sous son successeur
(1328-1341) et les lgants adoptrent des costumes trangers : on ne
vit bientt plus que des habits et des bonnets la bulgare, la triballe
(serbes), la syrienne, litalienne 6. Tel tait le skaranikon, vtement
de plusieurs couleurs divises par des bandes et fond blanc, regard
comme dorigine persane 7.
Coiffures. Les coiffures, peu usites dans lantiquit classique,
sauf en voyage, taient au contraire dun usage courant en Orient,
do la mode en vint Byzance. A la fin du Xe sicle, le proximos Jean
portait sur ses longs cheveux blonds un bonnet souple, bleu clair, fix
par un ruban crois par devant 8. Michel VI (1046-1057) imposa
tous ses sujets le port dun bonnet de lin teint en rouge, quil avait
1
2
3
4
5
6
7
8

EUDE DE DEUIL, De Ludovici VII profectione in Orientem, II.


NICTAS KHONIATS, Histoire, P.G. (139, 140), Alexis II, 11; Andronic, I, 2.
Pseudo-CODINUS, De officialibus palatii, note de Gretser, 223.
Th. SCHMITT, Kahri-Djami, 89, pl. 58.
Paris, gr. 2144, XIVe s., fo 11a; J. EBERSOLT, La Miniature, byzantine, pl. LVIII.
NICPHORE GRGORAS, Histoire romaine, XI, 11.
Pseudo-CODINUS, op. cit., VI, 50 et note de Gretser, 153; D.G.G., ; R.
GUILLAND dans B.N., 1948, 127 et s.
ADONTZ, loc. cit., 44.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

46

port dans sa jeunesse 1. La coiffure faisait partie des insignes des


dignitaires et tait donc svrement rglemente. Ceux qui entourent
Nicphore Botaniats au frontispice dun manuscrit (1078-1081)
portent des bonnets rouges ou blancs, qui leur cachent le front et sont
munis de glands 2.
Un chapitre du pseudo-Codinus dcrit les coiffures des dignitaires :
le tissu, la forme, la couleur, les dimensions, les broderies, la
dcoration en perles ou pierreries, tout y est minutieusement rgl 3.
Au XIVe sicle, certains de ces couvre-chefs atteignaient des
dimensions extravagantes, comme celui de Thodore Mtochits
Kahri-Djami : cest une sorte de haut bonnet de soie blanche, stri de
bandes rouges, de plus en plus large dans le haut 4. La toupha tait une
tiare surmonte dun haut panache de plumes retombant autour de la
tte ; Justinien la portait sur sa statue du Forum Augustaeon 5. Le
skiadion tait un bonnet commun aux lacs et aux ecclsiastiques 6. La
kalyptra, en forme de pyramide, avait t emprunte aux Turcs, mais
Andronic Comnne, lusurpateur, la portait dj 7. Le kamelaukion
tait une haute calotte conique, divise en secteurs runis au sommet
par un gros bouton avec un large bord par derrire et sur le front, o il
formait une longue visire. Cest le chapeau que porte Jean VIII
Palologue (1425-1448) sur son buste du Vatican, sur une mdaille de
Pisanello et sur un relief des portes de Saint-Pierre de Rome. A
lglise de la Pantanassa de Mistra, un personnage porte le mme
chapeau, qui est une coiffure civile sans caractre officiel et dont
lorigine parat trs ancienne ; il a t compar aux chapeaux de feutre
bords retrousss par derrire et pointe par devant 8, la mode en
France au XVe sicle ; la ressemblance est en effet certaine et ce serait
une importation franaise, probablement par lintermdiaire de la
More franque 9.
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3
4
5
6
7
8

G. CEDRENOS, Synopsis, II, 614.


Paris, Coislin, 79, fo 2; Sp. LAMBROS, (Album des
empereurs), pl. 64.
Pseudo-CODINUS, op. cit., 3-4; GUILLAND, loc. cit., 45.
Supra, p. 45; EBERSOLT, Les arts somptuaires de Byzance, 126.
Ibidem; Pseudo-CODINUS, note de Goar, 252; NICPHORE GRGORAS, Histoire romaine,
VI, 4.
PACHYMRE, Histoire, VII, 21. Coiffure du grand logothte Thodore Muzalon, vers 1282.
NICTAS KHONIATS, Histoire, 229; NICPHORE GRGORAS, op. cit., VII, 8.
EBERSOLT dans R.A.A.M., 1928, 130-136; A. PAPADOPOULOS, dans E.B.,
1928, 293 et s. (Le mme terme a pu dsigner des couvre-chefs assez diffrents, comme la
plus ancienne tiare papale.)
C. ENLART, Le Costume (Manuels darchologie fr. III), 169, fig. 160-162; G. MILLET,
Monuments byzantins de Mistra, pl. 90, 4 et 152, 4.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

47

Cheveux et barbe. Dans la priode ancienne, les hautes classes,


suivant lusage des Romains, se rasaient la barbe et portaient les
cheveux courts. Seuls les philosophes conservaient leur barbe, et lon
sait quelles railleries excitait celle de lempereur Julien. Sous
Justinien, les Bleus firent scandale en portant la barbe et les
moustaches, en laissant pousser leurs cheveux par derrire et les
coupant sur le front la mode des Huns 1. Le premier empereur qui
porta la barbe, ce qui lui valut le surnom de Pogonat, fut Constantin
IV (668-685), bien que, sur la mosaque de Ravenne, il soit figur
entirement ras 2.
Les pouvoirs publics, lglise comme ltat, attachaient la plus
grande importance la question 3. Les conciles slevaient contre les
hommes qui portaient leurs cheveux en tresse comme des femmes ou
des boucles (obtenues laide de bigoudis) tombant jusqu la
ceinture 4. Dautres teignaient barbe et cheveux en noir avec des ufs
de corbeaux 5. Constantin V aurait ordonn ses sujets de se raser la
barbe 6 et Thophile, qui tait chauve, aurait pris la mme mesure pour
le port des cheveux, mais, comme la montr Bury, il sagirait dun
rglement militaire 7. Toujours est-il que la question de la barbe a tenu
une place parmi les griefs qui aboutirent au schisme entre les
patriarches de Constantinople et lglise romaine 8. Pour les Grecs, la
barbe tait le signe de la dignit qui sparait lhomme de leunuque 9.
On rasait les cheveux et la barbe aux criminels 10 et, dans une curieuse
conversation que Per Tafur, son retour dOrient, eut Ferrare avec
Jean VIII (fin de 1437), le basileus reprocha lEspagnol davoir ras
la barbe quil avait laiss pousser pendant son voyage, en lui disant
quelle tait pour un homme un signe de dignit et dhonneur 11.

1
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11

PROCOPE DE CSARE, Anecdota, VII, 9; KOUKOULS, La coiffure des Byzantins, 14.


L. BRHIER, Nouvelles recherches sur lhistoire de la sculpture byzantine, pl. 31 et 33.
Il en tait encore ainsi en Italie aprs 1815 et en France sous Napolon III.
KOUKOULS, op.cit., 4 et s.; Concile in Trullo (692), canon 6.
MAZARIS, Dialogos nekrikos (Descente aux Enfers), 135.
Vie de saint Etienne le Nouveau, P.G., 113 (parat suspect).
THOPHANES, Continuatus, XVII, 107-109; J. B. BURY, History of the Eastern Roman
Empire (802-867), 121, 1.
L. BRHIER, Le schisme oriental du XIe sicle, 184 et s.
Do lemploi frquent de lpithte de , passe en roumain, en opposition aux
eunuques glabres.
ANNE COMNNE, Alexiade, XII, 7, III, 77.
DIEHL, Un voyageur espagnol Constantinople, Per Tafur, 119-120.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

48

Costume fminin. Depuis la priode ancienne, le costume


fminin a moins chang que celui des hommes, bien quil nait plus la
mme ampleur et accuse moins les formes du corps. Les monuments
figurs sont rares, car on ne connat gure que des portraits
dimpratrices et de princesses dans leur costume officiel. Les deux
pices essentielles sont toujours la tunique (sticharion) bordure plus
ou moins riche et un manteau (himation), de forme variable : tantt
une pice carre ou rectangulaire, tantt un segment de cercle
(paenula), dont on plaait le bord suprieur sur lpaule en le laissant
retomber par devant. Sil y avait assez dtoffe, on faisait passer le
pan de lpaule gauche sur lpaule droite et inversement, le bord
suprieur couvrant la tte. Cette ordonnance devint la marque de
lhonnte femme et fut employe pour reprsenter la Vierge. Un autre
genre de manteau, semblable la chlamyde masculine, tait attach
sur une paule avec une fibule 1.
Sur la couronne envoye par Constantin Monomaque un roi de
Hongrie sont reprsentes deux Vertus, lHumilit et la Vrit, ainsi
que deux danseuses en mouvement, agitant une charpe au-dessus de
leur tte. Ces quatre figures portent le mme costume : un manteau
court serr la taille par une ceinture gemme et une jupe longue
tombant jusquaux pieds. Le justaucorps des danseuses est plus court
et leur jupe dune plus grande ampleur, mais les pices du costume
sont les mmes, les couleurs aussi chatoyantes, les ornements aussi
riches 2.
Tous ces vtements taient en soie, dont on connaissait plusieurs
varits, mais les lgantes employaient aussi le lin, venu dgypte,
du Pont et de Macdoine. On recherchait les toffes fines, les tissus
dits ariens, , en dpit des reproches des prdicateurs contre
lindcence des costumes trop transparents 3.
Coiffure fminine. De tut temps aussi les coiffures
compliques des Grecques taient fltries sans succs du haut de la
1

2
3

H. WEISS, Kostmkunde. Geschichte der Tracht und des Gerthes im Mittelalter, II, 76. Cf.
Naomi MITCHISON, Anna Comnena (portrait dAnne Cornnne restitu daprs les textes;
voile semblable celui des Madones).
L. BRHIER, La Sculpture et les Arts mineurs byzantins, pl. LXV; DUTHUIT-VOLBACH, Art
byzantin, pl. 60.
KOUKOULS, Sur quelques vtements byzantins, 1939, 142-164.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

49

chaire 1. Les dames dAntino aplatissaient la chevelure sur le haut de


la tte et la faisaient retomber de chaque ct en normes coques 2.
Aux Ve et VIe sicles prdominait dans les hautes classes la coiffure en
bourrelet sur le front, retenue par des cordons de perles fines ; on y a
vu, sans trop de preuves, une perruque 3. Cependant toutes les
poques, lusage des perruques ntait pas rare chez les deux sexes 4.
De mme, les femmes ont aim de tout temps les cheveux friss sur le
front et les boucles tombant en grappes sur les tempes, en les divisant
par une raie mdiane 5. Les cheveux taient parfois enferms dans une
rsille, faite de lacets dor et dargent, ou retenus sur la nuque par de
larges peignes divoire et dcaille ou par un bandeau de lin 6. La
femme de Philarte (VIIIe sicle) portait sur la tte un phakiolion, sorte
de turban 7. Enfin, quelle que ft la coiffure, une femme honnte, hors
de sa maison, devait toujours senvelopper la tte dun voile 8.
Lusage des parfums, dont la fabrication tait loccupation favorite
de limpratrice Zo 9, et celui des fards taient le complment
obligatoire de la toilette fminine. La mode tait aux sourcils minces
teints en noir et accompagnant des yeux noirs, agrandis avec le khl
obtenu par la carbonisation incomplte de diverses plantes grasses 10.
Au XVe sicle, Jean Eugnikos, nomophylax de Thessalonique,
adressait, bien inutilement, une violente mercuriale aux femmes qui
teignaient en rouge leurs lvres et leurs joues, et en noir les sourcils et
les paupires ; il les montrait senfermant soigneusement, pour que
nul ne vnt les dranger pendant cette opration 11.
Parures et bijoux. Les bijoux, les perles fines, les pierres
prcieuses taient beaucoup plus rpandus dans la socit byzantine
quen Occident. Afin dempcher la fuite de la monnaie impriale
dans lInde, Lon Ier publia une loi somptuaire qui montre que les
1
2
3
4
5
6
7
8
9
10
11

Saint JEAN CHRYSOSTOME, Homlies, P.G., 59, 520 (Contre les femmes qui frisent leurs
cheveux et les ornent dor); Saint GRGOIRE DE NAZIANZE, Homlies, 884.
G. SCHLUMBERGER, La journe dune lgante Antino. Lectures pour tous, II, aot
1900, p. 963-972.
MOLINIER, Mlanges G. Monod, 61 (coiffure de Galla Placidia, diptyque de Monza).
KOUKOULS, La coiffure des Byzantins, 21 et s.
Ibidem.
Ibidem, 21 et s.
Vie de saint Philarte le Misricordieux, 121.
KOUKOULS, op. cit.
PSELLOS, Chronographie, VI, 66; I, 149.
Textes du VIe au XIIe s. dans KOUKOULS, op. cit.
EUSTRATIADS dans E.B., 1931, 42-46.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

50

particuliers ornaient de perles, dmeraudes et damthystes les brides,


les selles et jusquaux mors de leurs chevaux, leurs ceinturons, les
fibules qui attachaient leurs chlamydes 1.
Les monuments figurs montrent que les deux sexes recherchaient
galement les joyaux, qui valaient dailleurs plus par leur caractre
artistique que par la profusion de matires prcieuses : or en lames
minces, perles minuscules, pierreries sans valeur 2. Les collections
publiques ou prives possdent de nombreux exemplaires de bijoux
qui concordent avec ceux des costumes reprsents sur les
monuments. Tels sont ceux du trsor de Mersine (Asie Mineure)
(colliers de mdaillons avec pendentifs, boucles doreille en forme de
poires, orns en filigrane danimaux divers, dcouverts en grand
nombre dans dautres centres (ancien Muse de lErmitage). Le trsor
de Krynia (Chypre, collection Morgan) contenait une ceinture dor
faite de 16 mdaillons, dont les plus grands reprsentent un empereur
sur un quadrige (au nom de Maurice et Tibre, 582-602), des bracelets
dor dcors de pampres, des colliers de feuilles ajoures auxquelles
sont sus-pendues des croix, des pendants doreille garnis doiseaux
affronts 3.
Ce ne sont l que quelques spcimens des parures charmantes qui
ornaient les costumes. Il faut y joindre les bagues dor, joliment
histories de feuillages ou danimaux styliss, avec des inscriptions au
nom de leur propritaire 4, des objets de caractre religieux (bagues
thmes iconographiques, croix pectorales, petits eukolpia ou
reliquaires) 5, et enfin des fibules.
Les fibules tenaient moins de place dans le costume byzantin,
compos surtout de pices cousues et ajustes, que dans les vtements
draps des anciens, mais on les recherchait comme parure et on
distinguait la , agrafe en forme darc, et la ( Rome
fibula), disque, bouclier. La premire servait attacher la chlamyde
sur lpaule au VIe sicle 6, la seconde tait le fermail qui fixait un
1
2
3
4
5
6

C.J., XI, 12; H. MONNIER, Les novelles de Lon le Sage, 115.


E. MOLINIER, Histoire gnrale des arts appliqus lindustrie, 45.
DALTON, Byzantine Art and Archaeology, 35; L. BRHIER, La Sculpture et les Arts mineurs
byzantins, 44-45.
BRHIER, op. cit., pl. LXXIII, LXXIV (VIIe-XIe s.); DUTHUIT-VOLBACH, Art byzantin, pl.
49 A; G. SCHLUMBERGER. dans A.I.C.R., 1905, 139 et s.
G. SCHLUMBERGER dans B.Z., 1893; FROLOW dans R.E.S., 1944 (Vatopdi, xive sicle).
Justinien, Thodora et leur suite Saint-Vital de Ravenne.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

51

manteau sur la poitrine. Ces fibules taient en or, en argent, en bronze,


rehausses de perles et de pierreries, histories dornements et mme
de figures, garnies de pendentifs comme celle qui attache la chlamyde
de Justinien sur la mosaque de Saint-Vital Ravenne. On les
considrait souvent comme des insignes et, malgr labandon de la
chlamyde au XIIe sicle, elles ne disparurent pas du costume imprial.
Au couronnement de lempereur Baudouin, en 1204, lui pendit-on
au cou une grande et moult riche pierre au lieu de fermail, que
lempereur Manuel avait achete 7 200 marcs 1.
4. Les repas
RetourlaTabledesMatires

Les repas se prenaient en famille, mais, en cas dinvitation


dtrangers, les femmes ny paraissaient pas 2.
Coutumes des repas. Il y avait trois repas : le
(progeuma), djeuner du matin ; le (geuma), au milieu du jour ;
le (deipnon), souper, la fin du jogur. On appelait
(ariston), le repas du milieu 3.
La matresse de maison pongeait la table et la recouvrait de la
nappe, , plus ou moins riche 4. Sur la table taient disposes
des serviettes (mandylia), ainsi que des bols laver les mains, ce qui
tait la preuve dune bonne ducation 5. Lusage de manger couch sur
un lit autour dune table ronde ou en sigma se maintint dans les
maisons riches jusquau Xe sicle et fut abandonn, sauf aux festins
solennels du Palais Sacr. Procope montre Thodora arrivant chez un

1
2
3
4
5

BJELAIEV, Fibules byzantines, 49 et s.; ROBERT DE CLARI, La conqueste de


Constantinople, 95; KALINTINSKIJ, La question des fibules en Russie, M.O., I, 377-386.
Vie de saint Philarte le Misricordieux, 138 et s.
Du mot antique, , je mange. , ,
(Dners, soupers et banquets), E.B., 1932, p. 97-99.
LUITPRAND, Relatio de legatione, II, 32 (remarque ltroitesse de la nappe impriale).
EUSTATHE DE THESSALONIQUE, Opuscula, P.G., 136, 664 D; D. C. HESSELING, Essai sur la
civilisation byzantine, 247.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

52

noble au milieu dun repas et sinstallant sur un lit 1. Dans ce cas, la


place dhonneur tait gauche de lamphitryon 2.
Les convives changeaient de chaussures avant de se mettre table.
Au moment o il apprit linvasion de Bohmond (octobre 1107),
Alexis Comnne tait en train de dnouer les cordons de ses souliers
pour aller dner. Et maintenant, dit-il, mettons-nous table 3.
Assis sur des chaises ou des bancs, les convives rcitaient dabord
une prire qui correspondait au Bndicit 4. Il arrivait quil ny et,
sur les tables des gens peu fortuns, quune cuelle en bois ou en
terre, dans laquelle chacun des convives puisait sa nourriture avec ses
mains, do la ncessit de se laver les mains avant et aprs les
repas 5. Cependant, on connaissait les cuillers, mais celles quon a pu
dcouvrir (trsors de Lampsaque et de Krynia) sont des couverts
luxueux en argent, dcores danimaux et dinscriptions nielles. Elles
ne devaient pas tre dun usage courant 6.
On a mme la preuve que la fourchette ntait pas inconnue. Une
grande fourchette deux ou trois dents (fuscinula) tait dun emploi
courant dans les sacrifices juifs et paens. On en fabriqua de plus
petites et on sen servit, ds lantiquit, dans les repas 7. La fourchette
se conserva en Orient et fut introduite Byzance. Elle figure
couramment sur les tables reprsentes dans la vie publique du Christ
sur les fresques des glises cappadociennes (Noces de Cana, Cne) 8.
Un texte dcisif montre son emploi, au moins la cour. Une princesse
impriale qui avait pous un doge de Venise avait apport dans sa
nouvelle patrie tous les raffinements de la cour de Byzance ; en
particulier, elle se servait pour manger de fourchettes dor deux

1
2
3
4
5
6
7
8

PROCOPE DE CSARE, Anecdota, 61, 15. Dans la figuration de la Cne, Jsus et les
Aptres sont toujours couchs autour dune table en sigma.
CONSTANTIN VII PORPHYROGNTE, De caerimoniis aulae byzantinae, II (Vogt, II, 57).
ANNE COMNNE, Alexiade, XII, 9, 7 (III, 85).
Dners, soupers et banquets, E.B., 1932, 130 et s.
Ibidem, 105 et s, 129.
DALTON, Byzantine Art and Archaeology, 567, 573; DUTHUIT-VOLBACH, Art byzantin, pl.
53.
G. DE JERPHANION, La Voix des Monuments, II, 244 et s. (historique de lemploi ancien de
la fourchette).
HATZIDAKIS, Couteaux et fourchettes, 1909, 110 et s.; JERPHANION, Les glises rupestres
de Cappadoce, p1.65, 7; 101; 177, 2; 281, 1. Le manche se termine parfois par un bouton
circulaire.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

53

dents, mais elle en fut svrement blme par le principal aptre de la


rforme ecclsiastique Pierre Damien 1.
Vaisselle et verrerie. Des peintures de manuscrits reprsentent
des festins dont les tables sont charges de vaisselle et de verrerie,
plats, assiettes, tasses, cuelles, vases de toute grandeur, coupes,
burettes, etc. 2. Les noms de ces objets sont donns par les crivains et
dnotent une grande varit de rcipients, les uns luxueux, dautres
tout fait communs 3. Les fouilles nombreuses excutes depuis dix
ans Constantinople et sur le territoire des anciennes provinces de
lEmpire ont permis de mieux connatre cette cramique, grce aux
innombrables dbris exhums 4. Comme lpoque romaine, on
employait la terre cuite non vernisse pour la vaisselle commune :
vases, plats, amphores, ampoules, parfois en terre brune avec reliefs
(terra sigillata), parfois avec figures peintes en noir sur fond blanc
(animaux, ttes humaines) 5. Dans les mnages aiss, la poterie
vernisse, originaire dOrient, paraissait seule sur les tables. A ct de
pices de muses, comme la clbre coupe de Constantin (Christ
trnant entre lempereur et Fausta) 6, le bol fond vert clair, histori
dun guerrier courant, lance et bouclier en avant 7, ou le bassin du
Muse du Louvre, dont le fond est occup par une tte grotesque au
triple menton 8, on a pu reconstituer, avec les milliers de tessons
dcouverts, les principaux modles courants, remarquables par la
varit de leur coloris et de leur ornementation : thmes gomtriques,
tresses, spirales, damiers, feuillages, animaux rels ou fantastiques,
plus rarement figure humaine. Certaines pices dates de lpoque
macdonienne ont un aspect mtallique qui les apparente la faience
hispano-mauresque 9.
1

3
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5
6
7
8
9

PIERRE DAMIEN, Institutio monialis : furcinulis aurets atque bidentibus (mariage de


Domenico Silvo avec une fille de Constantin Doukas, 1049); Th. OUSPENSKY, Le procs
dhrsie de Jean Italos, 23 et s.
H. BORDIER, Peintures des manuscrits grecs de la Bibliothque Nationale, 236 (Comment.
sur Job, Paris, gr. 135, fo 9a, a.1368); DIEHL, Manuel dArt byzantin, 880, fig. 435;
STRZYGOWSKI, Die Miniaturen de serbischen Psalter, 46, pl. XXVIII; G. MILLET, Monuments
byzantins de Mistra, pl. 120; DIEHL, La Peinture byzantine, pl. XLVIII (festin dHrode).
KOUKOULS, dans E.B., 1933, 108 et s.
Sera tudie ch. VII.
DALTON, op. cit., 606 et s. (fragments de Baouit).
Ibidem, 609 et s.; D.A.C.L.. III, 2465, fig. 3240.
Catalogue de lExposition dArt byzantin de 1931, no 626.
L. BRHIER, La Sculpture et les Arts mineurs byzantins, pl. LXXVI.
M. R. DEMANGEL, Contribution la topographie de lHebdomon, 136 et s.; BAXTER, The
Great Palace of the Byzantine Emperors, 57 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

54

La verrerie ntait pas moins remarquable. Les fabriques syriennes


avaient conserv leur antique renomme. A la fin du XIe sicle, le
moine occidental Thophile vante la supriorit de la verrerie
byzantine, ses belles coupes et fioles en verre color, orn de
feuillages, danimaux et dhommes. Malheureusement on ne connat
gure que des pices de grand luxe, dont la plus belle collection est au
trsor de Saint-Marc de Venise ; la plupart des pices sont montes sur
orfvrerie 1.
Ordre dun repas. Nourriture. Thodore Prodrome dcrit
ironiquement les repas sommaires, mais substantiels, de son voisin le
savetier. Ds laurore il se fait acheter des tripes et du fromage
valaque, boit quatre grandes rasades de vin et se met au travail. A midi
il jette son alne et donne sa femme le menu : bouilli, matelote,
ragot. Il se lave, sassied, boit du vin doux dans un grand gobelet, dit
son bndicit et mange 2.
Dans les maisons aises on faisait plus de crmonie. Il y avait
trois services ou entres () : des hors-duvre propres exciter
lapptit ( ), des viandes rties ( ), le
dessert ( ) consistant en fruits et sucreries 3. Une mosaque
dcouverte Daphn prs dAntioche 4 montre les plats dargent dun
repas ainsi ordonn, prpars sur une table de marbre noir : gros
artichauts et saucire de sauce blanche ; pieds de cochon grills ; ufs
dans des coquetiers dmail bleu, avec petites cuillers longs
manches ; poisson, dit capitaine, la chair blanche ; jambon ; canard
rti ; gteaux faits de couches de biscuits, et beaux fruits. Sur la table,
des pains ronds et un grand canthare de vin.
Ce repas somptueux dallure trs moderne ne nous renseigne pas
sur les mets favoris et la cuisine des classes bourgeoises. Le
iatrosophiste (mdecin) Hirophile (XIe-XIIe s.) a joint un calendrier
de rgime, dinspiration hippocratique, un certain nombre de recettes
caractristiques que lon peut complter par celles qui figurent dans la
1

2
3
4

EBERSOLT, Les arts somptuaires de Byzance, 11 et s.; DIEHL, Manuel dArt byzantin, 710;
SCHLUMBERGER, Le sige, la prise et le sac de Constantinople par les Turcs en 1453, I, 697;
II, 421, 441, 513.
THODORE PRODROME, Pomes prodromiques ( Jean Comnne, vers 54-63); DIEHL,
Figures byzantines, II, 54.
J. B. BURY, The imperial administrative System in the ninth Century (Philote, ch. 3);
KOUKOULS, dans E.B., 1933, 133.
FISCHER, Fouilles de lUniversit de Princeton (Antioche, 1933-36).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

55

Satire contre les higoumnes, pamphlet attribu Theodore


Prodrome 1. On voit, daprs ces renseignements, que la cuisine tait
trs pice, grand renfort de poivre, de cannelle, de moutarde et
dail, comme le montre la recette du porc rti arros de vin miell. On
aimait les olives confites dans la saumure, le garum, sauce prpare
avec le sang du garus (poisson de mer). A la viande de boucherie et
la volaille, on joignait dans les menus le gibier rti. A un festin
imprial, lambassadeur Luitprand reoit de Nicphore Phocas un
chevreau farci dail, doignons et de poireaux, nageant dans la
saumure 2.
Les poissons indiqus par Hirophile sont le skorpias (scorpen
provenal), le surmulet, le cabot, la dorade avec assaisonnement
daromates. On les frit avec de la farine de moutarde, on les entoure
dune sauce avec nard et coriandre. Daprs la Satire contre les
higoumnes, on les mange bouillis, avec une sauce paisse de pure
de merluche. La mme pice atteste la consommation de poissons
sals, de scombres (maquereaux) et de palamdes, mpriss ainsi que
le caviar ; par contre, les grenouilles, les esturgeons, les limandes sont
trs recherchs et le thon est regard comme une nourriture
commune 3.
Hirophile recommande de manger des lgumes et des salades
avec la viande, et nindique que le pourpier cuit avec sauce au garum,
la laitue, la blette, le chou, le melon et les figues blanches avec du sel,
les fves, la trigonnelle, les haricots rduits en farine, les lentilles, les
asperges, les champignons. Comme dessert, il prconise les fruits
secs, raisins, amandes, pistaches, pommes de pin, pommes cuites et,
pour les gourmets, de la compote de coing, des grenades, des dattes,
de la crme au miel et au nard 4. Les higoumnes terminaient leur
repas par le , vrai pot-pourri compos de curs de choux,
de poissons sals et fums de Transoxiane, de 14 ufs, de plusieurs
sortes de fromages, dhuile, de poivre, de 12 ttes dail, de 15
maquereaux secs, le tout arros dune cuelle de vin doux 5.
1
2
3
4
5

Satire contre les higoumnes, 317-19; HIROPHILE [Calendrier de rgimes], Ml.Schl.,


217.
LUITPRAND, Relatio de legatione, II, 139.
HIROPHILE, loc. cit.; Satire contre les higoumnes, 324-27.
HIROPHILE, 193.
Satire..., 328.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

56

Les jours dabstinence et surtout le grand carme taient


scrupuleusement observs. Par une vraie bizarrerie, le poisson
proprement dit tait dfendu comme aliment gras, tandis que les
crustacs et les coquillages taient considrs comme maigres. Le
fromage tait permis pendant la semaine qui suivait la Quinquagsime
( semaine du fromage) et interdit partir du
premier dimanche du carme 1.
Les mdecins, imbus de la doctrine dHippocrate sur les humeurs,
publiaient des calendriers indiquant pour chaque saison et mme
chaque mois les mets favorables ou nocifs. Leur vogue parat avoir t
grande 2.
En dehors des vins indignes, on recherchait les vins de Chypre, de
Syrie, de Palestine, dAfrique du Nord. Au VIe sicle, grce aux
colonies de Syriens, la rputation des vins de Gaza avait pntr
jusquen Gaule 3, mais lexpansion de lislam, partir du VIIe sicle,
ruina la viticulture mditerranenne. Pour conserver les vins de Grce,
on y mlait dj de la poix, de la cire et mme du pltre. Luitprand
dclare quils ntaient pas buvables 4.
Le pain de pure farine de froment indigne, , tait
universellement recherch et figurait sur presque toutes les tables
byzantines, sauf sur celles des indigents. On distinguait trois qualits
de pains. Les deux premires diffraient daprs la finesse du
tamisage, la troisime, couleur de son et comportant des farines
trangres, tait considre comme impure 5. Les higoumnes
mangeaient du pain de semoule (), les moines un grossier
pain de son () ou roul dans la cendre 6.

1
2
3
4
5
6

BURY, op. cit., Philote IV, nos 760-61.


Satire..., 217 et s.
CORIPPUS, In laudem Justini (d. Partsch), vers 85-91; PARISET, Histoire de la soie.
LUITPRAND, op. cit., I.
Noms et espces de pains, E.B., 1928, 36 et s.
Satire contre les higoumnes, 334.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

57

5. Les bains
RetourlaTabledesMatires

Sauf dans les palais et les trs grandes maisons, o il existait des
bains privs, les particuliers continuaient comme dans lantiquit se
servir des thermes publics o, ainsi quon la vu, les femmes ellesmmes taient admises certaines heures. Le got trs vif des
Byzantins pour les bains est attest par le grand nombre de thermes,
levs la plupart du temps par des empereurs Constantinople et dans
les villes de province. Ils portaient en gnral le nom de leur
fondateur 1.
Ce got pour les bains tait si vif quon se baignait souvent
plusieurs fois par jour aux Ve et VIe sicles et mme des ecclsiastiques
avaient cette habitude, condamne par des mdecins comme
Alexandre de Tralles 2. Puis il y eut partir du VIIIe sicle une raction
marque contre labus des bains, due surtout aux progrs de
lasctisme. Sabstenir de bains fut regard comme une uvre
mritoire, bien que lon ait continu construire des thermes dans les
monastres 3. On en arriva au XIIe sicle regarder comme excessif de
prendre trois bains par semaine 4 et les calendriers de rgime en
prescrivaient de trois huit par mois suivant la saison. Lheure
prfre tait gnralement la huitime ou la neuvime au milieu du
jour, et les femmes se baignaient seulement la dixime heure 5.
Lorganisation des thermes navait gure vari depuis lpoque
romaine. Le plus grand luxe tait dploy dans les thermes
importants : faades magnifiquement ornes de colonnes et de
sculptures, souvent mythologiques ; lintrieur, mosaques murales
figurant des scnes de thtre ou de palestres, des portraits
dempereurs ou de philosophes, des astres sous la forme humaine et,
aux thermes de Zeuxippe, tout un monde de statues antiques 6.
1
2
3
4
5
6

KOUKOULS, Les bains aux temps byzantins, E.B., 1935, p. 194 et 200.
Ibidem, 196.
Saint THODORE LE STUDITE, Lettres, P.G., 99, 689; KOUKOULS, op. cit., 198;
ORLANDOS, Architecture monastique (en grec), 57.
HIROPHILE, [Calendrier de rgimes], 193 et s.
KOUKOULS, 214 et s.
Ibidem, 206 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

58

De grands vestibules conduisaient aux galeries qui flanquaient les


salles principales, avec des vestiaires et mme des latrines. Lespace
o lon se baignait avait, comme les anciennes tuves, la forme dune
rotonde couverte en coupole (tholos). Leau tait chauffe dans une
chaudire de bronze fixe sur un fourneau de fer ou de pierres
ignifuges. La cuve, do leau coulait dans la baignoire par un tuyau
termin par une tte dhomme ou danimal, ressemblait un grand
tonneau, qui contenait toujours de leau tide 1. Enfin il est question
chez les crivains dtuves destines aux bains de vapeur et chauffes
comme lpoque romaine par des hypocaustes 2. Les thermes avaient
en outre des piscines, soit deau chaude, soit deau froide, dans
lesquelles on pouvait nager 3. Cette organisation, qui fonctionnait
admirablement au temps de Justinien, existait encore au Xe sicle,
mais ensuite on en perd les traces.
RetourlaTabledesMatires

1
2
3

Ibidem, 209 et s.
Ibidem, 211; Patria ( ), 168, 5; CONSTANTIN VII
PORPHYROGNTE, De caerimoniis aulae byzantinae, append. 466, 4 (P.G., 112, 872).
KOUKOULS, op. cit., 206.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

59

Chapitre III
La vie prive des empereurs

1. Comment se pose la question


RetourlaTabledesMatires

La vie officielle dun basileus a t dcrite dans lHistoire des


institutions. On peut y voir le nombre imposant de ftes et de
solennits auxquelles il prenait part suivant les rites dune vritable
liturgie, plus ancienne que celle de lglise et qui fut conserve
jusqu la fin de lEmpire 1.
Tromps par les apparences et tenant compte exclusivement des
rituels de cour tels que le Livre des Crmonies, dminents
historiens, Rambaud, par exemple, ont prsent la vie dun basileus
comme une crmonie perptuelle, une vie vraiment pontificale, qui
ne lui laissait aucun loisir. Une tiquette inluctable lui dictait
lemploi de chaque jour de lanne. Il passait sa vie au milieu des
cantiques, des psaumes, des processions 2. Le rapprochement,
quelquefois tabli, entre la vie quotidienne dun basileus et celle que
menait Louis XIV Versailles, est un pur anachronisme. Ltiquette
de la cour de France est dorigine fodale : elle drive des services
domestiques, considrs comme tout fait honorables, que des
vassaux devaient leur suzerain. Cest par une simple mtaphore
quon donne le nom de liturgie ces usages.
En ralit, la vie officielle dun empereur, fonction publique,
noccupait ni tous ses instants, ni mme toutes ses journes. Il ntait
1
2

M.B.E.H. (Institutions), 1. Ier, ch. II, d. 1970, 58-71.


A. RAMBAUD, Etudes sur lhistoire byzantine, 207.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

60

pas continuellement occup de crmonies, de conseils, de silentia,


mais, en marge de ses occupations officielles, il menait une vie
domestique comme tous ses sujets. On ne connaissait Byzance ni le
grand, ni le petit lever. Des subalternes, des eunuques, des esclaves
sacquittaient, lintrieur du koton, de services rservs,
Versailles, des princes du sang.
Sans doute les crmonies numres dans le Livre des
Crmonies ou dans les Offices du pseudo-Codinus paraissent former
un nombre effarant, mais beaucoup furent introduites dans le
calendrier imprial des poques diffrentes et dautres tombrent en
dsutude. Au reste, lhistoire de la vie de cour Byzance comprend
deux priodes, spares par lavnement des Comnnes. Du Ve au XIIe
sicle la tradition romaine, renforce demprunts ltiquette de la
cour persane, fut la source de la liturgie impriale, qui atteignit son
maximum dextension au Xe sicle. Sous les Comnnes, linfluence
occidentale, due aux contacts multiplis avec les croiss, labandon du
Grand Palais pour les Blachernes, eurent pour rsultat la
simplification de ltiquette et la suppression de beaucoup de
crmonies ; ce mouvement fut encore accentu sous les Palologues,
mesure que diminurent les ressources de ltat 1.
2. Du Ve au XIIe sicle
RetourlaTabledesMatires

Lappartement imprial. Au Grand Palais on distinguait des


salles dapparat, destines aux rceptions (Chalc, Magnaure, Tribunal
des Dix-Neuf Lits) et les appartements installs au palais de Daphn,
entours de hautes murailles. Dautres salles de rception, leves audel de Daphn (Chrysotriclinium, Justinianos), ne se confondirent
jamais avec la demeure prive de la famille impriale.
Au VIe sicle, Justinien continua habiter la maison, relativement
modeste, situe sur la Propontide, o il rsidait avant son avnement.
Il se levait avant laurore, se couchait trs tard et, sans souci daucune
1

L. BRHIER, Les empereurs byzantins dans leur vie prive.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

61

tiquette, se relevait la nuit pour travailler ou se promener en


mditant 1.
Au Xe sicle, une tiquette trs simple rgnait dans les
appartements impriaux. Le pappias (portier) ouvrait les portes du
palais ds laurore. Un cubiculaire veillait le basileus en frappant
trois coups sa porte avec une clef. Celui-ci, une fois habill, se
rendait la salle du trne, o il priait devant une icne, puis donnait
audience ses conseillers ou des trangers. Lorsquil les avait
congdis, le pappias agitait ses clefs pour faire sortir tout le monde et
le palais tait ferm la troisime heure 2.
Ruptures avec ltiquette. On est tonn de la libert dallure de
certains empereurs, qui sortaient du palais la nuit, sans aucune suite,
pour inspecter les rues de Constantinople. Lon VI voulut ainsi
sassurer par lui-mme que les postes de police, disposs aux
carrefours, pour ramasser les vagabonds et les emprisonner jusquau
lendemain, faisaient consciencieusement leur service. Sorti du palais,
il se heurta un premier poste et se racheta avec 12 nomismata. Au
deuxime poste il se racheta encore, mais au troisime, il fut dpouill
de ses vtements, battu et emprisonn. Le lendemain il se fit
reconnatre du portier de la prison et put en sortir. Rentr au palais, il
fit chtier ceux qui lavaient laiss passer et rcompenser ceux qui
lavaient arrt 3.
Le mme prince alla surprendre un soir les moines du monastre de
Psamathia, dont son pre spirituel, Euthyme, tait higoumne. Pour
entrer il fit rsonner le marteau de la porte dentre, comme un simple
particulier, et voulut dner avec les moines 4.
Le triste Michel IV le Paphlagonien (1034-1041), se sentant
environn de complots, se livrait aussi aux expditions nocturnes. Il
partait du palais cheval et galopait travers les rues. Les habitants,

1
2
3
4

LE BLANT, Inscriptions chrtiennes de la Gaule, Aed. I, 7 (p. 32-33), An. 12-13 (p. 82, 8889); DIEHL, Justinien et la civilisation byzantine au VIe sicle, 17.
CONSTANTIN VII PORPHYROGNTE, op. cit., II, 1; EBERSOLT, Mlanges dhistoire et
darchologie byzantines, 17.
LUITPRAND, Antapodosis, I, 11, 277.
Vie de saint Euthyme, patriarche, IX, 1-18, p. 27.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

62

qui ne lignoraient pas, restaient chez eux et les conciliabules


devenaient ainsi impossibles 1.
La table impriale. De nombreux tmoignages montrent qu
lexception des festins solennels, fixs par le calendrier de la cour, le
basileus mangeait avec sa famille, sans plus de crmonie que ses
sujets, servi, non par de hauts dignitaires, mais par des esclaves.
On ne voit pas dailleurs que la table impriale ft plus
luxueusement servie que celle des particuliers. Celle de Justinien
ltait mme beaucoup moins : il ne mangeait jamais de viande et ne
buvait pas de vin ; il se nourrissait dherbes sauvages conserves dans
du sel et du vinaigre et jenait parfois deux jours de suite aux veilles
des ftes 2. De mme Nicphore Phocas, qui menait au palais la vie
dun ascte, ne consentit manger de la viande que lorsque ses
directeurs de conscience lui en eurent donn lordre 3. Basile II vivait
avec la simplicit dun soldat 4.
Trait caractristique surtout, qui montre combien les coutumes
byzantines ressemblaient peu ltiquette de Versailles, les empereurs
dnaient en famille avec limpratrice et leurs enfants 5 et surtout,
honneur que Louis XIV ne fit jamais personne, invitaient leurs sujets
leur table. Il est vrai que le marchand de cire que Nicphore I er invita
dner, dut payer cette faveur de presque toute sa fortune 6, mais cest
l un cas exceptionnel. On voit Michel III, au cours dune chasse,
sasseoir table avec Thodora, sa mre, plusieurs snateurs et son
cuyer, Basile, le futur empereur 7. Lon VI fait manger avec lui dans
la plus belle salle du palais Constantin Doukas, qui stait chapp de
sa prison de Bagdad, o son pre, Andronic, avait t massacr 8.
Nicphore Phocas reoit Luitprand, ambassadeur dOtton le Grand, au
Palais de la Source et le retient dner ; pendant le repas il fait lire un
commentaire de saint Jean Chrysostome sur les Actes des aptres 9.
1
2
3
4
5
6
7
8
9

PSELLOS, Chronographie, XII (1, 59).


PROCOPE DE CSARE, De Aedificiis, I, 7, p. 32; Anecdota, 13 (p. 88 et s.). (Concordance
entre les deux textes : DIEHL, Justinien et la civilisation byzantine au VIe sicle, 17.)
LON LE DIACRE, Histoires, III, 9.
PSELLOS, op. cit., I, 4; DIEHL, Choses et gens de Byzance, I, 333.
CONSTANTIN VII PORPHYROGNTE, op. cit., II, 15 THOPHANES, Continuatus, 161-104.
THOPHANES LE CONFESSEUR, Chronographie, 487 et s.; HEYD, Histoire du commerce du
Levant (trad. Furcy-Reynaud), 206.
THOPHANES, Continuatus, op. cit., 248.
Georges CEDRENOS, Synopsis, I, 1157; Vie de saint Euthyme, patriarche, XI, 8, p. 36.
LUITPRAND, Relatio de legatione, 29 (20 juillett 968).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

63

Citons encore le repas o Nicphore Botaniats, sentant son trne


branl, convie le grand-domestique Alexis Comnne et son frre
Isaac, plaant lun sa droite, lautre sa gauche. Dautres invits
garnissaient la table et le service tait fait par des esclaves, sous la
direction dun matre dhtel 1.
Parfois mme, ni plus ni moins que chez quelque bon bourgeois, un
perroquet gayait les convives et ce fut grce cette circonstance que
le futur Lon VI sortit de la prison o Basile, son pre, lavait
enferm 2. Enfin les empereurs sinvitaient sans crmonie dner
chez leurs sujets ou acceptaient leur hospitalit. Nous avons cit Lon
VI sasseyant la table des moines de Psamathia, quil va surprendre
un soir 3. Le mme prince accepte en 908 linvitation dun magnat,
Constantin Lips, assister linauguration dune glise quil a
construite prs des Saints-Aptres et djeune avec lui 4. Michel III,
chevauchant la tte de son escorte, aperoit une pauvre femme
sortant dun bain, descend de cheval et lui demande de le recevoir
pour manger du pain de son et du fromage piquant : embarras de la
femme qui na pas de provisions chez elle, mais lempereur
simprovise cuisinier et sommelier, djeune avec son htesse et rentre
pied au palais 5.
Occupations personnelles. Ainsi, en dpit dun calendrier
charg de nombreuses ftes et des obligations cres par le
gouvernement de lEmpire, il restait encore assez de temps aux
empereurs pour faire place dans leur vie des occupations toutes
personnelles, qui variaient suivant leurs gots.
En dehors de la clbration des ftes de lglise, la dvotion prive
tenait une grande place dans la vie de la plupart des souverains. Le
Grand Palais avait ses sanctuaires, o les clercs de la chapelle
clbraient les offices, et certains empereurs aimaient se mler aux
churs des chantres, comme Lon lArmnien, assassin pendant
quil chantait matines, la nuit du 26 dcembre 820, et Thophile, qui
1
2
3
4
5

ANNE COMNNE, Alexiade, II, 3 (I, 69), 1081.


THOPHANES, Continuatus, op. cit., 368; A. VOGT, Basile Ier et la civilisation byzantine
la fin du IXe sicle, 157.
Vie de saint Euthyme, patriarche, IX, l-8.
N. ADONTZ, Les Taronites en Armnie et Byzance, dans B.N., 1935, 55.
G. CEDRENOS, Synopsis, I, 176; BEYLI, Lhabitation byzantine, 90 (figuration de ce
repas).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

64

dirigeait lui-mme des churs et faisait excuter des hymnes de sa


composition 1. Dautres, comme Nicphore Phocas et Michel IV,
menaient sous la pourpre une vie asctique 2.
Plusieurs souverains devaient leur ducation le got de la
littrature, de lloquence, de la thologie, de lart, de la musique.
Thodose II passait une partie de la nuit lire et, pour permettre ses
serviteurs de dormir, se servait dune lampe perfectionne, entretenue
automatiquement. Il savait aussi modeler, peindre et calligraphier 3.
Au Xe sicle, Constantin Porphyrognte avait les mmes occupations,
mais avec une varit plus grande daptitudes : peintre, orfvre,
sculpteur, musicien, vers dans les arts mcaniques, historien,
archologue, dun savoir encyclopdique 4. Les ouvrages crits par
lui-mme ou sous sa direction forment encore aujourdhui une des
sources essentielles de notre connaissance du monde byzantin 5. Lon
VI, son pre, est aussi un intellectuel, mais de moindre envergure.
Comme dautres empereurs, il joignait ses gots littraires celui des
sciences occultes 6.
Mais les occupations plus frivoles ntaient pas rares. Ainsi que
dans la plupart des cours du moyen ge, il y avait au Palais Sacr des
fous, des nains, des bouffons qui gayaient les souverains par leurs
facties et leur libert de langage, comme le fou de Thophile,
Denderis 7, comme le favori de Constantin Monomaque, Romain
Bolas, dont le bgaiement comique et les facties dun got douteux
faisaient la joie de la cour 8.
Dautres empereurs se dlassaient en jouant aux ds. Une
pigramme de lAnthologie Palatine dcrit une partie de Znon un
jeu qui ressemblait au trictrac ou au jacquet 9. Au XIe sicle,
1
2
3
4
5
6
7
8
9

THOPHANES, Continuatus, 120-21. LON LE DIACRE, Histoires, V, 5-6.


DIEHL, Dans lOrient byzantin, 752 et s.; Id., Choses et gens de Byzance, III, 321;
PSELLOS, Chronographie, 74-75.
SOCRATE, Histoire ecclsiastique, VII, 22; SOZOMNE, Histoire ecclsiastique, Prface et
IX, 13.
THOPHANES, Continuatus, VI, 25, 36.
A. RAMBAUD, LEmpire grec au Xe sicle. Constantin Porphyrognte; G. MORAVCSIK,
Byzantino-turcica. I : Die byzantinischen Quellen der Geschichte der Trkvlker, 204 et s.
Vie de saint Euthyme, patriarche, 10, p. 69.
Sp. LAMBROS, Les bouffons des empereurs byzantins (en grec); THOPHANES, Continuatus,
172, 88.
PSELLOS, Chronographie, II, 38-45.
Anthologia graeca epigrammatum Palatina cum Planudea (d. Stadtmller), III, no 82.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

65

lincapable Constantin VIII tait si passionn pour ce jeu quil y


passait une partie de la nuit et faisait attendre des ambassadeurs pour
ne pas interrompre une partie commence 1. Le jeu des checs, venu
de lInde par linter-mdiaire de la Perse, tait connu aussi Byzance
depuis le VIe sicle 2.
La plupart des empereurs trouvaient aussi le temps de sadonner
des sports varis dans lenceinte mme du Grand Palais. Thodose II,
qui sexerait au tir larc et lancer le javelot 3, passe pour avoir mis
la mode un jeu de balle dorigine iranienne qui se jouait cheval et
nest autre que le polo, import en mme temps en Chine et, sous le
nom de tzykanisterion, Byzance 4. Ce jeu devint le sport favori des
empereurs, qui sy livraient avec des dignitaires, dans un mange
dispos lintrieur du palais 5. Les joueurs se servaient pour pousser
la balle dun maillet termin en forme de raquette recourbe
(tzykanion). Diviss en deux camps, ils se lanaient tour tour la
balle 6. Des stades rservs ce jeu existaient phse et
Trbizonde 7.
Les empereurs aimaient aussi le jeu de paume 8, ainsi que le
spectacle des luttes athltiques, pugilat, pancrace, etc. 9, et
lhippodrome situ lentre du Bosphore, au faubourg Saint-Mamas,
parait avoir t rserv leur usage, comme le montre lexemple de
Michel III, qui y conduisait des chars sous la livre des Bleus 10. La
chasse tait surtout le passe-temps favori de la plupart des empereurs.
Michel III, Basile Ier, Romain II, Isaac Comnne sont cits comme de
grands chasseurs. Les empereurs avaient leur porte lagrable parc
du Philopation situ lextrieur de la Grande Muraille, clos de murs,
1
2
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4

5
6
7
8
9
10

PSELLOS, I, 30.
LEBEAU, Histoire du Bas-Empire (d. revue par Saint-Martin), IX, 222.
SOCRATE, op. cit., VII, 22.
Po-lo, mot thibtain dsignant une balle en bois de saule; lorigine ce jeu aurait t un
exercice militaire dentranement. Introduit au XVIIe sicle dans lInde, la cour du Grand
Mogol, il passa de l en Angleterre au XIXe sicle. (Notice de R. Grousset, muse Cernuschi,
qui expose des statuettes chinoises de joueurs de polo dpoque Tang, VIIIe-IXe sicle.)
THOPHANES, Continuatus, III, 43; CONSTANTIN VII PORPHYROGNTE, De admistrando
imperio, IX, 173; EBERSOLT, Le Grand Palais de Constantinople, 140 et s.
Luttes, jeux athltiques, tournois, 114-117 (reprsent sur une miniature persane du XVe s.).
THOPHANES LE CONFESSEUR, Chronographie, 455, 5; Mgr CHRYSANHOS,
, 67.
THOPHANES, Continuatus, VI, 397 (le 6 juin 913 le basileus Alexandre fut pris dun coup
de sang aprs une partie et mourut deux jours aprs).
PSELLOS, Chronographie, VIII, 6-7 (1, 28-30).
THOPHANES, Continuatus, IV, 35, 212 et s.; Pseudo-SYMON, Magister, Chronique, 714;
PARGOIRE, Les Saints Mamas, I.R.I., IX, 1904, 273.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

66

bois, giboyeux, bien arros 1, mais ils partaient aussi en vritables


expditions, escorts de lHtairie, en Thrace ou en Asie Mineure. On
voyait Romain II prsider les jeux de lHippodrome le matin, dner
ensuite avec des snateurs, puis jouer au tzykanisterion et gagner
plusieurs parties, enfin, le soir venu, aller chasser en Asie et rentrer au
palais aprs avoir tu quatre sangliers 2. Aussi passionn pour la
chasse, Isaac Comnne chevauchait en poussant de grands cris pour
exciter ses chiens et arrtait le gibier en pleine course en le perant
dune flche. Il chassait aussi au faucon et lanait la javeline contre
les ours et les sangliers 3. Loin dhabiter toujours le Palais Sacr, les
souverains allaient souvent se reposer dans les nombreux palais quils
possdaient dans la banlieue de Constantinople, soit prs de la Grande
Muraille (palais de la Source), soit au voisinage de la Corne dOr (Lac
dArgent), soit sur la rive europenne de la Propontide (Hebdomon)
ou, en face, sur la cte dAsie (Chalcdoine, Hiria o se tint le
concile iconoclaste de 754) 4. Comme leurs sujets, ils frquentaient les
sources thermales de la rgion volcanique situe au pied de lOlympe
de Bithynie, entre Brousse et Eski-Schehr (Doryle). L se trouvaient
les Thermes Pythiens reconstruits par Justinien et o Thodora se
rendait avec une escorte de 4 000 hommes 5. Ces bains continurent
tre frquents par les empereurs jusquau Xe sicle 6.
3. Des Comnnes la fin de lEmpire
RetourlaTabledesMatires

Transformation de la vie palatine. Lavnement des Comnnes


amne de grands changements dans la vie officielle du basileus,
devenue de moins en moins absorbante. Ltiquette na pas disparu, la
pompe des crmonies nest pas moins grande, mais leur nombre a
1
2
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4
5
6

F. CHALANDON, Les Comnne, II, 7-8; THOPHANES, Continuatus,V, 14-15, 248; G.


BUCKLER, Anna Comnena, 299.
THOPHANES, Continuatus, VI, 5, 492; DIEHL, Dans lOrient byzantin, 254 et s.
PSELLOS, Chronographie, VII, 72-73 (128 et s.).
PARGOIRE, Lamour de la campagne Byzance et les villas impriales, E.O., 1908, XI, 15
et Hieria, I.R.I., IV, 1899.
PROCOPE DE CSARE, De Aedificiis, V, 3, 156; THOPHANES LE CONFESSEUR,
Chronographie, 186.
THOPHANES LE CONFESSEUR, 196; THOPHANES, Continuatus, VI, 49, 184; PAUL LE
SILENTIAIRE, Pomes, 355-364 (S.-G. MERCATI, Rivista di Studi Orientali, 1924, a montr que
le vritable auteur du pome est Lon Magister, qui la ddi Constantin VII).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

67

diminu et la libert dallure des empereurs et de leur entourage est


beaucoup plus accentue.
Ces changements sont dus aux contacts plus frquents et plus
intimes avec les Occidentaux, les Francs, alors en grande faveur et
peu soucieux de ltiquette. Leur influence augmenta encore aprs les
deux mariages successifs de Manuel Comnne avec des princesses
franques, Berthe de Sulzbach en 1146 et Marie dAntioche en 1161.
Dautre part, les trois premiers Comnnes sont des hommes de
guerre, plus souvent dans les camps qu Constantinople ; ils sont
entours de leurs nombreux parents, frres, neveux, etc., auxquels ils
ont distribu les plus hauts emplois, do une cordialit plus grande
entre le basileus et ses subordonns et une vie plus simple qu la cour
des empereurs macdoniens.
Le Palais des Blachernes. Enfin un vnement, dont on ne peut
exagrer limportance, est labandon du sanctuaire de la religion
impriale, du Grand Palais, par Alexis Comnne et le transport de la
cour au Palais des Blachernes, situ au fond de la Corne dOr, sur une
hauteur do on dominait la ville et la campagne et dont le mur
extrieur se confondait avec la Grande Muraille. Le somptueux palais
de Tekfour-Sera, la faade si richement dcore, devait tre compris
dans son enceinte, mais on le connat surtout par les descriptions
dEude de Deuil, lhistorien du roi de France Louis VII, qui y reut
lhospitalit en 1147, et de Benjamin de Tudle, de Guillaume de Tyr
et autres voyageurs 1. Le moine thologien Joseph Bryenne pronona
devant lempereur, entre 1416 et 1425, vingt et un discours sur la
Trinit dans diverses salles de ce palais, dont ses manuscrits donnent
la nomenclature 2.
Les tmoignages sont unanimes sur la magnificence de ses
appartements dcors de peintures, o lor brille de toute part , de
sa grande cour pave de marbre : Je ne sais, dit Eude de Deuil, ce
qui lui donne le plus de prix ou de beaut, la subtilit de lart ou la
1

EBERSOLT, Constantinople byzantine et les voyageurs du Levant, 33, 35, 39; ETIENNE DE
NOVGOROD, Plerinage Constantinople, 60 et s.; BENJAMIN DE TUDLE, Voyages, 47 et s.;
DIEHL, La Socit byzantine lpoque des Comnnes, 23-27; DU CANGE, Constantinopolis
Christiana, II, 130.
MEYER dans B.Z., 1896, 75-111.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

68

richesse de la matire. On vantait surtout le Grand Triclinium de


porphyre, o se tint le concile de 1166 1, la suite duquel les
manuscrits de Bryenne citent lappartement imprial (koton), distinct
des pices de rception, une glise des Saints-Aptres, le triclinium
dElie et le Sekrton du palais 2. LEspagnol Per Tafur, qui vit ce
palais vers 1439, le trouve mal tenu, sauf les appartements impriaux,
o les souverains vivaient dailleurs ltroit 3.
Le Palais des Blachernes, lorsque les Comnnes sy installrent,
tait pour eux une rsidence plus agrable, plus confortable que le
Grand Palais, avec son ddale dappartements et de salles de rception
accumuls pendant des sicles : dans ce faubourg loign ils
jouissaient dun air plus sain, dune scurit plus grande et menaient
une vie plus simple et plus agrable. Le Grand Palais nen demeurait
pas moins le sanctuaire de la monarchie impriale. Cest de l que le
basileus partait toujours pour se rendre Sainte-Sophie le jour de son
couronnement et ce fut l, dans la salle du Chrysotriclinium, que
Manuel Comnne reut solennellement le roi Amaury de Jrusalem en
1171, bien quil lui et prpar une hospitalit somptueuse aux
Blachernes 4.
La vie dAlexis Comnne. Alexis Comnne rsida aux
Blachernes ds son avnement (1081). Il y runit le Snat en 1083 et
tint un concile dans le Grand Triclinium en 1086 5. Dans sa vie
domestique on constate un curieux mlange dtiquette et de laisseraller. Leunuque de garde entre dans la chambre du basileus avant son
rveil, les mendiants en approchent sans tre arrts et un ennemi du
basileus y pntre pour lassassiner : cest grce au sang-froid dune
servante quil ne peut accomplir son crime 6. Dans ses rapports avec
les trangers, Alexis tenait la pompe traditionnelle et lobservation
de ltiquette 7, mais dans son palais il menait une vritable vie de
famille et on ny constate pas la moindre trace de rclusion des
1
2
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5
6
7

NICTAS KHONIATS, Histoire, P.G., 140,236; CHALANDON, op. cit., II, 648.
MEYER, loc. cit.
A. VASILIEV, Per Tafur and his visit to Constantinople, Trebizond and Italy, 111 et s.
Pseudo-CODINUS, De officialibus palatii, 17 (101); GUILLAUME DE TYR, Historia rerum in
partibus transmarinis gestarum, XX, 2 (985); SCHLUMBERGER, Campagnes du roi Amaury Ier
de Jrusalem... 1906, 325 et s.
M.B.E.H. (Vie et mort de Byzance), d. 1969, 246.
Voir supra, p. 38 ; G. BUCKLER, Anna Comnena, 46; mme relchement larme, ANNE
COMNNE, Alexiade, VIII, 8 (149).
Protocole de son entrevue avec Bohmond Dabolis (1107), ANNE COMNNE, op. cit.,
XIII, 9 (III, 118 et s.).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

69

femmes. Limpratrice et ses filles sont au chevet dAlexis malade et


Anne Comnne sert darbitre entre les mdecins dont les avis
diffraient 1.
Bien quAlexis soit lun des empereurs les plus actifs qui aient
gouvern Byzance, il disposait de nombreux loisirs quand il habitait
Constantinople. Sur le conseil de ses mdecins, il se livrait aux
exercices physiques, montait cheval, jouait au polo dans le mange
du palais et aimait passionnment la chasse 2. A son rveil, il jouait
aux checs avec quelques-uns de ses parents 3. Il entretenait une
mnagerie dans laquelle se trouvait un lion 4. Il assistait aux jeux de
lHip-podrome et ce fut mme lun de ces spectacles quil gagna, en
prenant froid, la maladie qui devait lemporter 5. Enfin il trouvait le
temps de lire et dtudier, surtout la thologie, et soccupait avec
sollicitude de lcole quil avait fonde prs de lglise Saint-Paul
pour les enfants des prisonniers de guerre ou de familles peu
fortunes 6. A son exemple, princes et princesses lisaient les auteurs
grecs, aimaient les discussions thologiques et avaient parfois leur
pote attitr 7. Lrudition de la fille ane dAlexis, Anne
Porphyrognte, ntait donc pas un fait isol, bien que pousse un
degr exceptionnel.
Manuel Comnne. La cour dAlexis et celle de Jean Comnne
conservaient une certaine allure de svrit, qui disparut sous le rgne
de Manuel (1118-1143), marqu par le triomphe Byzance des modes
et des ides de lOccident. En dehors des crmonies officielles, qui
revtirent sous son rgne un trs grand clat, ses occupations
personnelles furent multiples et la varit de ses gots est
dconcertante. Homme de guerre avant tout, il exerait lui-mme ses
soldats et portait une lance et un bouclier si lourds, que Raimond
dAntioche lui-mme avait peine les manier 8. Il aimait surtout les
tournois la franaise, en prsence des dames de la cour, et descendait
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8

G. BUCKLER, op. cit., 49; ANNE COMNNE, 7, XV, 11 (III, 234 et s.).
ANNE COMNNE, Introd. XVI; ALEXANDRE LE SCRIBE, Voyage Constantinople, 7 (TI,
176); ANNE COMNNE, 4, 2 (III, 159). Il chassait au faucon, VII, 9, 1 (II, 117).
ANNE COMNNE, XII, 6 (111, 71).
Ibidem, VI, 7, 4 (II, 59).
Ibidem, XV, 11 (111, 230).
Ibidem, XV, 7 (III, 213-217).
DIEHL et GUILLAND, LEurope Orientale de 1081 1453, 97-98.
Jean KINNAMOS, Epitome, III, 16.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

70

parfois dans larne 1. Il jouait de longues parties de polo avec ses


courtisans 2 et avait une passion pour la chasse aux btes fauves, avec
lpervier, le faucon et mme des lopards apprivoiss 3.
Cependant cet homme daction avait une vritable prdilection
pour les lettres et les sciences. Il lisait des ouvrages de gographie, de
tactique, de sciences naturelles et dastrologie. Il tait vers dans la
mdecine et la chirurgie il soigna son beau-frre lempereur Conrad
III, tomb malade pendant la croisade de 1148 ; et, dans une chasse
aux environs dAntioche en 1159, le roi de Jrusalem Baudouin III
stant dmis le bras, Manuel descendit de cheval et, la stupfaction
de tous, lui fit lopration ncessaire 4. Rappelons enfin quil tait
passionn pour la thologie et composait des ouvrages quil lisait dans
les synodes et dont la hardiesse effrayait ses contemporains 5.
A la vie officielle du palais, Manuel prfrait les villgiatures dans
ses maisons de plaisance de la Propontide, o se succdaient les ftes
entremles de festins, de concerts, de danses, dexercices de
jongleurs et de mimes. Aucune tiquette ne rgnait dans les repas
intimes que Manuel prenait avec ses frres et ses cousins, repas
gays par les facties de son favori, le grand-logothte Jean
Kamatros, capable de vider dun trait une norme coupe de porphyre
qui datait de Nicphore Phocas et contenait 5 litres de vin. Ces
beuveries dgnraient parfois en querelles et il arriva un jour que le
basileus fut bless dun coup dpe en voulant sparer les
combattants 6.
Dynastie des Anges. Isaac lAnge et Alexis III font triste figure
ct des Comnnes : ils ne songeaient gure qu svader de la vie
officielle. Isaac habitait surtout le magnifique palais quil stait fait
construire dans une le de la Propontide. Il vivait l, entour de ses
concubines et de ses bouffons, quil admettait en mme temps que les
1
2
3
4
5
6

Ibidem, III, 15; NICTAS KHONIATS, Histoire, III, 5; DIEHL, La Socit byzantine
lpoque des Comnnes, 15; Ekphrasis sur un tournoi dans N.H., t. V, 15 et s.
Jean KINNAMOS, op. cit., VI, 5; CHALANDON, Les Comnne, II, 205 et s.
PANTECHNS, archevque de Philippopoli, La chasse lonce; CHALANDON, op. cit., II,
237 et s.; KOUKOULS, E.B., 1932, 1-33 (analyse de traits de cyngtique).
GUILLAUME DE TYR, Historia rerum in partibus transmarinis gestarum, XVIII, 25; Jean
KINNAMOS, Epitome, IV, 21 (37); CHALANDON, op. cit., II, 453.
M.B.E.H. (Institutions), d. 1970, 348 et s.
NICTAS KHONIATS, Histoire, III, 3.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

71

princesses impriales : sa table les propos taient des plus libres 1.


Portant encore moins dintrt aux affaires de lEmpire, Alexis III
tait entirement oisif, occup uniquement de ses plaisirs et gaspillant
le trsor public pour les satisfaire. Oblig en 1202 daller combattre
une rvolte en Asie Mineure, il abandonna la poursuite de son chef,
rfugi chez le sultan dIconium, renvoya ses troupes, sarrta
Brousse et organisa un voyage de plaisance dans la Propontide. Toute
la cour se runit sur la galre impriale o se succdrent les jeux, les
festins, les danses, les concerts. Puis, au moment o le navire se
rapprochait de Constantinople, il fut pris par une violente tempte et
se rfugia Chalcdoine. De l le basileus et ses htes parvinrent
gagner lun des ports du Grand Palais o ils sinstallrent. Alexis
voulait retourner aux Blachernes, mais ses astrologues lavertirent que
la position des plantes tait dfavorable. Il attendit donc en menant
joyeuse vie et en faisant donner des jeux lHippodrome. Le 4 mars
lui fut annonc comme un jour heureux, condition de partir avant le
lever du soleil. A lheure dite, un navire tait lancre et la famille
impriale allait sembarquer, lorsquil se produisit un tremblement de
terre. Plusieurs personnes furent blesses et un cubiculaire fut englouti
dans le sol : le navire nen partit pas moins et ramena le basileus aux
Blachernes par la Corne dOr 2.
Priode de Nice et Palologues. Dans lexistence si active des
empereurs de Nice qui, lorsquils ntaient pas en expdition,
passaient leurs journes soccuper des affaires, il ny avait de place,
ni pour les crmonies multiples, ni pour les plaisirs et les
distractions. Ils trouvaient du moins le temps de dvelopper
linstruction et dorganiser des coles 3.
Aprs la reprise de Constantinople, les crmonies solennelles
reparurent, mais trs rduites. Aux grandes ftes, les processions
Sainte-Sophie devinrent plus rares et les offices taient clbrs
lintrieur du palais, prsids plus souvent par le protopappas que par
le patriarche 4. Lappauvrissement du trsor imprial explique la
1

2
3
4

Jean KINNAMOS, III, 17; DIEHL, La Socit byzantine lpoque des Comnnes, 32;
NICTAS KHONIATS, III, 5-7, (809 et s.); Sp. LAMBROS, Les bouffons des empereurs
byzantins, 391.
NICTAS KHONIATS, III, 6-7 (900-912).
THODORE II LASCARIS, uvres, ep. XIV; J.B. PAPADOPOULOS, Thodore II Lascaris, 8587.
Pseudo-CODINUS, De officialibus palatii, XIV, 76-82; EBERSOLT, Mlanges dhistoire et
darchologie byzantines, 99-100.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

72

simplification des festins dapparat, o lempereur, non plus couch


sur un lit, mais assis une table, est le seul manger, en prsence des
dignitaires qui se tiennent debout autour de lui et reoivent suivant
leur grade une assiette dor ou dargent, quils doivent restituer aprs
la crmonie 1. Mme simplification pour les audiences, qui avaient
lieu deux fois par jour et o les dignitaires taient introduits par ordre
hirarchique, sans autre crmonie 2.
Le basileus disposait donc dune grande partie de la journe pour
soccuper des affaires publiques et satisfaire ses gots personnels.
Michel Palologue rtablit lorphelinat de lglise Saint-Paul fond
par Alexis Comnne, dirigeant lui-mme son administration, se faisant
adresser des rapports sur les tudes, allant mme certains jours
assister aux exercices et distribuer des rcompenses 3.
Avec Andronic II, ltat connat la dtresse financire. Le
souverain mne une vie sobre et rgle ; sa table est frugale et peu
dlicate : une pice de buf en est souvent le mets principal. Andronic
supportait facilement la faim et la soif. Il passait des nuits en prires,
lisait et crivait beaucoup et rpondait lui-mme aux libelles dirigs
contre son gouvernement. Il avait cr au Palais imprial une
Acadmie quil prsidait et o, des jours fixes, se runissaient des
lettrs, qui discutaient des questions de tout genre et, en particulier, de
sciences. Nicphore Grgoras y prsenta un plan de rforme du
calendrier julien. Ce fut sur ce modle que se fondrent les acadmies
italiennes de la Renaissance 4.
A la diffrence de son aeul, Andronic III (1328-1341) fut un
soldat, commandant lui-mme ses troupes, entran aux exercices
physiques, avec un got marqu pour les tournois la franaise, o il
rompait lui-mme des lances. Malgr la pnurie du trsor, il conserva
un somptueux quipage de chasse, que Jean Cantacuzne devait
supprimer 5.

1
2
3
4
5

Pseudo-CODINUS, op. cit., VI, 53; EBERSOLT, op. cit., 83 et s.


Pseudo-CODINUS, V; EBERSOLT, op. cit., 16.
PACHYMRE, Histoire, IV, 14 (729).
R. GUILLAND, Essai sur Nicphore Grgoras, 8-10, 283 et s.; F. FUCHS, Die hheren
Schulen von Konstantinopel im Mittelalter, 62 et s.
NICPHORE GRGORAS, Histoire romaine, XI, 4-5; Jean CANTACUZNE, Histoire, I, 5.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

73

Aprs lui lEmpire, puis par deux guerres civiles et les attaques
ottomanes, lutte pour son existence et perd toutes ses ressources. Les
pierreries de la couronne sont en gage Venise ; au couronnement de
Jean Cantacuzne (1347), des pierres fausses dcorent les ornements
impriaux et des plats dtain remplacent la vaisselle dor et
dargent 1. Les derniers Palologues navaient gure le temps ni les
moyens de donner des ftes ; mais, jusqu la chute finale, ils
attachent la plus grande importance au maintien dune certaine
tiquette, ce qui ne les empche pas daccueillir avec simplicit et
cordialit les trangers de passage, comme le montrent les rapports de
lEspagnol Per Tafur avec Jean VIII 2. Et ils nont pas perdu le got
des lettres : ils rservent une part de leurs loisirs la protection des
lettrs et du haut enseignement. Manuel II (1391-1425) fut non
seulement le protecteur des humanistes, tels que Georges Scholarios,
Gmiste Plthon, Bessarion, mais il fut lui-mme lun des derniers et
des plus remarquables crivains de Byzance 3.
Ainsi des tmoignages, qui stendent sur une histoire millnaire,
montrent que tous les empereurs sans exception menaient, ct
dune vie officielle plus ou moins charge de crmonies suivant les
poques, une vie domestique qui ne devait pas diffrer beaucoup de
celle de la haute aristocratie.
RetourlaTabledesMatires

1
2
3

Jean CANTACUZNE, IV, 4; NICPHORE GRGORAS, 11.


A. VASILIEV, Pero Tafur..., 92-95.
MANUEL II PALOLOGUE, uvres, d. Berger de Xivrey; . Documents indits rassembls par Sp. Lambros, 3.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

LIVRE DEUXIME
La vie urbaine

RetourlaTabledesMatires

74

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

75

Chapitre IV
La vie Constantinople

1. La ville
RetourlaTabledesMatires

A la fois europenne et asiatique, Constantinople tait au moyen


ge un trait dunion entre deux mondes. A une poque o la vie
urbaine avait peu prs disparu de lOccident, o les habitants de
lancienne Rome se retranchaient dans les ruines antiques
transformes en forteresses, Constantinople tait la seule ville de la
chrtient qui mritt le nom de capitale, la seule dont la population,
labri de ses remparts, longtemps inexpugnables, ait pu crer une
civilisation originale, qui rayonna dans le monde byzantin et au-del
de ses frontires.
Innombrables sont les tmoignages qui attestent ladmiration
universelle dont Constantinople tait lobjet. Leffet que sa
magnificence produisait sur les trangers dpassait toujours ce quils
pouvaient imaginer. Tous sont daccord l-dessus, depuis les chefs
barbares du IVe sicle 1 jusquaux croiss de 1095 2 ou de 1204 3.
On a souvent reproduit le tmoignage de Villehardouin sur le
saisissement des rudes chevaliers dOccident la vue de la ville
immense, avec les hautes murailles
1
2
3

28.

Par exemple le chef goth Athanaric en 381, JORDANIS, De origine actibusque Gothorum,

FOUCHER DE CHARTRES, Gesta Francorum Hierusalem expugnantium, 331.


VILLEHARDOUIN, La Conqute de Constantinople, I, 128; ROBERT DE CLARI, La
Conqueste de Constantinople, ch. 40.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

76

dont elle tait close tout autour la ronde, et ces superbes palais, et ces
hautes glises,... et la longueur, la largeur de la ville . Ils ne pouvaient croire
quil y et au monde une autre ville aussi puissante. Et sachez quil ny eut
homme si hardi qui la chair ne frmit.

Pour Robert de Clari, on ne vit jamais si belle ville, ni au temps


dAlexandre, ni au temps de Charlemagne,

et je ne pense pas quil y eut tant davoir comme on trouva au cur de


Constantinople. Et si tmoignoient les Grecs que les deux parts de lavoir du
monde toient en Constantinople .

La rputation de Constantinople avait pntr en Chine o on la


confondait avec lEmpire, appel dans les textes chinois fou-in (la
Ville) et non thoun (ltat) 1. Pour les Grecs eux-mmes,
Constantinople tait la Ville par excellence, ou la Ville Impriale, le
Tzarigrad des Russes 2.
Mais le plus bel loge qui ait t crit de la cit incomparable date
de la veille de sa chute : cest celui de Manuel Chrysoloras dans une
lettre crite Jean VIII (1425-1448), tmoignage dautant plus
touchant quil montre, contrairement lopinion ancienne, combien
les Grecs qui rflchissaient sentaient profondment le danger qui les
menaait, eux et le monde entier 3.
Lcrivain rappelle la situation de la ville qui regarde deux continents et se
trouve tre le point de jonction des mers du nord et du sud, vritable porte
impriale de l. Son port est le plus grand du monde et peut abriter un
nombre incalculable de navires. Elle est entoure dune couronne de murs
comparables ceux de Babylone, flanqus de nombreuses tours remarquables par
leur hauteur et, si chacune tait isole, elle serait dj un objet dadmiration.
Deux nations puissantes et sages, dont lune possdait alors lEmpire, dont
lautre lavait exerc auparavant, toutes deux russissant dans tous les arts et
doues de nobles ambitions, les Romains et les Hellnes, crrent cette cit avec
laide des autres peuples et choisirent un endroit qui leur permettait de
commander tout lunivers. La nature semblait avoir prpar une le de marbre
pour sa construction 4.
Chrysoloras dcrit ensuite avec complaisance ses monuments magnifiques, ses
colonnes triomphales, ses portiques, ses palais, ses hippodromes, ses arsenaux, ses
1
2
3
4

ANDRADS dans Metron (revue de Statistique), dcembre 1920, 6.


PSELLOS, Discours..., V, 229; BESSARION, dans Documents indits rassembls par Sp.
Lambros, III, 289; DIEHL, En Mditerrane, 372.
Lettre crite en 1406 aprs son ambassade Londres, Manuel CHRYSOLORAS,
Correspondance, IX, 393; DIEHL et GUILLAND, LEurope Orientale de 1081 1453.
Allusion aux carrires de marbre de Proconnse.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

77

stations navales entoures de murs, ses tours bties dans les flots, son aqudeduc,
ses citernes avec des votes soutenues parfois par des forts colonnes, ses
nombreux thermes, ses fontaines publiques. Il vante la beaut de ses environs,
, dont les difices rivalisaient pour la splendeur avec ceux de la cit. Il
rappelle enfin cette ville continue qui stend de Galata et de Scutari au PontEuxin 1.

Les transformations de la ville. Malheureusement cette


description ne correspondait plus au temps o Chrysobras crivait,
mais rappelait un pass dj lointain. Jusqu la catastrophe de 1204,
aucun peuple tranger navait encore pu forcer lenceinte de Thodose
II, complte dans la suite des ges par de nouvelles dfenses.
Endommage par des tremblements de terre, des incendies et des
meutes, Constantinople conservait cependant laspect monumental
quelle devait aux reconstructions de Justinien et de ses successeurs,
jusquau temps des Comnnes, o la ville atteignit sa plus grande
prosprit.
Mais le sac de 1204 lui porta un coup fatal et la ngligence des
croiss, qui loccuprent pendant soixante ans, acheva sa ruine. Les
voyageurs des XIVe et XVe sicles, qui la visitrent, lArabe AboulFda 2, les Espagnols Clavijo et Per Tafur montrent les quartiers du
centre dpeupls, couverts de ruines, avec de grands jardins et mme
des champs ensemencs. Lglise Sainte-Sophie se dresse au milieu
dun quartier dlabr, les citernes sont combles et plantes de vignes,
le Grand Palais est devenu une vaine pture 3 et un cimetire de
pauvres gens sy est install 4. Manuel Chrysoloras lui-mme, la fin
de sa lettre, mentionne la disparition de nombreux portiques qui
permettaient autrefois de parcourir toute la ville labri de la boue et
du soleil, et celle des innombrables statues qui dcoraient les difices
et dont il ne reste plus que les bases 5. LHippodrome lui-mme tait
en grande partie ruin.
Laspect de la ville byzantine. A part quelques glises plus ou
moins dfigures et la partie centrale de lHippodrome (place de
1
2
3

4
5

Stations du Bosphore, faubourg de Chrysopolis (Scutari) et Eaux-Douces dAsie.


ABOULFDA, Gographie, XIVe sicle, trad. Reinaud, t. 2, 315 et s.
P. MRIME, Etude sur les arts au Moyen Age, 335 et s.; A. VASILIEV, Pero Tafur..., 113;
BERTRANDON DE LA BROQUIRE, Le Voyage doutre-mer : y a beaucoup plus de vuyde que
de plain .
PSELLOS, Chronographie, 393.
M. R. DEMANGEL, Contribution la topographie de lHebdomon, 23.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

78

lAtmedan), la ville byzantine tait presque entirement cache par


les constructions turques, maisons prives, grandes mosques, difices
publics. Il y a un demi-sicle, on ne pouvait gure en tenter la
restitution quavec laide de textes : chroniques et uvres littraires,
rcits des voyageurs, compilations anonymes du Xe sicle, vritables
guides archologiques sous le titre de Patria Konstantinoupoleos 1,
pleins de renseignements toographiques, historiques, lgendaires sur
les quartiers et les difices.
A ces tmoignages prcieux on peut joindre aujourdhui celui du
sol lui-mme, grce aux fouilles nombreuses, que de grands incendies
ont rendues possibles depuis 1918. Les Turcs ayant assis leurs
maisons (la plupart en bois) sur des ruines ddifices byzantins, on a
pu retrouver non seulement des fondations, mais des fragments
importants de constructions, notamment sur lemplacement du Grand
Palais, dans le quartier des Manganes, lHebdomon, etc. 2. Du Vieux
Srail et du Ministre de la justice, qui faisait face Sainte-Sophie,
jusqu la Porte dOr stend un champ de fouilles ininterrompu,
vritable parc archologique qui renferme encore bien des
secrets 3.
Ce sont ces dcouvertes qui ont permis lun des chercheurs les plus actifs,
Ernest Mamboury, de restituer le plan en relief et le plan par terre de la
Constantinople byzantine 4. La ville comprenait, dune part, les parties basses :
cte de la Propontide et rives de la Corne dOr, dautre part les parties hautes : au
sommet, des collines coupes de dpressions. Les habitants ne pouvaient asseoir
leurs maisons que sur des terrains plats, do lamnagement de terrasses, les
pentes remblayes tant soutenues par des murs tays eux-mmes darcades, que
dissimulent souvent des btisses dpoque turque. Les murs de remblais pouvaient
atteindre 14 mtres dpaisseur, par exemple au-dessus de la Corne dOr. Cest
ainsi quentre le Forum Tauri et la mer on a retrouv cinq grandes terrasses
chelonnes en hauteur et communiquant par des escaliers.
Beaucoup ddifices taient construits sur des citernes (par exemple lglise de
la Pammacaristos, Ftiy-Djami, XIVe rgion). Les fouilles montrent que les
fondations des murs atteignaient la couche dvonienne humide du sol et cest ce
qui justifie lopinion de Malalas, daprs qui la ville tait btie sur pilotis.
1
2
3
4

Patria, d. Preger, 1907.


DEMANGEL, op. cit. ; DEMANGEL et MAMBOURY, Le quartier des Manganes et la premire
rgion de Constantinople.
A.C.E.B., VI, Paris, 1948, t. lI p. 21 A. GABRIEL expose le projet de cration dun parc
archologique Istanbul .
A.C.E.B., VI, Paris, 1948, t. II, p. 243-253; E. MAMBOURY, Contribution la topographie
gnrale de Constantinople par ltude du modle de la ville.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

79

Le plan par terre tait celui dune ville hellnistique avec des dispositions
analogues celles de Prine ou de Pergame : de grandes lignes directrices entre
lesquelles souvraient des rues moins larges, des ruelles troites et des places. Du
Forum Tauri partaient deux grandes voies dessinant un Y, une branche conduisant
vers louest, la Porte dOr, lautre vers le nord-est, lglise des SaintsAptres 1. Comme Prine, Constantinople tait btie en amphithtre.

2. La population
RetourlaTabledesMatires

Les chiffres. Le chiffre de la population a vari au cours des


sicles, suivant les vicissitudes de lEmpire. On ne peut naturellement
retrouver dans les sources des chiffres prcis, mais quelques points de
repre bien tablis permettent des approximations.
Daprs la Notitia Urbis du Ve sicle, la ville comprenait 322 vici
(rues), 4 388 domus (maisons de matres), 20 boulangeries publiques,
120 boulangeries prives. Il nest pas question, comme Rome,
dinsulae, immeubles de rapport isols par quatre rues, et on peut se
demander si par domus il faut entendre un htel aristocratique. Quoi
quil en soit, le chiffre de 25 habitants par domus, souvent propos et
qui donnerait 109 000 habitants, semble trop faible, si lon rflchit au
grand nombre de serviteurs et desclaves qui habitaient ces maisons. Il
faut au moins compter 500 000 600 000 habitants 2 et un discours
de Thmistius prononc la mme poque montre laccroissement
rapide de la population qui touffait dans lenceinte troite de
Constantin 3. Elle aurait dpass un million lpoque de Justinien 4,
mais le chiffre de 70 000 barbares immigrs, que donne Procope,
parat relativement faible 5. Les mesures prises par Justinien pour
dbarrasser la ville des plaideurs de province et des aventuriers de
toute espce qui sy rendaient en foule, laissent supposer une
1
2
3
4
5

Pour juger de limportance de ces rsultats il suffit de se reporter au plan de Mordtmann


publi en 1891 dans la Revue de lArt Chrtien.
Notitia Urbis Constantinopolitanae, d. Seeck.
THEMISTIUS, Orationes, orat. XIII; DIEHL et MARAIS, Le monde oriental de 395 1081,
III, 6.
ANDRADS, loc. cit., p.78.
PROCOPE DE CSARE, Anecdota, 32.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

80

population flottante des plus nombreuses 1. Les environs taient aussi


trs peupls. En 617, les Avars emmenrent 270 000 captifs pris dans
la banlieue 2.
Causes de dpopulation. Rien ntait plus instable en ralit
que le chiffre de cette population, que des flaux priodiques venaient
dcimer (tremblements de terre, pestes, incendies, meutes
accompagnes de massacres et dont des immigrs venaient de gr ou
de force combler les vides) 3.
La rpartition des habitants lintrieur de lenceinte tait
dailleurs trs ingale. La densit la plus forte se trouvait sur les
rivages, le long de la Corne dOr et de la Propontide, dans le quartier
de Psamathia, aux abords de la Ms et des Forums, dans la rgion des
sept collines. Au VIIe sicle, la population se porta dans le quartier des
Blachernes, englob dans lenceinte par Hraclius, et au-del de la
Corne dOr, dans les faubourgs des Sykes. Par contre, la valle du
Lycos, dont le cours tait souterrain, ne fut jamais trs peuple ; elle
parut favorable aux fondations monastiques, comme celle de Lips
fonde au Xe sicle et restaure par Thodora, veuve de Michel VIII
Palologue, pour des religieuses 4.
Cependant, par suite de nouveaux flaux, comme la peste de 1076
accompagne de famine 5, le chiffre de la population parat avoir t
beaucoup plus faible en 1204. Villehardouin, relatant les incendies qui
eurent lieu en avril de cette anne, dit quil y eut plus de maisons
brles quil ny en a dans les trois plus grandes villes de France. Or,
la population de Paris cette poque aurait t de 100 000 habitants 6.
De toute manire, Constantinople devait en avoir moins de 500 000 et
jamais, aprs la restauration de Michel Palologue, elle ne put
recouvrer son ancien chiffre. Elle fut dailleurs dcime par de
nouveaux flaux, dont le plus terrible fut la peste noire, qui svit dans
1
2
3

4
5
6

DIEHL, Justinien et la civilisation byzantine au VIe s., 432 et s.


M.B.E.H. (Vie et mort de Byzance), d. 1969, 54.
Ibidem, 77. De 398 751 on compte cinq tremblements de terre importants, cinq pidmies
de peste et de nombreuses meutes, dont la Sdition Nika en 532, qui dtruisit le centre de la
ville.
R. JANIN, Topographie de Constantinople byzantine, 225 (spultures impriales
dcouvertes en 1929).
ZONARAS, Epitome, II, 289; G. CEDRENOS, Synopsis, 856 et s.
VILLEHARDOUIN, La Conqute de Constantinople, no 247.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

81

la ville pendant deux ans (1348-1349) 1, et par de nouvelles pidmies


qui firent de nombreuses victimes en 1416 et en 1447-1448, la veille
mme de la conqute 2. Pendant le sige de 1453, une bonne partie de
la ville tait dserte, mais on ne peut accepter le tmoignage du
marchand florentin Tetaldi, qui rduit 36 000 au plus le chiffre de
ses habitants, sil est exact que Mahomet II ait fait 60 000 prisonniers.
Critobule estime 50 000 le nombre des esclaves des deux sexes 3.
Elments de la population. A toutes les poques, cette
population tait en partie cosmopolite. Sans doute la masse tait
forme de Grecs, considrs comme autochtones, mais, comme dans
toutes les grandes villes, beaucoup de ces Byzantins de Byzance
descendaient de provinciaux ou mme dtrangers immigrs 4, qui ne
tardaient pas, ds la deuxime gnration, simprgner de lesprit
local, manifester une certaine fiert dtre natifs de la ville,
sarroger le titre de politikoi par opposition aux thematikoi
(provinciaux). De l un got pour la plaisanterie et pour la satire qui
se rencontre dans toutes les capitales, o les hommes publics sont
rarement pargns. A Constantinople, cette blague sest manifeste
toutes les poques, depuis les quolibets qui assaillaient lempereur
Maurice jusquaux plaisanteries dont Michel Stratiotique, surnomm
le Vieux, tait la victime 5. On a not aussi leur humeur casanire, due
un vritable engouement pour leur ville natale. Psellos nen tait
jamais sorti avant lge de seize ans : il navait jamais vu les remparts
et encore moins la campagne 6.
Parmi les immigrs trangers, les plus nombreux furent de tout
temps les Armniens, qui fuyaient les perscutions des Perses et plus
tard celles des Arabes, ou taient pousss par lambition dentrer dans
la hirarchie impriale 7. Un tmoignage curieux de leurs efforts pour
1
2
3
4
5
6
7

Jean CANTACUZNE, Histoire, IV, 8.


DOUKAS, Chronique universelle, ch. 20; G. PHRANTZS, Chronique, I, 38; LAMBROS, N.H.,
XII, 170-172.
CRITOBULE DIMBROS, De rebus gestis Mechemetis II, 1, 66; PEARS, The destruction of the
Greek Empire, New York, 1903, 193 et s.
Patria (d. Preger), II; Dictionnaire des Apocryphes de lAncien et du Nouveau Testament
(trad. Migne), I, 27.
THOPHYLACTE DE SIMOCATTA, Histoire (d. de Boor), VIII, 4; THOPHANES LE
CONFESSEUR, Chronographie, 236, 28; DIEHL, Choses et gens de Byzance, III, 771.
DIEHL, Figures byzantines, I, 305.
Le patriarche Antoine Cauleas est le fils dun soldat phrygien migr Constantinople.
(LOPAREV dans V.V., XVII, 148); Joseph LAURENT, LArmnie entre Byzance et lislam, 190194. En 778 les cinq stratges dOrient portent des noms armniens.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

82

shellniser est un glossaire armno-grec sous la forme dun manuel


de conversation, dcouvert sur un papyrus grec du Fayoum de la
premire moiti du VIIe sicle 1.
Ce fut surtout dans le dernier quart du IXe sicle quafflurent les
trangers, soit pour sengager dans larme impriale, soit pour des
entreprises commerciales. Cest probablement aprs la premire
invasion russe, en 860, que des marchands de Kiev obtiennent un
premier tablissement 2, transport dans la suite au faubourg de SaintMamas, o des Bulgares sont admis au Xe sicle 3.
Au XIe sicle arrivrent des Gorgiens, clercs, moines et nobles,
comme Grgoire Pakourianos, lun des meilleurs gnraux dAlexis
Comnne 4. Les Arabes eux-mmes possdaient une colonie dote
dune mosque 5 et, sous les Comnnes, des prisonniers turcs, comme
Jean Axouch, furent amens Constantinople et se convertirent au
christianisme 6. Mais ce fut surtout cette poque que se formrent les
colonies dOccidentaux : Varanges Anglo-Saxons qui possdaient
leurs glises distinctes 7, chevaliers normands venus pour sengager
dans larme impriale, Franais et Italiens attirs par les Comnnes,
qui leur confiaient des fonctions publiques 8 et, avant tout,
tablissements permanents des colonies commerciales des rpubliques
italiennes et catalane 9.
Aprs loccupation franque de Constantinople, pendant laquelle les
Vnitiens jouirent dun vritable monopole commercial et mme
politique, toutes ces colonies furent rtablies par les Palologues et
saccrurent mme de nouveaux immigrs, comme les Castillans que
Per Tafur trouva en 1438 Byzance, au retour de son voyage au
Kiptchak 10. On voyait enfin dans la ville une partie de ces Gasmouls,
1
2
3
4
5
6
7
8

9
10

M. LEROY, Un papyrus armno-grec, dans B.N., 1938, 513-537.


A. VASILIEV, The russian Attack of Constantinople in 860, p. 229.
R.K.O.R., 549, 556; PARGOIRE dans E.O., XI, 1908, 203 et s.
Germaine ROUILLARD, Lon Kephalas, dans B.Z., 1930, 444 et s.
Voir ch. IX.
CHALANDON, Les Comnne, II.
R. LOPEZ, Lorigine des colonies commerciales permanentes dans le Levant byzantin et
moderne; A. VASILIEV, The opening Stage of the Anglo-Saxons..., A.I.K., 1935.
NICTAS KHONIATS, Histoire, VI, 2 fonctionnaires trangers qui crachent le grec plus
quils ne le parlent ; GUILLAUME DE TYR, Historia rerum in partibus transmarinis gestarum,
XXII, 10.
LOPEZ, op. cit.
VASILIEV, Pero Tafur..., 91 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

83

issus de mariages entre Occidentaux et indignes, renomms pour leur


intelligence et leur audace 1.
Constantinople tait donc au moyen ge, comme elle lest reste
dans les temps modernes, la ville o se coudoyaient toutes les races,
o lon entendait tous les idiomes du monde connu, mais o
lhellnisme conservait toujours la prminence.
3. Circulation et vie extrieure
RetourlaTabledesMatires

A toutes les poques les voyageurs ont t frapps du caractre


populeux des rues de Constantinople, dont le rseau serr, interrompu
par de larges places, facilitait la circulation.
La Ms. La rue centrale, , tait borde de chaque ct
de portiques deux tages. Elle partait du Forum Augustaeum,
traversait le Forum de Constantin, place circulaire, avec deux entres
faites darcades en marbre de Proconnse et, au centre, la colonne de
porphyre surmonte de la statue de Constantin la tte radie. La
Ms traversait ensuite le Forum Tauri, le Forum dAnastase, le
Forum dArcadius et franchissait lancienne enceinte constantinienne.
De l elle aboutissait, soit la Porte dOr aprs avoir travers le
quartier de Psamathia, confondue ainsi avec la Voie triomphale, soit,
aprs avoir obliqu vers le nord-ouest, la porte de Selymbria 2.
Les rues principales, dont plusieurs partaient de la Ms, taient
paves, mesuraient au moins 5 mtres de large et taient bordes de
portiques, parfois un tage et garnis de statues. Chacun de ces
portiques () avait son nom particulier : embolos de SaintGeorges, embolos russe, etc. 3. Au Ve sicle plusieurs souvraient sur
1
2

O. TAFRALI, Thessalonique au XIVe sicle, 43.


La premire solution est accepte par la plupart des historiens; la deuxime est une
conjecture de MORDTMANN (Esquisses..., 60 et s.) daprs qui la Porte dOr tait rserve
exclusivement au basileus.
ANTOINE, archevque de Novgorod, Le livre du plerin; EBERSOLT, Constantinople
byzantine et les voyageurs du Levant, 36.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

84

des salles publiques (auditoria) ; ailleurs on y installait des tables sur


lesquelles on vendait toute espce de marchandises 1.
Les marchs. Mais le vritable centre des affaires tait la partie
de la Ms comprise entre le Grand Palais et le Forum de Constantin,
sur une longueur de 570 mtres.
On lui donnait le nom dagora (march) 2. Ctait l qutait
concentr le commerce des mtaux prcieux. Le gouvernement
obligeait les orfvres et argentiers y installer leurs boutiques. Pills
et brls sous Justinien pendant la sdition Nika, ces magasins furent
rinstalls la mme place, comme lindique le Livre du Prfet au Xe
sicle 3. Non loin de l, les changeurs (trapezitai) installaient sans
doute leurs tables (trapezai), couvertes despces dor et dargent, qui
excitaient les convoitises des Barbares.
Un crois flamand de larme du roi Louis VII, bloui la vue de ces
richesses, se jeta sur les tables en criant Haro et rafla tout ce quil put, tandis que
les trapzistes senfuyaient pouvants avec leurs trsors. Le roi de France
rclama le coupable au comte de Flandre et le fit pendre 4.

En 1403, les changeurs occupaient toujours la mme rue, mais,


daprs Clavijo, des ceps taient installs en face de leurs tables et on
y attachait les dlinquants 5.
Au XIVe sicle le voyageur arabe Ibn-Batoutah note lexistence de
marchs distincts pour chaque profession (on les fermait la nuit) et
dcrit les bureaux des crivains publics, installs prs de SainteSophie sous un berceau de vigne et de jasmin : dans des boutiques en
bois et sur des estrades sigeaient les crivains, chaque groupe dirig
par un chef dsign par le titre de juge 6. Un sicle plus tard, la vente
des comestibles avait envahi les abords de Sainte-Sophie. On y
vendait du pain, du vin, du poisson, des coquillages autoriss les jours
de jene, et lon pouvait consommer ces mets sur place, car on y avait
1
2
3
4
5
6

HOLMES, The age of Justinian and Theodora, I, 142-148.


R. GUILLAND, Autour du Livre des Crmonies de Constantin Porphyrognte. La Ms,
A.C.E.B., VI, Paris, 1948, t. II, 171-182.
Livre du Prfet, 25 (41).
EUDE DE DEUIL, De Ludovici VII profectione in Orientem, 4.
MRIME, Etude sur les arts au Moyen Age, 356.
IBN BATOUTAH, Voyages, II, 431; EBERSOLT, Constantinople byzantine et les voyageurs du
Levant, 43 et s.; KOUKOULS, , E.B., 1948.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

85

install de grandes tables de pierre o les nobles mangeaient,


confondus avec le peuple 1.
Les petits mtiers. Les rues de Constantinople taient aussi
animes par des marchands ambulants, qui sollicitaient de louvrage
ou criaient leurs marchandises. Thodore Prodrome numre les
brodeurs en or, les cordonniers, les marchands de petit-lait avec leur
calebasse sur lpaule, les marchands de tissus, les fabricants de
moulins poivre, les portefaix qui, aprs avoir pein tout le jour,
recevaient pour salaire un petit gobelet de vin et une portion de
ragot 2.
Il y avait aussi dans les rues des astrologues, des magiciens, des
diseurs de bonne aventure. Parfois de prtendus prophtes soulevaient
de vritables paniques en annonant la fin du monde. Le nombre
incalculable dtrangers qui visitaient Constantinople avait fait natre
le mtier fructueux de cicrone.
A Constantinople, dit le plerin russe tienne de Novgorod vers 1350, on est
comme dans un grand bois et on ne peut marcher sans un bon guide. Si, par
avarice ou pauvret, on ne donne pas dargent, on ne peut ni voir, ni baiser les
saintes reliques 3.

On ferait un gros volume de toutes les inepties que ces guides


improviss racontaient leurs nafs clients : les crapauds de pierre qui
parcouraient les rues en dvorant les ordures mnagres 4, la statue de
Justinien donne pour celle de Constantin, que les navigateurs
aperoivent en mer une distance dune journe 5, les lgendes
relatives aux monuments de lHippodrome 6, celle de Charlemagne
qui, aprs avoir pris Jerusalem, revient par Constantinople et force
lempereur jurer quil observera le carme et ne prononcera plus de
condamnation mort 7, celle de lange qui veille sur Sainte-Sophie 8,
etc.
1
2
3
4
5
6
7
8

VASILIEV, Pero Tafur..., 106.


ptre au basileus. B.H.L., V, vers 23-149.
ETIENNE DE NOVGOROD, Plerinage Constantinople, 115.
ZOSIME LE DIACRE, Plerinage, 204.
VASILIEV dans M.D., I, 295; du mme Histoire de lEmpire byzantin, II, 323.
VASILIEV, Pero Tafur..., 109 et M.D., , 326; Patria (d. Preger), 185, 187.
VASILIEV dans B.N., 1932, 110 et s.
M.D., I, 294 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

86

La vie de socit. La prdominance de la tradition hellnique


saffirmait par le caractre sociable des habitants qui avaient, comme
leurs anctres, le got des longues conversations et des discussions en
plein air. Au temps de Justinien, la bonne socit se rencontrait sous
les portiques de lAugustaeon. Cest ce quon appelait faire son
agora, . Blisaire sy montrait aprs son retour dItalie 1.
Les libraires y avaient leurs boutiques et y exposaient leurs
nouveauts. On y rencontrait des nouvellistes qui discutaient politique
et thologie et en venaient parfois aux coups. Des chansons contre
Thodora circulaient ainsi sous le manteau 2. Les gens du peuple euxmmes taient frus de thologie depuis lpoque des grands conciles
cumniques, alors que les discussions sur la Trinit et la nature du
Christ avaient lieu ouvertement sur les places publiques et jusque dans
les boutiques des boulangers 3. On sait dailleurs qu toutes les
poques il a exist Constantinople une opinion publique que les
empereurs devaient mnager et qui impliquait une vritable solidarit
entre ses habitants, une conscience collective.
La circulation. Les rues, larges pour lpoque, mais qui
paratraient aujourdhui troites, taient sillonnes, aux Ve et VIe
sicles, de nombreuses voitures sans ressort, les plus riches peintes et
dores, avec un attelage de mules harnaches dor. Saint Jean
Chrysostome dcrit les chars somptueux des dames de haut rang,
accompagnes deunuques aux livres clatantes, ou encore les nobles
monts sur des chevaux blancs avec des selles brodes dor, entours
de serviteurs arms de btons pour faire ranger les pitons et criant :
Circulez, faites place ! Ceux qui allaient aux bains envoyaient
davance leurs esclaves annoncer leur arrive et prparer tout ce qui
tait ncessaire 4.
Au XIIe sicle, Benjamin de Tudle est encore frapp du luxe
dploy par les nobles. Il note leurs habits dtoffes cramoisies
couverts de broderies et trouve que, monts sur leurs chevaux
richement harnachs, ils ressemblent des princes 5.
1
2
3

4
5

PROCOPE DE CSARE, B.G., III, 258; IORGA, Histoire de la vie byzantine, I, 159.
DIEHL, Justinien et la civilisation byzantine, 435 et s.
SOCRATE, Histoire ecclsiastique, V, 20-21; SOZOMNE, Histoire Ecclsiastique, VII, 6,
12-17; THODORET, Histoire Ecclsiastique, V, 16; HESSELING, Essai sur la civilisation
byzantine, 124.
HOLMES, The age of Justinian and Theodora, I, 89; KOUKOULS, Les bains aux temps
byzantins, 216 et s.
BENJAMIN DE TUDLE, Voyages, 49-50.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

87

Les contrastes. Mais ct de cette opulence, les voyageurs du


XII sicle notent les quartiers sordides et misrables, les ruelles
troites et noires, o lon ny voit pas en plein jour, o les vols et les
meurtres sont frquents, les taudis deux pas des palais 1. Les services
de la voirie y taient inconnus. Benjamin de Tudle a vu des tanneurs
jeter devant leur porte leau qui servait prparer leurs peaux 2. Le
transfert de la cour au palais des Blachernes avait eu pour rsultat la
formation dun nouveau quartier aristocratique, plus sain, plus ar
que les abords du Grand Palais. Ce quartier, peu habit jusque-l,
comprenant de grands jardins et de vastes citernes, se couvrit dhtels
somptueux btis par les grands. Le palais de Tekfour-Sera en est peuttre un vestige 3. La ville, qui tait encore si bien approvisionne en
eau la fin du IXe sicle 4, en manque lpoque des Comnnes par
suite de linsuffisance des aqueducs. Sur les plaintes qui lui furent
adresses, notamment par Eustathe de Thessalonique 5, Manuel
Comnne fit capter de nouvelles sources et construire un nouvel
aqueduc 6.
e

Cortges et spectacles de la rue. A toutes les poques,


lanimation des rues tait augmente par le passage de processions
solennelles qui attiraient des foules compactes et causaient souvent
des accidents.
Au sacre du patriarche Germain en 715, il y avait une telle presse que la mre
de saint tienne le Nouveau, alors enceinte, faillit tre crase 7. Au printemps de
972, Jean Tzimisks, avant son dpart pour le front russe du Danube, se rendit
pieds nus du Grand Palais Sainte-Sophie, puis Sainte-Marie des Blachernes.
Lempereur tenant une croix tait prcd dune immense thorie de prtres et de
dignitaires, chantant pleine voix des litanies. Le peuple infini qui bordait les
rues, qui peuplait les fentres, les crtes des murs et les toits des maisons,
reprenait en chur, avec ses cent mille voix, ces prires instantes 8.
Un feuillet divoire du VIe sicle reprsente une translation de reliques. Un
patriarche, reconnaissable ses ornements, est assis, tenant une chsse sur ses
1

2
3
4
5
6
7
8

EUDE DE DEUIL, De Ludovici VII profecyione in Orientem, 66; G. MERCATI dans B.Z.,
1897; F. COGNASSO, Partiti politici e lotte dinastiche in Bizanzio alla morte di Manuele
Comneno, 241.
BENJAMIN DE TUDLE, 49-50.
DIEHL et GUILLAND, LEurope Orientale de 1081 1453, p. 93-94.
HAROUN BEN JAHJA, Rcit [de prisonnier de guerre], 222 et s.
COGNASSO, op. cit., 278.
CHALANDON, Les Comnne, II, 233; NICTAS KHONIATS, Histoire, VIII, 3.
Vie de saint tienne le Nouveau, 1077.
DIEHL, Choses et gens de Byzance, I, 82-84.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

88

genoux, au haut dun char deux chevaux attels de front, quun dignitaire mne
par la bride. En avant, trois personnages porteurs de cierges sont reus par un
basileus. Des curieux regardent la scne, les uns sous des portiques, dautres au
premier tage de baies mnages entre des colonnes ou grimps sur un toit 1.
Une curieuse peinture dun des manuscrits des Homlies du moine Jacques
nous montre dune manire raliste une foule faisant la haie et attendant un
cortge : elle est compose de gens de tout ge et des deux sexes sagement rangs
les uns derrire les autres 2.

Lorsquil sagissait dun vnement aussi important que la


translation de licne ddesse en 944 3 ou du triomphe dun basileus
victorieux, laffluence tait encore plus grande et toute la ville tait en
fte.
Le Livre des Crmonies nous a conserv un rcit tout protocolaire de lentre
triomphale de Basile Ier Constantinople, aprs la dfaite des Pauliciens en 872.
Lempereur passe la nuit au monastre des Abramites, hors de lenceinte. Le
lendemain, accompagn du prince hritier, tous deux monts sur des chevaux
blancs aux harnachements garnis de pierres prcieuses, le basileus est dabord
acclam par les dmes, puis, arriv la Porte dOr, il reoit le Prfet de la Ville,
qui lui offre une couronne de lauriers. Alors, au milieu dune foule innombrable, il
suit la Voie Triomphale, dont le sol est jonch de fleurs, dont les portiques sont
tendus dtoffes prcieuses dcores de bouquets de roses et de myrtes. A sa suite
marchaient les principaux captifs arabes avec les chars remplis de butin. Un arrt
avait lieu au Forum de Constantin, o lempereur entrait dans lglise de la
Vierge, et changeait ses vtements militaires pour revtir la tunique de pourpre et
la chlamyde broche dor. Le cortge tait reu ensuite Sainte-Sophie par le
Patriarche et gagnait enfin le Grand Palais 4.
Le rcit de lentre de Nicphore Phocas Constantinople, aprs sa
proclamation lEmpire, est beaucoup plus vivant 5. Du dromon imprial il
descendit lHebdomon, o il monta sur un cheval blanc caparaonn de pourpre
et dor. Devant lui on portait six tendards dtoffes prcieuses. Pour parvenir
Sainte-Sophie par la Voie Triomphale, il dut fendre les flots de la foule qui
lacclamait. Grands et petits, riches et pauvres, ceux de la noblesse comme ceux
des factions, ceux des faubourgs et ceux du port, artisans par centaines de mille,
moines innombrables, soldats et matelots en cong, paysans de Thrace et de
Bithynie... portant, malgr le grand soleil dt, des torches allumes, brlant de
1
2
3
4
5

Id., Manuel dArt byzantin, 303, fig. 152.


Vatic. gr. 1162, 69 Vo; L. BRHIER, Les miniatures des Homlies du moine Jacques et le
thtre religieux Byzance, 16, pi. vi, 4.
CONSTANTIN VII PORPHYROGNTE, De imagine Edessa, 21-23; VASILIEV, Vizantija i
Arabui za Vremja Makedonskoj dinastii, II, 250 et s.
CONSTANTIN VII PORPHYROGNTE, De caerimoniis aulae byzantinae, II, 19; VASILIEV,
op. cit., II, 35-37.
DIEHL, Dans lOrient byzantin, 298-308 (16 aot 963); BEYLI, Lhabitation byzantine,
110.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

89

lencens, agitant de petits drapeaux. Partout rsonnaient les trompettes, les


nacaires timbales de cavalerie , les tambours, les cymbales. Partout clataient,
incessantes, les acclamations inoues de tout ce peuple ! . Comment se figurer
lentre de cette foule hurlante sous les votes sublimes de Sainte-Sophie, dont
lclat des lumires faisaient vibrer les tons des mosaques fond dor !

Mais ces pompes triomphales taient exceptionnelles. Dautres


spectacles plus modestes excitaient la curiosit des badauds, en
particulier celui des animaux exotiques, lphants conduits par des
cornacs, chameaux monts par des ngres, etc. 1 Trop souvent aussi
les rues taient parcourues par des processions infamantes de
condamns mort ou la mutilation, criminels, conspirateurs, souvent
de haut rang, monts rebours sur des nes et frapps de verges. Loin
de fuir ces parades sinistres, la foule les recherchait et y manifestait sa
cruaut. Des princesses impriales, nosant se montrer ouvertement,
navaient pas honte de regarder ces spectacles la drobe 2.
4. LHippodrome et les spectacles
RetourlaTabledesMatires

LHippodrome, dont on a montr ailleurs lorganisation


administrative, les diverses destinations et le caractre de ses factions,
a tenu jusquau XIIe sicle une place considrable dans la vie de
Constantinople. Il est donc ncessaire dexposer ce que nous savons
de son amnagement et des spectacles qui sy droulaient.
Lengouement pour les courses. Les courses de chars, attels
de deux quatre chevaux (biges et quadriges), dont lorigine
remontait aux anciens jeux hellniques, taient le sport favori des
Grecs et des Romains. Les habitants de Constantinople, quel que ft
leur rang social, de lempereur au dernier des calfats, se passionnaient
pour les succs des auriges dont ils avaient adopt la couleur. Il tait
de bon ton dans les cercles aristocratiques de sintresser
exclusivement aux chevaux et aux courses. Ctait l le principal sujet

1
2

EBERSOLT, La Miniature byzantine, XLIII, 2; DIEHL, Choses et gens de Byzance, I, 757.


ANNE COMNNE, Alexiade, XII, 6 (III, 72-73); CHALANDON, Les Comnne, II, 22.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

90

de conversation et les discussions sur les jeux du Cirque taient


frquentes 1.
Grgoire de Nazianze dcrit ces amateurs de courses comme de vrais forcens,
bondissant, criant, imitant un cocher, frappant des chevaux imaginaires,
changeant entre eux des auriges, des chevaux, des curies et souvent si pauvres
quils nont pas de quoi manger pour un jour 2.

Des mosaques africaines reprsentent plusieurs curies entretenues


grands frais. Revtus de riches couvertures, les chevaux sont devant
leur mangeoire, avec le nom de chacun deux : Delicatus, Polidoxus,
Alcides, etc., et le souhait Vincas 3. On sait que le got de Constantin
V pour les chevaux lui avait valu le surnom de Kaballinos et que,
aprs avoir fait dtruire les mosaques du Milliaire dOr qui
reprsentaient les conciles cumniques, il les avait remplaces par
les portraits de ses cochers favoris 4. Plus tonnant encore tait
lengouement pour ses chevaux du patriarche Thophylacte (933956) 5, fils de Romain Lcapne, empereur.
Les cochers eux-mmes avaient pris une vritable importance dans
ltat. On les comblait de richesses et dhonneurs. Aprs leur mort, on
leur levait au Ve sicle des statues de bronze, parfois mme au palais
du Snat 6. Sur la base, conserve, qui supportait la statue de
Porphyrios, des bas-reliefs reprsentent les victoires de laurige,
debout sur son char, vtu de la tunique courte sans manches, les
jambes couvertes de molletires, la ceinture garnie de lanires de cuir
entrecroises, tenant la palme et la couronne 7. Des potes clbraient
leurs succs 8 et lon faisait remonter lorigine des quatre factions la
victoire dAlexandre le Grand aux Jeux Olympiques 9. Un des thmes
favoris du dcor des tissus prcieux au VIe sicle figurait, encadrs
1

2
3
4
5
6
7
8
9

Claudiana carmina (In Eutropium II, vers 326-354); Saint JEAN CHRYSOSTOME, Homlies,
premire homlie sur Lazare, texte et trad. dans CONSTANTIN VII PORPHYROGNTE, De
caerimoniis (comment. II, 135).
CONSTANTIN VII..., op. cit. (comment. II, 134).
Muse de Constantine. BERNARD dans B.A.C.T.H., 1906.
Vie de saint tienne le Nouveau, 1172.
R. GROUSSET, Histoire des Croisades et du royaume franc de Jrusalem, 44 et s. On lui
attribuait mille chevaux quil nourrissait lui-mme de bl et de fruits.
Patria (d. Preger), I, 14; EBERSOLT dans B.N., 1931, 560 et s.
VASILIEV, The Monument of Porphyrius, 40 et s.; EBERSOLT dans R.A., 1911, I, 76 et s.
VASILIEV, op. cit., 40 et s. (32 pigrammes sur Porphyrios), Voir sa biographie restitue par
Vasiliev dans D.O.P., IV, 1948, 41 et s. ; Actes des 42 martyrs dAmorium.
G. MILLET, Les noms des auriges dans les acclamations de lHippodrome, 279.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

91

dans des mdaillons, des cochers dirigeant leurs quadriges en pleine


course 1.
Les cochers nen taient pas moins recruts lorigine dans les
basses classes, mais, au IXe sicle, on voit ce mtier exerc par des
nobles, comme lun des 42 Martyrs dAmorium en 845 2 et,
exceptionnellement, par le basileus Michel III, dans son hippodrome
de Saint-Mamas, et les courtisans quil forait revtir la casaque de
lune des factions 3.
Ldifice. LHippodrome de Byzance avait t construit par
Septime Svre (aprs 195) la ressemblance du Circus Maximus de
Rome, mais le terrain tait en pente et il fallut des galeries de
soutnement pour supporter ldifice, qui mesurait environ 500 mtres
de longueur sur 117m 50, gradins compris. On suppose quau moins
30 000 spectateurs pouvaient prendre place sur les gradins. La place
actuelle de lAtmedan conserve les monuments principaux qui se
dressaient dans laxe de ldifice sur la spina, autour de laquelle
tournaient les chars. Cest dabord loblisque rig par Thoutms III
Hliopolis, en 1700 avant lre chrtienne, et amen
Constantinople par ordre de Thodose le Grand en 390 ; il repose sur
quatre ds de bronze, tablis sur une base dcore de reliefs qui
figurent lempereur prsidant les jeux. Cest ensuite la colonne de
bronze provenant de Delphes, faite de trois serpents enrouls, dont les
ttes se dressaient autrefois pour soutenir le trpied dor ddi
Apollon aprs la victoire de Plates (479 avant lre chrtienne). Cest
enfin un oblisque de pierres maonnes, jadis revtu de plaques de
bronze et restaur, daprs une inscription, par Constantin
Porphyrognte (944-959) 4.
Entre ces monuments on voyait un grand nombre de groupes
sculpts, comme celui de la Louve allaitant Romulus, et de statues :
des uvres arraches aux temples paens, comme lHrakls de
Lysippe, ct de statues impriales, comme celle dIrne juche sur
1
2
3

toffe provenant dAix-la-Chapelle, L. BRHIER, La Sculpture et les Arts mineurs


byzantins, 99, pl. LXXXIV.
Il sappelait Bassos et tait de naissance noble. Actes des 42 martyrs dAmorium,
rdaction , V.V., XVII, 81.
THOPHANES, Continuatus, Michel, 21; A. RAMBAUD, LEmpire grec au Xe sicle.
Constantin Porphyrognte, 72; J. B. BURY, A History of the Eastern Roman Empire, 162; A.
VOGT, Basile Ier et la civilisation byzantine la fin du IXe sicle, 7.
C.I.G., IV, 8703.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

92

une colonne au milieu dune phiale 1. Un reste dune fontaine de ce


genre en marbre blanc, garni de reliefs figurant les jeux, a t retrouv
en 1845 ; des trous circulaires ouverts sur les parois pouvaient donner
naissance un jet deau qui retombait dans un bassin 2.

Carte Constantinople au Moyen Age.


(carte plus grande)
Avant la fin du XIXe sicle, mis part les monuments de la place de
lAtmedan, on ne connaissait gure laspect de lHippodrome que par des
gravures des XVe et XVIe sicles qui nen reprsentaient que les ruines 3. La plus
importante est celle que Panvinio tira dune Topographie de Constantinople
compose vers 1450. Elle reproduit au sud, du ct de la mer, lextrmit de
lhmicycle avec des arcades, au nord un mur perc de baies qui donnait accs
aux curies. Dans larne on aperoit la file des oblisques et des colonnes, ainsi
que de nombreux monticules provenant de la dmolition des gradins et des
maisons bties lintrieur de lenceinte 4.

De nos jours le sous-sol de lHippodrome a t explor plusieurs


reprises. Derrire le Muse des Janissaires louest, des jardins en
terrasse laissent voir les murs de briques qui formaient la courbure
terminale (sphendon), et des terrassements artificiels indiquent la
place des gradins 5. Au nord-ouest de la mosque dAhmed, Adolphe
Thiers dcouvrit en 1907 une srie dcuries couvertes de berceaux en
briques reposant sur des murs parallles, le long de lancienne piste 6.
1
2
3
4
5
6

BANBURI, Imperium Orientale sive antiquitates Constantinopolitanae, I, 43.


Ch. TEXIER, Etude sur la topographie de lHippodrome, dans R.A., 1845, 152.
EBERSOLT, Constantinople byzantine et les voyageurs du Levant, 63, 87-89.
PANVINIO, De ludis circensibus. Venise, 1600 = BANBURI, op. cit., II, 664; BEYLI,
Lhabitation byzantine, 57 et s. pl. XXXII.
Observation de lauteur, mission 1910.
D.A.C.L.,VI, 1925, 28-37.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

93

Des fouilles plus profondes furent excutes en 1918 et en 1932


par Mamboury et Wiegand. Sous la sphendon furent mises jour 25
chambres concentriques donnant sur un couloir circulaire clair par
de grandes fentres un niveau infrieur la piste. Des chambres
analogues longeaient les murs du Grand Palais : de ce ct, le dpart
de deux arcs parat tre un reste de la colonnade qui subsistait encore
au XVe sicle. On reconnut lexistence dune fontaine la base de
loblisque de Constantin VII, avec coulement sur les quatre faces, et
on retrouva la base de la Colonne de Delphes, faite dun simple
chapiteau : cette colonne qui tait creuse avait t transforme aussi
en fontaine 1.
En 1927 et 1928, Casson et Talbot Rice firent plusieurs sondages
dans laxe des monuments. Rsultat inattendu, ils ne retrouvrent
aucune trace dune terrasse semblable celle du Circus Maximus,
mais des terres rapportes pour racheter la dclivit du sol. La spina,
si on peut appeler ainsi la ligne axiale des monuments, naurait
prsent aucun relief 2.
Le Kathisma et les carceres. Comme le Circus Maximus
Rome, lHippodrome de Constantinople tait attenant au Palais
Imprial et le basileus passait directement de ses appartements dans la
tribune qui lui tait rserve, le Kathisma. La plupart des archologues
depuis Labarte, et en dernier lieu Ebersolt, voyaient cette tribune audessus des curies (carceres), qui formaient lextrmit orientale un
btiment perpendiculaire aux gradins. Pour gagner le Kathisma, le
basileus, partant du palais de Daphn, aurait suivi une longue galerie
entourant le quart de la priphrie de lHippodrome, ce qui est peu
vraisemblable 3. Le Livre des Crmonies montre Thophile passant
sous le Kathisma pour gagner le palais de Daphn, ce qui et t
impossible si lon admet la thorie de Labarte 4.
Piganiol et Vogt ont montr que le Kathisma, construit sur le
modle de la tribune impriale de Rome, tait un vritable palais
1
2

MAMBOURY et WIEGAND, Kaiserpalste von Konstantinopel.


Par contre ROBERT DE CLARI (La conqueste de Constantinople, 88) a vu une masire
de 15 pieds de haut et de 10 de large portant des statues. Il y a donc eu des remaniements
aprs 1204.
EBERSOLT, Constantinople byzantine, 56, 3; du mme : Le Grand Palais de
Constantinople, 49-51, 151 et s.; J. LABARTE, Le palais imprial de Constantinople et ses
abords, 1861.
EBERSOLT (Le Grand Palais de Constantinople, 17) cite lui mme ce texte.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

94

contigu lglise Saint-tienne de Daphn et plac sur le long ct


sud-est de lHippodrome. Un escalier secret en colimaon (cochlea)
reliait lglise la tribune, mais le basileus y accdait par un large
escalier de pierre qui aboutissait aux portes de bronze de la loge
impriale 1. Devant cette loge se trouvait une terrasse, le Pi 2 ou
Stama, surmontant un portique. Une des faces de la base de
loblisque montre, derrire les chancels ajours dun balcon,
lempereur debout devant des gardes arms de lances et rangs en
ligne, ses cts des dignitaires portant des bourses 3.
Les carceres taient amnags dans une tour flanque de deux ailes
et surmonts dun quadrige de bronze enlev un temple de lle de
Chios sous Thodose II 4. Les splendides chevaux de bronze furent
emports Venise en 1204 et placs au-dessus du grand portail de
Saint-Marc.
A chacune des ailes, six portes souvraient pour laisser passer les
chars. Une autre porte, situe la base de la tour, donnait accs une
grande cour, ouverte du ct de la ville (dihippion), avec les curies
des factions sur les cts.
On y transportait, la veille des courses, les chevaux qui devaient
courir, les vritables curies tant plus loignes. Au-dessus de la
porte, se trouvait une tribune qui servait au directeur des jeux ; elle a
t prise tort pour la tribune impriale 5.
Une reprsentation lHippodrome. En dehors des monuments
figurs, la source principale consiste dans les chapitres du Livre des
Crmonies compils par Constantin Porphyrognte. Par une tude
critique de ces textes, G. Millet y a reconnu les traces de deux
ouvrages distincts, dont des passages ont t combins arbitrairement :
1 le Livre du Matre des crmonies, dont le rle tait essentiel,
rdig probablement sous Michel III, mais avec des lments dges
divers, plusieurs formules datant de Justinien, dautres du VIIIe sicle ;
1
2
3
4
5

PIGANIOL, A.C.E.B., II Belgrade, 1926, et B.N., 1936 383; CONSTANTIN VII PORPHYROGNTE, De caerimoniis..., II, 7 et VOGT, Comment. II, 119-122 et B. N., 1935, 476-485.
VOGT, loc. cit.
D.A.C.L., VI, 2393.
Ch. PICARD, La Sculpture antique, II (Origines de la sculpture byzantine), 476.
PIGANIOL, loc. cit. A Rome aussi la loge du magistrat prsident des jeux tait distincte de la
loge impriale. A Constantinople le prsident tait le Prfet de la Ville.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

95

2 le Livre des factions qui contient avant tout les churs et les
acclamations et nindique de la crmonie que ce que les choristes ont
besoin de savoir pour intervenir au moment voulu. On y reconnat des
formules qui ne peuvent dater que du Ve sicle, et les noms des auriges
correspondent ceux du roman dAlexandre 1. Constantin
Porphyrognte a combin ces deux lments en un trait unique,
dans son dsir de constituer un type officiel de clbration des jeux 2.
Les prparatifs dune reprsentation duraient deux jours. Lavantveille, les factions avaient demand au basileus lautorisation de
clbrer la fte et excut le soir une danse aux flambeaux. La veille,
lorsque le voile annonciateur de la reprsentation avait t suspendu
la porte de lHippodrome, les factions se rendaient dans les carceres et
acclamaient lempereur, chaque faction exprimant pour elle-mme des
souhaits de victoire. Puis avait lieu dans les curies linspection des
chevaux, qui devaient tre sains et intacts 3.
Mais voici le grand jour arriv. A la porte de lHippodrome, un
tesserarius recueille les jetons qui sont exigs des spectateurs et les
gradins se remplissent. Au palais de Daphn lempereur a revtu ses
ornements, sest prostern, cierge en main, dans les divers oratoires et
a gagn le triclinium du Kathisma qui prcde la tribune. L a lieu la
rception solennelle des dignitaires qui ont le privilge dassister aux
jeux dans la tribune impriale. Le matre des crmonies, par
lintermdiaire du prposite, vient annoncer au basileus que tout est
prt : les chars sont attels, le peuple est rang sur les gradins, les
dmarques et les dmocrates des factions sont leur poste, la garde
impriale est range autour de ses tendards.
Le moment est solennel : sur un signe de lempereur, les portes
souvrent, le matre des crmonies relve un pan de la chlamyde
impriale, le basileus parat la tribune, monte sur lestrade o est
plac son trne et bnit trois fois le peuple, traant une croix avec le
pan relev du manteau, dabord au milieu, puis droite du ct des
Vntes et gauche vers les Prasini.

1
2
3

Supra, p. 86-7.
G. MILLET, M.K,, 281-295.
CONSTANTIN VII PORPHYROGNTE, op. cit., I, 68 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

96

Que lon veuille bien se figurer la scne : la monstrueuse enceinte


avec ses portiques, ses statues, ses monuments, son oblisque
rappelant des ges dune antiquit fabuleuse, ses trophes de victoires,
des Grecs sur les Barbares, des empereurs chrtiens sur le
paganisme, ses gradins tendus perte de vue, chargs dun peuple
innombrable, inclin sous la bndiction de lautocrator et faisant
retentir ldifice dun tonnerre dacclamations ; puis, dans un silence
absolu, les churs des factions, accompagns des orgues dargent, et
ladoration publique de lempereur par les dignitaires, qui prennent
place ensuite ses cts ; enfin, suivant lantique usage, le souverain
jetant la serviette, la mappa, dans larne et, ce signal, les portes des
carceres souvrant en mme temps et les auriges slanant sur la
piste, poursuivis des cris frntiques des spectateurs, chacun
acclamant sa couleur favorite, huant et dfiant ses adversaires.
On reconnatra que le monde de ce temps ne connaissait gure de
spectacle aussi grandiose et lon comprendra ladmiration quil
excitait chez les trangers, que lon ne manquait jamais dinviter en
jouir 1.
La course (missus, , palma) comportait quatre quadriges
aux quatre couleurs, qui devaient faire sept tours de piste. A une trave
de portique taient suspendus des ufs dautruche et on en retirait un
chaque course : en face se trouvaient sept dauphins de bronze jetant
de leau.
Lordre dans lequel sortaient les chars tait pralablement tir au
sort au moyen dune urne contenant des boules et des numros, fixe
au milieu dun portique : une sculpture reprsente deux auriges qui la
font basculer coups de fouet 2.
Plusieurs monuments montrent des huissiers arrtant les chars
lorsque la course est termine et le vainqueur arrivant la borne et
levant les bras, tandis quun personnage vtu dune toge, costume
officiel du Prfet de la Ville, lui tend une palme 3. La victoire tait
souligne par les acclamations rythmes de la faction victorieuse, avec
1
2
3

R.K.O.R., 1255 (invitation des Pisans par Alexis Ier en lanne 1111).
Dcouverte en 1834 (muse de Berlin). Lurne est reproduite sur divers monuments.
DALTON, Byzantine Art and Archaeology, 490, fig. 293 (psautier dUtrecht).
D.A.C.L., VI, 2389, fig. 5714 et 5716.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

97

rpons du peuple entier en lhonneur de laurige et du basileus, qui


tait suppli daccorder la rcompense, consistant en trois nomismata
et une couronne 1.
Les courses commenaient le matin et se poursuivaient toute la
journe, interrompues par le repas, que le basileus et les dignitaires
prenaient dans le triclinium du Kathisma, tandis que les spectateurs
sortaient leurs provisions. Il y avait huit courses, quatre le matin et
autant laprs-midi 2. Au XIe sicle, limpratrice et ses dames dhonneur assistaient aux jeux du haut de lglise Saint-tienne de Daphn,
comme lindique une fresque de Sainte-Sophie de Kiev figurant une
reprsentation lHippodrome 3 ; mais il est certain quil nen tait
pas ainsi auparavant, comme le montre un relief de loblisque de
Thodose, o lon. distingue la basilissa assise ct de lempereur 4.
Les intermdes. Les courses de char taient interrompues par
des intermdes varis, dont le peuple tait trs friand, et cet usage
venait aussi de Rome. Il y avait tour tour des exhibitions danimaux
exotiques, des scnes comiques, des tableaux vivants, des acrobaties
de tout genre.
A ltage infrieur de la face sud-est de la base de loblisque, deux ballerines
dansent, tandis que deux musiciens jouent, lun de la flte de Pan, lautre du
syrinx plusieurs tuyaux. Sur le relief de la fontaine, des joueurs de, flte et de
psaltrion font danser des personnages : dans les angles deux orgues soufflet
sont manuvres par des enfants 5.
Anastase aurait dfendu les chasses et les combats danimaux qui faisaient
souvent des victimes 6. Cependant, sur le diptyque consulaire de son neveu dat
de 517, o le cirque est figur, un picador cheval excite des animaux auxquels
deux hommes sapprtent lancer des nuds coulants, tandis que dautres
cherchent se mettre labri 7. Les peintures de Sainte-Sophie de Kiev montrent
plusieurs intermdes de ce genre 8.
1
2
3
4
5
6
7
8

CONSTANTIN VII PORPHYROGNTE, I, 69 (II, 126); D.A.C.L., VI, 2388; en 880 le


vainqueur reoit une couronne dor et une livre dor, HAROUN BEN JAHJA, Rcit, 215.
VOGT, Comment. II, 124 et 147 (distribution de vivres au peuple lanniversaire de la
Ville).
A. RAMBAUD, tudes sur lhistoire byzantine, 29; DIEHL, Choses et gens de Byzance, III,
501.
VOGT, Comment. I, 219 (chur des factions adress limpratrice); ROBERT DE CLARI,
La Conqueste de Constantinople, 83.
TEXIER, R.A., 1845, 157; D.A.C.L., VI, 2389 et s.
PROCOPE DE GAZA, Discours, pang. 15 (P.G., 87, 2816).
Diptyque de Bourges (cabinet des Md.).
DIEHL, Choses et gens de Byzance, III, 409, 769.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

98

Sous Romain II, en 960, lcuyer dun dignitaire, Philorsios, debout sur la
selle dun cheval lanc au galop, jonglait avec une pe, aux applaudissements
des spectateurs 1. Peu de temps aprs, Nicphore Phocas, ayant usurp le trne et
sentant sa popularit diminuer, offrit aux spectateurs de lHippodrome un choix
dintermdes organiss grands frais avec des figurants exotiques : baladins
venus de lInde, bouffons et acrobates arabes, danseurs scandinaves vtus de
peaux de btes. Il y avait aussi des chiens habills des costumes de tous les
peuples connus, des btes fauves avec leurs gardiens, un crocodile enchan, une
mule deux ttes et un chien savant appel Python, qui pouvait dcouvrir des
objets cachs et dsigner la personne la plus avare ou la plus gnreuse de la
socit 2.
Moins heureuse fut linitiative de ce prince, son retour de Syrie (966-967),
en faisant simuler un combat en plein Hippodrome par les soldats de sa garde : les
spectateurs effrays voulurent fuir et un grand nombre dentre eux fut cras 3.

LHippodrome sous les Comnnes et les Anges. On a la preuve


que la clbration des jeux se poursuivit rgulirement jusquen 1204,
mais ils ne paraissent pas tenir dans la vie de Constantinople la mme
place quau Xe sicle. Les empereurs guerriers des poques suivantes
nont gure le loisir de prsider les courses. De plus, lmigration du
basileus et de la cour aux Blachernes devait avoir sa rpercussion sur
les destines de lHippodrome.
Les tmoignages sur la persistance des jeux nen sont pas moins nets. Ce sont
ceux des trangers, des princes scandinaves, recueillis dans les sagas 4, de
Benjamin de Tudle 5, de lArabe Edrisi 6. Les factions existent toujours :
Thodore Prodrome adresse au csar Nicphore Bryenne une pice sur
lexcellence des couleurs verte et rouge, beaucoup plus nobles que le bleu et le
blanc 7. Dans ses uvres figurent dailleurs des hymnes des dmes en lhonneur
de Jean Comnne (1118-1143) 8. Manuel (1143-1180) fait clbrer des jeux en
lhonneur des souverains de passage sa cour, Kilidj Arslan, sultan dIconium en
1162, Amaury, roi de Jrusalem en 1171 ; mais, ct des courses de chars,
apparaissent les courses montes et mme les tournois la franaise 9. Pendant le
sjour de Kilidj Arslan, un homme de sa suite prtendit avoir trouv le secret du
vol vtu dune ample tunique dont les pans taient attachs de manire former
de vastes poches, quil essaya de gonfler dair, il monta sur le balcon qui
1
2
3
4
5
6
7
8
9

SCHLUMBERGER, Nicphore Phocas, 150; BEYLI, Lhabitation byzantine, 110.


DIEHL, Dans lOrient byzantin, 381 (hiver de 963).
LON LE DIACRE, Histoires, IV, 6; BEYLI, op. cit., 110.
RIANT, Expditions et plerinages des Scandinaves en Terre Sainte, 160, 199 (vers 1103).
BENJAMIN DE TUDLE, Voyages (en 1172, le jour de Nol).
EDRISI, Gographie, trad. Jaubert, a 1153; EBERSOLT, Constantinople byzantine et les
voyageurs du Levant, 34.
P.G., 133, 1007 et s.; TANNERY, A.A.E.G., 1887, 107.
Ed. LAMBROS, N.H., II, 385 et s.
NICTAS KHONIATS, Histoire, III, 5; Satire contre les higoumnes, 324; SCHLUMBERGER,
Campagnes du roi Amaury..,, 311-335.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

99

surmontait la porte centrale des carceres et slana tout dun coup, mais ce fut
pour scraser sur le sol au milieu des rires des spectateurs 1.
Bien que, sous la dynastie des Anges, il soit encore question des
reprsentations de lHippodrome, lorsque Alexis III donne des jeux loccasion
du mariage simultan de ses deux filles, cest au parais des Blachernes quils ont
lieu 2.

La fin de lHippodrome. Aprs la prise de Constantinople par


les croiss, le 12 avril 1204, Robert de Clari vit encore la place que
lon appelait les Jeux de lEmpereur , les 30 ou 40 gradins destins
aux spectateurs, la tribune impriale et les monuments de la Spina 3,
mais au cours du pillage qui suivit la victoire, lHippodrome fut
dpouill de ses richesses et abandonn 4. Les ressources de lEmpire
restaur taient trop prcaires pour que les Palologues pussent jamais
songer rtablir linstitution coteuse des jeux publics. LHippodrome
dsert tomba en ruine. Aux XIVe et XVe sicles, on les montrait aux
voyageurs comme une curiosit. Clavijo en 1403 5, Buondelmonti en
1419 6, Per Tafur en 1439 7 signalent au midi 30 immenses colonnes
relies par des arcs dans la partie circulaire, reproduites dans le dessin
anonyme publi par Panvinio 8.
Tel quil tait, lHippodrome tait encore utilis par des particuliers
qui y organisaient des courses de chevaux monts, comme le montre
une curieuse lettre crite par le fils du mgaduc Notaras Nicolas
Karystnos, qui se trouvait au concile de Florence avec Jean VIII
(1438-1439) 9.
Les derniers Occidentaux qui virent encore les ruines de
lHippodrome furent lartiste hollandais Pieter Kck van Alast qui fit
graver des planches sur bois en 1533 et Pierre Gylle dAlbi, attach
lambassade de Gabriel Luetz dAramon (1544-1557). Il nota les
colonnes de marbre blanc, dont les fts et les chapiteaux gisaient pars

1
2
3
4
5
6
7
8
9

CHALANDON, Les Comnne, II, 421 et s.


NICTAS KHONIATS, Histoire, Al. 111, III, 2 et 6.
ROBERT DE CLARI, La Conqueste de Constantinople, 88.
NICTAS KHONIATS, op. cit. (de Statuis), I. XXI.
P. MRIME, Etude sur les arts au Moyen Age, 317-321.
GEROLA, La vedute di Costuntinopoli di Crisioforo Buondelmonti, 273 et s.
VASILIEV, Pero Tafur..., 108 et s.; Anonyme russe. Description de Constantinople, 237
(vers 1424-1453).
Supra, p. 90.
... Documents indits rassembls par Sp. Lambros, II, 183.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

100

sur le sol, On venait de les renverser pour difier un kiosque au sultan


Soliman 1.
5. Les thatres
RetourlaTabledesMatires

Limportance prise par les jeux de lHippodrome Byzance a port


les historiens laisser dans lombre dautres spectacles et en
particulier le thtre 2. Bien que le terme de thtre, , ait pu
dsigner une salle de runion quelconque 3, on a la preuve quil
sappliquait aussi des difices rservs des pices dramatiques.
On ne sait pas grand-chose dun Grand Thtre construit par
Septime Svre la mode antique dans la premire rgion, dont on
voyait encore lemplacement au XVe sicle, mais saint Jean
Chrysostome le montre frquent par limpratrice Eudokia 4 et il est
cit au XIe sicle par Psellos 5. Dautres thtres dus Constantin se
trouvaient prs de Sainte-Irne, dans le quartier des Blachernes, dans
le faubourg des Sykes (celui-ci restaur par Justinien) 6.
Dans le programme des ftes quun nouveau consul doit offrir au
peuple, Justinien mentionne la procession qui conduit au thtre
rserv la comdie, la tragdie, aux churs et tous les genres de
spectacles 7. Dans le langage juridique, le terme de
dsigne ces tablissements 8, ce qui semble leur donner un caractre
essentiellement plbien.
Ce terme correspond bien au genre des pices que lon y
reprsentait. Depuis longtemps le thtre classique tait tomb en
1

2
3
4
5
6
7
8

EBERSOLT, Constantinople byzantine et les voyageurs du Levant, 76-78; WIEGAND dans


M.D.A.L, 1908, pl. I, fig. 2: daprs Pieter Koeck (montre les gradins de la courbure);
GYLLIUS, Topographia Constantinoupoleos, II, 299.
SATHAS, ... (ne peut tre utilis).
Synonyme dauditorium, salle de confrences.
Saint JEAN CHRYSOSTOME, Homlies, hom. X (P.G., 62, 371).
Voir dans R.Q.H., 1931, 260.
Ibidem, 259-296.
C.I.C.I., nov. 105 (28 dcembre 537).
VOGT dans R.Q.H., 1931, 260 (daprs la Synopsis legum de Psellos).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

101

dsutude et avait t remplac par le mime () 1, farce la fois


raliste et bouffonne. Les acteurs jouaient sans masques, de manire
faire concourir laction des jeux de physionomie, o les grimaces
avaient la place prpondrante, do le personnage de Sannio (le
grimacier). Une autre rvolution tait lintroduction des actrices sur la
scne et on y voyait mme des enfants. Acteurs et actrices se
grimaient laide de fards pour reprsenter les personnages les plus
varis 2.
Un autre caractre du mime est la cration de personnages types,
qui reparaissent avec les mmes traits, les mmes costumes, le mme
caractre : Ardalion, le vieillard frivole, Scholasticus, le pdant, etc.,
anctres du Polichinelle ou de lArlequin de la comdie italienne 3.
Les sujets taient emprunts la vie courante, parfois la mythologie.
Les coups, les soufflets, les obscnits, les mots quivoques, les
bouffonneries immorales taient la loi du genre. Il y avait aussi des
tableaux vivants, des dfils de troupes, des processions, des
apparitions de fantmes, supposant toute une machinerie 4.
Mais nous connaissons surtout le mime par des textes antiques et
par les attaques des Pres de lEglise contre son immoralit 5. On a
peu de renseignements sur les mimes lpoque byzantine 6. Son
existence et son succs jusquau XVe sicle nen sont pas moins
prouvs.
Et dabord, par la lgislation qui dfinit la condition sociale des mimes, le
Code Thodosien, qui interdit denlever les actrices du thtre et les rive leur
mtier 7 ; celle de Justinien, poux dune ancienne mime, qui rend lgal le mariage
dune actrice avec toutes les consquences pour ses enfants 8. En revanche, le
concile Quinisexte (692) excommunia les mimes, auteurs, acteurs et actrices, et
interdit ces spectacles aux clercs et aux moines.

1
2
3
4
5
6
7
8

Littralement : limitateur.
REICH, Der Mimus (Berlin, 1903), 598.
Ibidem, 436.
VOGT, loc. cit., 259-296.
REICH, op. cit., 86, 116 (contre-attaque des mimes contre Grgoire de Nazianze, devenu
patriarche).
S. REINACH, A.I., C.R., 19 mai 1918 (essai pour reconstituer un mime daprs un passage
de Psellos sur les mystres du paganisme).
Code Thodosien, XV, 7, 5, 9.
C.I.C.I., C.J., V, IV, 23 (prambule).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

102

En dpit de cette prohibition, le mime poursuivit sa carrire et senrichit mme


de types nouveaux, comme lArabe ou lArmnien, grce aux immigrs
trangers 1. On a vu la place que tenait le mime lHippodrome, o par sa
bouffonnerie, crit un rhteur, il adoucissait la fureur des factions 2. La
musique et la danse tenaient beaucoup de place dans ces reprsentations et, ct
des mimes, se tenait toujours un musicien, prt laccompagner 3.
Avec le pouvoir les mimes prenaient souvent de grandes liberts, comme celui
qui rvla lempereur Thophile lindlicatesse du prfet Nicphore, coupable
davoir confisqu un navire appartenant une veuve. Thophile le fit arrter et
brler vif au milieu de lHippodrome 4. Lglise ntait gure plus respecte et
lon voyait sur la scne des moines et des religieuses. Une pice immonde, la
Messe de lhomme sans barbe 5, tait une parodie de la liturgie, et ctait sous
cette inspiration que le jeune Michel III samusait avec ses amis dguiss en
clercs parodier les crmonies religieuses 6.
La survie du mime au XIe sicle est atteste par le tmoignage de Psellos, qui
note que Constantin Monomaque souffrant ne prenait plus aucun plaisir la
musique, la danse, aux jeux des mimes, qui reproche ses disciples de
frquenter plutt le thtre que son cole 7 et se plaint que son gendre, en dpit de
son titre de patrice et protospathaire, vive avec des mimes et des farceurs 8.
Au XIIe sicle, cest Thodore Prodrome qui dplore la msestime o est
tomb le savoir : les livres ne rapportent plus dargent, car il ny en a plus
aujourdhui que pour les bouffons et les mimes 9. A la mme poque, Zonaras et
Balsamon donnent des commentaires tendancieux du 51e canon du concile
Quinisexte, en soutenant quil ne prohibe pas le mime dune manire absolue,
mais seulement les rires inconvenants, lindcence des costumes et les gestes
lascifs des actrices 10.

Ainsi, loin davoir disparu, le mime antique a survcu toutes les


prohibitions, toutes les censures et la dcadence des spectacles de
lHippodrome lui a peut-tre donn un regain de vitalit. Adopt par
les conqurants 11, il aurait survcu dans les spectacles turcs des
marionnettes : leur protagoniste, Karagz, environn de nombreux
figurants de tous pays, serait le successeur authentique des
1
2
3
4
5
6
7
8
9
10
11

REICH, op. cit., 133 et 618.


CHORICIUS DE GAZA, d. Foerster, XIV, 4.
REICH, op. cit., 612.
THOPHANES, Continuatus III, l-2; REICH, 191.
Messe de lEunuque (d. Legrand).
VOGT, loc. cit., 287 et s.
REICH, op. cit.
Ibidem, 166; PSELLOS, Discours..., V, 206, 209.
N.E.M., VIII, 2, 195 REICH, Der Mimus, 162.
REICH, op. cit., 134.
Mimes la cour de Bajazet.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

103

personnages du mime byzantin, dont il a retenu les bouffonneries et


lobscnit 12.
RetourlaTabledesMatires

12

REICH, op. cit., 620-622.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

104

Chapitre V
La vie urbaine dans les provinces

RetourlaTabledesMatires

Constantinople devait son prestige son titre et son statut


juridique : Nouvelle Rome, premire mtropole de lEmpire,
rsidence du gouvernement imprial ; mais elle ntait en ralit que
la dernire venue des capitales hellnistiques. Longtemps avant elle,
sans parler de lancienne Rome, les trois villes dAlexandrie, Antioche
et Carthage taient regardes comme des villes mondiales, plus
tendues et plus peuples que la ville de Constantin, construite,
comme on la vu, sur leur modle.
Dautre part, tandis que, dans lOccident ravag par les invasions
barbares, les villes, dont les enceintes se rtrcissaient de plus en plus,
finirent par disparatre, la civilisation urbaine se maintint en Orient.
On a calcul que les villes comptant 100 000 habitants ntaient pas
rares en Asie Mineure, en Syrie, en Msopotamie, en gypte avant
linvasion arabe, et mme dans les provinces danubiennes et
lIllyrium, avant celle des Avars et des Slaves.
Aux Ve et VIe sicles, loin de diminuer, le nombre des villes
dOrient sest accru, grce aux fondations impriales, comme celles
de Dara par Anastase (505), de Justiniana Ia par Justinien en 535 1.

M.B.E.H. (Institutions) d. 1970, 166.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

105

1. Alexandrie et villes dgypte


RetourlaTabledesMatires

Alexandrie. Alexandrie conservait au VIe sicle toute


limportance quelle avait dans lantiquit. Sa population, compose
de Grecs, noys sous le nombre des indignes, ainsi que de grosses
colonies de juifs et de Syriens, atteignait prs de 600 000 habitants 1.
Son plan rgulier, qui datait de sa fondation, tait encore intact. Des
fouilles excutes en 1874 ont permis de retrouver la longue rue,
borde de monuments, qui reliait le Grand Port au port fluvial du lac
Marotis. Une enceinte, dpoque byzantine, partait de la Porte de la
Lune, voisine du port dEunoste, louest, et se dirigeait vers lest, en
laissant en dehors le faubourg de Rhacotis au sud-ouest, lancien
Bruchion, le quartier Canopique, le faubourg dleusis lest.
LHippodrome tait situ dans cette rgion, o se trouvait aussi le
quartier juif 2. Le merveilleux Phare, restaur au Ve sicle par le
patrice Ammonios, signalait toujours lentre du Grand Port et il en
est encore question au XIIe sicle 3.
Les derniers paens. La victoire du christianisme avait eu pour
rsultats la destruction de plusieurs temples paens, comme le
Srapum en 389 4, et la construction dglises et de monastres, que
vinrent peupler dinnombrables moines. Le Srapum avait fait place
une basilique ddie saint Jean-Baptiste et une cathdrale fut
construite sur lemplacement du Templum Caesaris, lev par
Cloptre en face du Grand Port 5. On a montr ailleurs la toutepuissance du patriarche dAlexandrie sur son glise et sa place
importante dans ladministration de la ville 6.

1
2
3

4
5
6

BELOCH, Die Bevlkerung des griechisch rmischen Welt; WEIL, Geschichte der Chalifen,
I 116 (daprs les sources arabes).
D.A.C.L., I, 1106 et s.
Anthologia graeca pigrammatum Palatina cum Planudea, d. Stadtmller, II, 138; le
Phare, dcrit par Edrisi, est figur sur la mosaque de Djerasch (Transjordanie), dcouverte en
1929 (Formes, fvrier 1930).
MARCELLINUS COMES, Annales (d. Mommsen), 62; STRZYGOWSKI, Eine Alexandrinische
Weltchronik, pl. VI.
D.A.C.L., I, 107 et s. De mme le martyrium de saint Marc, les catacombes de Karmouz,
etc.
M.B.E.H. (Institutions), d. 1970, 361.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

106

Cependant le paganisme tait si fortement enracin en gypte,


quil opposa une grande rsistance, en particulier dans les milieux
intellectuels, parmi les philosophes, dont les familles formaient de
vritables communauts et se mariaient entre elles. Telle tait la
famille des Horapollo (fin du Ve sicle), qui joignaient la
connaissance de la philosophie noplatonicienne celle des doctrines et
des rites de lancienne religion gyptienne 1. Ctait dans les coles
publiques que se trouvait le principal centre de ce nopaganisme, dont
la figure la plus curieuse est celle dHypatie, fille de Thon le
Gomtre. De rputation irrprochable, elle portait le manteau des
philosophes et donnait des leons publiques. Synsius, futur vque
de Cyrne, tait lun de ses disciples 2, et des magistrats, comme le
prfet augustal Oreste, lui demandaient souvent conseil. Ce fut ce qui
la perdit : au cours dune meute contre les Juifs, Oreste, insult par
des moines, fit saisir lun deux et le fit expirer sous les tortures. Le
peuple exaspr se vengea sur Hypatie, qui sortait au mme instant de
sa maison sur un char, et la massacra sauvagement (415) 3.
En dpit des dits impriaux, il existait encore en 486, Manouthis
prs dAlexandrie, un temple dIsis avec ses prtres, ses statues, ses
oracles et ses fidles qui molestaient les chrtiens 4. Ce fut sous
Justinien quune campagne systmatique fut entreprise contre le
paganisme gyptien, mais il navait pas encore tout fait disparu au
dbut du VIIe sicle 5.
Les habitants. La population comprenait quatre lments : le
peuple (), les notables (), la bourgeoisie (), les naviculaires (), corporation importante qui
dtenait le monopole des transports de lannone et du commerce avec
lOccident. On voit ces lments se coaliser pour mener une action
politique, par exemple en 457, lorsquils cherchent se justifier
auprs de lempereur Lon davoir lu patriarche Timothe Ailouros 6.
1
2
3
4
5
6

G. HANOTAUX, Histoire de la nation gyptienne, III, 135; J. MASPERO, Horopollon et la fin


du paganisme gyptien, dans B.I.F.C., XI, 181 et s.
BURY, History of the later Roman Empire, I; J. MASPERO, op. cit., XI, 181 et s.; DRUON,
Synesius, 1859.
BURY, op. cit., I, 127 et s.
J. MASPERO, Histoire des patriarches dAlexandrie (518-610), 33; Vie de Svre,
patriarche monophysite dAntioche, II, 17, 27 et s.
FLICHE et MARTIN, Histoire de lglise, IV, 442 et s.; J. MASPERO, op. cit.: sanctuaires
dtruits par le patriarche Andronic (616-622).
EVAGRIOS, Histoire ecclsiastique, II, 9; M. GELZER, Studien zur byzantinischen
Verwaltung Aegyptens, 18, 2.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

107

La plus grande partie des habitants vivait de lindustrie et du


commerce, industries de luxe (verrerie, tissage de la soie et de la laine,
tapisserie, sculpture sur porphyre et pierres dures), commerce
dalimentation, grand commerce mditerranen et avec lInde par les
ports de la mer Rouge 1. Tous les tmoignages saccordent sur la
difficult de gouverner cette population, toujours prte se soulever.
Dans cette ville, cause de lallure libre du peuple, les
fonctionnaires nadministrent la chose publique quavec crainte ,
crit un anonyme au Ve sicle 2, et au VIe sicle, Maximien, archevque
de Ravenne, note cette race fire, sditieuse, toujours inquite et en
tat de guerre civile 3. Les meutes avaient souvent une cause
religieuse ou partaient de lHippodrome. Les Coptes avaient en outre
des sentiments dhos-tilit contre lhellnisme, que lEmpire
reprsentait pour eux, et, au VIIe sicle, leur langue nationale tait le
principal idiome dAlexan-drie 4.
Cet tat dagitation perptuelle avait fini par diminuer la richesse et
il stait form une immense classe de proltaires nourris soit par
ltat, soit par lglise 5.
Provinces. Par son peuplement et ses relations mondiales,
Alexandrie dpassait de beaucoup en importance les localits
provinciales la civilisation urbaine ne sen maintenait pas moins dans
toute lgypte avant linvasion arabe, comme le prouvent les papyrus
et les ncropoles explores, qui nous rvlent lorganisation
administrative 6 et la prosprit des villes du Delta et de la valle du
Nil. La liste dHirocls (avant 535) cite 73 villes pour 6 provinces 7,
la notice de Georges de Chypre (rgne de Maurice, 582-602), 53 villes
pour 7 provinces 8.
Ces cits () peuples surtout de Grecs lorigine, avaient t
fondes par les Lagides et les empereurs romains, bties daprs un
plan densemble analogue celui dAlexandrie, avec des rues bordes
de portiques colonnades et coupes angle droit, des agoras
1
2
3
4
5
6
7
8

Voir ch. VII.


Anonyme. Totius orbis descriptio, II, 520.
AGNELLUS, Liber Pontificalis ecclesiae Ravennatis, P.L., CVI, 608 et s. (daprs les notes
de voyage de Maximien, venu Alexandrie avant 546).
J. MASPERO, op. cit., 39 et s.
Ibidem; Vie de saint Jean lAumnier (par LONCE DE NAPLES).
M.B.E.H. (Institutions). d. 1970, 167.
HIEROCLS, Synekdemos. P.G., 113.
GEORGES DE CHYPRE, Descriptio orbis romani (d. Gelzer).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

108

spacieux, des difices dutilit publique, bains, aqueducs, greniers


fortifis 1. Leurs immenses ncropoles attestent une population encore
importante au moment de linvasion arabe.
Antino, mtropole de la Thbade, fonde par Hadrien en 132, tait construite
autour de deux rues principales qui se coupaient angle droit, larges de 14,61 m.
Ces rues taient bordes de portiques vots, avec de belles colonnes
corinthiennes. Les fouilles de Gayet (1890-1900) ont mis jour de nombreuses
spultures dpoque byzantine dune grande richesse, portraits funraires et tissus
historis. Les glises taient nombreuses. En face de la ville, situe sur la rive
droite du Nil, se trouvait Hermopolis 2.
Dans la Haute-gypte, Akhmin-Panopolis est connue surtout par sa ncropole,
qui a rvl une industrie de la tapisserie trs florissante et de nombreux portraits
de dfunts, indiquant une population trs riche 3.
Oxyrhynchos, mtropole de lArcadie, possdait un hippodrome bien organis.
Les papyrus qui en proviennent donnent des renseignements sur ses curies de
courses et sur leur administration, ainsi que sur les disputes violentes entre les
factions, qui avaient leurs rpercussions jusque dans les campagnes
environnantes 4.

2. Antioche
RetourlaTabledesMatires

Antioche. Fonde par Sleucus Nicator en 301 avant J.-C.,


Antioche ne tarda pas devenir la plus grande ville dOrient et la
rivale dAlexandrie. Cependant, malgr le caractre htrogne de sa
population, lhellnisme y tait plus pur quen gypte. Le grec tait la
langue courante et ses coles de philosophes et de rhteurs taient
renommes longtemps avant la fondation de Constantinople 5.
Situation, topographie. LOronte, venu du sud, sort de sa valle
profonde et se dirige vers la mer au sud-ouest, entre le Kasios et
1
2
3
4

PROCOPE DE CSARE, De Aedificiis, VI, 1; G. ROUILLARD, Ladministration de lgypte


byzantine, 225.
D.A.C.L., I, 3226 et s.; GAYET, Les portraits dAntino, 1916.
D.A.C.L., I, 1042 et s.
The Oxyrhyncus Papyri (d. et trad. Grenfell et Hunt), I, 45; Greek Papyri in the British
Museum (d. Kenyon et Bell), III, 227, 18; G. ROUILLARD, Ladministration de lgypte
byzantine, 191; Yvonne JANNSENS, dans B.N., 1936, 515.
DIEHL, Justinien et la civilisation byzantine au VIe sicle, 572.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

109

lAmanus, par une faille o les basaltes alternent avec les formations
tertiaires. Antioche est situe sur la rive gauche du fleuve, navigable
au moyen ge jusqu la mer 1. Entoure de jardins bien arross, la
ville, dispose en amphithtre, stageait sur les pentes du mont
Silpios, que gravissait lenceinte de Justinien, franchissant des
prcipices, et que couronnait une puissante citadelle 2. Les ruines
imposantes de ces ouvrages sont conserves, mais de la capitale de
lOrient il ne reste quun village 3.
Le site dAntioche tait grandiose et ses habitants, ses rhteurs,
comme Libanius, clbraient lair sain, la fracheur des sources et des
jardins dlicieux dont elle tait entoure 4.
A deux heures de la ville, se trouvait le faubourg de Daphn, o,
sous les ombrages de cyprs centenaires protgs par la loi, on voyait
un vieux temple dApollon et un sanctuaire des Nymphes, que
frquentaient encore les paens au Ve sicle 5. Dun hmicycle en
forme de thtre, couvert dun toit en tuile, support par des colonnes
de marbre blanc, une cascade, forme par les deux sources de Castalie
et de Pallas, franchissait trois gradins pour tomber dans la piscine en
forme dexdre qui figurait lorchestre de ce thtre deau 6.
Plan, construction. Appele Antioche la Belle, puis, sur le
conseil de Symon Stylite, la Ville de Dieu, Thoupolis 7, elle tait
btie sur un plan rgulier avec de longues rues droites bordes de
portiques ; lune delles traversait la ville de part en part sur une
longueur de 36 stades (4 kilomtres). Son vaste thtre tait taill en
plein roc sur les pentes du Silpius 8. Depuis lantiquit elle tait
divise en quatre quartiers, entours chacun de murs (ttrapole de
Strabon), mais enferms dans une enceinte commune. Le troisime
quartier avait t cre par Antiochus Epiphanes (175-164 av. J.-C.)
dans lle de lOronte o se trouvaient lpoque byzantine le Palais
Imprial, prcd du magnifique portique du Ttrapyle, et peut-tre la
1
2
3
4
5
6
7
8

PHILIPPSON, Das byzantinische Reich als geographische Erscheinung, 185.


D.A.C.L., I, 282 ; D.H.G.E., III, 563-566; DIEHL,, op. cit., 567 et s.
D.A.C.L., II, 2359 et s.
LIBANIUS, Discours, or. 1, 1,80.
Saint JEAN DPHSE, Histoire de lEglise, III, 29; Jean MALALAS, Chronographie, Bonn,
307; DIEHL, Justinien et la civilisation byzantine au VIe sicle, 369.
J. LASSUS, Antioch-on-the-Orontes, 129 et s., fig. 10.
DIEHL, op. cit., 568 et s.
D.A.C.L., II, 60.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

110

statue de la Fortune dAntioche (Tych). Thodose II avait embelli la


ville de nouveaux monuments construits par des architectes envoys
de Constantinople (408-450) 1.
Le splendide pavement en mosaque dcouvert dans la villa de
Yakto, faubourg de Daphni, est dcor au centre des exploits des
chasseurs clbres, mais son intrt principal est d sa bordure de
tableautins, qui reprsente des difices dAntioche et des scnes de la
rue 2.
Elle montre ce qutait la ville au Ve sicle, avec ses monuments,
ses portes de ville, ses places ornes de statues, ses fontaines, son
stade olympique, ses glises, ses maisons avec les noms de leurs
propritaires, ses ateliers, ses boutiques, ses auberges. La ville tait
btie en pierres appareilles, les difices couverts en charpentes avec
toits en tuile, la plupart bords de portiques, qui voquent les rues
colonnades. On y voit parfois des galeries ouvertes au premier tage,
et, sauf une exception, ce sont des architraves qui retombent sur les
colonnes. Les coupoles sont rares 3. Cest une place publique, avec un
gros arbre, dont on ne voit que le tronc noueux, et des statues prives
de tte sur des socles, dont lun, plus lev, supportait leffigie dun
guerrier appuy sur sa lance 4. Cest encore un pont sur lOronte aux
flots verdtres, quune femme, tenant un enfant par la main, se prpare
traverser 5, et un difice polygonal, couvert dune coupole de mme
profil, qui pourrait tre la cathdrale construite par Constantin 6. Rien
de plus vivant que les scnes de la rue qui, malgr la maladresse du
dessin, semblent prises sur le vif et ne diffrent pas sensiblement de ce
quon peut y photographier aujourdhui 7. Ici ce sont deux mulets
attachs lun derrire lautre et portant des ballots, avec leur
conducteur qui lve son bton dun geste naturel 8. Plus loin on voit
des boutiques ouvertes sur la rue avec leurs marchands et leurs
clients : une poissonnerie, un marchand dhuile, une boucherie ou une
charcuterie 9. Un porteur, la tunique courte et serre la taille, bras
1
2
3
4
5
6
7
8
9

Memnon, Zole, Calliste, EVAGRIOS, Histoire ecclsiastique, I, 18-20.


LASSUS, op. cit.
Ibidem, 154 et s.
Ibidem, 139-141, fig. 18.
Ibidem, 148, fig. 24.
DIEHL, 143-147, fig. 22. Cf. Jean MALALAS, Chronographie, Bonn, 318, 324, 325.
LASSUS Dans les rues s dAntioche (Bul. des tudes orientales, V, 1935, 122 et s.).
LASSUS, Antioch-on-the-Orontes, 143, fig. 21.
Ibidem, 134, 137, 149, fig. 15, 16, 48.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

111

et pieds nus, retient dune main un long paquet roul, attach sur son
dos, et, de lautre, une corde passe sur son paule gauche 1. Ailleurs
ce sont des buveurs ou des joueurs assis une table couverte de jetons
et tenant le cornet de ds la main 2.
La population. Les quartiers du centre taient trs peupls au ye
sicle. La population, value 500 000 habitants lpoque romaine,
serait descendue 200 000 au temps de saint Jean Chrysostome 3 et
remonte 300 000 au VIe sicle 4.
Cette population trs remuante, impressionnable et superstitieuse,
tait renomme pour son esprit frondeur. Lempereur julien, qui en
avait t la victime, sindignait contre les jeunes dsuvrs, qui ne
soccupaient que de courses et de spectacles et sadonnaient une
perptuelle dbauche, contre la libert des femmes et contre le
manque de respect du peuple pour les princes comme pour les dieux 5.
Le got pour les ftes grandioses tait le principal souci du peuple 6 et
les meutes taient frquentes dans cette population cosmopolite
compose de Grecs, de Syriens et de Juifs : celle de 387, o les
rvolts abattirent les statues impriales et qui fut chtie cruellement
par Thodose, tait reste comme un sinistre souvenir 7. Les Syriens,
qui avaient continu parler leur langue nationale, habitaient surtout
les faubourgs, qui portaient dailleurs des noms syriaques 8.
Jeux et spectacles. Sous Commode (180-192), Antioche avait
achet des Elens le droit de clbrer tous les quatre ans les Jeux
Olympiques. Le premier eut lieu avec une pompe extraordinaire et
dura quarante-cinq jours, mais ils furent supprims en 521 par Justin
Ier 9. Ces ftes avaient pour thtre Daphni et lune des mosaques de
Yakto montre le stade avec sa porte encadre de deux tours, sa piste
blanche et jaune ainsi que ses gradins, surmonts la courbure dune
tour beaucoup plus haute 10.
1
2
3
4
5
6
7
8
9
10

Ibidem, 149, fig. 48.


Ibidem, 133 et s., fig. 1213 (jeu de trictrac, analogue celui mentionn supra, p. 62).
Saint JEAN CHRYSOSTOME, Homlies, P.G., 50, 591.
Jean MALALAS, Chronographie, Bonn, 400; DIEHL, Justinien... 570.
Misopogon dans R. DEVREESSE, Le patriarcat dAntioche... jusqu la conqute arabe, 112
et s.; D.A.C.L., II, 2368 et s.
PROCOPE DE CSARE, B.P., II, 10; DIEHL, op. cit., 570 et s.; DEVREESSE, op. cit., 113 et s.
Saint JEAN CHRYSOSTOME, Homlies, hom. 19, P.G., 49, 188.
D.H.G.E., III, 564.
Jean MALALAS, Chronographie, Bonn, 427.
LASSUS, Antioch-on-the-Orontes, 132, fig. 11.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

112

Mais Antioche possdait aussi un Hippodrome ds le IVe sicle 1 et


la violence des querelles entre les factions galait celle de
Constantinople. Saint Jean Chrysostome prchait en vain contre les
courses. Ses auditeurs coutaient avec admiration ses homlies, mais
retournaient le lendemain lHippodrome.
Cependant, de ces difices, le plus frquent tait le thtre. Au
temps de Libanius (314-395), on y jouait encore des pices classiques,
comme les Acharniens dAristophane 2. Au sicle suivant, au contraire, le mime, dont la Syrie tait dailleurs la terre natale, avait fini
par supplanter le thtre classique 3. Aux attaques des chrtiens
fervents qui le regardaient comme dorigine dmoniaque, le rhteur
Choricius de Gaza opposait une apologie en rgle, dans laquelle il
montrait les services de tout genre que pouvait rendre le mime
(gurison des malades atteints de mlancolie, grces obtenues de
lempereur, qui le mime seul pouvait parler librement) 4.
La religion. A la fin du IVe sicle, un peu plus de la moiti des
habitants seulement tait chrtienne, mais dans cette ville de plaisir,
daprs des prdicateurs comme saint Jean Chrysostome, la vie
religieuse aurait tenu peu de place. La ralit devait tre assez
diffrente. Le culte des aptres et surtout celui de saint Pierre, qui
fonda lglise dAntioche avant celle de Rome, tait clbr avec
ferveur et les Antiochiens rappelaient avec orgueil que le qualificatif
de chrtien tait n dans leur cit 5. Lcole thologique dAntioche
avait tenu une grande place dans les controverses religieuses des IVe et
Ve sicles et les patriarches, pour tre moins puissants que ceux
dAlexandrie, jouissaient cependant dune grande autorit 6.
Au VIe sicle, la ferveur religieuse du peuple dAntioche se
manifestait par le culte des martyrs, dont les reliques, vnres dans
des difices spciaux (martyria), reurent plus tard un emplacement
dans les basiliques, o lon enterrait les personnages de marque,
1
2
3
4
5
6

Saint JEAN CHRYSOSTOME, homlies, hom. 7, P.G., 48, 1045-46.


LIBANIUS (Sur sa propre fortune), trad. Petit, 175.
REICH, Der Mimus, 205.
CHORICIUS DE GAZA, d. Graux, II, 14, 8-11; COURET, La Palestine sous les empereurs
grecs, 147 (le mime Timothe obtenant dAnastase la suppression du chrysargyre).
DIEHL, Justinien..., 573 et s.
M.B.E.H. (Institutions), d. 1970, 361 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

113

auprs du corps des saints, et qui attiraient des foules de plerins 1.


Les glises elles-mmes taient souvent construites aux frais de riches
bourgeois, Antioche comme dans toute la Syrie 2. Les monastres
taient nombreux dans la ville et aux environs. Les moines, en
particulier les stylites, et les reclus, qui habitaient souvent au dernier
tage de la tour de faade dune basilique, taient lobjet dune grande
vnration 3.
Lun des plus clbres de ces asctes tait saint Symon lAncien,
qui vivait au sommet dune colonne, non loin de lembouchure de
lOronte (Port Saint-Symon, aujourdhui Qalat Seman). De son
vivant, il attirait dj de nombreux plerins auxquels il adressait des
homlies. Sa rputation tait si grande quil tait connu jusqu Lutce
et il faisait saluer sainte Genevive par les marchands syriens qui
venaient le vnrer avant leur dpart pour la Gaule. Un grand
monastre stait install prs de cet endroit ; aprs la mort du saint en
459, on leva autour de la colonne une vaste cour circulaire, sur
laquelle souvraient quatre basiliques, dont la plus grande, situe
lest, se terminait par une abside 4. La vie de saint Symon le
Nouveau, qui vcut soixante-huit ans sur une colonne (524-592), au
Mont Admirable, quelques heures dAntioche, reproduisit
exactement celle du premier Symon, mais, cause du manque de
ressources, le monument, lev sur le modle de celui de Qalat
Seman, neut ni la mme ampleur, ni la mme beaut 5.
Un curieux pisode de lhistoire dAntioche montre lardeur
religieuse de ses habitants. Un tremblement de terre ayant ravag la
ville en 588, toute la population, pieds nus, un rameau dolivier la
main, alla en procession jusqu un mille de la cit, par un froid
terrible, sous la neige tombante, chantant des litanies et des
supplications 6.
Par contre, lesprit satirique et frondeur des habitants npargnait ni
le clerg, ni mme les patriarches.
1
2
3
4
5
6

LASSUS, Sanctuaires chrtiens de Syrie, 123-160; GRABAR, Martyrium, I, 152-167 et 207214.


LASSUS, op. cit., 249-260.
Ibidem, 277-283; LASSUS, Images de Stylites (Bul. des Etudes orientales, II, 67-88); Vie de
sainte Genevive, S.R.M., III, 226 et s.
JERPHANION, La Voix des Monuments, I, 111-133.
LASSUS, Sanctuaires chrtiens de Syrie, 285 et s.
Saint JEAN DPHSE, Vie des bienheureux orientaux, 226; DIEHL, Justinien, 577.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

114

Cette mme anne, le comte dOrient Astrius 1, brouill avec le patriarche


Grgoire, excita le peuple contre lui en laccusant davoir pris part Daphn des
sacrifices paens. Grgoire fut insult par la populace et ridiculis au thtre.
Lempereur Maurice rvoqua Astrius, mais le nouveau comte dOrient, Jean,
laissa attaquer le patriarche, quun banquier accusa dinceste et qui nosa plus
sortir de son palais, aprs avoir mis la ville en interdit. Il parvint cependant
schapper, aller se justifier auprs du basileus et faire condamner son
calomniateur au fouet 2.

La ville commerciale. Grce sa situation gographique,


Antioche tait, jusqu loccupation arabe, un des entrepts les plus
importants de lEmpire. Par ses deux ports, Sleucie, en aval sur la
rive droite de lOronte, et Saint-Symon sur la rive gauche,
lembouchure du fleuve, elle participait au commerce mditerranen,
reli ainsi aux points darrive des caravanes asiatiques : route de
Cilicie travers les Portes Syriennes (passes de lAmanus 670
mtres daltitude). Plus au nord, lAmanus, perc dune large brche,
laissait passer la route de Msopotamie, utilise aujourdhui par le
chemin de fer de Bagdad 3. Intermdiaire entre lInde et lExtrmeOrient dune part, les pays dOccident occups par les Barbares
dautre part, Antioche tait, par son commerce, la rivale
dAlexandrie 4.
Les dsastres et la dcadence. Malheureusement ces sources de
richesse furent taries au VIe sicle par les flaux qui sabattirent
successivement sur Antioche : tremblement de terre du 29 mai 526,
qui dtruisit presque toute la ville et fit des milliers de victimes ;
nouveaux sismes en 528 et 539 ; surprise dAntioche par Chosros,
massacres, incendies, pillages, survivants emmens en captivit et
tablis en Perse dans une Nouvelle Antioche (539-540) 5.
Justinien reconstruisit la ville, dont il ne restait plus que les
remparts, mais il fallut rduire lenceinte et laisser en dehors lle de
lOronte et les maisons construites dans les mandres du fleuve,
auquel on creusa un nouveau lit plus rectiligne. Procope numre
1
2
3
4
5

EVAGRIOS, Histoire ecclsiastique, V, 18; DIEHL, Justinien 577.


EVAGRIOS, op. cit., V, 18; DIEHL, op. cit., 577.
PHILIPPSON, Das byzantinische Reich als geographische Erscheinung, 185 et s.
DIEHL, op. cit., 570; PROCOPE DE CSARE, De Aedificiis, V, 5; PARISET, Histoire de la
soie.
DIEHL, op. cit., 579 et s.; PROCOPE DE CSARE, De Aedificiis, II, 10; du mme : De Bellis,
II, VIII, 7, IX, XIII, 15.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

115

complaisamment les grandes constructions de Justinien, mais, comme


la remarqu Jean Lassus, ce sont des difices dutilit publique et il
nest pas question dglises ou de palais. Justinien a fait amnager des
citernes, des canaux, des remparts, mais il na pas cherch embellir
la nouvelle ville. Elle avait t trop touche pour tre compltement
restaure en si peu de temps. Lheure de la dcadence avait sonn pour
elle 1.
3. Dans les provinces dAsie
RetourlaTabledesMatires

Ancienne en Syrie, en Msopotamie et en Palestine, la vie urbaine


avait mme gagn les provinces arabes ds les premiers temps de
lEmpire romain. Loin davoir disparu au VIe sicle, les villes taient
devenues plus nombreuses et plus prospres. Fait significatif, des
hippodromes avaient t construits dans des centres qui nen avaient
jamais possd 2.
Sources. Le Synekdemos dHirokls compte 145 villes dans le
diocse civil dOrient 3 et, pour un territoire moins tendu, dans sa
Description de lunivers romain, Georges de Chypre cite 197 villes,
sans compter les castra et climata fonds par Justinien 4.
Villes de Syrie. Antioche avait t dtruite si profondment par
les Perses quelle ne put jamais retrouver son ancienne prosprit. Par
un contraste saisissant, les autres villes dOrient, pargnes par
linvasion, ne furent jamais aussi riches, la vie urbaine ny fut jamais
aussi brillante que dans la deuxime moiti du VIe sicle. Ce fut alors
que les villes sembellirent ddifices somptueux, dans la construction
desquels dominaient le souci de la richesse et celui de llgance :
dans les basiliques, dans les tombes monumentales, dans les
monastres, dans les maisons prives de laristocratie municipale
rgne la mme magnificence 5.
1
2
3
4
5

PROCOPE DE CSARE, De Aedificiis, II, 10; DIEHL, op. cit., 582-584; LASSUS, op. cit., 304.
Jean MALALAS, Chronographie, vers 518-520, Sleucie dIsaurie.
HIEROCLS, Synekdemos, ch. 46-55.
GEORGES DE CHYPRE, Descriptio orbis romani, ch. 4-15.
LASSUS, op. cit., 304 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

116

Nous avons dj dcrit les villes populeuses de la rgion basaltique


du Hauran, dont les maisons, solidement construites et bien
amnages, furent vacues le mme jour lapproche des Arabes et
sont aujourdhui en plein dsert, o on les a retrouves sous les sables
presque intactes 1. Dautres villes nous sont connues par leurs ruines,
mises jour par des fouilles.
Telle tait Apame sur lOronte, fonde comme Antioche par
Sleucus Nicator, explore fond par la mission archologique belge,
sous la direction de F. Mayence. La ville, qui couvrait 20 hectares,
tait traverse par une grand-rue borde de portiques, large de 23,50
m, sur une longueur de 2 kilomtres. Des pavements de mosaques
thmes mythologiques dcoraient les trottoirs sous les portiques. Le
plus beau est celui qui ornait une maison, dans une salle qui mesurait
130 mtres carrs. Dans un magnifique cadre de verdure se dtachent,
sur un fond clair, des belluaires et des animaux de grandeur naturelle
et dune vrit saisissante. Une date de lre des Sleucides inscrite
sur cette uvre magnifique correspond lanne 539 de lre
chrtienne 2.
Dans ces villes opulentes, les mmes gots du plaisir et des sports
se manifestaient avec la mme frnsie qu Antioche. Litinraire
dun Occidental, qui visita la Syrie, numre les talents spciaux, nous
dirions les vedettes, que produit chacune de ses villes. Laodice est
renomme pour ses auriges, Tyr et Bryte pour leurs mimes, Csare
pour ses pantomimes, Hliopolis pour ses joueurs de flte, Gaza pour
ses boxeurs (joueurs de pancrace), Ascalon pour ses lutteurs 3. Bryte
(Beyrouth) devait surtout son prestige son cole de Droit qui
rivalisait avec celle de Constantinople 4.
Palestine et Arabie. En mme temps que Jerusalem, la Ville
Sainte, qui passait au moyen ge pour le centre du monde, lomphalos
vers lequel on se tournait pour prier 5, les autres villes de Palestine
1
2
3
4
5

Ibidem, 47. Voir supra, p. 32.


Transporte Bruxelles au Muse du Cinquantenaire. F. MAYENCE, La mission belge
dApame dans B.A.B.L., VI, 1935.
Anonyme. Totius orbis descriptio, 57 et s.
P. COLLINET, Histoire de lcole de droit de Beyrouth. Voir ch. XIII.
PIGANIOL, Hemisphairion et Omphalos des Lieux Saints (emplacement de la Croix), C.A. I,
1945, 7-14.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

117

conservaient le prestige davoir t le thtre de la vie terrestre du


Christ. Des sanctuaires avaient t construits sur les lieux mmes o
staient passs les vnements dcisifs rapports par les vangiles :
la basilique de la Nativit Bethlem, les trois glises du Thabor,
lendroit mme o Pierre voulait dresser trois tentes 1. Pour mieux
faire revivre ces souvenirs, des peintres et des sculpteurs avaient cr
une iconographie nouvelle, reproduite sur les petits objets que les
plerins rapportaient dans leur pays.
La vie urbaine stendait alors au-del du Jourdain et dans la
province dArabie, comme en tmoigne la mosaque de Mdaba
(dcouverte en 1897), qui reprsentait avec une grande exactitude les
villes de Palestine, depuis le delta du Nil, vraisemblablement, daprs
ses dimensions, jusqu Antioche. Le pays sy dveloppe de louest
lest, avec ses montagnes, ses valles, ses rivires. Les montagnes de
Jude sont noires, avec des assises pierreuses marques par de petits
traits. La valle du Ghor et le dsert du Sinai sont dun blanc mat. La
mer Morte est nuance de vert, avec des bandes noires. Dans le
Jourdain se jouent de petits poissons jaunes et noirs. Les villes
donnent limpression de la ralit : par exemple, les murailles de
Jricho, avec trois grandes tours de hauteur ingale, spares par des
portes fronton, la rue portiques de Gaza conduisant une
basilique, les trois oblisques dAscalon commmorant des martyrs
gyptiens, enfin un vrai plan de Jerusalem, avec ses rues bordes de
portiques et, au milieu, la tour monumentale du Saint-Spulcre. On
reconnat au nord la porte Saint-tienne, flanque de deux tours,
devant elle une esplanade dcore dune colonne, la suite la grande
rue longitudinale, dans langle nord-ouest de nombreuses maisons et,
louest, la porte de Jaffa. Une inscription, dans labside de lglise,
semble la dater de lpoque de Justinien 2.
En Transjordanie, un pavement en mosaque de lglise de Naim,
localit non identifie jusquici, reprsentait un bestiaire, lequel,
daprs une inscription, fut remplac vers 729-730 par des thmes
gomtriques 3, mais ce qui ajoute lintrt de sa dcouverte, cest sa
1
2
3

A. GRABAR, Martyrium II, 129-206.


R.R.P.P. VINCENT et ABEL, Jrusalem nouvelle, II, 99 et s.; D.A.C.L., X, 1931, 806-885,
fig. 7416 et s., pl. 820 et 836.
Probablement pour obir ldit du calife Yzid. Cf. M.B (Vie et mort de Byzance), 1969,
p. 78.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

118

bordure topographique qui rappelle celle de la mosaque de Yakto. Ici


les monuments et les glises de Palestine, avec leurs noms, sont
spars par des arbres. Il ne reste plus que douze tableautins, cest-dire la moiti de la bordure primitive 1.
A Bostra, mtropole de la province dArabie, on a pu explorer les
ruines dune cathdrale, construite en 512 sur un plan circulaire. Sa
coupole de mme plan avait 37 mtres de diamtre et retombait sur un
tambour support par huit piliers, laissant place un dambulatoire
annulaire inscrit dans un carr, avec quatre exdres aux angles. Le
baldaquin abritant lautel se dressait au centre, support par une
colonnade en quatre-feuilles 2.
Dans la mme province, Grasa (Djrasch) tait une ville
importante, trs prospre lpoque romaine. Ses fortifications furent
refaites au Ve sicle et, sous Justinien, le comte Fl. Elias reconstruisit
en partie la grande rue colonnades, qui aboutissait au Forum.
Lexploration des ruines a rvl lexistence de onze monuments
chrtiens, dont un groupe compact ddifices dun seul tenant ; ils
donnent, par une faade de 30 mtres, sur cette rue, laquelle leur axe
est perpendiculaire. Cest dabord la cathdrale, de plan basilical (fin
du IVe sicle), suivie dune cour portiques, avec une fontaine
miraculeuse au centre, puis une seconde basilique, le martyrium de
Saint-Thodore, lev par le prtre ne en 496. Cet difice
communiquait avec un baptistre et un atrium rectangulaire 3. Un
groupe analogue, moins complexe et dispos en largeur, comprenait la
rotonde de Saint-Jean-Baptiste, inscrite dans un carr et flanque sur
les cts de deux basiliques ddies, lune saint Georges, lautre aux
saints Cosme et Damien. Cet ensemble datait de 529-533 environ 4. La
dernire glise construite Grasa fut probablement celle de lvque
Gnsios en 610, vingt-deux ans avant linvasion arabe 5. Cette grande
ville, o le grec tait la langue dominante, prouve par le
tremblement de terre de 746, se maintint cependant jusqu la chute
des Ommiades (750), mais disparut aprs le transfert du califat
Bagdad.
1
2
3
4
5

R.A., XII, 1938, 109.


LASSUS, Sanctuaires chrtiens de Syrie, 150 et s.; DIEHL, Justinien..., 587.
LASSUS, op. cit., 38-40, fig. 18.
Ibidem, 152, fig. 67; D.A.C.L., XIII, 879 et s.
LASSUS, op. cit., 205.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

119

Cet ensemble duvres grandioses implique des ressources


considrables, dues une grande prosprit conomique, qui ne
disparut pas avec loccupation arabe. Ce fut en Syrie dailleurs que les
conqurants sinitirent la civilisation urbaine.
Msopotamie. En Msopotamie, la ville forte de Dara,
construite par Anastase en 505, en face de la ville perse de Nisibe,
tait un modle durbanisme 1.
desse, capitale de lOsrone depuis lpoque romaine, tait
peuple de Syriens, mais, sous la domination des Sleucides,
lhellnisme sy tait introduit et y avait propag son art et sa
littrature. desse nen resta pas moins une ville orientale et cest ce
qui la distingue des grandes villes syriennes. Vassale des rois
hellnistiques, elle vivait, depuis la fin du second sicle avant lre
chrtienne, sous la dynastie des Abgar, auxquels le titre royal avait t
concd, mais le syriaque resta toujours la langue officielle, comme
en tmoignent les inscriptions 2.
La ville tait situe au pied dun massif rocheux, dans une plaine
fertile et bien arrose. Dans la ville mme, un tang aliment par les
eaux souterraines du plateau sud-ouest avait valu desse le nom de
Callirho, la ville aux belles eaux , suivant Pline lAncien. Sur ses
bords slevaient des palais dt des rois et des nobles, ainsi que la
plus ancienne glise. Les contreforts de la montagne formaient une
dfense naturelle, quoi sajoutaient une double enceinte et une
citadelle, lintrieur de laquelle tait construit le palais dhiver.
Vingt-cinq ruisseaux traversaient la ville et allaient grossir le Skirtos 3,
cours deau irrgulier, affluent de lEuphrate. Sous Justinien, une de
ses crues provoqua une inondation dsastreuse qui dtruisit une partie
de la ville : lempereur restaura desse, fit rectifier le lit du Skirtos et
creuser un tunnel dans le roc pour dtourner son cours sa sortie de la
ville 4.
1
2
3
4

Restaure par Justinien. PROCOPE DE CSARE, De Aedificiis, 2, 3.


Des inscriptions en grec datent des premiers sicles de lre chrtienne. D.A.C.L., IV, 1921,
2103 et s.
Le Sauteur (Daan actuel).
PROCOPE DE CSARE, De Aedificiis, II, 6; Rubens DUVAL, Histoire politique, religieuse et
littraire ddesse.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

120

desse tait btie rgulirement et ses rues aboutissaient six


portes fortifies. Elle tait dcore de belles places, comme le Forum
entour de portiques, au bord du Skirtos, et de nombreux monuments :
des thermes, un thtre, un hippodrome, un grand hpital et de
nombreuses glises 1.
Le christianisme tait en effet trs ancien desse et, bien que la
date de son introduction soit mal connue, il est certain quelle est
antrieure lan 200, car la conversion dAbgar VIII, aprs un voyage
Rome en 207, est un fait historique. desse est donc lun des
premiers tats qui aient fait du christianisme une religion officielle 2.
Nous navons nous occuper ici, ni du dveloppement de lglise
ddesse, ni de sa puissante cole thologique, dite lcole des Perses,
parce que ses premiers matres taient venus de Nisibe. Notons
seulement que la littrature thologique ddesse est en langue
syriaque, ainsi que la Bible dite Peschitto 3. Le caractre syrien et
oriental de la ville se manifestait dans son architecture religieuse. Une
hymne syriaque en lhonneur de la cathdrale ddesse, reconstruite
par Justinien aprs linondation de 524, rcemment rdite et traduite
en franais, a permis Andr Grabar de la reconstituer dans ses
grandes lignes et den pntrer le sens symbolique 4. Elle tait ddie
la Sagesse Divine (Sainte Sophie). Btie entirement en pierre,
daspect cubique, elle tait couverte dune coupole aveugle sur
trompes dangle 5, entoure de parvis orns de trois portiques
colonnes. A lintrieur, les murs taient revtus de marbre blanc
lumineux comme la sainte Face ddesse . La coupole figurait un
ciel toil et tait entoure de mosaques fond dor : image de
lunivers malgr sa petitesse.
desse tait dailleurs clbre dans la chrtient et faisait partie des
Lieux saints visits par les plerins. Elle possdait deux reliques
insignes : une lettre que le Christ aurait crite un roi Abgar, et qui fut
montre Sylvia Aetheria la fin du IVe sicle, et un portrait
1
2
3
4
5

R. DUVAL, op. cit.; D.A.C.L., IV, 2059 et s.


Alli de Septime-Svre qui lavait reu Rome. D.A.C.L., IV, 2005 et s.; FLICHE et
MARTIN, Histoire de lglise, I, 286; II, 126.
R. DUVAL, op. cit.; J.B. CHABOT, Littrature syriaque, 1932.
C.A., II, 1947, 29-68 (DUPONT-SOMMER et GRABAR).
Procd persan, dj connu en Chalde 3000 ans avant J.-C., L. BRHIER, Le Style roman.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

121

miraculeux du Christ imprim sur un linge (mandylion). Il en sera


question plus loin 1.
4. Les villes dAsie Mineure et du Pont-Euxin
RetourlaTabledesMatires

A part les massifs du centre, rgion de culture et dlevage


lpoque byzantine, de grandes villes monumentales et peuples,
datant pour la plupart des temps hellnistiques, slevaient,
nombreuses, surtout proximit des ctes et dans les les. La dynastie
attalide et les empereurs romains y avaient laiss leur empreinte.
Hirocls numre 372 villes pour lAnatolie, dont 43 pour la seule
province dAsie 2.
Dans toutes ces villes, o le grec seul tait parl, les monuments
antiques taient encore intacts et depuis le IVe sicle de nombreux
monuments chrtiens avaient augment leur splendeur. Plusieurs de
ces difices, phse, Nice, Ancyre, voquaient les souvenirs des
grands conciles.
phse. Mtropole de la province dAsie, phse tait reste un
port fluvial important, sur le Caystros, 5 kilomtres de la mer, au
dbouch de quatre valles 3. Comme dans lantiquit, la ville
commerante, situe auprs du port, tait surmonte dune acropole.
Ctait l qu lpoque byzantine se trouvaient les principaux
sanctuaires chrtiens, rebtis presque tous par Justinien. Le plus
important tait celui de Saint-Jean-lvangliste, simple ciborium en
plein air au IIIe sicle, difice en croix libre au Ve sicle, avec la tombe
du saint au centre gomtrique, enfin celui que fit lever Justinien sur
le mme plan, mais avec cinq coupoles, sur le modle des SaintsAptres de Constantinople 4. Avec sa fte patronale du 27 dcembre
concidait une foire qui amenait phse un nombre si considrable
1
2
3
4

Silviae Etheriae peregrinatio, IX, 3; D.A.C.L., I, 1907, 87-97.


Guide de la Peinture (Hermeneia), trad. Didron, Manuel diconographie chrtienne,
grecque et latine.
Du Caque, de lHermos du Caystros, du Mandre. VIDAL DE LA BLACHE et GALLOIS,
Gogra phie universelle, t. VII : Pninsules mditerranennes.
A. GRABAR, Martyrium, I, 66, 154.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

122

de commerants, que les droits de douane atteignaient ce jour-l 100


livres dor 1.
En face de cette cathdrale se trouvait le martyrium des Sept
Dormants, objet dun culte fervent. Il comprenait la grotte dans
laquelle sept frres, fuyant la perscution de Dcius en 250, se
seraient rfugis et endormis, pour se rveiller sous Thodose, et audessus, un vaste sanctuaire comprenant une glise et des salles
funraires o on enterrait les dfunts 2. Dautres martyria, remontant
une poque trs ancienne, se trouvaient dans une enceinte ciel
ouvert 3. Dans la ville basse, sur le Forum, les fouilles allemandes ont
mis jour lglise double ddie la Vierge, compose de deux
basiliques avec bas-cts troits communs aux deux difices btis sur
le mme axe. Ce fut l que se tint le troisime concile cumnique en
431 4.
Bithynie. Province asiatique la plus rapproche de
Constantinople, la Bithynie, devenue au VIIIe sicle le thme de
lOpsikion, possdait deux grandes villes : Nice, la mtropole,
thtre des vnements les plus considrables de lhistoire de
Byzance, depuis le premier concile cumnique jusquau transfert
dans ses murs du gouvernement imprial et de la cour, pendant la
dure de lEmpire latin. Lautre grande ville tait Nicomdie, port
situ au fond dun vritable fjord, troit et enfonc dans les terres.
Nice avait t fonde en 316 avant lre chrtienne sur les bords
du lac Ascanios, dans la plaine situe au pied de lOlympe de
Bithynie. Cre de toutes pices, elle avait reu le plan rgulier dun
damier, avec quatre grandes voies centrales se coupant angle droit et
aboutissant quatre portes fortifies, que lon pouvait apercevoir du
carrefour central 5. Ce plan stait conserv lpoque byzantine,
tandis quaujourdhui il ne subsiste de la glorieuse ville quun village
au milieu dune vaste enceinte presque dserte, qui mesurait 1 200
mtres de large sur un kilomtre de long 6. Lenceinte, trace en
1
2
3
4
5
6

D.A.C.L., V, 1922, 118 et s.


GRABAR, op. cit., I, 65 GRGOIRE DE TOURS, Gloria martyrum, 23.
GRABAR, op. cit., I, 122.
D.A.C.L., V, 1922, 13 et s.
STRABON, Geographica (d. Muller et Dbner), XII, 4-7.
TEXIER, Description de lAsie Mineure, I, pl. V et VI: JANIN, Nice..., E.O., 1925 XXVIII,
482 et s.; D.A.C.L., XII, 1935, fig. 8828.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

123

polygone irrgulier, a t remanie par les Romains, les Byzantins et


les Seldjoukides ; elle se composait dune muraille flanque de tours
semi-circulaires, dun deuxime rempart jalonn de tours semblables,
et dun foss, dans lequel on pouvait dverser leau du lac Ascanios.
Cette enceinte, construite en briques, est en grande partie conserve.
Dans ses murailles sont encastres les quatre portes, dcores de
sculptures, dues la munificence des empereurs romains. Celle de
lest tait un bel arc de triomphe, quune inscription honorifique
attribue Hadrien 1.
A lpoque byzantine, Justinien fit reconstruire magnifiquement le
palais, rpara laqueduc qui amenait leau la ville, ainsi que les
thermes publics, voisins de lhtellerie des courriers, et dota Nice
dglises et de monastres 2. De toutes ces merveilles il ne subsiste
aujourdhui que les ruines de lglise Sainte-Sophie, btie sur plan
basilical. Son exploration a conduit Brounov reconnatre quatre
priodes de constructions depuis le Ve sicle jusquaux Palologues 3
et, encore aujourdhui assez bien conserve, une minuscule glise
coupole sur tambour polygonal mergeant dun massif carr, avec des
traces darchasme ; ddie la Dormition de la Vierge, elle date
probablement de la premire moiti du IXe sicle 4.
Phrygie et provinces diverses. Ancyre (aujourdhui Angora ou
Ankara) tait, depuis lantiquit romaine, mtropole de la Phrygie,
clbre par le temple dAuguste et linscription dans laquelle il
rappelait sa carrire politique. Construite sur un plateau, abrite par de
hautes montagnes des influences maritimes, Ancyre na jamais d tre
un grand centre. Son climat continental est fait de contraste et toujours
sec (26 cm de pluie par an). A lpoque byzantine, la seule richesse du
pays tait llevage dans les steppes qui rgnent encore aujourdhui, et
cest par un vrai paradoxe que les Turcs ont fait de cette ville svre
dans son cirque de hauteurs mornes la capitale de leur rpublique 5.
De lpoque byzantine il reste la puissante citadelle construite sur la
montagne qui domine la ville, les ruines de lglise Saint-Clment,
basilique coupole, assez semblable celle de la Dormition de Nice,
1
2
3
4
5

JANIN, loc. cit.


PROCOPE DE CSARE, De Aedificiis, V, 3 (154).
Dans E.O., XXVIII, 1925, 471 et s.
DIEHL, Etudes byzantines, 352 et s.; WULFF, Die Koimesis-Kirche..., Strasbourg, 1903.
VIDAL DE LA BLACHE, Gographie universelle, t. VIII : Asie occidentale, Haute Asie, 96100, pl. XV et XVI.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

124

et de nombreux dbris de sculptures, en particulier des chapiteaux aux


aigles 1. Cest dire quon ne sait peu prs rien sur la vie des habitants
dAncyre, sinon quils eurent souffrir des guerres entre le califat de
Bagdad et lEmpire et que leur ville, prise et dvaste par El
Motassim en 838, fut reconquise et restaure en 859 par Michel III et
le spatharocandidat Basile 2. Dans le temple dAuguste, transform en
glise, une longue inscription funraire est au nom dEustathe,
turmarque du thme des Bucellaires, dont Ancyre tait la capitale 3.
Nous ne possdons plus gure de renseignements sur la vie des
habitants des villes de lintrieur, en dehors des notices piscopales et
des explorations dglises. En Cappadoce, des traditions hittites
staient conserves dans larchitecture. Dans la rgion dUrgub, le
Pre de Jerphanion a signal que, sans parler des monastres, la
plupart des habitations prives sont en partie souterraines. Il en est
ainsi Urgub, o les maisons escaladent une falaise aride et semblent
plaques contre le rocher, au pied duquel stend une plaine bien
arrose et fertile 4. Les auteurs byzantins appellent les habitants de la
Cappadoce troglodytes et racontent quils vivent sous terre 5.
Ports et villes maritimes. Les ctes dAnatolie, si richement
dcoupes, entoures dles, darchipels, de chersonnses, taient
favorables ltablissement de ports et de mouillages, amnags
depuis une haute antiquit et toujours florissants lpoque byzantine.
Il est souvent question dans les sources de phares construits ou
restaurs, Csare de Palestine 6, Smyrne en 671 par un haut
dignitaire, Ambrosius Mylasoeus, anthypatos 7. En Pamphylie, le
grand port, dorigine hellnistique, tait Attalie, chef-lieu du thme
maritime des Cibyrrhotes. Les fouilles de Turkanbey ont mis jour
les ruines de la ville byzantine, qui devait tre splendide 8.
Les ctes de la mer Ege et celles de Hellade se confondent. De ce
ct, il nest gure de port antique, Smyrne, Rhodes, Milet, etc., dont
1
2
3
4
5
6
7
8

G. DE JERPHANION, Mlanges darchologie anatolienne, 113 et 241.


H. GRGOIRE, Inscriptions historiques byzantines, 437-449. Le spatharocandidat, directeur
des travaux, serait le futur empereur Basile.
H. GRGOIRE, op. cit., 449-453.
G. DE JERPHANION, Les glises rupestres de Cappadoce, I, 1925, 6-42.
LON LE DIACRE, Histoires, III, 1 (35); Synopsis Chronike ad a. 1261 (d. Sathas), 205.
PROCOPE DE GAZA, Discours, 2817 (pangyr. dAnastase, 19).
Anthologie grecque. I, Anthologie Palatine (d. P. Waltz), IX.
D.H.G.E., V, 148 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

125

lexploration ne rvle quelque construction byzantine. Les rivages de


la mer Noire taient jalonns par les ports dHracle, Amastris,
Sinope, Trbizonde et, au-del de la cte du Caucase par les ports de
Crime, au del de lembouchure du Danube par ceux de la pninsule
des Balkans. Lexistence de ces ports suppose une vie urbaine trs
active, sur laquelle nous navons que des renseignements pars.
Trbizonde. De tous les ports de la mer Noire, le plus important
tait celui de Trbizonde, ancienne colonie grecque, dont la situation
au dbouch des routes du Caucase et de la Perse lui avait valu
beaucoup de prosprit toutes les poques de son histoire.
Cependant, cest aprs ltablissement dans ce simple chef-lieu de
thme dun tat organis sur le modle de ltat imprial de
Constantinople, sous la dynastie des Grands Comnnes, que
Trbizonde, devenue une capitale, atteignit son plus grand
dveloppement 1.
Au-dessus des flots de la mer Noire, comme btie en plein ciel ,
la ville tageait ses maisons, ses glises, ses tours, sa citadelle
surmontant le palais imprial, auquel on accdait par un majestueux
escalier. Les remparts descendaient vers la mer, rendus inaccessibles
par des ravins profonds. Aux alentours, des prairies, des eaux
courantes, des chnes, des vergers, la vigne sur les coteaux et, au loin
vers le sud, les montagnes neigeuses. La ville comprenait trois tages.
Au sommet, la vieille Acropole et le palais imprial dominant la
seconde enceinte, , partie la plus ancienne de la
ville, spare par un rempart de la ville basse, ,
centre commercial communiquant avec la ville moyenne par deux
grandes portes. Lagora, lest, tait le principal bazar et les auberges
et htelleries taient en dehors de lenceinte. Ctait aussi le quartier
des ateliers et des marchands qui vendaient les choses les plus
prcieuses du monde 2. Prs de la porte du Mle se trouvaient les
tablissements des Gnois, protgs par une vritable forteresse.
Ctait sur la grand-place, o saccumulaient les marchandises de
lEurope et de lAsie, que, par suite de ltroitesse de la ville, avaient
lieu les rjouissances populaires et mme les ftes solennelles de la
1
2

DIEHL, Dans lOrient byzantin, 204-206; DIEHL et GUILLAND, LEurope Orientale de 1081
1453, p. 420-435 (Guilland).
BESSARION, loge de Trbizonde (d. Lambros, N.H., XIII, 1916).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

126

cour, le dimanche de Pques lhommage solennel, , rendu au


basileus 1.
La ville proprement dite, aux rues troites, o se trouvait la
cathdrale la curieuse toiture de cuivre, la Panaghia Chrysokphalos,
tait habite par le haut clerg, laristocratie, des employs
subalternes, des marchands 2. Les glises, changes aujourdhui en
mosques, taient nombreuses et presque toutes taient des basiliques
en croix grecque, coupole, mais avec un allongement de la branche
occidentale 3. Laugmentation des habitants, due lextension du
commerce, avait fait dborder la ville hors de lenceinte et au-del des
ravins, sur lesquels taient construits des ponts. De grands faubourgs
staient forms, entours de prairies et de jardins, avec leurs quartiers
et leurs glises. En cas de danger la population se rfugiait dans la
ville, o elle tait comprime, si bien que lempereur Alexis II (12971330) fit largir lenceinte et, par des travaux difficiles, diminuer la
largeur des ravins 4.
Sous les Grands Comnnes la ville tait prospre et bien
administre. Les rues taient parcourues la nuit par des veilleurs
(-), qui acquittaient aux fermiers des impts une
redevance pour pouvoir exercer leur profession. Des fragments
dinscriptions montrent quAlexis II, sur leur plainte, rtablit
lexemption de cette charge, qui leur avait t dj accorde 5. Leau
tait amene en abondance par un grand aqueduc construit par
Justinien 6 et ddi saint Eugne, le patron vnr de la ville,
martyris sous Diocltien ; son culte tenait une place semblable celle
de saint Dmtrius Thessalonique. Non seulement une glise et un
monastre lui taient ddis 7, mais son effigie tait sculpte sur les
tours des remparts et grave sur les monnaies 8 ; la plupart des enfants
recevaient son nom leur baptme 9, les recueils des miracles qui lui
1
2
3
4
5
6
7
8
9

Mgr CHRYSANTHOS, op. cit., 70-73.


Ibidem, 68.
G. MILLET, Les monastres et les glises de Trbizonde, B.C.H., 1895, 419 et s.
BESSARION, op. cit., 187; CHRYSANTHOS, op. cit., 62, 75.
H. GRGOIRE, Les veilleurs de nuit Trbizonde, dans B.Z., 1909, 490 et s.; G. BRATIANU,
Recherches sur le commerce gnois dans la mer Noire au XIIIe sicle, 177.
PROCOPE DE CSARE, De Aedificiis, III, 7 (99).
DIEHL, Un voyageur espagnol Constantinople. Per Tafur, 135 et s., 141 et s., 415 et s.
Ibidem, 409-411.
Ibidem.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

127

taient attribus taient lus avec ferveur 1, un theatron, situ au sud de


la grand-place, servait aux pangyries clbres en son honneur 2.
Non loin de l un tzykanisterion servait aux courses de chars et
aussi au jeu de polo.
Ainsi, sous la dynastie des Grands Comnnes, Trbizonde tait
devenue la capitale de lOrient, le grand march de la mer Noire et
lun des principaux centres intellectuels de lhellnisme, mais avec
quelques lments trangers, venus des provinces voisines dAsie,
comme en font foi certains termes turcs, usits dans la toponymie
urbaine.
Crime. Comme au temps de Mithridate, Trbizonde tait en
relations commerciales avec la Crime, dont la partie maritime tait
occupe par une tribu de Goths, placs sous lautorit de Byzance,
tandis que dans les steppes du nord stablirent successivement des
Huns et plusieurs peuples touraniens, nomades qui cherchaient les
routes de lOccident 3.
Nous ne reviendrons pas sur la curieuse constitution municipale de
Kherson 4, mais, ce quil importe de signaler, cest la longue
persistance de la vie urbaine dans cette vieille colonie byzantine. Nous
connaissons dailleurs mal la vie de ces tranges cits o la langue
gothique se maintint longtemps 5, mais o le grec simposa aux
indignes, do une population polyglotte : tel Goth de Crime, venu
Novgorod au XIIe sicle, parlait grec, latin et russe 6.
Dans ces villes, la classe dominante tait celle des marchands, qui
entreprenaient de longs voyages pour amener les produits du nord
dans les ports de Crime. Cette population bigarre tait remuante et
crier comme un Goth tait pass en proverbe au VIe sicle 7.
Justinien prit les villes de Crime sous sa protection, rebtit leurs
1
2
3
4
5
6
7

Jean EUGENIKOS dans DIEHL, op. cit., 67 et 218.


DIEHL, op. cit., 66; Venetia COTTAS, Le thtre Byzance, 80-85.
M.B.E.H. (Vie et mort de Byzance), d. 1969, 11-14; Ph. MEYER, Des Joseph Bryennos
Schriften und Bildung, 21-57.
M.B.E.H. (Institutions), d. 1970, 169.
Ph. MEYER, op. cit., 3738; WALAFRID STRABO, Liber de exordiis, P.L., 114 et 327.
Ph. MEYER, op. cit., 123.
(usit jusquen Palestine), MEYER, 73; Vie de saint Dosithe
(trad. fr. dans O.C., XXVI, 2, 120).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

128

fortifications, occupa Bosporos (Kertch) o, daprs une inscription, il


aurait rtabli le titre royal. Enfin il difia des glises et des
monastres, mme dans la pninsule de Taman. Procope nous apprend
qu Dory les Goths, qui fournissaient des guerriers lEmpire,
ntaient pas encore enferms dans des villes 1.
La sollicitude du gouvernement imprial pour la Crime continua
se manifester aprs Justinien, comme le montrent quelques
tmoignages : dcouverte Kherson en 1906 des ruines dune glise
en croix grecque du IXe sicle 2 ; inscription de Kherson au nom
dIsaac Comnne, date de 1059, rappelant la restauration des
porter de fer du praetorion et de lensemble du kastron (citadelle)
par Lon, patrice et stratge du thme de Kherson 3. La vie urbaine
tait encore florissante en Crime au moment de linvasion turque et
stait propage dans la Russie mridionale.
5. LOccident : Illyricum, Hellade
RetourlaTabledesMatires

Au VIIe sicle le contraste est grand entre lAsie, riche en villes, et


lOccident dpeupl par les invasions : destruction par les Huns de
Sirmium, la grande forteresse du Danube (448) 4, , ruine des villes
dalmates par les Avars et les Slaves, dont la rue fait disparatre les
vchs et les villes. Salone, la ville des martyrs, la capitale chrtienne
de lAdriatique, est anantie, en mme temps que dautres cits, dont
il nest plus question dans lhistoire. Une partie de ses habitants se
rfugia dans le palais de Diocltien, qui tait fortifi, et y mena
dabord la vie dun peuple assig, puis les Barbares devenant moins
hostiles, ils crrent une vritable ville, qui conserva son nom primitif,
le Palais (Spalato, Split), transformant en glises le tombeau de
Diocltien et dautres monuments paens, respectant les voies

1
2
3
4

PROCOPE DE CSARE, De Aedificiis, III, 7; MEYER, 40.


BROUNOV, Une glise byzantine Chersonnse dans M.O., II, 1, 25 et s.
LATIEV dans V.V., II, 1895 et B.Z., 1896, 245.
F. DVORNIK, Les Slaves, Byzance et Rome au IX e sicle, 76-104; du mme

de Constantin et de Mthode vues de Byzance, 253.

: Les lgendes

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

129

principales et en particulier la belle colonnade du vestibule et


limposante faade du palais proprement dit 1.
La vie urbaine, qui disposait l dun cadre tout prpar, se rtablit
donc facilement Spalato. Il nen fut pas de mme Sirmium
(Mitrovitsa), reprise aux Gpides en 565 par Justin II, mais qui resta
pendant dix-sept ans lun des principaux points stratgiques de la
longue bataille qui se livra entre Byzance, les Avars et les Slaves (565589) 2. Il en fut de mme dans toutes les villes du Danube, dont
plusieurs du moins, comme Belgrade, ne disparurent pas.
De mme les villes de langue latine de lAdriatique, Raguse, Zara,
Dyrrachium, Aquile, parvinrent se dfendre contre les
envahisseurs, tandis que, dans les les du Rialto, Venise devenait une
ville, organise peu peu sur le modle de Constantinople, dont elle
adoptait la civilisation, mais non la langue.
Thessalonique. Dans la pninsule des Balkans, grce sa
situation stratgique et sa rsistance aux Barbares, Thessalonique
devint, aprs la destruction des villes du Danube, la capitale de
lIllyricum, le centre stratgique le plus important de lEmpire aprs
Constantinople. Ville de fondation hellnistique 3, btie en
amphithtre sur les pentes du mont Kortiach, probablement avec un
plan en chiquier, elle a retenu de son ancienne disposition la longue
rue actuelle du Vardar, qui prolongeait la via Egnatia, et aboutit au
splendide arc de triomphe de Galre lev vers 306 av. J.-C. Sa
position lembouchure du Vardar en faisait un port fluvial de premier
ordre, march dune grande activit. Sa foire annuelle, qui
commenait le jour de la fte du patron de la ville, saint Dmtrius, le
20 octobre, durait six jours et attirait des marchands de toute race et de
toute langue. Ctait en mme temps lpoque du grand plerinage,
frquent pendant toute lanne. Ce culte de saint Dmtrius tait
aussi fervent que celui de saint Eugne Trbizonde, de saint Andr
Patras, de saint Marc Venise. Les Miracles de saint Dmtrius
taient figurs dans la somptueuse basilique qui lui tait ddie, et leur
1

2
3

CONSTANTIN VII PORPHYROGNTE, De administrando imperio, XXIX, 137 et s.; XXXI,


149; HBRARD et ZEILLER, Le palais de Spalato; A. RAMBAUD, LEmpire grec au Xe sicle...,
75; DVORNIK, op. cit., 76 et s.; DIEHL, En Mditerrane. 1 et s.
F. DVORNIK, Les Slaves, Byzance et Rome..., 5, 75.
Fonde par Cassandre (316-315 av. J.-C.).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

130

recueil, qui avait une valeur officielle, est une des principales sources
de lhistoire de la cit et, en particulier, des efforts infructueux des
Slaves pour sen emparer 4.
La population, en majorit hellnique, comptait en effet de
nombreux Slaves immigrs. Thessalonique tait un centre dtudes
slaves et ce fut l probablement que Cyrille et Mthode se prparrent
leurs missions 1.
Thessalonique apparat donc depuis le VIe sicle comme lune des
grandes capitales de lEmpire, ville commerciale, centre religieux et
de haute culture. Non seulement elle conservait une partie de ses
monuments antiques, mais elle tait un centre dart chrtien presque
aussi riche que Constantinople et elle a conserv un nombre imposant
dglises et de sanctuaires dcors de mosaques, trs bien restaurs
par les architectes de la Commission hellnique des Monuments
historiques 2.
Philippes. Construite par Philippe, pre dAlexandre le Grand,
dans une plaine fertile, situe sur un contrefort des Balkans au nord,
encadre louest par le mont Pange et lest par lOrbelos, dont un
peron formait son acropole, cette ville dut son dveloppement ce
quelle tait une tape de la via Egnatia et communiquait facilement
avec le port de Napolis (Kavala actuel) 3. Saint Paul y dbarqua et ce
fut par lui que la premire glise chrtienne fut cre en Europe 4.
Philippes tait alors une ville prospre et le demeura, comme
lattestent ses monuments, son Forum et ses deux grandes basiliques
si originales, lune du Ve sicle, lautre datant du rgne de Justinien,
mais jamais acheve 5. Puis la ville fut occupe par les Bulgares vers
836 6, reprise par Byzance, mais ne put jamais se relever. La dernire
inscription quelle a livre date de Nicphore Phocas et rappelle la
construction dune nouvelle enceinte en 965 7. Les notices piscopales
4

1
2
3
4
5
6
7

VIDAL DE LA BLACHE et GALLOIS, Gographie universelle, t. VII, pninsules


mditerranennes, 523 et s.; O. TAFRALI, Topographie de Thessalonique, 1-30, 148 et s.; du
mme: Thessalonique au XIVe sicle, 15-41, 130 et 148.
DVORNIK, Les lgendes de Constantin..., 14-16; TAFRALI, Thessalonique, des origines au
XIVe sicle, 140-142.
DIEHL, Monuments chrtiens de Salonique (sur ces monuments, voir ch. XIV).
P. LEMERLE, Philippes et la Macdoine orientale lpoque chrtienne et byzantine, 9-11.
Ibidem, ch. I.
Ibidem, 283-291 et atlas.
Ibidem, 115-118, 135-138.
Ibidem, 141-144.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

131

montrent le dclin de sa mtropole, reste sans titulaire pendant de


longues annes ds le XIVe sicle. Bien que le titre de mtropolite de
Philippes ait t confr jusquen 1721, il y avait longtemps que la
ville nexistait plus 1, et il a fallu les fouilles en profondeur de Paul
Lemerle, excutes de 1935 1939, pour mettre ses ruines jour.
Malheureusement, comme il le dit, on connat moins son histoire
intrieure que les vnements historiques dont elle fut le thtre.
Hellade. Les villes de Grce, si nombreuses dans lantiquit,
ont disparu, en grande partie, cause des ravages des Goths, de la
suppression des oracles, des jeux, des sanctuaires paens et de
lUniversit dAthnes par Justinien (529). Dans les sicles suivants,
la piraterie des Slaves, des Narentans, des Sarrasins occidentaux
acheva dappauvrir le pays. Les villes, qui continurent porter des
noms illustres, apparaissent dchues ou mme rduites ltat de
bourgs. A Athnes le Parthnon fut transform en glise ddie la
Vierge () 2 et limpratrice Eudokia (Athnas), marie
Thodose II (423-450), enrichit sa ville natale de douze sanctuaires
chrtiens 3. Athnes, encore trs prospre lavnement de Justinien,
ntait plus, au VIIe sicle, quune trs petite ville, dont cet empereur
avait fait une forteresse, en utilisant les monuments du pass 4.
Parmi les villes prserves de la ruine, Thbes tait devenue la plus
importante et ce fut elle qui fut choisie comme chef-lieu du thme des
Helladiques cr la fin du VIIe sicle. Lorsque Irne vint pouser
Lon le Khasar, Athnes, sa patrie, ntait plus quune petite ville de
province 5, attache avec ferveur au culte des icnes. On attribue
Irne, sans preuve certaine, la construction Athnes de la gracieuse
glise de la Panaghia Gorgopiko (dite Ancienne Mtropole), qui ne
suppose pas une ville trs peuple 6, comme le confirment les autres
glises mdivales dAthnes, dont le style et les dimensions sont
semblables.

1
2
3
4
5
6

Ibidem, 241-280.
FOUGRES, Athnes (V.A.C., 1912), 154 et s. (elle devint la cathdrale dAthnes).
DIEHL, Figures byzantines, 1,30.
W. MILLER, Essays on the Latine Orient, 33.
DIEHL, op. cit., 1, 78 et s.; du mme: Manuel dArt byzantin, 453-458; G. MILLET, Lcole
grecque dans larchitecture byzantine, 192 et s.
W. MILLER, op. cit., 48 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

132

Les populations des villes de Hellade, souvent crases dimpts,


devaient tre trs remuantes. En 1040 elles vont jusqu appeler les
Bulgares, qui occupent un moment Le Pire et maltraitent les plerins
dOccident. En 1082 les villes commerantes (et par consquent
prospres), numres dans le chrysobulle accord par Alexis
Comnne aux Vnitiens, sont : Thbes, Athnes, Corinthe, Nauplie,
Coron, Corfou, Euripe (Ngrepont), Dmtrias (golfe de Volo) 1. Au
XIIe sicle, lindustrie de la soie stait installe Thbes. Les
pcheurs de pourpre de la mer Ege taient exempts de la taxe
militaire. Rappelons que Thbes fut pille par les Normands, qui
transportrent les plus habiles tisserands en soie Palerme. Aprs leur
dpart, lindustrie de la soie fut reconstitue et recouvra son activit 2.
Par contre, les habitants des villes ignorent compltement le glorieux
pass de leur pays et parlent un langage inintelligible pour un lettr de
Constantinople, tel que leur archevque, Michel Khoniats ; il se sent
devenir barbare au milieu des barbares, ses diocsains 3.
Ploponnse. Aprs les invasions des tribus slaves, qui
sinstallent au VIIe sicle dans la rgion du Taygte (Milinges et
Ezrites) 4, la vie urbaine dcline lintrieur du Ploponnse et ne se
maintient que sur les ctes de la pninsule, Corinthe, Patras,
Coron, Modon, Monemvasia. La cit qui tient une place si grande
dans lhistoire de la Grce antique, Sparte, nest plus quune petite
ville de province, peine cite dans les chroniques et connue
uniquement par la vie de saint Nikon le Mtanote, un obscur
thaumaturge du Xe sicle 5. Originaire du Pont, Nikon avait consacr
sa vie la prdication et devait son surnom ce quil commenait ses
sermons par la phrase rituelle : Metanoeite, faites pnitence . Il dut
ses premiers succs la conversion des Crtois rengats, redevenus
sujets de lEmpire aprs la conqute de leur le par Nicphore Phocas
en 961, puis il visita la Grce et stablit dfinitivement Sparte, o il
acquit une grande popularit 6. Son biographe, qui parat avoir t son
disciple, place la fin de sa vie la prdiction de la rvolte des deux
Bardas contre Basile II et la capitulation de Sklros 7.
1
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3
4
5
6
7

R.K.O.R., 1081.
W. MILLER, op. cit., 51-53.
MICHEL KHONIATS ( ) d. Lambros, Athnes, 1879, I, 93-106, 124; II, 12,
44: W. MILLER, op. cit., 53 et s. VASILIEV, Histoire de lEmpire byzantin, II, 151-153.
DVORNIK, Les Slaves, Byzance et Rome, 41-45.
Vie de saint Nikon le Mtanote, d. Lambros, N.H. 1906, 128 et s.
Ibidem, 161 et s.; W. MILLER, 45.
Vie de saint Nikon, 175 M.B.E.H. (Vie et mort de Byzance), d. 1969, 180 (a. 986).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

133

Le tableau que le biographe de saint Nikon fait de Sparte est celui


dune ville assez peu importante, cependant sige dun vque et dun
stratge 1. Sa population comporte des notables 2, le peuple et une
colonie de Juifs que saint Nikon dtermine les autorits expulser de
lenceinte de la ville, la fin dune pidmie qui avait fait de
nombreuses victimes 3. Ces colonies isralites taient nombreuses et
prospres au XIIe sicle et se composaient quelquefois dagriculteurs 4.
A Sparte mme les Juifs se livraient au commerce maritime,
notamment au Xe sicle avec Venise. Ce commerce tait aliment par
des industries locales : teintures en pourpre, fabrication du parchemin,
industrie de la soie 5. La ville tait dailleurs divise sur la question
des Juifs, et un de leurs protecteurs, Malakinos, renomm pour son
savoir profane 6, faisait une opposition violente saint Nikon et
introduisait subrepticement des Juifs dans la ville 7. Vers 998, lorsque
les Bulgares essayrent denvahir le Ploponnse, il fut accus
dapostasie (tentative de dsertion). Arrt et emprisonn, il fut trop
heureux davoir recours lintervention de Nikon pour obtenir sa
grce de Basile II 8.
De son glorieux pass, Sparte avait conserv son agora, qui servait
de piste pour les courses montes et le jeu de paume 9. Le stratge, trs
sportif, venait sans faon jouer la paume avec ses administrs. Ce fut
sur cette place quaprs une procession solennelle du clerg et du
peuple, Nikon posa la premire pierre dune glise, la construction
de laquelle tous les habitants participrent de leurs deniers. Les
matriaux et la main-duvre taient fournis par la rgion. Le jour de
la conscration, on saperut quil y avait des malfaons 10 et lorsque
les joueurs de paume voulurent reprendre leurs exercices, pendant
quon clbrait loffice divin, ils sattirrent une svre admonestation
de Nikon, qui eut une vive altercation avec le gouverneur 11.
1
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5
6
7
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9
10
11

Saint Nikon, 164, 172.


Ibidem, 162, .
Ibidem, 163 et s.
W. MILLER, 53.
Ibidem, 46.
Mal vu, en gnral, des moines. Voir ch. XIII.
Vie de saint Nikon, 166.
Ibidem, 271 : seul texte qui indique cette avance des Bulgares, M.B.E.H. (Vie et mort de
Byzance), d. 1969, 190.
Saint Nikon, 164.
Ibidem, 164 et s.,
Ibidem, 171.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

134

Telle tait la vie quon menait au Xe sicle dans une petite ville de
province, o quelques lettrs parlaient encore des Lois de Lycurgue,
la sagesse desquelles ils comparaient les exhortations dun moine
loquent 1. Dailleurs saint Nikon ne se bornait pas prcher la
pnitence Sparte, mais il pntrait aussi chez les Slaves du Taygte :
Milinges et Ezrites 2, ainsi que chez les Manotes, rests paens, et il
fit parmi ces peuples de nombreuses conversions 3.
Vis--vis du pouvoir imprial, Sparte tait surtout une place de
guerre. Cependant en 1209 elle fut occupe par les Francs et devint le
fief de La Crmonie 4. La conqute du Ploponnse se poursuivit non
sans rsistance. Le sige de Monemvasia, aujourdhui village de
pcheurs, qui tait au XIIIe sicle lun des grands ports descale de la
Mditerrane, dura deux ans (1246-1248) 5. En 1245 Guillaume de
Villehardouin stait empar de Corinthe et de Nauplie. Pour venir
bout des clans slaves et manotes, il fit construire sur un contrefort du
Taygte le chteau de Mistra et restaurer la forteresse du Magne 6.
On sait que Guillaume de Villehardouin, fait prisonnier la bataille
de Plagonia (1259), dut cder le chteau de Mistra lEmpire, que
Constantin, frre de Michel VIII, y tablit sa rsidence, et que vers
1265 les habitants de Sparte, menacs dune nouvelle attaque de
Villehardouin, se rfugirent sous les remparts du chteau occup par
les Impriaux 7. Une nouvelle ville naissait et, sous le gouvernement
dun despote, allait devenir la capitale du Ploponnse, le dernier
refuge de lhellnisme, le plus rcent exemple dune ville cre de
toutes pices.
Aujourdhui Mistra nest plus gure quun champ de ruines, depuis
quen 1779 une rvolte des Albanais a dtruit la cit et que les Grecs
ont rebti une Nouvelle Sparte dans la plaine en 1834. Construite sur
un terrain en pente, dont le chteau de Villehardouin occupe le
1
2
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5
6
7

Ibidem, 164.
Ibidem, 200.
Ibidem, 161; CONSTANTIN VII PORPHYROGNTE, De administrando imperio, III, 204.
Chronique de Mre, version grecque Th. Schmitt, vers 2017-2074; Chronique de More,
version franaise J. Longon, 132, 2.
Chronique de Mre, version franaise J. Longnon, 202.
Ibidem, 205.
ZAKITHINOS, Le despotat grec de More, 41; FOUGRES, Grce (Guides Joanne, 1909),
433.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

135

sommet, 621 mtres daltitude, Mistra comprenait plusieurs


quartiers spars par de fortes dclivits. Cest dabord lensemble le
mieux conserv, la Mtropole, avec sa cathdrale ddie saint
Dmtrius, rebtie en 1302, et son atrium en charpente, deux tages.
Elle est 380 mtres daltitude et fait partie de la Ville Basse, avec
son curieux monastre de la Pribleptos, construit sur un terrain en
pente (2e moiti du XIVe sicle). Les votes de ses absidioles
sappuient sur des pignons diaphragmes qui rappellent ceux de lart
roman auvergnat 1.
La rue principale du nord, conduisant la Mtropole, est pave
avec des galets de rivire, encombre dorties et darbres pousss au
hasard et vote sur une assez grande longueur 2. Une vue splendide
stend sur la plaine de Laconie et laisse dcouvrir le port de
Gythaeion. On arrive ainsi un quartier plus riche, domin par la
petite glise en croix grecque de lEvangulistria, en laissant gauche
le chemin de la colline de la Pantanassa. A droite, le groupe de
lAfendiko, souveraine du Brontochion (1290-1295) et des SaintsThodores (1366) 3.
La rue principale gagnait la Ville Haute par des lacets et arrivait au
Palais du Despote, entour dune enceinte, perce des portes de
Nauplie 4 et de Monemvasia. Il subsiste un morceau du mur dirig
lest vers la Pantanassa et ce mur descendait en formant un rduit
dfendu par deux tours. La porte principale, Sideroporta, tait situe
prs de lglise Saint-Nicolas et ferme dun double vantail. Au mme
niveau se trouvent des maisons avec, au premier tage, des balcons
ports par des corbeaux que relient des arcs. Beaucoup sont prives de
leurs toitures. Les Turcs avaient transform ce quartier en bazar et
rig une mosque la place de lglise de la cour, ddie sainte
Sophie 5.

G. MILLET, Monuments byzantins de Mistra, pl. 2-3, 17-20, 22-29; STRUCK, Mistra, 28-29;
G. MILLET, Lcole grecque dans larchitecture byzantine, 206-234.
2
STRUCK, Mistra, 72 et s.
(723) ZAKITHINOS, Le despot
3
ZAKITHINOS, Le despotat grec de More, 81 et s.; G. MILLET, Inscriptions byzantines de
Mistra (a. 1314-15); ORLANDOS dans E.B., 1936, 443-448. Brontochion (tonnant) serait le
nom primitif du quartier.
4
STRUCK, op. cit., 132 et s.
5
Ibidem, 111-113, 153; MILLET, Inscriptions byzantines, pl. VII, 11; BEYLI, Lhabitation
byzantine, pl. XXXV-XXXVIII.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

136

Le palais du gouvernement est domin dans son ensemble par la


terrasse de Sainte-Sophie. Il consistait en une srie de salles, dont
deux surtout, se coupant angle droit et formant un grand hall,
allaient rejoindre les murs denceinte. Les murs de laile droite, la plus
ancienne (XIVe sicle), taient percs de fentres en arcs aigus. Laile
gauche, qui a plus dunit, comprend plusieurs tages de salles
votes sur 40 mtres de long, avec des fentres en plein cintre et des
murs dcors de stuc peint. A la faade, un revtement de sculpture et,
lintrieur, un double portrait dun despote et dune despona
semblent indiquer la salle du trne 1. Plus haut, une hauteur de 512
mtres, se dressait la basilique Sainte-Sophie, btie par le despote
Manuel Cantacuzne (1350) et allonge dun narthex 2.
Dominant la Ville Haute de 100 mtres, avec ses tours crneles,
ses murs gristres et ses brches nombreuses, le chteau de
Villehardouin est assis sur un rocher allong et pic, au pied de la
muraille du Taygte. Les restes de la construction franque sont peu
nombreux et les ouvrages actuels datent des poques byzantine et
turque 3. Au sud-ouest, une cour plus basse (baile des forteresses
dOccident) comprenait les logements de la garnison, une chapelle,
une tour de guet arrondie, la pointe du rocher. A gauche taient les
appartements du prince et de la princesse. Une citerne tait creuse
dans le rocher 4.
Enfin, au pied du chteau, vers le sud-ouest, le monastre de la
Vierge-Reine, Pantanassa, est reli par un chemin la Ville Haute et
descend par des pentes vertigineuses la Pribleptos. La Pantanassa
fut fonde entre 1428-1445, par Jean Frangopoulos, protostator du
despote Constantin Dragass, sur un peron des plus pittoresques de la
Ville Haute 5, que rend plus gracieux encore le porche colonnade,
accompagn dun clocher carr deux tages, chacun trois arcades,
celle du centre dpassant les autres. Aux tages suprieurs, des
pignons pntrent dans une flche 6. On ne peut nier l le travail dun
matre gothique, champenois dorigine 7.
1
2
3
4
5
6
7

STRUCK, 132 et s.
Ibidem, 134-136; MILLET, pl. 31-33.
STRUCK, 138.
Ibidem, 138-141; MILLET pl. 6, 13 et 7.
MILLET, pl. 35-40.
Id., Lcole grecque dans larchitecture byzantine, 137-39.
C. ENLART, Quelques monuments darchitecture en Grce, dans R.A.C., 1897, 311.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

137

Aujourdhui cest au milieu de ruines informes quil faut se figurer


cette dernire cration urbaine. On ignore o Gmiste Plthon, le
dernier des Hellnes, le matre de Bessarion, donnait son
enseignement et rvait de rgnrer la Grce : cest par la pense quil
faut voquer dans ces ruines sordides la splendeur des difices, la
magnificence des processions, lactivit de lindustrie et du
commerce, le dernier effort de vitalit donn par Byzance.
6. LOccident byzantin
RetourlaTabledesMatires

En Occident, les villes ont progressivement disparu au contact des


peuples barbares ou ne se sont maintenues que par une survie
temporaire de la civilisation antique, ou par une restauration
byzantine. Mais lon ny voit gure de tradition continue, que lon
puisse comparer celle des villes orientales ou hellniques.
Carthage et lAfrique. Carthage, regarde comme une des
capitales de lEmpire, navait pas souffert de la domination vandale de
433 538 et conservait sous Justinien les splendeurs de son pass
romain : laqueduc dHadrien venant du Massif du Zaghouan, son
Forum, son amphithtre, son thtre sur la colline de lOdon, le
palais proconsulaire au sommet de la colline historique de Byrsa, ses
larges rues coupes angle droit, en particulier celle des banquiers. La
ville et le port, jusque-l ouverts, avaient t entours de fortifications
sous Thodose II en 425 1. Le Cirque, situ au sud-ouest de Byrsa,
avait peu prs les dimensions du Circus Maximus de Rome. Enfin de
grandes basiliques chrtiennes rappelant les martyrs de Carthage, celle
de Damous-el-Karita, avec ses neuf nefs, ou celle de Saint-Cyprien,
dcouverte en 1915, dataient du IVe sicle, et Justinien en avait
augment le nombre 2.

1
2

A. AUDOLLENT, Carthage romaine, 128-237; description de L. BERTRAND dans Saint


Augustin (1913), 96 et s. et dA. RAMBAUD : Lempereur de Carthage (1904).
DIEHL, LAfrique byzantine, 420.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

138

La restauration byzantine, qui suivit la chute du royaume vandale,


fut dailleurs la priode la plus brillante du dveloppement urbain en
Afrique. A labri des forteresses leves par Justinien, une grande
prosprit rgnait dans des rgions aujourdhui dsertes et les ports
entretenaient un commerce actif avec Constantinople, la Gaule et
lItalie 1. Byzance occupait les ports de Tripolitaine et de Byzacne,
les puissantes citadelles de lintrieur, les deux Mauritanies jusqu
Septem (Ceuta). A lAfrique se rattachaient les Balares, Algsiras, la
Corse, la Sardaigne 2. Sur les ctes, le style des constructions tait tout
byzantin, tandis que les traditions latines staient conserves
lintrieur 3. Lenseignement avait t rorganis et il est curieux de
constater que le grec y tenait une grande place 4.
Rien ne laissait prvoir quen quelques annes une civilisation
aussi brillante disparatrait devant lislam.
Rome et lItalie. A Rome et en Italie, la guerre des Goths a
laiss des ruines, auprs desquelles les dgts causs en Afrique
paraissent moins importants. Les dprdations dAlaric, le pillage de
Rome par Gensric, la guerre de Totila, lexpdition des Lombards ont
ruin ou dvast un grand nombre de villes. Cest pendant le Ve et le
VIe sicle que la Rome antique a disparu et que la population
amoindrie a commenc sinstaller dans les ruines des anciens
monuments. Cest au mme moment, en particulier sous saint
Grgoire le Grand, que, comme dans toutes les villes, les pouvoirs
municipaux, les questions de ravitaillement, de justice et de dfense
tombent de plus en plus la charge des vques, et ce mouvement
prend dautant plus dampleur quil sagit du pontife qui possde alors
la primaut dhonneur dans lglise universelle. Dj se dessinent
Rome et dans les villes italiennes les linaments du rgime mdival,
dont les ducs ne sont plus les reprsentants du basileus auprs des
sujets, mais ceux des populations vis--vis du pouvoir. Au rgime
urbain succde le pouvoir fodal. A Rome la colonne triomphale
leve sur le Forum en lhonneur de Phocas est la dernire
manifestation du loyalisme romain envers lempereur 5.
1
2
3
4
5

Ibidem, 528 et s. et 387 (Justinien releva 50 villes).


Ibidem, 535 et s.
Ibidem, 387.
LAPEYRE, Saint Fulgence de Ruspe, Paris, 1929, p. 90 (nombreuses inscriptions grecques).
FLICHE et MARTIN, Histoire de lEglise, V, ch. I et II. Sur le monument de Phocas,
D.A.C.L., V, 1923, 2060 et C.I.L., VI, 1200.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

139

Il en est ainsi dans toutes les villes, et cest dailleurs peu aprs
cette poque, pendant la perscution iconoclaste, que la population de
Rome est compose en partie dmigrs, grecs ou syriens, dont
quelques-uns occupent la chaire de saint Pierre et qui introduisent
dans le calendrier liturgique de Rome les usages de Constantinople :
lglise Sainte-Marie-Antique et sa dcoration en sont des
tmoignages concluants 1.
A la diffrence des autres cits, Ravenne est depuis Honorius la
ville impriale, rsidence des empereurs dOccident, dHonorius
Romulus Augustulus, de 395 476, puis de Thodoric et
dAmalasonthe (478-534), enfin des reprsentants du pouvoir
imprial, les exarques, jusquen 754 2. Succdant une station navale
du Haut-Empire, Ravenne fait figure, pendant cette priode, de la plus
grande ville de lItalie, embellie surtout par Galla Placidia, fille de
Thodose le Grand, par Thodoric, par Justinien, avec le concours de
Julien lArgentier. Ravenne reprsente ainsi lune des priodes
dcisives de lart byzantin. En outre, son faubourg de Classis est
occup par une colonie de Syriens 3 qui possde le monopole du
commerce avec lOrient, dont elle introduit en Italie non seulement les
produits naturels, mais les uvres dart et les usages. Des uvres
comme les pomes de Sidoine Apollinaire, au Ve sicle, ou la
chronique un peu plus tardive des vques de Ravenne, dAgnellus,
nous permettent de connatre lactivit de la ville qui fut longtemps la
plus grande colonie byzantine de lItalie.
Chasse au VIIIe et au XIe sicle de cette Italie qui fut le berceau de
son Empire, Byzance conserva du moins une vritable suprmatie
spirituelle et artistique, qui se perptua jusqu la Renaissance, sur
Venise, sur lItalie mridionale et sur lblouissante Sicile des rois
normands. Mais la civilisation urbaine qui jette son clat dans ces
rgions nest plus celle de Byzance dans sa puret : un nouveau type
de ville monumentale apparat et, dgag de linspiration exclusive
dune seule culture, runissant dans une mme enceinte ce que les
1
2
3

DE GRUNEISEN, Sainte Marie Antique, Rome, 1911.


DIEHL, Ravenne (V.A.C., 1903), 109 et s.; VON SIMON, Sacred fortress. Byzantine Art and
Statecraft in Ravenna, Chicago, 1948.
L. BRHIER, Les colonies dOrientaux en Occident au commencement du Moyen Age. Ext.
B.Z., XII, 1903, l-38.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

140

civilisations des peuples ont produit de plus beau, prpare un cadre


fait souhait pour un nouvel humanisme.
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Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

LIVRE TROISIME
La vie conomique

RetourlaTabledesMatires

141

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

142

Chapitre VI
Les campagnes et lconomie rurale

1. Les domaines ruraux


RetourlaTabledesMatires

La campagne, ; sopposait la cit, , et lui tait


subordonne administrativement. Elle comprenait des villages,
, petits organismes trs nombreux jusquau premier
dmembrement de lEmpire au VIIe sicle, desservis par des
chorvques, et des domaines, , , , ,
depuis le bien seigneurial jusquau lopin de terre du paysan ().
Souvent des villages taient enclavs dans un grand domaine et la
distinction ntait pas toujours nette entre les fonctionnaires
municipaux (protocomtes), qui recevaient des ordres du gouverneur
de province, et le , , majordome dun domaine
particulier 1.
Chaque domaine formait une unit dsigne par un nom propre.
Cest ainsi quaprs son abdication en 730, le patriarche Germain se
retire dans son domaine patrimonial du Platanion 2. Les petits
domaines, englobs plus tard dans une grande proprit par hritage
ou achat, conservaient leur nom primitif : une donation par Michel
PaloIogue de 748 modia (environ 62 hectares) comportait vingt-deux
noms de proprits 3. Au IVe sicle, un type de domaine moyen est
reprsent par Annsi, proprit de saint Basile, situe au pied dune
1

2
3

G. ROUILLARD, Ladministration de lEgypte byzantine, 66. Sur le fonctionnement de ces


organismes en Egypte, de lpoque romaine au VIIe sicle, G. HANOTAUX, Histoire de la
nation gyptienne, III : Lgypte romaine (V. Chapot), 279 et s.; ROUILLARD, op. cit., 68-72.
THOPHANES LE CONFESSEUR, Chronographie, 407-409.
ANDRADS dans B.Z., 1928.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

143

haute montagne couverte de forts, dans une plaine fertile et bien


arrose, coupe de deux cts par de profondes valles. La maison est
abrite par une autre gorge, qui se relve par une minence, do on a
la vue de la plaine et celle dun fleuve poissonneux qui tombe en
chutes pittoresques 1.
Le domaine de Boskytion, situ dans la rgion de lOlympe de
Bithynie et dont lhigoumne Platon, oncle de Thodore le Studite,
avait fait un monastre, offrait la mme fracheur 2. En Asie Mineure
les points deau taient naturellement recherchs et ce qui faisait la
valeur des 48 domaines que Philarte, beau-pre de Constantin VI,
possdait dans le Pont au VIIIe sicle, cest que chacun deux possdait
une source deau vive 3.
Variations du prix des terres. On na de renseignements que par
les documents de lAthos, qui indiquent des prix extrmement
variables. A Chilandar, des paysans de Serrs vendent de petits lots de
terres arables, dont le prix peut varier de 2 9 ducats. Entre 1296 et
1333, le prix dun modius de vigne () peut passer de 1 24
nomismata et lcart est parfois encore plus sensible 4. Les terres
taient mesures avec des cordes et des attelages de bufs, par un
apographeus imprial 5. Une miniature de lOctateuque du Srail
montre des paysans tirant des cordes devant le matre du champ, vtu
dune chlamyde : un autre personnage tire des boules dun sac pour
enregistrer les mesures 6.
Le rgime de la proprit byzantine ne fut jamais stable, par suite
des confiscations, des guerres, des invasions, auxquelles il tait
expos.
On ne peut croire que les paysans de Serrs aient vendu de leur plein gr une
si grande quantit de vignes au monastre de Chilandar entre 1293 et 1333 7. Voici
dautres exemples caractristiques. Le domaine de Msolimn prs de
Thessalonique appartenait tienne Maleinos, il a t donn par Nicphore
Botaniats un mercenaire franc, Othon, et Lon Baasprakints. Il leur est
ensuite confisqu, la suite de leur trahison, daccord avec Raoul de Pontoise. Sur
ces entrefaites, Alexis Comnne arrive au pouvoir et rcompense ses partisans
1
2
3
4
5
6
7

St. GIET, Sasimes. Une mprise de saint Basile, 41-43.


Vie de saint Thodore le Studite, P.G., 99, 121 et s.
Vie de saint Philarte le Misricordieux, 112-115.
Athonskie Document (d. Bezobrazov, V.O., I), 55-56.
Ibidem, 66-67.
Loctateuque du Srail Constantinople (Ouspensky, I.R. L, XII, 1907), pl. LXII, 205.
Athonskie Document, 66, 67.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

144

avec des terres confisques. Lun deux, Leon Kphalas, avait rsist six mois
dans Larissa assige par Bohmond et permis ainsi au basileus de dgager la
place. Alexis, apprenant que Lon et son pre avaient t de ses premiers partisans
sous Nicphore, et que lui-mme avait t gratifi par ce prince dun domaine
dont il navait jamais t mis en possession, lui fait don, entre autres biens, du
domaine de Msolimn 1. Les dons de terres comme rcompenses politiques
devinrent monnaie courante.

Dans les sicles suivants, les archives monastiques montrent


certains biens tombs en dshrence, soit en totalit, soit seulement
par moiti. La ngligence avec laquelle taient dresss les actes
donnait souvent matire procs. Au XIVe sicle, pendant les guerres
civiles, le dsordre rgnait dans la chancellerie. Tel bien pouvait tre
donn de bonne foi deux personnes distinctes, par exemple le
donn titre hrditaire par Andronic IV son familier
Manuel Tarchaniots (mai 1378), bien que ce terrain et t dj
partag entre deux autres favoris du mme prince, ou encore le cadeau
que Manuel II fait lune de ses tantes dun difice () de
Thessalonique, que ses grands-parents, Anne de Savoie et Andronic,
avaient donn des religieuses de cette ville. En 1415, il attribue la
maison sa tante, puis ltat, puis au monastre de Lavra. Enfin,
la suite dune rclamation des nonnes, il abroge les trois diplmes et
partage le tout entre les deux monastres de Thessalonique et de
Lavra 2.
2. lments des grands domaines
RetourlaTabledesMatires

On a pu voir dans les deux premiers volumes du Monde byzantin


que lhistoire sociale de Byzance ne fut quune lutte perptuelle entre
les grands propritaires fonciers et le pouvoir central. La conqute du
pouvoir par les archontes termina la lutte. Ce dont il sagit ici est tout
diffrent : cest la vie relle mene dans ces domaines, leur
administration, les lments de leur population et leur exploitation que
lon veut essayer de dcrire.
1
2

R.K.O.R., 1134; G. ROUILLARD, Un grand bnficiaire sous Alexis Comnne : Lon


Kphalas, dans B.Z., 1930, 444 et s.
G. ROUILLARD, Les actes de Lavra lpoque des Palolopues, A.C.E.B., V, Rome, 1936,
300-307.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

145

Les grands domaines apparaissent, en Orient comme en Occident,


aprs la grande crise conomique du IIIe sicle. Le remembrement des
terres est d la diminution de la valeur de largent et aux charges qui
psent sur les petits propritaires, obligs de se placer par contrats
sous la protection des grands et de devenir coloni adscripticii 1 : le
patron reoit le droit de percevoir limpt sur les paysans et de le
verser directement au fisc. Ltat a longtemps essay dluder cette
lgislation qui constitue le rgime de lautopragie et fait des hauts
fonctionnaires, pris dans laristocratie, les dtenteurs du pouvoir et de
la richesse 2.
Les domaines des Apion en gypte. Lorganisation la mieux
connue est celle des Apion en gypte, vritable dynastie sur laquelle
les papyrus nous renseignent de 488 625 environ. Cest une famille
de hauts fonctionnaires, qui ne sont pas ncessairement dorigine
gyptienne, mais dont les intrts paraissent attachs la rgion
dOxyrhynchos, mtropole de lArcadie.
Le premier connu est Apion Thodose-Jean, comte illustre du
Consistoire Sacr et praeses (gouverneur) de la province dArcadie 3.
Cest sans doute le mme qui, monophysite, est stratge dAnastase en
Perse en 503, puis se rallie lorthodoxie sous Justin I er et est cr
Prfet du Prtoire 4.
Sous Justinien, la famille est en pleine ascension. Le fils dApion
I , Stratgios (Ier), comte des domestiques et grand propritaire
dOxyrhynchos est prfet augustal avant 523. Justinien le charge de le
reprsenter en 533 une confrence tenue entre des vques
orthodoxes et monophysites. On apprend, par le procs-verbal du
concile, quaprs avoir t magister officiorum, il tait devenu comte
des largesses sacres avec le titre de gloriosissimus patricius 5. Il
exerce ces fonctions pendant la plus belle priode du rgne de
Justinien, au moment de la promulgation du Code, des grandes
er

1
2
3
4
5

C.Th., XI, 24,6; G. ROUILLARD, Ladministration de lgypte byzantine, 13 (plus ancien


contrat sur papyrus, 488).
ROUILLARD, op. cit., 13-15; E. ROCHIE-HARDY, The large Estates of byzantine Egypt, 51;
G. STEIN, Geschichte des sptrmischen Reiches, 375.
The Oxyrhyncus Papyri, 877; ROCHIE-HARDY, op, cit., 25.
PROCOPE DE CSARE, B.P., I, 8; il occupait cette charge le 1er dcembre 518, daprs C.J.,
VII, 63, 3.
M.C., VIII, 817-18; E. ROCHIE-HARDY, The large Estates of Byzantine Egypt, 26 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

146

victoires de Blisaire, de la reconstruction de Sainte-Sophie, de la paix


avec la Perse. Procope vante la noblesse de sa naissance et sa sagesse :
il le donne comme lun des deux dignitaires chargs dapaiser les
querelles entre Arabes allis des Perses ou des Romains 1. Ldit XIII
(rforme de lgypte) fait lloge de son administration 2. Stratgios
ne ngligeait dailleurs pas ses domaines et se faisait envoyer les
rapports de ses intendants Constantinople, tandis quaux plus hautes
dignits de ltat, il joignait celle, plus modeste, de pagarque
dOxyrhynchos 3.
Apion II, fils de Stratgios, lun des derniers particuliers qui aient
reu le consulat (540), semble avoir fait toute sa carrire en gypte,
o il est duc de Thbade (549-550) et signal plusieurs reprises
comme tribun, dfenseur ou pagarque dune localit situe dans ses
domaines 4. Aprs lui, les Apion redeviennent entirement gyptiens.
On a retrouv un projet de partage de sa succession, rdig au moment
de sa mort par ses hritiers (577-579). Le dernier Apion mentionn par
les papyrus est Stratgios III (615-625) et il nest plus question de
cette famille aprs linvasion perse 5.
Les Apion ne sont pas dailleurs les seuls grands propritaires
dgypte cits cette poque : ils sont du moins les plus
considrables. A ct deux, quelques autres ont des domaines
disperss dans plusieurs nomes, o ils sont reprsents par des
intendants ou des fermiers gnraux. Une liste de vingt personnes
notables, dont plusieurs femmes et des groupes dhritiers, numre
les paiements effectus au fisc en 570 6. Tout cela est peu de chose
ct du vritable tat que constituaient les domaines des Apion.
Ces domaines taient rpartis sur quatre nomes, les plus importants
autour dOxyrhynchos et dans le Fayoum 7. Quelques chiffres donnent
une ide de leur richesse. Dans ces domaines, lexcdent des recettes
sur les dpenses est valu 178 livres dor par an, ce qui reprsente
le traitement dun prfet augustal. Les Apion avaient, pour administrer
1
2
3
4
5
6
7

PROCOPE DE CSARE, B.P., I, 1.


M.B.E.H. (Institutions), d. 1970, 97; ROCHIE-HARDY, op. cit., 31 et s.
ROCHIE-HARDY, op. cit., 32 et s.
Son diptyque conserv la cathdrale dOviedo, ANDRADS, De la monnaie et de la
puissance dachat des mtaux prcieux data lEmpire byzantin, frontispice et C.I.L., II, 2699.
ROCHIE-HARDY, op. cit., 34-37.
Ibidem, 50 et s., 80 et s.
Ibidem, 14 (carte restitue).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

147

ces terres, au moins vingt fonds de pouvoir, qui possdaient leur


signature (pronotes). Quand ils rsident dans un domaine, la quantit
de grains requise pour le service de notre seigneur et matre est
toujours mentionne, ainsi que le vin et les autres provisions
(cellarica) 1. Les employs qui administrent ces domaines forment un
corps bien constitu, tout fait en marge des agents de ltat. Les
actes mentionnent des caissiers (plusieurs connus par leurs noms), des
banquiers, des chartulaires, des juristes. Le scholasticus Thodore de
Cynopolis reoit un don annuel de 50 artabae de froment 2. Le service
des transports, par bateaux, par chevaux, par messageries, est bien
organis. En 612 un batelier est charg de conduire un rhteur
Alexandrie 3. Les vastes curies comprenaient des chevaux pour
courriers rapides ( ) ou pour messages habituels
( ). Les actes mentionnent aussi des chameaux, des
mulets et toute une flottille sous des stolarques (capitaines appoints)
pour le service par eau entre Oxyrhynchos et Alexandrie 4.
Les principaux services taient naturellement ceux qui taient
chargs de recueillir les taxes en monnaie et en nature, les caissiers
pour la monnaie, les bateliers pour les grains. Il existait dailleurs une
sorte de banque domaniale, car on voit des bateliers dlivrer des
grains prts un village par un Apion ou ordonner des paiements en
grains pour le compte de leur matre. Le vin tait dlivr directement
par les vignerons au cellier domanial, dirig par un sommelier,
, et un marchand de vin, (une partie du vin
tant vendue, le reste servant la consommation du domaine). Il y
avait une organisation semblable pour la production de lhuile 5.
Lautopragie des Apion. Les attributions de ltat abandonnes
ces grands propritaires sont des plus importantes. Largent d au
fisc est envoy directement Alexandrie sans passer par les mains des
officiers de la pagarchie. Ces envois dargent sont escorts par des
soldats privs et des caissiers du domaine 6. En dpit des prohibitions
impriales, en effet, lexemple des chefs darme, les grands
1
2
3
4
5
6

GAYET, Le costume en Egypte du IIIe au XIIIe sicle (fouilles dAntino), 81 et s.


G. ROUILLARD, Ladministration de IEgypte byzantine, 126 : lartabe, mesure locale,
valait en gnral dix fois plus que le modius, mesure lgale; GAYET, op. cit., 105.
The Oxyrhyncus Papyri, 151.
ROCHIE-HARDY, op. cit., 104-111.
Ibidem, 102-104.
Ibidem, 55.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

148

propritaires fonciers se sont mis en Cappadoce, comme en gypte,


enrler des buccellaires, chargs de remdier linsuffisance de la
police impriale, mais souvent plus redoutables quelle 1. Un usage
encore plus abusif est celui des prisons prives, qui apparaissent la
fin du IVe sicle et, malgr la svrit des lois, sont devenues une
pratique courante sous Justinien, en particulier dans les domaines des
Apion 2.
Un acte dat de 538 montre quil y a 139 prisonniers, quils reoivent du vin
aux grandes ftes de Pques, de lpiphanie, de saint Michel, comme dans les
prisons publiques, que ce sont des colons fugitifs ou des villageois sur lesquels on
veut faire pression. Un ptitionnaire, dont on a emprisonn la femme et saisi la
proprit, demande que sa terre soit libre et que sa femme soit garde jusqu ce
quil ait pay ce quil devait 3.

Les grands propritaires ont donc un rle souverain dans toute la


vie politique, administrative, sociale et conomique de lgypte. Ils
imposent leurs mesures et leurs talons et jusqu leur monnaie ceux
qui traitent des affaires avec eux 4. Ils soccupent des irrigations,
lvent des digues prives, font creuser des citernes par des
corporations de spcialistes, . Ils entretiennent de
nombreuses industries, moulins, pressoirs, boulangeries, thermes,
etc. 5. Ils sont pris comme arbitres, on pourrait dire comme juges de
paix, dans les litiges 6. Ils soccupent mme des rjouissances
publiques, ils entretiennent un hippodrome Oxyrhynchos et
paraissent favoriser impartialement les deux factions. Cest l
dailleurs que parat tre leur principale rsidence et le sige de leur
administration 7.
Ce rgime domanial, qui fait songer celui qui devait, avec de
grandes diffrences dailleurs, simplanter en Occident, disparut avec
la conqute arabe, qui rtablit en gypte la bureaucratie centralise de
lpoque des Ptolmes 8.
1
2
3
4
5
6
7

Ibidem, 60 et s.; C.I.C.I., nov. J., 30 (538); ROUILLARD, op. cit., 167, 1 (contrat entre Apion
et un protophylax, chef de ses gardes).
ROCHIE-HARDY, op. cit., 67 et s.
Ibidem, 68-70; The Oxyrhyncus Papyri, no 255.
ROCHIE-HARDY, 73.
Ibidem, 112 et s.
Ibidem, 72.
Ibidem, 136 et s., 83 et s. (actes mentionnant les thermes, le cellier, la cuisine, la
consommation quotidienne de 9 mesures de vin sur, un mouton, 3 jeunes porcs, 4 pigeons, 29
ufs).
ROCHIE-HARDY, 146-148; Papyrus littraire dAphrodite (d. Jean Maspero), VIIIe sicle.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

149

Pour les autres rgions et les priodes suivantes, on est loin de


disposer de documents aussi complets que les archives domaniales des
Apion. Daprs une anecdote recueillie dans le Livre des Thmes,
Justinien aurait reu de Thomas, chef du village de Lykandos, 10
troupeaux de 1 000 brebis, chacun dune couleur diffrente 1.
VIIe-VIIIe sicle. Certaines Vies de saints donnent des
renseignements. La Vie de saint Thophanes de Sigrian, n vers 760,
montre la concentration de la proprit par une union matrimoniale,
qui fait de ce personnage, filleul de lempereur Lon IV (775-780),
lun des plus riches hritiers de lArchipel, lorsquil embrasse la vie
monastique, aprs avoir affranchi ses nombreux serfs et distribu ses
biens aux pauvres 2.
Un des exemples les plus remarquables de grand propritaire de la
mme poque est celui de Philarte le Misricordieux, dont la fille fut
la triste pouse de Constantin VI 3. Ses domaines se trouvaient dans le
thme des Armniaques, dans la valle du fleuve Amnias, qui se jette
dans la mer Noire entre Sinope et lembouchure de lHalys 4. Il
possdait 48 domaines bien dlimits (), chacun avec une
source deau vive, qui tombait dune certaine hauteur, ce qui
permettait les irrigations. Ses troupeaux comprenaient 100 bufs
soumis au joug pour le travail de la terre et 600 au pturage, ainsi que
800 juments, 80 mulets et chevaux de selle, 12 000 brebis, un trs
grand nombre de ruches ; il lui en restait encore 250 aprs sa ruine 5.
Sa maison tait un difice antique, magnifique et spacieux, avec un
beau mobilier dont une table ronde en ivoire incrust dor, faite pour
36 convives 6.
La famille de Philarte qui vivait sur ce territoire en 778 se
composait des parents, dun fils et deux filles maries et de leurs
1
2
3
4
5
6

CONSTANTIN VII PORPHYROGNTE, De thematibus (anecdote suspecte mais symbolique).


Vie de saint Thophanes le Confesseur; LOPAREV, Vizantiiskiia Jitii Sviatuik, 92-98; L.
BRHIER, Les populations rurales au IXe sicle daprs lhagiographie byzantine, 179.
Vie de saint Philarte le Misricordieux; M.B.E.H. (Vie et mort de Byzance), 1969, 87 et s
et Institutions, 1970, 32.
LOPAREV, op. cit., 72 (analyse de sa vie due son petit-fil Nictas); Vie de saint Philarte
le Misricordieux.
Vie de saint Philarte le Misricordieux, 112 et s., 134-136.
Ibidem, 136 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

150

enfants, en tout 30 personnes 1, mais la mort avait clairci les rangs de


cette famille patriarcale, qui comprenait en outre un grand nombre de
serviteurs (serfs, esclaves, colons) 2.
Aprs avoir montr quels taient les domaines de son aeul au
temps de sa splendeur, le biographe de saint Philarte, son petit-fils
Nictas, dcrit les causes qui lont fait pricliter 3. Nous voyons ainsi
comment un magnifique domaine, difi par des gnrations, pouvait
disparatre en quelques annes.
En Asie Mineure, le principal danger venait des incursions arabes,
raids priodiques, pendant lesquels les terres taient ravages, les
rcoltes brles et les populations emmenes en captivit. Bien que le
biographe ne prcise pas, il fait allusion des razzias de ce genre qui
endommagrent gravement les domaines de Philarte 4. Plus
intressant encore est le tableau de la conscription des hommes et des
chevaux assujettis au service pour prparer une expdition contre les
Sarrasins. Le corps imprial, dtach du thme, command par un
chiliarque, un centenier, un cinquantenier, stablit dans un camp
() et les paysans sy rendent avec leurs chevaux et leurs
chars. Les rfractaires sont menacs du supplice du fouet. Le cheval
dun pauvre paysan tant mort subitement de coliques, il va trouver
Philarte qui lui donne son propre cheval 5.
Ce trait touchant jette un jour surprenant sur les rapports entre un
grand propritaire et les paysans qui lui taient plus ou moins
subordonns. Il est vrai que Philarte le Misricordieux est prsent
comme exceptionnel et que ses vertus lui ont mrit les honneurs de la
saintet. On nen constate pas moins, en considrant sa conduite dun
point de vue plus terre terre, que la grande proprit revtait dans
certaines rgions un caractre patriarcal, et que, dune part, une
gnrosit trop grande du bienfaiteur, dautre part un manque de
scrupule de la part des bnficaires, arrivaient mettre une grande
proprit en pril. A lpoque o commence le rcit de Nictas,
Philarte ne possde plus que sa maison paternelle, un petit bien, un
1
2
3
4
5

Ibidem, 140 et s.
, dsignation gnrale.
Ibidem, introd. sur Nictas 96-98.
Ibidem, 115.
Ibidem, 124-127.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

151

unique serf, une seule servante et quelques bestiaux 1. Il nen continue


pas moins ses gnrosits, jusqu tre rduit avec sa famille au
dnuement le plus complet, au moment o un vnement inattendu
relve sa fortune 2.
Occident. Dans la plupart des provinces dOccident, la concentration de la grande proprit est aussi marque avant le Xe sicle.
Le protospathaire Lon, qui a achev en 873-874 lglise de Skrip
en Botie, commence par Basile le Macdonien et ses deux fils
Constantin et Lon, tait vraisemblablement le propritaire dun grand
domaine situ sur lemplacement de lancien Orchomne 3.
Nous connaissons un peu mieux ltendue des richesses de la
bienfaitrice de Basile le Macdonien, Danielis 4, la riche veuve, qui
possdait 80 domaines dans la rgion de Patras, avec des champs, des
villes entires, des troupeaux, des ateliers o des femmes tissaient des
soieries, des tapisseries, des toiles de lin. Dans sa maison sentassaient
les coffres remplis de lingots prcieux, de vtements splendides, de
vaisselle dor et dargent. Elle voyageait dans une litire,
accompagne de 300 jeunes esclaves, qui se relayaient, lorsquelle
vint rendre visite Basile vers 880 5. Elle lgua tous ses biens Lon
VI, qui affranchit 3 000 de ses esclaves et les envoya comme colons
en Italie.
A la fin du XIe sicle, aprs la priode pendant laquelle des
empereurs clairvoyants sefforaient de mettre obstacle au
dveloppement de la grande proprit laque et ecclsiastique, les
grands domaines, bien que moins tendus, sont redevenus le rgime
normal de la terre. Luvre dun contemporain dAlexis Comnne, le
(Avertissement) de Kkaumnos, jette un jour curieux sur ltat
desprit et les opinions dun propritaire campagnard de ce temps 6.
Ancien fonctionnaire du thme de Hellade, il sest retir la
1
2
3
4
5
6

Ibidem, 114-116.
Ibidem, 116-234; L. BRHIER, Concours de beaut Byzance dans Gesta Francorum et
aliorum Hierosolymitanorum, 1937.
STRZYGOWSKI dans B.Z., 1894, 9-10 (il ny a pas trace dun village cet endroit).
THOPHANES, Continuatus, XI, 241 (Basile).
DIEHL, Figures byzantines, I, 160; A. VOGT, Basile Ier et la civilisation byzantine la fin
du IXe sicle, 89, 384.
KEKAUMENOS, Strategikon ou Logos nouthetitikos (d. Vasiliev : Rcits dun grand
seigneur byzantin du XIe sicle).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

152

campagne, pour laquelle il a une vritable prdilection. Il ny a pas,


selon lui, de meilleure manire de vivre que de travailler la terre.
Fais du bl, du vin, fais de la culture et de llevage et tu seras
heureux 1. Dou dun sens pratique un peu terre terre et avant tout
conome, il blme galement les emprunts et les prts dargent, mme
sil sagit dentreprendre une affaire avantageuse. Philarte ne serait
pas son homme et il fait un portrait amusant des ruses employes par
des emprunteurs pour se faire livrer la grosse somme, quils
oublieront de restituer. Il a surtout le dsir de lindpendance et il ny
a qu la campagne quon puisse en jouir. Daprs lui, lempereur ne
devrait rserver les titres de cour, patrices, protospathaires, etc.,
quaux seigneurs et propritaires locaux. Cest par eux quil lve les
taxes sur les paysans, mais ceux-ci doivent tre traits en chrtiens,
comme des hommes et non comme des btes . Le seigneur doit tre
pour eux un pre, qui on sadresse dans les difficults. Et il tend ce
mode de gouvernement patriarcal tout lEmpire : au lieu de rester
emprisonn dans son palais, le basileus devrait visiter les thmes et
redresser les injustices 2.
A cette poque, ce sont les empereurs eux-mmes qui favorisent
lascension de la grande proprit. Deux frres de naissance
gorgienne, migrs dans lEmpire dans la deuxime moiti du XIe
sicle, y acquirent une fortune territoriale. Apasios Pakourianos, duc
dAntioche, y acquiert des biens quil change avec lempereur contre
un domaine situ dans le thme de Thessalonique ; aprs avoir agrandi
ce domaine, il lgue ses proprits son frre Grgoire, duc de
Trbizonde 3. Celui-ci, propritaire de plusieurs fiefs dans les
provinces du Caucase, avait reu de Michel VII (1071-1078)
dimportants domaines dans les rgions balkaniques de Philippopoli et
Mosynopolis, dont plusieurs monastres, le chteau de Petritzos, la
villa de Zaoutzi dans la rgion dArnphipolis, le village de
Stnimachos 4.
Nous avons l un exemple du processus qua suivi la formation des
grandes fortunes territoriales et de la disparition de la petite proprit.
1
2
3
4

DIEHL, Dans lOrient byzantin, 156.


Ibidem, 156 et s.; KEKAUMENOS, op. cit., 93-104; N. IORGA, La vie de province dans
lEmpire byzantin, A.C.E.B., V, Rome, 1937, 190 et s.
Typikon de Grgaire Pakourianos (monastre de Petrizos), d. L. Petit, Introd., VIII.
Ibidem, VIII-IX.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

153

Le sol appartient dsormais exclusivement aux puissants, archontes


ou monastres autonomes. Cest la situation que trouvent les
conqurants francs du Ploponnse en 1204, et il est remarquer que
la plupart des familles qui se partagent le sol, les Mlissnes, les
Vranas, les Cantacuznes, sont presque toutes parentes de la maison
impriale 1. Lorsquun sicle plus tard les Palologues ont reconquis
une partie de la More franque, on y retrouve les mmes familles
darchontes, plus solidement tablies que jamais, et quelques-unes,
comme celle de Gmisthos (Plthon), ont le droit de lever ellesmmes des taxes sur les paysans 2.
Pendant la priode de Nice, une initiative intressante fut prise par
Jean Vatatzs (1222-1254) qui, aprs avoir fait la paix avec le sultan
dIconium, seffora de repeupler les terres dsertes pendant les
guerres et par suite des abus du fisc. Il se constitua un vaste domaine
rural, quil fit planter en crales et en vignes, rservant une partie
pour les bois et les pturages, peupls de btail et bords de vastes
mtairies. Il fit vendre les produits de son domaine et, avec les
bnfices quil obtint sur la vente des ufs, il put offrir une couronne
dor sertie de pierres prcieuses limpratrice 3.
Nous possdons quelques renseignements sur la richesse de ces
grandes proprits de la fin de la priode byzantine, qui avaient pu
chapper au fisc et la guerre. Du palais de Thodore Mtochits,
grand-logothte dAndronic II vers 1328, dpendaient de nombreux
vignobles, couvrant de vastes terrains et plants par crus. Il y avait
aussi de nombreux pturages avec des ttes de btail de toute espce,
chevaux, porcs, brebis, chvres, un nombre lev de chameaux et de
dromadaires, des btes de labour. Chaque fermier avait son domaine
qui lui permettait de vivre largement 4.
De la mme poque date lnumration des biens que possdait
Jean Cantacuzne sur le territoire de Phres en Thessalie et qui furent
confisqus au dbut de la guerre civile en 1341 par le gouverneur Guy
de Lusignan. Le btail tait nombreux : 500 bufs, 2 500 juments,
200 chameaux, 300 mulets, 5 000 nes, 50 000 porcs, 70 000
moutons, des magasins remplis de bl et des coffres pleins de lingots
1
2
3
4

RODD, The princes of Achaia, Londres, 1907, 1, 104 et s.


ZAKITHINOS, Le despotat grec de More, 122.
NICPHORE GRGORAS, Histoire romaine, I, 2, 6; Georges AKROPOLITS, Chronique, 41.
R. GUILLAND, Le palais de Thodore Mtochits dans R.E.G., 1921, 93 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

154

et de pices dor et dargent. Toute cette fortune, accumule pendant


plusieurs gnrations, fut livre au pillage et dtruite en quelques
jours 1.
3. Condition et vie des paysans
RetourlaTabledesMatires

Le problme de la petite proprit paysanne fut le drame interne


qui troubla lEmpire pendant toute son existence. La disparition de la
paysannerie libre fut une des causes profondes de sa chute.
Le servage et le colonat. Au Ve sicle, les grands domaines
taient cultivs par plusieurs catgories de travailleurs qui se
ramenaient deux : les paysans libres de leur personne, mais attachs
la glbe : colons ou parques () dune part, les esclaves,
, dont la personne est la proprit du matre. Le mme mot,
, dsigne le servage et lesclavage. Ce sont les historiens qui
ont adopt le terme de serfs pour dsigner les esclaves tablis sur une
parcelle quils ont cultiver et dont ils sont aussi insparables que les
animaux de trait. Parques et douloi sont donc pratiquement dans la
mme situation et ne peuvent abandonner leur tenure. Ils ne sont
distincts quaux yeux du fisc, qui regarde les parques comme des
personnes soumises limpt et les douloi comme des choses,
proprit dun matre. Les expressions et
de certains actes monastiques montrent bien que
les deux catgories dattelages et leurs conducteurs sont considrs
comme faisant galement partie de linstrumentum fundi 2.
Cest ce que montrent au vie sicle des pithtes comme
(colonus adscripticius), appliques aux colons
non esclaves, attachs au sol, bien que libres, traits en esclaves
dans le pays o ils sont ns 3. Ces colons sont parfois danciens
hommes libres tombs dans la misre, ne possdant en propre quun
lger peculium, obligs de se vendre des puissants. La seule
1
2
3

Jean CANTACUZNE, Histoire, III, 31.


V. MOIN, , dans A.I.K., X, 1938, 113-132.
C.J., XI, 52; PANTECHNS, archevque de Philippopoli, La chasse lonce, 84 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

155

diffrence avec les esclaves, cest que leur matre ne peut les
transporter ailleurs.
Au VIe sicle, ces colons taient naturellement nombreux dans les grands
domaines comme ceux des Apion en gypte. Les vasions ntaient pas rares et
on a des listes de colons fugitifs qui se transportaient dun domaine lautre. Pour
les en empcher, on tablissait entre eux une solidarit et ils devaient rpondre par
contrat les uns des autres. Cest ainsi quAurlius Pamouthios, ouvrier plombier,
dOxyrhynchos, aprs avoir prt serment par Dieu et par lempereur, dclare
quil rpond dAurlius Abraham, colonus adscripticius. Il promet que ce colon
rsidera dans le domaine de Tarouthinos avec sa famille et son btail sans changer
de place. En cas de forfaiture, Pamouthios sengage payer 8 sous dor et se
laisser enfermer dans la prison de la glorieuse maison 1.

Laffranchissement des serfs tait regard comme une bonne


uvre. Lorsquen 780 Thophanes le Confesseur, propritaire notable
des les de lArchipel, entre dans un monastre, il affranchit tous ses
serviteurs ( ) et il leur confre
des diplmes, , qui leur donnent le droit daller o ils
voudront 2.
Travailleurs libres et petits propritaires. On a cependant la
preuve que, malgr lextension des grands domaines, la petite
proprit na jamais disparu entirement, en droit et en fait. Il est
encore question dans les lois de Justinien de (salaris),
paysans libres, qui payent limpt et peuvent affermer des terres
contre un droit en nature ou en argent. Lorsque le bail est venu
expiration, ils peuvent se transporter ailleurs 3. Cet usage est donc
lgal, mais on ignore dans quelle mesure il est respect.
La lgislation fiscale, dcrite dans le 2e volume du Monde byzantin,
montre au contraire dans leur ralit, aux VIIe et VIIIe sicles, des
communauts de paysans libres 4. La Loi agricole (nomos georgikos),
qui nous renseigne sur la vie de ces petites socits, nous est connue
par de nombreux manuscrits, dont les plus anciens ne sont pas
antrieurs au XIe sicle. Elle y figure presque toujours dans
1
2
3

ROCHIE-HARDY, The large Estates of byzantine Egypt, 76; The Oxyrhyncus Papyri, 135.
Vie de saint Thophanes le Confesseur, ch. III; LOPAREV, Vizantiiskiia Jitii Sviatuik, XVII,
92-98.
C.I.C.I., nov. 53, 14; Recueils dinscriptions : HANTON, Lexique explicatif.., dAsie
Mineure, no 84; ZACHARIAE VON LINGENTHAL, Geschichte des griechisch-rmischen Rechts,
216-226.
M.B.E.H. (Institutions), d. 1970, 152.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

156

lappendice du texte de lEkloga des empereurs isauriens et dun


grand nombre dautres recueils juridiques, comme le Prochiron ou
lEpanagoge. J. de Malafosse, qui a entrepris une tude critique sur
ces manuscrits, en suit la tradition jusquau XVIIe sicle. Il constate
que les 85 articles de la Loi agricole sont peu prs disposs dans le
mme ordre toutes les poques, mais que, par rapport aux textes les
plus anciens, ils sont remplis dinterpolations et accompagns de
gloses multiples, qui modifient la lgislation suivant ltat social et
conomique 1. La date probable de la rdaction actuelle doit tre
place la fin du VIIe ou au dbut du VIIIe sicle 2, mais, bien que son
auteur invoque la lgislation de Justinien, elle est surtout une
rdaction dun droit coutumier trs vivant, en fonction de la vie
paysanne et de la prosprit agricole 3. Elle concerne avant tout des
paysans libres et non attachs la glbe 4.
La Loi agricole est donc une loi de garantie, qui na rien voir
avec le rgime du mir communautaire dorigine slave 5. Elle assure au
contraire chaque paysan la proprit de ses biens, tablit une srie de
mesures pour les protger et un code pnal pour les torts faits aux
particuliers et au village 6.
Le village est en effet la communaut, , des paysans
propritaires du sol, qui sassemblent pour dlibrer, agissent
ensemble 7, et sont collectivement responsables vis--vis du fisc du
paiement des impts 8.
Mais le village de la Loi agricole nest pas une simple unit fiscale.
On peut se le reprsenter comme entour de vergers et de vignes, dont
les haies qui les clturent indiquent la possession individuelle. Plus
loin, des champs en culture, bien que non clturs, sont aussi des
objets de proprit prive. Par contre, les bois, les pturages sont la
proprit commune du village, dont les habitants les exploitent en
commun. Ces communaux sont protgs contre les dprdations par
des pnalits. Des amendes sont infliges ceux qui laissent errer leur
btail dans le champ du voisin avant quil soit rcolt. Dautre part,
1
2
3
4
5
6
7
8

J. DE MALAFOSSE, Les lois agraires lpoque byzantine, 2 et s.


Ibidem, 73.
Ibidem, 74 et s.
Ibidem, 39 et s.
G. OSTROGORSKY, Geschichte des byzantinischen Staates, 88, 2.
MALAFOSSE, op. cit., 55; OSTROGORSKY, op. cit., 87.
Nomos Georgikos (Loi agraire), I.R.I., IX, 66 et s.
OSTROGORSKY, op. cit., 88 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

157

ceux qui dfrichent une partie des communaux peuvent en devenir


propritaires 1.
Dans ces petites socits les litiges ntaient pas rares, surtout
quand il sagissait de lappropriation dun terrain rest indivis. Dans
ce cas, il y avait procs et le plaignant, que ce ft la communaut ou
lun de ses membres, avait recours lusage trs primitif de la
clameur, , , dont leffet tait de faire entrer un
tribunal en action 2.
Par exemple, un habitant trouve-t-il un terrain propre
ltablissement dun atelier ou dun moulin, il peut en disposer sil ny
a nulle opposition. Mais, si la communaut, ,
revendique cet endroit comme un bien commun, aprs un vote qui doit
tre unanime, elle permettra au constructeur dexploiter son
tablissement, mais en sera copropritaire avec lui 3. Un autre plante
un arbre dans un endroit non partag et lentretient. Sil y a partage et
si le sort assigne le lot un autre, cest au planteur de larbre quil est
assign. Mais si le paysan dpossd du lot crie linjustice, on donne
un autre lot au propritaire de larbre 4.
Ces affaires taient portes devant des juges appels ,
auditeurs, nom caractristique indiquant ceux qui coutent
lekbosis 5, et qui devaient tre choisis dans la communaut mme.
La nouvelle extension du servage. La petite proprit sest
donc dveloppe au VIIe sicle aux dpens du servage. Les ouvriers
agricoles libres, qui se chargent de labourer une vigne ou un champ
aprs trait avec un propritaire et moyennant un salaire, ,
sont mentionns dans la Loi agricole, qui ne connat que des hommes
libres ou des esclaves 6. Le servage ne devait pas tarder reparatre
avec lessor nouveau de la grande proprit. Les parques dont il est
question dans les actes, au XIVe sicle, bien que dorigine libre, sont
1
2
3
4
5
6

Nomos Georgikos, J.H.S., 97 et s.; St. RUNCIMAN, Byzantine Civilisation (d. fr., 1934),
221 et s.
L. BRHIER, L dans le droit populaire, Misc. J., I, 33-35.
Nomos Georgikos, I.R.I., 64; FERRINI, dans B.Z,, 1898, 558-571, no 78.
Nomos Georgikos, I.R.I., 63; B.Z., 1898, no 32.
Ibidem, I.R.I., 25; L. BRHIER, loc. cit., 34.
Ibidem, I.R.I., 31; B.Z., 1898, 16.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

158

des serfs attachs la glbe, astreints payer un tribut, , ltat


et soumis aux mmes corves que les esclaves 1.
Les taxes paraissent proportionnelles aux lots et au cheptel dvolus
un parque, mais il est difficile de retrouver la rgle suivie pour
ltablissement de ces impts 2.
Au village de Mamitzona, les lots ont une triple origine : 1 par hritage :
Lon, fils de Kalojoanns, possde un lot qui provient de son pre et de son aeul ;
21 par don () dun propritaire ; 3 apport en dot par une pouse ;
Thophylacte a reu dune premire femme un modius de vigne et dun second
mariage 5 modii 1/2 de terres arables. Ces terres sont souvent tombes en
dshrence ou restes en friche 3. On voit aussi un parque, Manuel Pandeios,
acheter de Jean Vatatza 2 modii de vignes, ce qui montre que les serfs avaient le
droit de possder des biens en propre 4.

Tous les tmoignages de cette poque montrent le servage rpandu


dans tout lEmpire. Dans la rgion de Thessalonique, ct des
paysans grecs, il y avait beaucoup de Slaves et de Koutzovalaques. On
distinguait les trangers par le terme de . Certains actes
rservent le nom de parques aux serfs des monastres exempts
dimpts et appellent douloparques ceux des proprits laques 5.
La vie paysanne. Des miniatures du XIe sicle reprsentent les
troits corps de logis, avec toits double versant et ouvertures
minuscules, qui servaient de gtes aux paysans 6. Les tmoignages les
plus prcis sur la maison paysanne sont les cabanes carres, vritables
cubes de pierres dont les murs latraux supportent des dalles en guise
de toiture, retrouves dans les explorations du Hauran (Syrie centrale).
A lintrieur, une ou deux pices au plus. Quelques maisons sur plan
rectangulaire montraient lintrieur un arc mdian de pierre, destin
soutenir les dalles du toit. Il y avait aussi plusieurs maisons un
tage avec escalier de pierre lextrieur. Dans ce cas, le bas tait
rserv aux bestiaux et le haut la famille 7. Au Ve sicle, certaines
fermes syriennes, formant une agglomration autour dune cour,
1
2
3
4
5
6
7

Athonskie Document, 62.


Ibidem, 62.
Ibidem, I, 61.
Ibidem.
O. TAFRALI, Thessalonique au XIVe sicle, 35-37.
Saint GRGOIRE DE NAZIANZE, Homlies, Paris, gr. 533, fo 34,
GARNIER et AMMAN, Lhabitation humaine, 673; M. de VOG, Syrie Centrale :
architecture civile et religieuse du Ier au VIIe sicle.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

159

possdaient une salle rserve au culte chrtien, appele dj la


basilique 1.
Malheureusement, ces tmoignages ne concernent quun canton et
une poque. La question de lhabitation rurale, Byzance, na jamais
t traite et la superposition des races varies qui occupaient le sol
augmente les difficults.
Les actes du XIVe sicle numrent les familles qui habitaient ces
pauvres demeures ; en gnral, elles ne sont pas nombreuses et leur
avoir est mince :
Exemple de tenure riche Eunouchos sur le Strymon en 1318 : Thophans
Alodoubinos et son pouse, Kali ; leurs deux fils, Mauropoulos et son pouse
Marie, Saraknos et son pouse Ennostia. Il faut probablement y ajouter des
enfants en bas ge. Leur avoir consiste en 10 modii de vignes et un modius en
jardin. Leur btail comprend : 2 couples de bufs de labour (), 4
(btes dlevage), 2 cavales, 20 porcs, 120 moutons.
Exemple de tenure pauvre, dans le mme village : la veuve Kodresa, sa fille
Marie, son gendre Nicolas, sa petite-fille Anne. Avoir : 2 modii de vignes en 2
endroits, un jardin, un ne et une tte de btail.
Le fisc taxe Aldoubinos 7 hyperpres et Kodresa la moiti dune de ces
monnaies 2.
Plus rarement des cultivateurs habitaient des villes, lorsque leurs terres se
trouvaient proximit. A Thessalonique, au XIVe sicle, larchevque Grgoire
Palamas constate que les glises sont presque vides, car cest la saison o les
habitants sont occups aux travaux des champs 3.

Conditions du travail. Sans parler des flaux naturels : grle 4,


pizooties, tremblements de terre, etc., le travail de la terre sest
heurt continuellement de nombreux obstacles, dus la situation
politique et sociale de lEmpire. Dans beaucoup de rgions, malgr
lorganisation dune police dtat, le brigandage tait ltat
endmique. Des peintures de manuscrits montrent des laboureurs
conduisant des attelages de bufs, attaqus par des brigands
cheval 5. Ce sont des reproductions de faits vridiques.
1
2
3
4
5

J. LASSUS, Sanctuaires chrtiens de Syrie, 25 et s.; voir ch. VIII, I.


Actes de lAthos, dans V.V., XVII, nos 38 et 39.
TAFRALI, Thessalonique au XIVe sicle, 109.
GRGOIRE DE NAZIANZE, Homlies or. XV (sur la grle) et du mme : Illustration du
manuscrit Paris, gr, 510, fo 78 a (D.A.C.L., VI, 1925, fig. 5421).
H. BORDIER, Peintures des manuscrits grecs de la Bibliothque Nationale, 224 (Paris, gr.
74, fo 2223).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

160

Au IXe sicle et dans la premire moiti du Xe, ctait souvent


lmigration force devant les envahisseurs, raids arabes en Asie
Mineure, pirates de la Mditerrane, qui obligeait les populations des
les se rfugier sur le continent 1. On peut mme supposer que le
trouble invitable apport dans la proprit du sol par ces exodes
forcs, fut une des causes de la diminution de la petite proprit libre,
qui se manifeste au XIe sicle.
Enfin, dans la dernire priode, celle de laggravation du sort des
serfs, cest la lourdeur des impts qui psent sur la classe agricole,
cest lpret du fisc, qui achve de ruiner lagriculture. Dans une
lettre larchevque de Vidin, Thophylacte, archevque dOchrida,
se plaint de la conscription force dun jeune garon sur cinq, pour en
faire un esclave 2. Les Comans, ajoute-t-il, infestent les campagnes,
mais que sont-ils ct de ceux de Constantinople, qui tombent sur
nous, gens dOchrida ?
Au XIVe sicle, le mal avait empir. Pendant la guerre civile des
deux Andronic (1321-1328), les cultivateurs de la banlieue de
Thessalonique furent dpouills tour tour par les deux partis. Les
terres restrent incultes et, en 1322, on ne put percevoir limpt 3.
Pour remettre leurs champs en culture et acquitter leurs impts, les
parques durent faire des emprunts onreux et devinrent la proie des
usuriers, qui exigeaient des intrts suprieurs 12 % 4. Un
contemporain montre les biens saisis, les dbiteurs pris la gorge,
trans dans les rues coups de bton 5. Lorsque, pendant la deuxime
guerre civile, des bandes de Turcs parcoururent la Macdoine, les
paysans se rfugirent dans les villes, provoquant des pidmies qui
contriburent la propagation de la peste noire en 1348 6.

1
2
3
4
5
6

L. BRHIER, Les populations rurales au IXe sicle, daprs lhagiographie byzantine, 86.
THOPHYLACTE, archevque dOchrida, Correspondance, ep. XVI, 337.
Jean CANTACUZNE, Histoire, I,28; TAFRALI, Thessalonique, des origines au XIVe sicle,
103.
TAFRALI, op. cit., 112-116.
Ibidem, 113; DMTRIUS KYDONS, Correspondance (d. Cammelli), 33 et s.
TAFRALI, op. cit., 103; Jean CANTACUZNE, IV, 9.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

161

4. Les travaux des champs


RetourlaTabledesMatires

Les traits dagriculture des anciens furent plusieurs fois lobjet de


traductions et de compilations, mais neurent aucune influence sur la
pratique 1. Celle-ci, remontant une tradition millnaire, resta
toujours trs primitive. Nos renseignements proviennent surtout de
sources figures, en particulier des peintures de manuscrits et de
quelques ivoires. Ces figurations reproduisent souvent des modles
antiques qui avaient cess dtre usits. Dautres, au contraire, ont des
traits caractristiques de lpoque o la peinture fut excute. Telles
sont par exemple, dans lillustration des Octateuques, les miniatures
figurant le partage de la Palestine entre les tribus dIsral 2.
La culture. Un manuscrit du pome dHsiode, Les Travaux et
les Jours, datant du XIVe sicle, reproduit, dessins la plume,
quelques instruments aratoires : la charrue (), la faucille
(), la faux (), le maillet double tte (),
le plantoir (), la fourche (), le joug () 3.
Sur des miniatures et des coffrets divoire, Adam, chass du Paradis,
tient un hoyau deux dents, symbole de sa condamnation au travail de
la terre 4.
Plusieurs peintures de manuscrits montrent le costume sommaire
des paysans : la tunique longue, parfois sans manches, serre la
taille, plisse sur le devant ; une courte plerine, attache par un gros
nud, couvre les paules ; les jambes sont garnies de chausses, aux
pieds des souliers sans talons et la tte nue 5. Quand il pousse la
charrue, le travailleur nest vtu que dune lgre tunique sans
manches, sur laquelle est passe une casaque fendue des deux cts
comme le scaramange 6.

1
2
3
4
5
6

Geoponika; liste dans KRUMBACHER, Geschichte den byzantinischen Literatur, 261 et s.


LOctateuque du Srail Constantinople, pl. XLI, 264-269.
BORDIER, op. cit., 259 (Paris, gr. 2786, fo 140).
Saint GRGOIRE DE NAZIANZE, fo 52 vo; L. BRHIER, Le coffret byzantin de Reims et les
coffrets divoire rosettes, 272 (planche).
Saint GRGOIRE DE NAZIANZE, fo 17 vo; BORDIER, op. cit., fig. 17.
SCHLUMBERGER, Lpope byzantine, I, 517 (Paris, gr. 533, fo 34, XIe sicle).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

162

On assiste de mme aux principales oprations agricoles. Cest


dabord le dfrichage : des travailleurs abattent des arbres, dautres
cherchent en extirper les racines, dautres, dtail prcieux, creusent
des trous et se prparent y enfoncer de grosses bornes de proprit,
en forme de colonnes avec chapiteaux 1.
Les scnes de labourage sont nombreuses. La charrue reprsente
est toujours laraire, bien que la charrue roues ft dj connue des
Romains. Laraire figur dans les peintures consiste en une tige
recourbe, attache au joug de lattelage, laquelle sont fixs le soc et
le manche que tient le laboureur 2. Laraire est encore trs usit, non
seulement en Orient, mais en France : en Auvergne et dans le Midi.
De lavis dun spcialiste, le travail de laraire nest pas infrieur
celui des charrues roues : il est seulement plus difficile conduire 3.
Linitiale H dun manuscrit des homlies de saint Jean
Chrysostome est faite de deux jeunes gens entirement nus, sauf un
pagne de mousseline blanche. Chacun deux puise dune main dans un
sac et sme le grain 4.
La moisson est plus rarement figure. Sur lOctateuque du Srail,
deux paysans en longue tunique cueillent les pis dans un champ de
bl 5. Un coffret divoire de la collection Morgan (New York) montre
Adam, vtu dune tunique col brod, coupant le bl avec une
faucille ; droite, ve, en vtement plus long, porte une lourde gerbe
sur ses paules 6.
Pour le dpiquage du bl, on peut supposer que les Grecs du
moyen ge se servaient du mme instrument prhistorique que leurs
prdcesseurs et mme leurs successeurs des temps modernes. Il
consiste en un traneau allong, arm sur sa face infrieure de pointes
de silex disposes en quinconces. Le bl est tendu sur une aire
circulaire au sol durci. Une paire de bufs tire linstrument sur lequel
le conducteur se place debout pour en augmenter le poids. Cet attelage
1
2
3
4
5
6

LOctateuque du Srail Constantinople, pl. XLI, 264, 266 et 269.


SCHLUMBERGER, op. cit., I, pi. xi, 27; BORDIER, op. cit., 275 (XVe sicle).
Charrue entirement en bois, sauf une pointe de fer, vue La Banne-dOrdanche, Puy-deDme (Jean Caudron, ingnieur agricole).
Paris, gr. 806, fo 67 vo, XIIe sicle; BORDIER, 193.
LOctateuque..., pl. XXXII, 205, 1.
E. MOLINIER, Histoire gnrale des arts appliqus lindustrie, I (Ivoires), pl. IX bis, p.
106; SCHLUMBERGER, op. cit., II, 280 et s

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

163

tourne en rond plusieurs heures ; la foule des animaux et le sciage


des pis provoquent le dpiquage. Cet instrument, dont on trouve la
trace dans tous les pays mditerranens, est le tribulum (),
bien connu des Grecs 1 et des agronomes latins 2.
Le travail de la vigne, la taille des arbres fruitiers figurent aussi
dans les peintures 3. Les vendanges donnaient lieu de grandes ftes,
vestiges du culte bachique. Nous avons mentionn ailleurs la fte
officielle que prsidait lempereur cette occasion 4. Dans ces pays
faibles prcipitations, lentretien des jardins et des vergers tait un
souci continuel. Pour peu quils fussent ngligs, ils taient
rapidement envahis par le dsert, comme on en vit des exemples en
Egypte au IVe sicle 5.
Llevage. Les pturages tenaient une place considrable dans
lconomie agricole de Byzance. Jusqu loccupation turque, lAsie
Mineure tait renomme comme terre dlevage et lon sait quelle
tait le principal centre de remonte de la cavalerie impriale. On
trouvait aussi de magnifiques rgions dlevage dans les hautes
valles de la pninsule des Balkans, parcourues par les immenses
troupeaux de ces Valaques, Bulgares et Comans, qui soulevrent un
scandale sous Alexis Comnne, cause de leurs rapports avec les
moines de lAthos, et dont la rvolte contre les mesures fiscales
dIsaac lAnge fut lorigine du soulvement vlacho-bulgare de 1186.
Ctait donc une population de nomades rpandue en Macdoine,
dans les massifs du Rhodope et des Balkans. Ils pratiquaient la
transhumance, do de nombreuses difficults avec les propritaires
dont ils traversaient les terres. Pour lt, des bergeries ()
taient installes proximit des pturages et des forts par les grands
propritaires et par ltat et, moyennant une dme, les ptres
pouvaient sy loger avec leurs familles et faire patre librement leurs
troupeaux 6.
1
2
3
4
5
6

Anthologie grecque, I, Anthologie Palatine, t. VI, 104 (1er sicle aprs J.-C.).
VARRON, De re rustica, 1, 52; VIRGILE, Gorgiques, I, 164; LUQUET et RIVET, Sur le
tribulum, M.I., 613-631.
SCHLUMBERGER, op. cit., I, 473 (Ttravangile, Paris, gr. 74, XIe sicle).
M.B.E.H. (Institutions), d. 1970, 71 et s.
Papyrus de Thadelphie (d. Jouguet); Paris, gr. 533, fo 34 vo (Grgoire de Nazianze,
BORDIER, Peintures des manuscrits, 143).
G. ROUILLARD, La dime des bergers vainques sous Alexis Comnne, M.I., 779 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

164

On peut constater que les chiffres fabuleux donns par les sources
sur limportance des troupeaux, comme les dix mille brebis que
Thomas, chef du village de Lykandos, aurait donnes Justinien 1,
proviennent souvent du souvenir du patriarche Job, dont les
imaginations taient hantes. Un tableau du commentaire
dOlympiodore sur le Livre de Job reprsente en quatre
compartiments des brebis, des nesses, des chamelles avec un
chamelier en turban et burnous blanc, des gnisses 2. Sous linfluence
de lvangile, le mtier pastoral tait idalis et avait accs dans lart
religieux, comme le montrent ladmirable Bon Pasteur du mausole de
Galla Placidia Ravenne, le David gardant ses troupeaux du Psautier
de Paris, et les innombrables figurations des bergers de la Nativit.
Les illustrations de certains manuscrits reproduisent les mmes
thmes, mais dune manire plus simple et plus proche de la ralit 3.
Un tableau, dun accent tout fait idyllique, reprsente dans un manuscrit
dOppien la fin dune journe de travail : au premier plan, le matre, baguette en
main, surveille ses travailleurs ; deux valets dchargent un char de bl, un autre
dtelle les bufs, un garde-chasse tire un livre de la gueule dun chien 4.

Les mthodes dlevage taient souvent des plus sommaires. Les


porcs paissaient en libert. Le futur ascte de lOlympe de Bithynie,
Joannice le Grand, originaire du village de Marykatos, fils de
Myritziko et dAnastaso, gardait les porcs lge de sept ans. Il les
poussait au pturage en faisant sur chacun deux le signe de la croix,
puis les laissait errer laventure. Ils revenaient deux-mmes
ltable et jamais il nen perdit un seul 5.
Lempereur Michel le Bgue, dune famille trs modeste
dAmorium, Phrygie suprieure (820-829), avait appris toute une srie
de recettes empiriques en grande faveur dans les campagnes :
Recettes pour empcher les chevaux et les nes de lancer des ruades, pour
savoir si un petit cochon deviendra gras ou maigre, quelles vaches, quelles brebis
deviendront fcondes et donneront de bon lait. Il reconnaissait premire vue les

1
2
3
4
5

Voir supra, p. 143.


BORDIER, op. cit., 235 (Paris, gr. 135, fo 8 vo), a. 1368.
SCHLUMBERGER, op. cit., I, 513, 517.
BORDIER, 275 (Paris, gr. 2736, fo 15 vo), XVe sicle.
Vie de saint Joannice le Grand, 332; LOPAREV, Vizantiiskiia Jitii Sviatuik, XVIII, 91; L.
BRHIER, Les populations rurales au IXe sicle, daprs lhagiographie byzantine, 183.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

165

mulets aptes porter des fardeaux et ceux qui taient bons pour la selle, les
chevaux propres la course ou la rquisition pour larme 1.

Un autre levage fructueux et trs rpandu tait celui des abeilles,


comme le montre lexemple de saint Philarte 2. Des peintures de
manuscrits reprsentent des ruches en forme de petites cabanes
peintes en jaune, toit cylindrique, avec de petites fentres par devant,
au milieu des arbustes 3.
Charrois et attelages. Les transports ncessaires au travail de la
ferme taient faits dans des charrettes atteles de bufs sous le joug,
conduits laiguillon. Labsence de ferrure enlevait au buf sa
supriorit de traction sur le cheval 4. Ces charrois taient nombreux :
au XIe sicle, de nombreuses charrettes amenaient Rodosto, centre du
commerce des crales, le bl, vendu dans les charrettes mmes 5. Un
quipage de ce genre figure dans lOctateuque du Srail 6.
On sait que le commandant Lefebvre des Noettes a montr
linfriorit du rendement de lattelage antique, d surtout au collier
souple qui cravatait lencolure du cheval et le forait, pour avancer,
tirer sur ce collier par la gorge, comme un chien sur sa laisse . De
plus, les chevaux taient attels de front et les ferrures, connues dj
en Occident, ne furent pas adoptes Byzance avant le IXe sicle : la
persistance de lesclavage serait due ce mode primitif dattelage 7.
Dans les transports de la poste publique, au Ve sicle, le poids
maximum que pouvait charger une voiture tait fix 1 500 livres,
soit 492 kilogrammes, chiffre drisoire 8.
Si justes que soient ces observations, les conclusions appellent
certaines rserves. Lattelage en file ntait pas ignor des anciens
Grecs : au moins pour le transport des gros matriaux, lattelage tait
compos de couples de chevaux disposs en files 9. A Byzance, on ne
voit pas que les esclaves aient t jamais employs la traction. Cest
1
2
3
4
5
6
7
8
9

THOPHANES, Continuatus, 57.


Supra, p. 144.
SCHLUMBERGER, op. cit., I, 513.
LEFEBVRE DES NOETTES, dans M.D., I, 184.
G. BRATIANU, Le monopole du bl Byzance, dans B.N., 1934, 645.
LOctateuque du Srail Constantinople, pl. XVII, 79-80 (caravane des fils de Jacob).
LEFEBVRE DES NOETTES, Lattelage. Le cheval de selle travers les ges, I, 183 et M.D., I,
186-190.
Ibidem.
Voir les observations de FOUGRES dans J.S., mars 1928.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

166

avec un attelage de 60 bufs quen 1453 Mahomet II fait transporter


son canon gant dAndrinople Constantinople.
De laveu mme de Lefebvre des Noettes, partir du VIIIe sicle,
les
peintures
byzantines
dattelage
accusent
quelques
perfectionnements, dont le rsultat est de dgager lgrement le cou
du cheval 1.
Cheval de selle. Jusquau IXe sicle, les monuments figurs
montrent le maintien du harnachement antique, compos uniquement
du tapis sangl et du mors de bridon. Ltrier et la selle, originaires de
Chine, se rpandent en Perse et sont adopts par les Arabes, puis par
Byzance 2. La ferrure clous apparat en Occident et Byzance au IXe
sicle, comme le montre une peinture dun manuscrit biblique 3. De
plus, la Tactique de Lon VI mentionne ltrier et la ferrure clous
dans lquipement du cavalier 4.
Outillage. La forge. La forge tait le complment de loutillage
agricole et elle figurait parmi les travaux imposs Adam et Eve aprs
la chute. Cest sur les coffrets divoire du Xe sicle quelle est
reprsente le plus souvent. Eve, assise ou genoux, manie les
soufflets qui correspondent un fourneau maonn, ct duquel
Adam, vtu en paysan, frappe coups de marteau sur une enclume, en
tenant un objet avec une longue pince 5.
Moulins hydrauliques. Enfin le moulin eau, bien connu des
anciens depuis Mithridate 6 et dcrit exactement dans une pigramme
dAntipater de Thessalonique (poque de lre chrtienne) 7, ntait
pas non plus ignor Byzance. Cdrnos raconte que, sous Constantin
le Grand, le Perse hellnis Mtrodore fit un voyage dans lInde et y
construisit des moulins eau, jusque-l inconnus des brahmanes 8.

1
2
3
4
5
6
7
8

LEFEBVRE DES NOETTES, op. cit., 89-91, fig. 91-93.


Ibidem, 246 et s.
Ibidem, fig. 191 et 192.
LON VI, Tactique, VI, 10; XII, 123 (P.G., 107).
SCHLUMBERGER, op. cit., I, 185; II, 281; DALTON, Byzantine Art and Archaeology, 220,
fig. 133-134.
Textes dans A.H.E.,1935, 540 (Marc BLOCH).
Antliologia graeca epigrammatum Palatina cum Planudea (d. Stadtmller), IX, 418.
Georges CEDRENOS, Synopsis, P.G., 562.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

167

Les tmoignages dcisifs sur lemploi du moulin eau Byzance


se trouvent dans les typika et actes de fondation dhospices ou de
monastres. Ils confirment lobservation de Marc Bloch sur
lutilisation de ces moulins, lorigine, pour nourrir un personnel
nombreux, sans que les autres mthodes de broyage aient disparu 1.
Le typikon de Grgoire Pakourianos pour le monastre de Ptritzos et
lhospice de Stnimachos (Macdoine), rdig en 1083, prvoit un moulin
hydraulique pour lhospice ; il sera surveill par un parque affranchi de toute
servitude, et plac parmi les moulins impriaux et privs qui se trouvent dj
Stnimachos. Le typikon prvoit en mme temps ltablissement de moulins mus
par des animaux 2.

Comme la montr Marc Bloch, la consquence conomique de


ladoption du moulin eau fut une nouvelle spcialisation. Jusque-l
le pistor tait la fois broyeur (meunier) et boulanger : dsormais les
deux professions sont distinctes. Dautre part, pour la premire fois, la
traction animale est remplace par un engin mcanique 3.
5. La chasse
RetourlaTabledesMatires

Sur un coffret divoire du muse de Reims on voit un chasseur, la


tunique retrousse, tenant dune main un livre par les pattes, de
lautre, sur lpaule, un bton auquel est emmanche une hure de
sanglier. Lhomme rentre sans doute au logis, la figure rieuse,
exprimant la joie cause par une bonne journe de chasse 4.
La chasse tait en effet le principal plaisir de toutes les classes de la
socit byzantine, lagrment par excellence quoffrait la campagne.
On a pu voir dj le temps que les empereurs y consacraient 5, mais ce
got tait rpandu Byzance dans tous les milieux, depuis les paysans
jusquaux plus grands seigneurs. Sans parler des monuments figurs,
il existe toute une littrature cyngtique qui donne les
1
2
3
4
5

Marc BLOCH, loc. cit., 553.


Typikon de Grgoire Pakourianos (Monastre de Petritzos), d. L. Petit, 13, 48.
A.H.E., 1935, 542.
L. BRHIER, Le coffret byzantin de Reims..., 272.
Ch. III, p. 62-63.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

168

renseignements les plus complets sur les usages et les pratiques des
Nemrods de Byzance 1.
Engins et appeaux. Les moyens les plus modestes sont ceux
quemploient les paysans pour prendre le gibier au pige. Une
peinture de manuscrit montre une sorte dquivalent de notre chasse
au gabion dans les terrains marcageux. Sous une tente, un chasseur
tendu sur un lit, gouverne son pige au moyen dun long fil, qui se
droule entre des cages pleines doiseaux destins servir dappt 2.
On employait comme pige un filet lembouchure troite 3. On
connaissait aussi la chasse aux appeaux pour prendre des oiseaux
chanteurs au moyen de branches darbre enduites de glu, et de cages
doiseaux destins attirer leurs congnres 4.
quipages de chasse. Les grands propritaires et les princes
entretenaient de coteux quipages comprenant des piqueurs et valets
de chiens, esclaves ou libres, dont plusieurs spcialistes, comme le
skopeus (), charg de dpister le gibier, comme les rabatteurs,
, les valets de chiens, , les dresseurs de
faucons, , ou de lopards et donces (espces de chats
sauvages) 5.
La chasse aux oiseaux rapaces, faucons, perviers, aigles, milans,
etc., bien connue des Grecs et des Romains, tait trs usite
Byzance. Des ouvrages, sur leur levage et leur emploi, taient
rdigs par des spcialistes, comme Constantin Manasss, auteur
dune description de la chasse aux grues laide de faucons 6. Les
fauconniers portaient loiseau sur le poing gauche et, pour se garantir
de leurs griffes, avaient des gants de peau, protgeant la main et le
coude. Les pattes de loiseau, munies de clochettes, taient attaches
par des courroies passes sous les doigts du chasseur 7. On lemployait
beaucoup pour la chasse aux perdrix. Le chasseur lafft imitait le
chant des perdrix, que les rabatteurs faisaient sortir de leurs gtes. Le
1
2
3
4
5
6
7

KOUKOULS, Chasses de lpoque des Comnnes et des Palologues, 5 et s.


(bibliographie).
SCHLUMBERGER, op. cit., 1, 513; KOUKOULS, op. cit., 12 et s.
EUSTATHE DE THESSALONIQUE, Opuscula, P.G., 136, 1917, 32.
KOUKOULS, 12 et s.; BORDIER, Peintures des manuscrits grecs..., 272.
KOUKOULS, 5 et s.
MANASSS, , chasse au faucon, d. Kurtz (crit vers 1170,
daprs une allusion une ambassade gyptienne sous Manuel Comnne.
KOUKOULS, 11.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

169

fauconnier lchait loiseau, qui lui rapportait son gibier, mais, tout en
le flattant, il lui abandonnait la tte du volatile, quil coupait avec son
pe 1. La chasse au faucon tait tellement populaire que les enfants
eux-mmes y taient initis. Le futur aptre des Slaves, Constantin,
avait un faucon avec lequel il chassait les petits oiseaux : un jour, le
faucon lch fut emport par un vent violent et ne revint plus ;
lenfant fut si dsol quil ne mangea pas de deux jours 2.
Les perdrix taient aussi chasses larc et avec des chiens
courants. Pour les livres, on employait en mme temps chiens et
faucons et on les chassait parfois cheval 3. Le renard tait chass
pour sa peau. Les cerfs, les daims, les gazelles, les sangliers taient
nombreux dans la pninsule des Balkans. On trouvait encore des ours
en Asie Mineure et dans la rgion de lOlympe de Macdoine 4.
Les chiens de chasse se divisaient en chiens courants et en limiers.
Les chiens de Crte taient renomms pour leur flair, ceux de lInde,
de trs grande taille, pour la chasse au gros gibier 5. On faisait venir
des chiens trangers et lon voit un familier de lempereur Jean VIII
demander des chiens de grande taille au roi dAragon Ferdinand en
1426 6. On dressait aussi des chevaux pour la chasse courre. A la
veille de la prise de Constantinople, le mgaduc Lucas Notaras fait
cadeau son fils de trois chevaux habitus suivre les chemins les
plus difficiles 7.
Ordre dune grande chasse. Les chasseurs, vtus dhabits
courts, la tte nue ou coiffe dun bonnet conique, partent avant le
lever du soleil. Leurs armes sont larc, avec le carquois garni de
flches en bandoulire, une pe ou un poignard la ceinture, souvent
un fouet ou une verge, parfois une massue, une hache ou un pieu et
un filet sur les paules 8. Parvenus au rendez-vous, ils se rangent en
ordre et en silence. Un popte (inspecteur) muni dune baguette veille
au bon ordre. Tantt ils se placent en rang de courts intervalles ;
1
2
3
4
5
6
7
8

Ibidem, 16.
Lgendes slaves de Constantin et Mthode (trad. Dvornik), 22.
KOUKOULS, 22; EBERSOLT, La Miniature byzantine, pl. LXV.
KOUKOULS, 22-29.
Ibidem, 8-9.
MARINESCO, Manuel II Palologue et les rois dAragon, 197, 202 et s.
... Documents indits rassembls par Sp. Lambros, II, 182
KOUKOULS, 6 et s.; EBERSOLT, op. cit., pl. LXVI, 2 (costume des chasseurs); BORDIER,
Peinture des manuscrits grecs de la B.N., 272 et s., fig. 450.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

170

parfois ils forment un cercle o lon pousse le gibier, ou ils se divisent


en quatre groupes pour cerner leurs proies et modifient lordre suivant
les circonstances.
La pche. La vie des pcheurs ne nous est connue que par des
lois ou par des rudits, tels que Tzetzs et autres, qui emploient des
termes antiques pour rapprocher les usages antiques des mthodes de
pche et des engins de leur temps : les barques, les filets garnis de
lige, parfois disposs sur des pieux dans la mer, et la pche nocturne
des crustacs au harpon, la lueur des torches. La place tenue, comme
on la vu, par les poissons dans lalimentation byzantine, montre que
la pche devait tre un mtier fructueux. Les pcheurs formaient des
corporations sous le patronage des saints Phocas et Georges,
protecteurs des matelots 1.
RetourlaTabledesMatires

KOUKOULS dans E.B., 1948, 28 et s.; LON VI, empereur, Novelles, nov. 56 (212); H.
MONNIER, Les novelles de Lon le Sage, 121; Paris, gr. 533 (Grg. de Naz., Xe sicle), fo 84;
SCHLUMBERGER, Lpope byzantine, I, 513, 517.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

171

Chapitre VII
Lindustrie et le commerce

RetourlaTabledesMatires

Sans revenir ici sur la doctrine conomique qui rgnait Byzance 1,


rappelons seulement que lindustrie et le commerce taient
troitement contrls par ltat, qui rglementait, fabriquait, achetait,
vendait 2, se rservait des monopoles, surveillait les entreprises
prives. Ltat exigeait la bonne qualit de la fabrication et en fixait la
quantit ainsi que le prix.
Ce dirigisme navait pas, comme aujourdhui, un but de
rationnement. La proccupation des empereurs tait surtout dassurer
le ravitaillement de Constantinople, lapprovisionnement des ateliers
du Palais en matires premires, de refrner la cupidit des marchands
et de faire rentrer le plus dargent possible dans les caisses de ltat.
Comme la fait remarquer Georges Bratianu, ce rgime a vcu tant
que le pouvoir central a t fort. Quand il sest affaibli, le march libre
a prdomin et les monopoles ont disparu, jusquau jour o ils ont t
concds des colonies trangres, qui ont ruin ltat byzantin 3.
Cest partir des Comnnes que ce recul de lconomie dirige
devient de plus en plus sensible.
Nous ne reviendrons pas sur ces faits, mais nous chercherons
montrer ce que furent la vie industrielle et le commerce sous ces
diffrents rgimes, la monnaie, instrument des changes, les routes du
grand commerce, les techniques industrielles, en un mot la vie
byzantine sous son aspect conomique.
1
2
3

M.B.E.H. (Institutions), d. 1970, 155, 205 et s.


G. MILLET, dans M.Schl., 305.
G. BRATIANU, Le monopole du bl Byzance, dans B.N., 1934, 643.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

172

1. Des origines aux conqutes arabes


RetourlaTabledesMatires

La doctrine tatiste, hrite de Diocltien, a rgn sans beaucoup


de rsistance jusqu la fin du XIe sicle. La principale cause de sa
dure est la persistance de la monnaie saine pendant huit cents ans.
Depuis la rforme de Constantin jusquau rgne dAlexis Comnne, le
sou dor de Byzance faisait prime sur les marchs internationaux. A
Ceylan, au VIe sicle, il tait prfr la monnaie perse 1.
La monnaie. Le systme montaire de Byzance datait de
Constantin, qui supprima la monnaie dargent dprcie et adopta le
monomtallisme or 2. Lunit courante fut le sou dor (solidus aureus,
) qui pesait 4 grammes 52 61 centigrammes. On en taillait
72 la livre dor, , monnaie de compte, qui reprsenterait en
poids 327 grammes 3. Dans les gros paiements, les sommes taient
values en livres ou en kentenaria (100 livres).
Le rapport de lor largent tait de 13,71 la fin du IVe sicle. La
livre dor valait 1000 pices dargent ou miliaresia. Le miliaresion
pesait 2 grammes 24 et reprsentait 12 fois moins que le sou dor. Il y
avait aussi en circulation le keration dargent, qui valait la moiti dun
miliaresion 4.
Constantin avait tabli aussi un rapport prcis entre le follis,
monnaie de cuivre, et les monnaies dargent, mais on fabriqua trop
peu de pices de cuivre et de mauvaise qualit, sans marque de valeur.
Do la rforme dAnastase en 498 : il fit frapper de larges folles de
bronze, marqus M et valant 40 sesterces (obole), ainsi que de petites
pices de 20, 30 et 5 sesterces 5.

1
2
3
4
5

ANDRADS, De la monnaie et de la puissance dachat des mtaux prcieux dans lEmpire


byzantin, 81 (daprs KOSMAS INDIKOPLEUSTS, Topographie chrtienne, 148).
F. LOT, La fin du monde antique et le dbut du Moyen Age, d. 1968, p. 105-106. Valeur en
poids dor, monnaie franaise avant 1914 : peu prs 15 f 61; ANDRADS, op. cit., 75.
ANDRADS, 75.
Ibidem, 80-81; F. LOT, op. cit., 105 et s.; C.Th., XIII, 2, 1 (397), VIII, 4, 27 (422);
CONDURACHI, Le prix de lor au dbut du Ve sicle dans R.S.E., 1942, 419 et s.
OSTROGORSKY, Geschichte des byzantinischen Staates, 39 J. B. BURY, History of the later
Roman Empire, I, 446; ANDRADS, op. cit., 79 et s.; MARCELLINUS COMES, Annales, (d.
Mommsen), 498; Jean MALALAS, Chronographie, XVI, 400.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

173

Dans les paiements, les sous dor ntaient pas compts, mais
pess, car beaucoup taient rogns et lindustrie des peseurs dor tait
lucrative 1. Bien quil y ait eu sous Justinien une crise conomique en
gypte, les dcouvertes ont montr que la frappe de ses monnaies
avait t abondante, ce qui suppose un commerce florissant. Procope
semble laccuser tort davoir altr les monnaies, car les sous dor
son effigie qui ont t dcouverts ne justifient nullement cette
accusation 2.
Commerce dExtrme-Orient. Depuis lpoque alexandrine, le
commerce le plus lucratif tait celui du Levant ; son importance stait
accrue encore Byzance au VIe sicle, o, plus que jamais, on
recherchait ses articles de luxe, dont les deux principaux taient les
pices et la soie. Des marchands audacieux, qui, par terre ou par mer,
cherchaient atteindre les marchs de lArabie, de lInde, de la Chine,
ou sen rapprocher le plus possible, risquaient beaucoup pour gagner
beaucoup 3.
Au VIe sicle, Constantinople avait succd Alexandrie et
Antioche comme principal entrept des marchandises dOrient. La
soie y parvenait sous forme de soie grge ou de pices dtoffes, qui
alimentaient les ateliers du Palais et le commerce dexportation.
Ctait aussi Constantinople qutait concentr le commerce des
pices : poivre, cannelle, clou de girofle, etc., trs employs dans la
pharmacope et aussi monnaie dchange avec les Barbares 4. Aprs le
premier sige de Rome par Alaric en 408, parmi les articles exigs
pour la ranon de la ville, figuraient 3 000 livres de poivre 5. Dautre
part, ces produits, regards comme venus de pays merveilleux,
permettaient aux empereurs de faire des dons aux chefs barbares et
aux glises des pays trangers 6.
Route terrestre de la soie. Ds lpoque romaine, un ngociant
macdonien, Maes Titianos, avait reconnu les tapes de cette route et
1
2
3
4
5
6

Des estampillaient les lingots dor. DIEHL, Une crise montaire au VIe sicle,
dans R.E.G., 1919, 158-166.
PROCOPE DE CSARE, Anecdota, 22-25; BURY, History of the later Roman Empire, II, 357.
D. C. HESSELING, Essai sur la civilisation byzantine, 61.
Ibidem, 59.
ZOSIME LE DIACRE, Plerinage, V, 41; SOZOMNE, Histoire ecclsiastique, IX, 6.
DIEHL, Justinien et la civilisation byzantine..., 534; HEYD, Histoire du commerce du
Levant, I, 18.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

174

envoy ses agents Kachgar, dans loasis du Tarim, principal entrept


de la soie 1. Ctait l quarrivaient les caravanes venues de Si-nganfou. Du ct occidental les caravanes partaient dAntioche, passaient
lEuphrate Hirapolis (Mabough), traversaient le territoire des
Parthes par Ecbatane (Hamadan), Rhags (prs de Thran),
Hkatompylos, loasis de Merv, Bactrs, et gagnaient le Pamir, au
pied duquel se trouvait la Tour de pierre. L se faisaient les changes
entre caravanes chinoises et occidentales. A Kachgar la route
bifurquait, au nord par Issedon Scythica (Koutcha), Issedon Serica
(Leou-lan) et la porte de Daxata (Yu-men-Kouan), au sud, par
Yarkand, Khotan, Miran ; puis les deux routes se rejoignaient
Throana (Touen-houang). Les caravanes pntraient alors en Chine et
atteignaient Sera Metropolis (Si-ngan-fou) et Saraga ou Thinae (Loyang, Honan-fou) 2.
On peut supposer quel temps mettaient les pices de soie parties de
Si-ngan-fou pour arriver jusqu Antioche. Les difficults taient
considrables. Les caravanes devaient traverser de grandes tendues
dsertiques et franchir les plus hautes montagnes de lAsie, le ThianChan, le Pamir, lHimalaya. Une curieuse exprience en a t faite de
nos jours. En 1931, lexpdition Audouin-Dubreuil, organise par la
maison Citron, se proposa de suivre la route millnaire de la soie.
Partie de Beyrouth en avril 1931 avec un quipement des plus
perfectionns, elle mit un an, un mois et 23 jours pour atteindre Pkin,
le 12 fvrier 1932, aprs avoir fait prs de 11 000 kilomtres, dont
6 000 en territoire chinois 3. Sous Justinien les caravanes mettaient
150 jours, de la Chine la frontire perse et 80, de cette frontire
celle de Byzance 4.
La monarchie sassanide, en effet, traverse par les caravanes,
navait pas tard semparer du monopole de la vente de la soie, qui
lui arrivait par les oasis de Sogdiane (Boukhara, Samarcande), o
sarrtaient les caravanes chinoises. Plusieurs villes-frontires entre
Byzance et la Perse avaient t dsignes pour le march de la soie :
1
2
3

R. GROUSSET, Lempire des Steppes, 79 (daprs Ptolme citant Maxime de Tyr); J.


DAHLMANN, Die Thomas Legende... (plus anciens rapports du christianisme avec lInde), 72.
GROUSSET, op. cit., 78-80.
AUDOUIN-DUBREUIL, Sur la route de la soie (Carnet de route de la Mditerrane la mer
de Chine). A Sinagar, avant la traverse de lHimalaya, lexpdition dut abandonner les
automobiles et les chenilles pour repartir cheval et en caravane.
DIEHL, Justinien..., 535.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

175

au sud Callinicum sur lEuphrate, au centre Nisibe, au nord Artaxarta


et probablement Doubios. Ctait l que se rencontraient les
marchands perses, hindous et byzantins. De plus, les Perses
singraient aussi dans les transports maritimes en dirigeant les ballots
de soie sur le golfe Persique, o ils taient embarqus pour
Alexandrie 1. Ce fut pour chapper ce monopole que Justinien fit
alliance avec le roi dAxoum (ngus dEthiopie), dont les navires,
partis dAdoulis, frquentaient les marchs de Ceylan o les Chinois
apportaient la soie ; mais cette alliance donna peu de rsultats, les
Perses ayant une situation privilgie Ceylan 2.
Il nest donc pas tonnant que la deuxime guerre de Justinien avec
la Perse ait eu pour rsultat une telle augmentation du prix de la soie
brute, que les ateliers impriaux furent gns dans leurs achats. Le
basileus fixa alors un maximum de prix dachat (15 sous dor la
livre) 3, mais les marchands perses refusrent de sy conformer et
cessrent toute vente. Les manufactures prives, manquant de matire
premire, fermrent leurs ateliers et beaucoup douvriers allrent
travailler dans les manufactures perses. Ce fut alors que le Syrien
Pierre Barsyms, comes largitionum et directeur des ateliers du Palais,
dcida Justinien passer par les exigences des marchands perses, mais
en rservant ltat le monopole de lachat de la soie. Les ateliers du
Palais retrouvrent toute leur activit et bientt ne suffirent plus la
demande, si bien que le comte des largesses put vendre de la soie
des manufactures prives. Lachat de la soie fut ainsi rgularis et
ltat, tant seul acheteur, vint plus facilement bout des exigences
des marchands perses (540-546) 4.
Quelques annes aprs eut lieu un vnement qui devait avoir une
importance considrable pour lindustrie de la soie. Vers 552-554,
deux moines, originaires de lAsie centrale, importrent Byzance
des ufs de vers soie dans une canne plombe et russirent les
faire clore et les nourrir avec des feuilles de mrier. Justinien, qui
ils avaient dabord propos cette importation, les rcompensa

1
2
3
4

Ibidem, 535 et s.
Ibidem, 539-540; PARISET, Histoire de la soie, I, 177 et s.
BURY, A History of the eastern Roman Empire, II, 441.
PROCOPE DE CSARE, Anecdota, 25 (accuse Barsyms de spculations); DIEHL, Justinien,
340-342; BURY, op. cit., II, 331.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

176

magnifiquement et ordonna de planter des mriers 1. Mais les rsultats


de cette prcieuse acquisition ne pouvaient se faire sentir que dans la
suite et, dans le trait qui mit fin la guerre de Perse, les stipulations
anciennes relatives la vente de la soie furent renouveles 2.
Ce fut aprs la mort de Justinien que le monopole perse fut
menac. Les Turcs (Tou-Kiou des Chinois), originaires de lAlta, se
rvoltrent contre les Mongols et fondrent lempire des Turcs
occidentaux, qui occupa la Transoxiane et se rendit matre de la route
de la soie. Le Sogdien Maniakh, chef de caravane, alla trouver
Chosros de la part du khagan Istmi, mais ses offres furent
repousses et dfense fut faite aux marchands perses dacheter la soie
en Transoxiane. Ce fut alors quIstmi envoya Maniakh
Constantinople et fit alliance avec Justin II (567-578). Sans doute,
depuis lintroduction des vers soie Byzance, des manufactures de
soieries avaient t cres, mais la production tait encore
insuffisante. Les Turcs eurent ainsi un dbouch pour la vente de la
soie et, ce que navait pu obtenir Justinien, Justin II se libra du
monopole perse 3. Lindustrie et le cornmerce de la soie nen restrent
pas moins prospres en Iran. Le voyageur chinois Hiouen-tsang, qui
longea la frontire de Perse au dbut du VIIe sicle, vante lhabilet des
tisseurs de soie ou de laines et des fabricants de tapis, recruts
dailleurs parmi les artisans des provinces byzantines de Syrie et
dAsie Mineure, venus de bon gr ou amens de force au cours des
guerres entre les deux Empires 4.
Route maritime du commerce oriental. La voie de la mer
Rouge et de locan Indien tait connue depuis la plus haute antiquit.
Sous le rgne dAuguste, un navigateur, Hippalos, dcouvrit le rgime
des moussons de locan Indien et, cessant de suivre les ctes, se
lana en pleine mer pour atteindre le march de Ceylan 5. Daprs un
Grec tabli Brnice sur la mer Rouge, lpoque de Claude et de
Nron, ctait de ce port que partait chaque anne la flotte de lInde
1
2
3

4
5

PROCOPE DE CSARE, B.G., IV, 17 (552); DIEHL, Justinien, 542; BURY, II, 331,
THOPHANES DE BYZANCE, IV, 270.
DIEHL, op. cit., 148; Cardinal PITRA, Hymnographie de lglise grecque, 71-80.
GROUSSET, op. cit., 124-129; HEYD, Histoire du commerce du Levant, I, 14 et s.; G.
MORAVCSIK, Byzantino-turcica, I : Die byzantinischen Quellen der Geschichte der
Trkvlker, I, 42.
HEYD, op. cit., I, 17; PROCOPE DE CSARE, Anecdota, 25.
J. DAHLMANN, Die Thomas Legende..., 24 et s

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

177

qui visitait en premier lieu les ports de lAfrique orientale, puis


traversait locan Indien jusqu Ceylan 1.
Ces traditions taient toujours vivantes lpoque byzantine. Le
canal du Nil ntait plus utilis, mais plusieurs ports de la mer Rouge
recevaient les produits de lArabie, de lAfrique orientale et des Indes.
Le principal tait Klysma (prs de lemplacement actuel de Suez),
dfendu par une forteresse. On y apportait lencens du pays dHymiar
(Ymen), la casse de la cte des Somalis, la myrrhe, lalos et tous les
parfums 2. Ctait encore Ala, situ au fond du golfe dAkaba,
lentre duquel se trouvait lle de Iotab, o tait installe la douane
impriale. Ala recevait des produits de lintrieur de lAfrique : les
dfenses dlphant, lcaille des les Dioscorides (Socotora), lbne,
le santal et les bois prcieux, les parfums dArabie et de la cte des
Aromates (Somalis), enfin les produits de lInde 3.
Le royaume dAxoum possdait, comme on la vu, le port
dAdoulis, au sud de la mer Rouge. Il armait pour lInde, mais
recevait aussi les produits dAfrique, quil exportait : encens, pices,
papyrus, ivoire, et lor que les caravanes rapportaient, en change du
sel et du fer 4.
Le march de Ceylan. Lle de Ceylan (Taprobane) tait le but
de toutes ces flottes parties des ports de la mer Rouge. Ctait l que
se tenait un march permanent, frquent par des flottes chinoises qui
apportaient la soie et les pices et par des navires venus de lInde et de
la Perse. Nous ne sommes gure renseigns sur le nombre des sujets
byzantins qui prenaient part ce commerce, Kosmas tant peu prs
notre seule source 5. Toujours est-il que lInde et ses produits taient,
si lon peut dire, la mode, Constantinople. Une salle du Grand
Palais situe prs du Consistoire sappelait (les Indiens) 6 et
lon a dcouvert Lampsaque un plat dargent reprsentant lInde
sous la figure dune femme assise, coiffe dun turban, des bracelets
au-dessus du coude, tenant un grand arc, entoure de singes longue
1
2
3
4
5
6

Anonyme. Periplus maris Erythraei (d. Criddle); DAHLMANN, op. cit., 30-32.
HANOTAUX, Histoire de la nation gyptienne : Lgypte chrtienne (DIEHL), 482; R. P.
ABEL, Lle de Jotab, 520.
R. P. ABEL, op. cit., 526-527.
HANOTAUX, op. cit., 486 (DIEHL).
DIEHL (dans Justinien) pense que ces marchands taient peu nombreux.
CONSTANTIN VII PORPHYROGNTE, De caerimoniis aulae byzantinae, I, 46; EBERSOLT,
Le grand palais de Constantinople, 215 et 434.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

178

queue, dun perroquet, dune outarde avec, ses pieds, deux belluaires
entravant un lion et un tigre 1. Plus tard les Byzantins devaient faire
leurs dlices des aventures de la jeunesse de Bouddha dans le roman
de Barlaam et Joasaph traduit en grec 2.
A Ceylan mme, les Perses taient prpondrants. Ils y envoyaient
des navires, qui rapportaient les denres prcieuses lentrept tabli
lembouchure du Tigre et de lEuphrate. Nombreux et bien accueillis
des Cinghalais, ils jouissaient de privilges et dexemptions dimpts.
La monnaie byzantine nen faisait pas moins prime dans les
transactions 3.
Lle de Ceylan produisait elle-mme lamthyste en abondance.
Elle recevait les produits de lInde entire et ses flottes allaient en
Indochine, et mme en Chine, chercher la soie et les pices 4.
Un marchand : Kosmas Indikopleusts. Kosmas est le type de
ces marchands, peut-tre en mme temps armateurs, qui ne
craignaient pas les voyages lointains. Il se dit n en gypte et numre
ses voyages. Il connat bien la mer Rouge et lthiopie. Il se trouvait
au port dAdoulis en 525, au moment o le roi dthiopie prparait
une expdition contre les Homrites (Ymen) 5. Daprs son
tmoignage, il a voyag en Perse, en Arabie, dans les golfes
romains (golfes dAkaba et de Suez). En outre, il a t dans lInde
intrieure et a crois du ct de la Barbarie, o se trouve situ
Zingion, la bouche de lOcan. Rien de plus obscur que cet
itinraire, car il place Ceylan dans cette Inde intrieure, laquelle,
daprs Bury, serait la cte dArabie ou celle dAfrique, qualifie de
Barbarie. Ce qui rend lune de ces deux hypothses vraisemblable,
cest quil dit avoir navigu le long des ctes de lle de Dioscorides
(Socotora). Lexpression les Indes aurait t tendue tous les pays
des pices et des parfums, aux ctes dArabie et dAfrique 6.
Il en rsulte que, malgr son surnom dIndikopleusts, il nest pas
certain quil ait dpass le golfe Persique et soit all jusqu Ceylan.
1
2
3
4
5
6

L. BRHIER, La Sculpture et les Arts mineurs byzantins, pl. LVI.


Voir ch. X, p. 312.
DIEHL, Justinien, 536 et s.
R. P. ABEL, Lle de Jotab, 519.
KOSMAS INDIKOPLEUSTS, Topographie Chrtienne, P.G., 88.
D.A.C.L., VIII, 1928, 820.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

179

Tous les dtails quil donne sur cette le et son march proviendraient
de rcits dautres navigateurs 1, tels que celui de Sopatros.
Envoy Ceylan avant le rgne de Justin, Sopatros saisit loccasion
dhumilier un ambassadeur perse, qui prtendait devant le roi de Ceylan que son
matre tait plus grand que lempereur romain. Interrog son tour, Sopatros se
contenta de montrer au roi un sou dor romain et une drachme perse dargent. Le
Cinghalais nhsita pas proclamer que le souverain qui frappait de telles
monnaies dor tait le plus grand 2.

Est-on dailleurs trop affirmatif en soutenant que Kosmas nest pas


all Ceylan ? Ce nest certainement quune hypothse, mais que
beaucoup de traits quon peut relever dans son rcit justifient.
Esprit curieux, il raconte tout ce quil a vu en thiopie : les animaux rares, les
arbres pices et mme les monuments, par exemple, Adoulis, un trne de
marbre et dor, couvert dune inscription au nom dun Ptolme. Le roi dAxoum
lui demande de la lui copier. Il le fait avec laide dun autre marchand, son ami
Mnas 3. Ce sont l des souvenirs personnels et un rcit vcu. Or on ne trouve rien
de pareil dans les renseignements quil donne sur Ceylan et son march. Ou bien
il cite ses sources comme dans le rcit de Sopatros, ou bien il reste dans le vague
et naffirme mme pas formellement quil ait entrepris cette expdition.

Son livre, malheureusement, nest pas un rcit de voyage, mais un


vritable trait de cosmologie, quil sefforce de mettre daccord avec
lAncien Testament. On a suppos que, lorsquil crivait cette
Topographie chrtienne, vingt-cinq ans, dit-il, aprs son sjour
Adoulis, cest--dire vers 550, il stait fait moine, comme son ami
Mnas 4, et cest la cosmologie telle quon lentendait dans les coles
monastiques quil expose 5. Il avoue dailleurs que sa doctrine lui a t
communique par un certain Patrice, venu du pays des Chaldens
avec son disciple Thomas ddesse, et devenu par la suite vque de
toute la Perse 6.
Rejetant la thorie de la sphricit de la Terre, par des arguments
tels que limpossibilit des antipodes, il enseigne que la Terre a la
forme dun rectangle, qui tait celle du Tabernacle construit par
1
2
3
4
5
6

BURY, History of the later Roman Empire, II, 320.


Ibidem, 332-334.
D.A.C.L., 824.
Mnas tait au monastre de Raithu (Sina).
BURY, op. cit., II, 320.
D.A.C.L., VIII, 1928, 821-829.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

180

Mose. Place au centre du monde, entoure de lOcan, au-del


duquel est le Paradis terrestre, la Terre est couverte, comme dune
vote, par le ciel et le firmament 1.
Louvrage, aujourdhui en douze livres, nen comprenait que cinq
lorigine. Les autres auraient t crits pour rpondre des
contradicteurs. Les renseignements sur Ceylan sont dans le livre XI,
qui semble extrait dun autre ouvrage 2.
Le texte de Kosmas est parvenu dans trois manuscrits. Le Vaticanus gr. 699,
crit en onciales, ne contient que les six premiers livres : il est regard comme le
plus ancien et daterait du Xe sicle. Le Sinaticus 1186, XIe sicle, contient les
douze livres, mais le douzime est incomplet. Le Laurentianus Plut. IX, 28 (fin du
XIe sicle). Ces trois manuscrits sont illustrs de cartes et de dessins, de figures et
dpisodes de lAncien et du Nouveau Testament, enfin danimaux et de plantes.
Certains dessins peuvent provenir dune tradition remontant Kosmas 3.

Commerce avec les peuples du Nord. Par les ports de Crime,


Kherson et Bosporos, o Justinien avait rtabli lautorit impriale 4,
des marchands apportaient aux Goths, aux Huns, aux Avars, les pices
dOrient et les produits des industries de Constantinople et de Syrie.
Ils rapportaient en change les fourrures du Nord, peut-tre lambre de
la Baltique et, du Lazique, les esclaves changs contre du bl et du
vin 5.
Le principal tmoignage sur ces relations est d aux objets
dargenterie byzantine du VIe sicle dcouverts en Russie et en Sibrie.
Labondance des trouvailles est particulirement remarquable dans
lancien gouvernement de Perm. Ce sont des plats dargent peu
profonds, de dimensions diffrentes, orns dune croix patte, cerne
dune couronne vgtale, nielle sur un fond de lignes concentriques
ondules. Au revers sont des poinons de contrle aux effigies
impriales nimbes. On reconnat Maurice, Phocas, Hraclius, grce
la comparaison avec leurs monnaies 6.
1
2
3
4
5
6

BURY, II, 319-320.


D.A.C.L., VIII. (Les livres XI et XII manquent dans les manuscrits regards comme les
meilleurs.)
D.A.C.L., VIII, 839-845.
VASILIEV, The Goths in the Crimea, 70-76.
DIEHL, Justinien et la civilisation byzantine au VIe sicle, 537.
MACULEVI, Argenterie byzantine en Russie; sur les poinons de contrle, M.B.E.H.
(Institutions), d. 1970, p. 206.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

181

Dautres dcouvertes clbres ont t faites : Sbastopol, un


reliquaire dargent, orn de mdaillons du Christ et des aptres 1 ;
Kertch, en 1891, le bouclier surmont dun anneau de suspension,
reprsentant, grav au trait, un empereur, la tte nimbe, cheval, une
lance la main ; il est prcd de la Victoire agitant une couronne et
suivi dun garde, abrit sous un immense bouclier timbr du
monogramme du Christ 2.
Ces objets pntraient au loin, comme le montre le plat dargent,
trait au repouss et qui figure deux anges adorant la croix gemme,
dcouvert en 1867 aux les Brzoff sur lObi (Sibrie) 3. Son origine
syrienne est probable. Il en est de mme dun autre plat dargent
dcouvert dans lancien gouvernement de Perm. Il reprsente le Christ
en croix et, dans des mdaillons relis par des entrelacs, plusieurs
thmes vangliques. Mais, tandis que les anges du plat sibrien se
rattachent encore lart classique, la Crucifixion de Perm est traite
dune manire qui rappelle lart des peuples barbares. Trs
mystrieuse est lorigine de cette uvre trange, excute peut-tre
par un artisan barbare pour une communaut chrtienne 4.
Commerce avec lOccident. Au VIe sicle, lOccident, occup
en grande partie par les peuples barbares, tait un dbouch assur
pour le commerce de Constantinople et des grandes villes de lOrient
byzantin. Les victoires de Justinien sur les Vandales et les Goths
avaient rendu Byzance la matrise de la mer et assur la libert de la
navigation, qui allait tre trs active jusqu linvasion arabe.
Le commerce entre lOrient et lOccident tait fait par les
marchands des ports de Syrie, dAsie Mineure, dgypte, confondus
sous le nom de Syriens. Ils importaient en Italie les produits reus des
Indes et de la Chine. Il en tait ainsi depuis la fondation de lEmpire.
Jusque-l les marchands italiens envoyaient des flottes chercher ces
produits. Lle de Dlos, aujourdhui rocher strile, tait limmense
entrept de ces marchandises, o chaque firme romaine avait ses
magasins, ses hangars, ses sanctuaires ; mais pendant les guerres
1
2
3
4

DALTON, Byzantine Art and Archaeology, 565.


DIEHL, op. cit., 30, fig. 12; on y voit le portrait de Justinien.
DIEHL, Manuel dart byzantin, 319, fo. 360.
CHWOLSON, POKROWSKY et SMIRNOV, Matriaux pour larchologie de la Russie, SaintPetersbourg, 1899, pl. XXII, 2.

civiles ce commerce fut ruin et ce fut alors que commencrent les


navigations des Syriens vers lOccident 1. Non seulement ils
frquentaient les ports de lOccident, mais ils tablissaient des
colonies demeure dans toutes les grandes villes, Rome, Naples,
Ravenne, Carthage, Marseille, Narbonne, etc. Quelques Syriens
y exeraient toute espce de mtiers, notamment celui de mimes. Ils
taient en gnral peu considrs des Romains 2.
Ces colonies survcurent aprs loccupation de lOccident par les
peuples germaniques. Il y eut mme une renaissance du commerce
mditerranen sous Justinien : bien plus, les navigateurs, devenus plus
audacieux, franchirent les Colonnes dHercule, affrontrent lOcan et
atteignirent les les Britanniques.
Colonies syriennes. Une des plus puissantes colonies de Syriens
tait celle de Rome, o un quartier oriental se dveloppa au pied de
lAventin 3. Des Syriens entrrent dans le clerg romain et leur
influence fut telle quau VIIe et au VIIIe sicle la plupart des papes sont
des Grecs ou des Orientaux 4.
Trs nombreuses et trs prospres taient les colonies syriennes
tablies en Gaule. Nous sommes bien renseigns par des inscriptions
funraires, en grec, et surtout par les ouvrages de Grgoire de Tours.
Ces colonies avaient eu pour points de dpart les ports de Marseille et
de Narbonne, mais elles staient avances trs loin lintrieur. Dans
les villes gallo-romaines encore debout sous la domination franque,
les Syriens formaient des corporations (on disait alors des nations),
qui dtenaient la plus grande partie du commerce et de lindustrie.
Lorsque le roi Gontran fait son entre solennelle Orlans le 4 juillet 585, les
trois nations qui habitaient la ville, les Latins (Gallo-Romains), les Syriens et les
Juifs allrent sa rencontre avec leurs bannires et lacclamrent, chacun dans sa
langue 5 De mme un concile tenu Narbonne en 589 interdit le travail du
dimanche aux Goths, aux Romains, aux Syriens, aux Grecs, aux Juifs 6.

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5
6

J. HATZFELD, Les trafiquants italiens dans lOrient hellnique (1919).


L. BRHIER, Les colonies dOrientaux en Occident au commencement du Moyen Age, l-39.
Liber pontificalis Ecclesiae romanae, 1886, I, 341; DIEHL, Etude sur ladministration
byzantine dans lExarchat de Ravenne, 278 et s.
L. BRHIER, op. cit., 4 et s.
GRGOIRE DE TOURS, uvres, H.F., VIII, 1.
M.C., IX, 1015-1017 (sous le roi wisigoth Reccared).

Des ports de la Mditerrane, limmigration syrienne suivit les


deux routes naturelles, louest celle du col de Naurouze et de la
valle de la Garonne, au nord les valles du Rhne, de la Sane et de
la Seine.
Un premier courant atteignit Bordeaux avant le IVe sicle, comme
lattestent des inscriptions funraires 1, et, au VIe sicle, Grgoire de
Tours raconte lhistoire du marchand syrien Euphron, perscut par
lvque de Bordeaux, Berthramnus, jaloux de ses richesses et de sa
prcieuse relique de saint Serge 2.
La seconde route, la plus importante, tait jalonne par les colonies
de Vienne 3, de Lyon, o un certain Constantin, n Germanicia
(Commagne), exerait lindustrie des applications dor et dargent
sur les mtaux (ars barbaricaria) 4, Autun 5.
Dans la valle de la Loire, o nous avons cit la colonie dOrlans,
on voit des Syriens Tours, o lvque Grgoire accueillait avec une
vritable prdilection les rcits quil nous a transmis sur lOrient 6. A
Paris, les marchands syriens taient nombreux et puissants. Lun deux
se fit lire vque force de prsents, destitua tous les titulaires des
offices ecclsiastiques et les remplaa par des Syriens 7. Dans la
rgion rhnane, Trves eut une importante colonie syrienne ds
lpoque du Haut-Empire 8 et ce fut peut-tre de l que les Syriens se
rpandirent en Germanie 9.
Les voyages rguliers dimportation. Au VIe sicle, les colonies
syriennes dOccident taient approvisionnes en denres orientales
par des voyages annuels, ce qui laisse supposer un commerce
florissant : cest ainsi qu Alexandrie des armateurs taient
spcialiss dans le commerce avec les diffrents pays. Il existait des
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9

C. JULLIAN, Inscriptions chrtiennes de Bordeaux, I, nos 68-71.


GRGOIRE DE TOURS, H.F., VII, 31; L. BRHIER, op. cit., 13.
ALLMER, Inscriptions de Vienne, IV, 395, no 892; LE BLANT, Inscriptions chrtiennes de la
Gaule, 415 (date du mois syrien de Peritios, fvrier); L. BRHIER, op. cit., 14.
C.I.L., XIII, 1945 (dcouverte en 1885).
L. BRHIER, op. cit., 14.
Id., Grgoire de Tours et lOrient, Institut de France, 1939, XIII, 23-47; GRGOIRE DE
TOURS, Gloria mart., ch. 94.
GRGOIRE DE TOURS, H.F., 26.
LE BLANT, Inscriptions chrtiennes de la Gaule, nos 225, 248 et 267; STRZYGOWSKI, Der
Dom zu Aachen, 44.
L. BRHIER, op. cit., 17 et s.

(navires arms pour les ports de Gaule), des


(dirigs sur lEspagne), et dautres destins aux ports
dItalie 1. Une flotte marchande appartenant lglise dAlexandrie
perdit dans lAdriatique sa cargaison, qui consistait en bl, en argent,
en tissus, en denres prcieuses 2.
Dautres navires, de la mme glise, chargs de 20 mdinmes de bl,
arrivrent en Angleterre aprs vingt jours de traverse. Un chef anglo-saxon
acheta la moiti de la cargaison pour un sou dor par mdimne et lautre moiti
avec du zinc, qui fut miraculeusement transform en argent 3. Un autre navire
alexandrin, pouss par la tempte sur les ctes britanniques, revint avec une
cargaison dtain 4.

Ces courriers rguliers pour lOccident existaient aussi dans les


ports de Syrie, comme le montrent deux anecdotes :
Daprs la Vie de sainte Genevive, saint Symon Stylite interrogeait tes
marchands qui revenaient de Gaule sur la sainte parisienne et lui envoyait son
salut par leur intermdiaire 5 (entre 451 et 459). Un autre tmoignage montre que
ces relations rgulires avaient persist au sicle suivant. Grgoire de Tours
rapporte que prs de Nice vivait un saint ermite, Hospitius, qui, pendant le
carme, se nourrissait des mmes racines que les solitaires de Thbade : chaque
anne des marchands gyptiens lui en apportaient une provision 6.

Articles imports. Il y avait dabord les productions de la Syrie


et de lgypte. Les vins de Gaza et de Sarepta taient trs renomms
en Gaule et faisaient concurrence aux vins dItalie ; plusieurs
anecdotes montrent quon en faisait une grande consommation 7. On
importait aussi de lhuile, qui tait demande Marseille o on
fabriquait dj des savons, et beaucoup de fruits. Venaient ensuite les
produits dOrient : le papyrus dgypte, seule matire employe pour
crire 8, lencre de pourpre, enfin les pices, la soie et les parfums. Les
tissus de coton, inconnus en Occident, faisaient ladmiration de
Grgoire de Tours, qui dcrit le fruit, venu de Palestine, quon lui
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8

Vie de saint Jean lAumnier, 68; G. ROUILLARD, Ladministration de lEgypte byzantine,


82; HANOTAUX, Histoire de la nation gyptienne : LEgypte chrtienne (DIEHL), 486.
Vie de saint Jean lAumnier, par LONCE DE NAPLES, 28, 60; G. ROUILLARD, op. cit., 82.
H. DELEHAYE, Une vie ndite de saint Jean lAumnier, dans A.B., 1927, 30-32; R. LOPEZ,
Relations anglo-byzantines du VIIe au Xe sicle, dans B.N., 1948,145-147.
Vie de saint Jean lAumnier, 10; G. ROUILLARD, op. cit., 82.
Vie de sainte Genevive (425-513), S.R.M., III, 226 et s.
GRGOIRE DE TOURS, H.F., VI, 6; L. BRHIER, Les colonies dOrientaux..., 12.
GRGOIRE DE TOURS, H.F., III, 19; Gloria confess., 64; BRHIER, op. cit., 20 et s.
GRGOIRE DE TOURS, H.F., IV, 43 et V, 5.

avait apport 1. On recherchait surtout les soieries, qui entraient de


plus en plus dans le costume civil et ecclsiastique et dont on se
servait comme tentures. Grgoire de Tours achte ainsi une ancienne
toffe de soie, quon lui dit avoir servi denveloppe la vraie Croix ; il
la dcoupe en morceaux quil distribue ses diocsains 2.
Notons encore limportation dobjets fabriqus, par exemple la
verrerie de Sidon destine tre exporte, comme lindiquent des
marques de fabrique en latin, ct des inscriptions en grec 3.
Constantinople exportait aussi dans la Mditerrane, aussi bien en
gypte quen Italie ou en Afrique, des chapiteaux en marbre de
Proconnse, employs dans la construction des glises et des palais 4.
Ce commerce actif entre lOrient et la Gaule navait pas encore
cess au VIIIe sicle. En 716, Chilpric II confirme labbaye de
Corbie deux chartes perdues de Clotaire III (656-673) et de Childric
II (673-675), lexemptant des droits de tonlieu la douane de Fos,
pour les denres acquises par ses hommes dans le port de Marseille,
avec lautorisation de requrir des chevaux de poste pour les
transporter, mais en les soumettant un contingentement. La liste de
ces denres et de la quantit autorise donne une ide de limportance
du commerce entre lOrient et la Gaule presque jusqu la fin de la
priode mrovingienne 5 :
Huile, 10 000 livres. Poivre, 30 l. Girofle, 2 l. Cannelle, 1 l. Cumin,
150 l. Nard, 2 l. Riz, 20 l. Hidrium (aromate), 30 l. Costum (racines), 30
l. Dattes, 50 l. Amandes, 100 l. Figues, 100 l. Pistaches, 30 l.
Olives, 100 l. Garum (saumure de poisson usite dans la cuisine byzantine), 30
muids. Papyrus, 50 rames. Piment, 10 l. Pois chiches, 150 l. Peaux,
10. Cuirs de Cordoue, 10.

Tous ces articles ne viennent pas forcment dOrient, mais on


distingue dans cette liste les stocks accumuls de produits apports par
les marchands syriens. Il est surtout remarquable dy voir une pareille
quantit de papyrus, ce qui prouve que la conqute de lEgypte par
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5

Id., Gloria mart., 17.


Ibidem, 6.
FROEHNER, La verrerie antique, 124.
L. BRHIER, La Sculpture et les Arts mineurs byzantins, 13.
H. PIRENNE, Le commerce du papyrus dans la Gaule mrovingienne, A.I.C.R., 1928, 183,
184.

Amrou (639-642) navait pas d mettre fin lexportation du


papyrus 1.
2. Consquences conomiques des conqutes arabes
RetourlaTabledesMatires

Nous venons de voir que les conqutes arabes du VIIe sicle ne


paraissent pas avoir arrt le commerce des Syriens. Ce fut seulement
aprs la conqute de lEspagne visigothique par Tarik et Moua en
711 et lattaque de Constantinople par le calife Moslmah en 718, que
la navigation cessa dtre libre et que le commerce des Syriens avec
lOccident disparut 2. A partir de cette poque, le papyrus narriva plus
en Gaule et, aprs lpuisement des stocks, on commena se servir
de parchemin 3. Le port de Marseille, si actif lpoque
mrovingienne, est vide. Cest le moment o les villes se dpeuplent
et rtrcissent leurs enceintes. Sous les Carolingiens lconomie
gauloise est devenue exclusivement rurale 4. Ce qui est dailleurs
certain, cest que les colonies de marchands orientaux, si nombreuses
sous les Mrovingiens, ont disparu. Cest tout au plus si les sources
citent quelques Syriens chargs par Charlemagne de rviser le texte
des critures 5. Dautre part, il y eut des changes dambassades entre
Charlemagne, le calife Haroun al-Raschid et le patriarche de
Jrusalem (797-807) 6. Aucune de ces missions na utilis le port de
Marseille. Le Juif Isaac, qui ramne un lphant et des prsents du
calife, voyage par lAfrique et, de la Tunisie probablement,
sembarque et aborde Port-Vendres 7. Des missions du calife
viennent par lItalie et abordent Pise 8.

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8

Ibidem, 109.
F. LOT, H.G.M.A., I, 1922, 357; H. PIRENNE, La fin du commerce des Syriens, M.B., 681.
H. PIRENNE, Le commerce du papyrus, 108-110.
Id., Mahomet et Charlemagne, 77 et s.
Id., La fin du commerce des Syriens, 683 et s.
L. BRHIER, Les origines des rapports entre la France et la Syrie (Travaux du Congrs de
la Syrie, Marseille, 1918), 15-39.
Annales Laurissenses Majores, M.G.H.S.S., I, 190 (a. 801).
Ibidem, I, 194 (a.807); BCHNER, dans Die Provence in merowingische Zeit (Stuttgart,
1933) relve 17 itinraires du VIIIe sicle, dont un seul par mer.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

187

Depuis la dfaite des Arabes devant Constantinople en 718, les


flottes byzantines tenaient toujours la mer, mais ne dpassaient pas
lItalie ou la Sicile.
La monnaie. Le grand commerce ayant cess, la monnaie dor
disparut presque entirement de lOccident, o elle faisait prime
pendant lpoque mrovingienne. Charlemagne dut crer une monnaie
dargent dont la seule pice relle fut le denier 1. En Orient au
contraire la monnaie impriale, le besant, continua tre recherche et
protge par le gouvernement byzantin 2 ; elle resta intacte jusquaux
dernires annes du XIe sicle, tandis que la monnaie arabe, le dinar
dor, salignait sur elle 3.
La vente et le change de lor, de largent et des pierres prcieuses taient le
monopole de deux corporations de Constantinople : les argentiers (),
qui vendaient et achetaient les mtaux prcieux, et les changeurs (), qui
devaient fournir un rpondant 4. Constantinople devint ainsi un march de
capitaux. Le prt intrt, supprim par Basile I er, fut rtabli par Lon VI et
lintrt augment 5.

Le pouvoir dachat. Daprs quelques renseignements fournis


par les sources et examins par des spcialistes, le pouvoir dachat de
cette monnaie saine na cess dtre grand, jusqu la crise de la fin du
XIe sicle 6.
Le prix du bl, en mettant part les priodes exceptionnelles (famines) et les
spculations comme celles des Phocas au Xe sicle, aurait peu vari pendant trois
sicles. Daprs Andrads, compar la monnaie grecque de 1914, il aurait valu
78 centimes par modius (6 kg 500) au IXe sicle, 98 centimes au sicle suivant. Un
litre de vin valait 2 f 86 centimes. Daprs le Livre des Crmonies, les Sarrasins
baptiss et agriculteurs recevaient par an 3 nomismata (45 francs), 6 de ces pices
dor par paire de bufs et 54 modii de bl pour leurs semences et leur subsistance.
Les chevaux et les mulets fournis larme par les paysans dAsie Mineure
taient estims de 12 15 nomismata (125 180 f.) 7.

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6
7

H. PIRENNE, H.G.M.A., VIII, 95-98; ANDRADS, De la monnaie et de la puissance


dachat des mtaux prcieux dans lEmpire byzantin, 82-85.
LON VI, empereur, Novelles, nov. 52 (199-201).
G. BRATIANU, Etudes byzantiues dhistoire conomique et sociale, 225 et s.
Livre du Prfet (d. et trad. Nicole), 22-26.
LON VI, Novelles, nov. 83 (280-283) (autorise un intrt de 4%).
ANDRADS, op. cit., 97, 106 et s.
CONSTANTIN VII PORPHYROGNTE, De caerimoniis aulae byzantinae, II, 49;
ANDRADS, op. cit., 107-109.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

188

Sous Lon VI un marchand ambulant possdait 1 000 nomismata (15 000 f.).
A ce fonds il ajouta dautres sommes appartenant des tiers, et il acheta un stock
de marchandises, mais il perdit 1 500 nomismata (22 500 f.), quil avait mis dans
une bourse, et je tombai, dit-il, dune grande richesse dans une extrme
pauvret . Un paysan, qui trouva cette bourse, fut considr comme riche 1.

Transformation du grand commerce. Les Arabes, qui avaient


depuis une trs haute antiquit lexprience du trafic, semparrent du
monopole des changes avec lAsie orientale et lintrieur de
lAfrique. Leurs capitales, Damas, Badgad, Cordoue, rivalisrent de
magnificence avec Constantinople. Toutes les routes des pices et de
la soie, tous les ports de Syrie taient en leur pouvoir. Les marchands
byzantins qui continurent frquenter ces ports virent leurs bnfices
singulirement rduits par les droits quils durent payer aux Arabes 2.
Malgr ltat de guerre continuel entre le basileus et le calife, en
dpit des prohibitions impriales comme celle de Lon V 3, il y eut
jusquau XIIe sicle un commerce ininterrompu, souvent favoris par
les relations politiques, ambassades, traits de paix, entre Byzance et
les Arabes. Antioche et Alexandrie redevinrent, comme
Constantinople, de grands marchs internationaux 4. Il en rsulta une
aggravation de lconomie dirige. Plus que jamais le march libre fut
sous le contrle de ltat, en particulier celui de la soie. La
rglementation laisse dailleurs supposer un commerce actif, qui nest
plus entirement le monopole de ltat. Des particuliers, et des plus
haut placs, commanditent des entreprises commerciales, comme le
montre lanec-dote du navire appartenant limpratrice Thodora.
Lempereur Thophile le fait brler avec sa cargaison, non parce que
ce commerce est illgal, mais parce quil le trouve indigne dune
impratrice des Romains 5.
Recherches de nouveaux dbouchs. Si actif que ft le
commerce avec les Arabes, il nen tait pas moins trs onreux. De l
des tentatives pour dcouvrir de nouvelles routes commerciales afin
datteindre, par celles du nord, les marchs dExtrme-Orient et de
1
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5

Synaxaire de lglise Sainte-Sophie (mss. de Patmos, Xe sicle), d. Delehaye, 722 et s.; A.


VOGT, Basile Ier et la civilisation byzantine la fin du IXe sicle, 122.
ECK, Le commerce mditerranen aprs linvasion arabe, R.S.E., 1941, p. 33 et s.
R.K.O.R., 400.
HEYD, Histoire du commerce du Levant, I, 52 et s.
THOPHANES, Continuatus, 101-104; BURY, A History of the Eastern Roman Empire, 122123 (a. 829 et s.).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

189

reprendre les relations commerciales avec lOccident par lAdriatique


et lItalie.
Les ports de Crime permirent aux marchands grecs dentrer en
contact avec les Khazars, dont la capitale, Itil sur la Volga, tait un
march international ds le VIIIe sicle 1.
Les Russes, entre Constantinople et Bagdad, reliaient les deux
grands courants commerciaux dirigs, lun vers la Baltique et les pays
scandinaves, lautre vers la mer Noire et la Caspienne. Grce cette
position, ils subirent lattraction de ces deux grands foyers de
civilisation, le califat et Byzance. Ils avaient dailleurs chez eux les
lments dun grand commerce : les fourrures, le miel (qui remplaait
le sucre) et les esclaves. Ils coulaient ces produits vers les deux
grands marchs. Les monnaies byzantines et arabes, dcouvertes si
frquemment en Russie, attestent lexistence de ces routes
commerciales.
La consquence de cette activit mercantile fut la cration
dentrepts fortifis (gorods), construits par les Vargues, qui
tablirent leur domination sur les Slaves. Ces entrepts devinrent des
villes et, au moment o lOccident ne connaissait plus gure que
lconomie agricole, une civilisation urbaine se dveloppait dans la
plaine russe 2.
Colonie russe Constantinople. Comme la montr Vasiliev, il
y a identit entre les Normands qui ravageaient lEmpire carolingien
et les Vargues, fondateurs du premier tat russe 3. Normands et
Vargues taient guerriers et commerants loccasion. Tous
dailleurs ntaient pas de simples pirates, mais beaucoup dentre eux
cherchaient crer des tablissements et des colonies de marchands
ltranger. Le port de Volin, quils avaient cr sur la Baltique, tait,
au dire dun historien arabe, le plus grand et le mieux amnag de
lEurope 4, mais ctait surtout le march de Tsarigrad
(Constantinople) qui tait lobjet de leurs convoitises.
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3
4

ECK, op. cit., 34.


H. PIRENNE, Les villes au Moyen Age, (Bruxelles, 1927), 46-52; ECK, op. cit., 37 et s.
VASILIEV, The Russian Attack of Constantinople in 860, 3 et s.
ECK, op. cit., 35. Il pouvait recevoir 300 navires.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

190

Vers 839 une ambassade du peuple des Russes (Rhos qui


sappellent eux-mmes Suones) vient trouver Thophile, qui les
envoie Louis le Dbonnaire pour tre rapatris par mer, la route de
terre tant occupe par des peuples froces 1. Ces Russes venaient
certainement de Kiev, o les Vargues staient installs aprs en avoir
chass les Khazars 2. On ignore la cause de lattaque des Russes
contre Constantinople (26 juin 860), qui semble se relier aux courses
entreprises dj par les Vargues dans la Mditerrane 3 ; mais ce qui
est certain, cest quaprs leur dfaite, les Russes envoyrent une
ambassade au basileus pour conclure la paix et demander le baptme.
Un trait fut sans doute conclu, ouvrant aux Russes le commerce de
lEmpire et peut-tre les rangs de larme impriale 4.
Le premier trait connu entre les Russes et Byzance est celui
dOleg avec Lon VI en 911 : il nest certainement pas le premier,
puisquil contient des clauses relatives la colonie russe installe au
faubourg de Saint-Mamas Constantinople 5. Dautres accords,
prcds de nouvelles attaques, furent conclus en 945 entre Romain
Lcapne et Igor, en 971 entre Jean Tzimisks et Sviatoslav, en 1046
entre Constantin IX et Iaroslav : ils contiennent tous des clauses
commerciales.
Le faubourg de Saint-Mamas, o se trouvait la colonie des
marchands russes, tait situ hors de la ville, sur le Bosphore. Les plus
grandes prcautions taient prises pour les empcher dabuser de
lhospitalit impriale. Le nom de chacun deux, et celui de la ville
do il venait, taient enregistrs par un fonctionnaire imprial. Ils ne
pouvaient entrer Constantinople que par une seule porte, cinquante
au maximum, sans armes et accompagns dun officier byzantin. Ils
ne pouvaient acheter de soie que pour 50 pices dor et faisaient
sceller leur marchandise par lofficier imprial. Les marchandises
quils apportaient taient soumises un droit de 10 % ad valorem. Ils
navaient pas le droit de passer lhiver Constantinople, mais le
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5

R.K.O.R., 438; VASILIEV, Vizantija i Arabui... za Vremja Amorijskoi dinastii, 183 et s.


VASILIEV, The Russian Attack..., 9-13.
Ibidem, 17 et s., 55, 235-237.
THOPHANES, Continuatus, 33; VASILIEV, op. cit., 229 et s.
Connu uniquement par la Chronique de Nestor : voir M.B.E.H. (Vie et mort de Byrance),
1969, 131,qui indique deux traits, lun en 907 (aprs lexpdition dOleg), lautre en 911; R.
H. DOLLOY, Olegs mythical campaign against Constantinople, dans B.A.B.L., 1949, 106 et s.,
regarde lexpdition comme lgendaire, mais admet la ralit des 2 traits conclus avec Oleg.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

191

gouvernement leur assurait des vivres pour la route et des subsides


pendant leur sjour Saint-Mamas 1.
Au milieu du XIe sicle, la grande voie commerciale de la Russie, la route du
Dniper, fut intercepte par linvasion de nouveaux peuples touraniens, les
Petchngues, les Comans, les Ouzes. Le commerce de la mer Noire se concentra
Kherson, qui devint lintermdiaire entre la Russie et Byzance. Lusage de la
route commerciale de Kherson Kiev dpendait des rapports des Goths de
Crime avec les nomades. Certains marchands de Kherson poussaient jusqu
Novgorod. Parmi les articles de ce commerce avec Constantinople, les salaisons
du golfe nord-ouest de la mer dAzov tenaient une grande place 2.

Colonie bulgare. A la diffrence de la Russie, la Bulgarie tait


un pays purement agricole ; de plus, lexploitation des mines assurait
de gros revenus ltat. La Bulgarie tait en outre traverse par trois
routes commerciales aboutissant la mer Noire, vers lEurope
centrale et Thessalonique, avec dviation de Belgrade
Constantinople. Une grande quantit de marchandises traversait donc
la Bulgarie et enrichissait les ngociants bulgares, grecs, armniens,
sujets du prince. Depuis le khan Tervel (701-718), alli de Justinien II,
il existait une colonie bulgare Constantinople, probablement au
faubourg Saint-Mamas 3.
La longue guerre du tsar Symon contre lEmpire (894-924)
anantit le commerce bulgare, mais dans les traits conclus entre les
adversaires en 900 et en 924, la livraison annuelle aux Bulgares de
100 scaramanges brods est un des articles du tribut exig par
Symon 4. Par contre, on ne voit aucune clause commerciale dans le
trait conclu en 927 entre Romain Lcapne et le rgent bulgare au
nom du tsar Pierre 5, mais lunion intime entre les deux pays, qui en
rsulta, laisse supposer que la situation commerciale des Bulgares
Constantinople fut rtablie.

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4
5

J. PARGOIRE, Les Saint-Mamas de Constantinople, I.R.I., IX, 1904, 297-302; HEYD,


Histoire du commerce du Levant, I, 69.
VASILIEV, The Goths in the Crimea, 136-138.
Sur le prjudice port cette colonie par le favori de Lon VI: Stylianos Zaoutzs, en 894,
voir M.B.E.H. (Vie et mort de Byzance), 1969, 128-129.
St. RUNCIMAN, The Emperor Romanus Lecapenus, 93; R.K.O.R., 604.
DIEHL, Figures byzantines, 180 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

192

3. Les premires colonies italiennes


RetourlaTabledesMatires

Le commerce mditerranen, interrompu par linvasion arabe, avait


fini par reprendre son activit la fin du IXe sicle, mais sous le
contrle musulman et en supportant les gros risques dus aux corsaires
et aux oprations militaires. Les ports italiens ne cessaient de trafiquer
ouvertement avec les pays musulmans.
Le march de Rome. Les dons des papes aux glises numrs
par le Liber pontificalis attestent que Rome continuait recevoir des
produits dOrient. Ce sont des toffes histories, des tentures, des
tapis. Quelques-uns de ces articles pouvaient tre fabriqus sur place
ou provenir de lEspagne arabe, mais la plupart venaient dAntioche,
dAlexandrie, de Constantinople. Une partie du trsor des papes
consistait dailleurs en dons des empereurs byzantins 1.
Rome tait donc un march des produits du Levant. Les vques et
les abbs de toute la chrtient qui sy rendaient, sapprovisionnaient
en parfums, en pices, en tissus 2.
Le march de Venise. Par sa situation sur les les incultes de la
lagune, o lon ne trouvait mme pas deau potable, Venise ne pouvait
vivre quen devenant un tat commerant. Duch byzantin
incompltement mancip, en rapports constants avec Constantinople
et par l mme, remarque Pirenne, initie une forme suprieure de
civilisation , Venise dut cette origine la prosprit de son
commerce 3. Elle importa Byzance le bl et les vins dItalie, les bois
de Dalmatie, le sel, les esclaves ; elle y acheta les toffes, les pices et
tous les produits dOrient 4. En mme temps ses commerants
frquentaient le march de Rome et trafiquaient avec les Musulmans
dAfrique et dOrient. Ce furent des marchands vnitiens qui
drobrent le corps de saint Marc Alexandrie 5. Venise devint au Xe
sicle un grand march des produits dOrient, frquent par les
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4
5

HEYD, Histoire du commerce du Levant, I, 94 et s.


F. GANSHOF, Note sur un passage de la vie de saint Graud dAurillac, 295-307.
H. PIRENNE, Les villes au Moyen Age, 75-77.
Ibidem, 77-80.
HEYD, op. cit., I, 110 (vers 827).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

193

Lombards et mme par des Franais. Un curieux pisode, extrait


dune uvre hagiographique, illustre le caractre et ltendue de son
commerce :
Le biographe de saint Graud, abb du monastre dAurillac (879-909),
raconte que, se trouvant Rome (quil visita sept fois), Graud acheta des toffes
prcieuses. A son retour, passant par Pavie, il se vit entour de marchands
vnitiens et autres, qui lui offrirent des articles orientaux. Il leur montra les
acquisitions quil avait faites Rome, mais, quand il eut dit le prix, un Vnitien
lui fit savoir quune de ces toffes valait beaucoup plus et serait paye plus cher,
mme sur le march de Constantinople. Pris de scrupules, Graud fit rembourser
le vendeur par un plerin qui allait Rome. Pavie tait donc un march important
du commerce vnitien et ltait encore au dbut du XIe sicle 1.

En 968 Luitprand rencontre des commerants vnitiens


Constantinople, ce qui nempchait pas leurs relations avec les
Musulmans 2.
Sur la plainte de Jean Tzimisks, qui menaait dincendier les navires qui se
livreraient ce trafic, le doge Pierre Orseolo empcha en 971 le dpart de trois
navires qui partaient pour El-Mediah, port de Kairouan, et pour Tripoli 3.

Cependant, en mars 992, le doge Pierre II Orseolo, qui stait plaint


des svices exercs par les douaniers impriaux sur les marchands
vnitiens, obtint de Basile II, non seulement satisfaction, mais des
privilges importants. Le fait que les marchands vnitiens soient
placs sous la juridiction exceptionnelle du logothte du drome,
indique quil existait dj Constantinople un embryon de colonie
vnitienne 4.
Italie mridionale. Sous la domination lombarde ou arabe,
comme aprs la reconqute byzantine (876-892), les ports de lItalie
mridionale, Bari, Tarente, Reggio, Salerne, Amalfi, Naples, furent
des marchs dchanges des produits agricoles de ces rgions contre
les produits orientaux 5. Ce commerce fut de plus en plus prospre
mesure que la navigation redevint libre. Les marchands de lItalie
mridionale frquentaient assidment Constantinople dans la premire
moiti du XIe sicle. Ce ntait pas seulement les toffes prcieuses et
1
2
3
4
5

Vie de saint Graud, crite entre 936 et 942, A.S.B., oct. VI.; F. GANSHOF, op. cit., 295 et s.
LUITPRAND, Relatio de legatione, 1.
R.K.O.R., 738; HEYD, op. cit., I, 112 et s.
R.K.O.R., 781; HEYD, J, 114 et s.; SCHLUMBERGER, LEpope byzantine, II, 312 et s.
J. GAY, LItalie mridionale et lEmpire byzantin, 580 et s.; HEYD, I, 97-100.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

194

les pices quils achetaient, mais des uvres dart et les produits des
industries de luxe, quils rapportaient en Italie. Un peu avant 1078,
Didier, abb du Mont-Cassin, qui faisait reconstruire la grande
basilique de son monastre, fit venir de Constantinople des matres
habiles dans lart de la mosaque murale. Il envoya Constantinople
un moine, charg de demander au basileus lautorisation de faire
fabriquer une table dautel en or, dcore dmaux et de pierres
prcieuses 1. En 1066 il avait command dans la Ville Impriale des
portes de bronze dcores de figures damasquines et nielles,
semblables celles quun marchand dAmalfi, Pantalon, le premier
de la clbre famille, avait offertes la cathdrale de cette ville.
Didier les avait beaucoup admires et ce fut Maurus, fils de Pantalon,
qui prit les frais sa charge 2.
La vogue de cet art dlicat tait grande dans lItalie mridionale
cette poque, et ce furent des mcnes, comme les Pantalon dAmalfi
ou un Landulf, noble de Salerne, qui contriburent de leurs deniers
son importation dans leur pays. Aux premiers on doit les portes de
Saint-Paul-hors-les-Murs (1070), de la basilique du MonteSantAngelo (1076), dAtrani (1087) ; Landulf Butromil prit sa
charge celles de la cathdrale de Salerne 3.
La colonie amalfitaine dans lEmpire. La famille des
Pantalon, qui possdait une maison Constantinople, contribua
rendre plus intimes les rapports entre Amalfi et lEmpire. Le premier
des Pantalon est lauteur dun rcit des vnements qui aboutirent
lexcommunication du patriarche Michel Kroularios par les lgats de
Lon IX, Sainte-Sophie, le 15 juillet 1054 4. Un autre citoyen
dAmalfi, Laycus, rpandit dans toute la chrtient un trait sur les
azymes, dans lequel il adjurait les reprsentants des deux confessions
dviter un schisme irrparable 5.
Au IXe sicle, Amalfi avait chapp la domination du duc
lombard de Bnvent (839) et tait devenue une rpublique
1
2
3

4
5

LON DOSTIE, III, 18, 27; BERTAUX, Lart dans lItalie mridionale, 272 et s.; J. GAY, op.
cit., 596 et s.
BERTAUX, op. cit., 403 et s.; DALTON, Byzantine Art and Archaeology, 618.
DALTON, op. cit., 618620; DIEHL, Manuel dArt byzantin, 714-716; L. BRHIER, Etudes sur
lhistoire de la sculpture byzantine, 34-35, pl. XLVII-XLVIII; KINGSLEY PORTER dans
M.Schl., 408-415 (portes de Monte SantAngelo).
Anton MICHEL, Amalfi und Jerusalem im griechischen Kirchenstreit, 52-54.
Ibidem, texte de Laycus, 35-47.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

195

indpendante 1. Adoss la montagne, sur un littoral troit et pre,


sans autre communication avec la plaine de Campanie que les brches
ouvertes par les torrents qui se prcipitent vers la mer, le territoire
dAmalfi noffrait dautre ressource ses habitants que la navigation.
Les forts voisines leur fournissaient les bois ncessaires aux
constructions navales et, ds le milieu du IXe sicle, leur marine tait
suprieure celle de Naples. Leur trafic se porta dabord vers les
marchs musulmans dAfrique, mais ne tarda pas parcourir un
champ plus vaste. On les trouve Alexandrie au Xe sicle, ce qui ne
les empche pas de mettre leur marine au service du Saint-Sige, puis
de Byzance, dont ils se considrent comme les sujets, lorsquelle
reprend pied dans lItalie mridionale. En 907 leur prfet (premier
magistrat) reoit le titre de spathaire candidat, puis en 920, de
patrice 2.
Mais ce fut au XIe sicle que le commerce dAmalfi atteignit son
plus haut degr de prosprit. Amalfi est alors le principal
intermdiaire du commerce avec lAfrique et avec lEspagne
musulmane. Elle a des comptoirs au Caire, en Syrie, Durazzo dans
lAdriatique, et fait concurrence Venise jusque sur le march de
Constantinople 3.
Aucune ville, crit Guillaume dApulie, nest plus riche en or, en agent, en
toffes de tout genre. Elle est habite par de nombreux marins, aussi experts dans
la connaissance du ciel que dans celle de la mer. On y apporte des marchandises
dAlexandrie et dAntioche ; on y connat les Arabes et les Indiens, les gens de
Sicile et dAfrique 4.

A Constantinople la colonie des Amalfitains fut le premier


tablissement italien install dune manire permanente. Un grand
nombre de notables y rsidaient, lexemple des Pantalon. Ceux-ci
avaient des relations dans tout lOrient et leurs bienfaits ne se
bornaient pas leur pays. Maurus, fils du premier Pantalon, fonda un
hpital Antioche pour les plerins dOccident. Grce leurs
relations avec le calife fatimite, ils fondrent Jrusalem lhospice de
Sainte-Marie-la-Latine, rserv aux Amalfitains 5. Dautre part, des
1
2
3
4
5

J. GAY, LItalie mridionale et lEmpire byzantin, 54 et s.


HEYD, Histoire du commerce du Levant, I, 99; J. GAY, op. cit., 247.
J. GAY, op. cit., 585.
GUILLAUME DAPULIE, Gesta Roberti Wiscardi, III, 477 et s.
HEYD,, op. cit., I, 101-403.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

196

Amalfitains se firent moines au Mont-Athos. Entre 980 et 1000, du


vivant de saint Athanase, sept compagnons rsidrent dabord
Iviron, puis obtinrent lautorisation de construire entre Lavra et
Karakallou un monastre des Amalfitains, pour y vivre suivant la
rgle bndictine 1.
Ainsi, avant Gnes et Venise, Amalfi a tenu dans les marchs
dOrient une place prpondrante, mais la conqute normande de
lItalie mridionale ruina son commerce. Devenue sujette des
Normands, ennemis de lEmpire, Amalfi perdit tout crdit
Constantinople. En 1082 Alexis Comnne subordonna sa colonie
Venise, qui eut dsormais toutes les faveurs impriales 2.
4. Les industries de luxe Byzance
RetourlaTabledesMatires

Comme on vient den voir des exemples, le march de


Constantinople et tous les marchs mditerranens taient aliments
en grande partie par les industries de luxe qui avaient pris, du IXe au
XIe sicle, un dveloppement prodigieux. Nous navons pas revenir
sur le contrle que ltat exerait sur ces industries, mais on constate
que ce fut ce rgime tatiste que lon dut la bonne qualit des
produits et lintgrit de la monnaie.
Industries textiles. Le lin. Aprs linvasion arabe,
Constantinople avait hrit des industries textiles de lgypte et en
particulier de celle du lin, si rpandue depuis lpoque romaine, ainsi
que des tissus de coton, dont lusage tait dailleurs trs rare 3.
Aux IXe et Xe sicles, le tissage du lin avait pour centre la rgion du
Strymon, celle du Pont et la ville de Crasonte. La corporation des
lintearii () de Constantinople achetait ces toffes pour
les revendre aux tailleurs en tuniques et mme des particuliers,
1
2
3

Archives de lAthos. Actes de Lavra (d. Rouillard et Collomb), n o 21(1018-1019); MEYER,


Athos : Die Hauprurkunden der Athoskloster, 157 (lignes 22-27).
J. GAY, op. cit., 1, 107.
CHWOSTOV, Commerce oriental de lgypte grco-romaine (en russe), Kazan, 1907 (voir
J.S., 1910), 130 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

197

condition que ceuxci ne les revendent pas. Ils entreposaient leurs


tissus dans des boutiques (), mais ne pouvaient y faire
de ventes et devaient porter leurs ballots au march sur leurs paules 1.
Sur certaines toiles de lin, la dcoration tait peinte ou tisse dans
ltoffe mme ; dautres taient brodes de fils dor et dargent 2. A
lglise de Hautvillers (Marne), des reliques de sainte Hlne,
apportes de Rome lpoque carolingienne, taient enveloppes dans
un tissu de lin fil au fuseau et brod de mdaillons relis par des
entrelacs cernant alternativement des aigles aux ailes ployes et des
lions affronts et adosss. Ce dcor est complt par les beaux
feuillages cruciformes qui remplissent lespace entre les mdaillons 3.
Drap, laine. Daprs une inscription chrtienne dAsie Mineure,
le est un tailleur ordinaire. Le terme usit Constantinople
est , et lon rservait le titre de aux tailleurs de
luxe, qui fabriquaient des vtements de laine et de soie 4. Une peinture
de lOctateuque du Srail (XIIe sicle) reprsente un tailleur assis,
jambes pendantes, sur un tabli six pieds, sous lequel on aperoit
ltoffe quil est en train dorner 5.
Lart de la tapisserie de haute laine est venu la fois dgypte et de
lIran. A toutes les poques, les tapisseries taient recherches
Byzance pour les tentures, les portires (, velum) dont on faisait
un grand usage dans les palais et les glises.
Hraclius avait trouv dans le palais de Chosros II, Dastagard, une grande
quantit de tapis de haute laine et dautres brods laiguille 6. Au Xe sicle, les
jours de grandes rceptions au Grand Palais, on tendait sur le sol de prcieux
tapis de Perse 7.

Cependant lart de la tapisserie tait introduit Constantinople et


mme dans les provinces comme le Ploponnse, o la protectrice de
Basile faisait fabriquer des tapis mlleux pour la Nouvelle glise 8.
1
2
3

4
5
6
7
8

Livre du Prfet, IX, 34.


EBERSOLT, Les arts somptuaires de Byzance, 147.
MANCEAUX, Histoire de labbaye et du village de Hautvillers, 3 vol., Epernay, 1880, I, 222
et s.; III, 444-449 et planche. La toile, date du XIe sicle, est byzantine par son dcor inspir
dune toffe de soie.
HANTON, Recueils dInscriptions. Lexique explicatif..., B.N., 1927, 70, no 262; Livre du
Prfet, 39.
LOctateuque du Srail Constantinople, pl. XXIV, 142.
THOPHANES LE CONFESSEUR, Chronographie, 695.
EBERSOLT, op. cit., 11 (la teinte favorite tait le bleu de Perse).
THOPHANES, Continuatus, V, 76; EBERSOLT, op. cit., 14.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

198

Cette industrie se perptue jusquau XVe sicle. A Thessalonique, sous


les Comnnes, elle tait exerce par les juifs 1.
Une tapisserie de haute lisse du XIe sicle, provenant de Saint-Gron de
Cologne, aujourdhui au Muse des Tissus de Lyon, est faite de laine sur lin, ce
qui donne un fond cru. Sur ces fonds se dtachent des roues encerclant un griffon
tte de lion, qui dchirent un ruminant ; les roues sont relies par de petits
mdaillons timbrs dune tige de fleur ou dun mufle de fauve. Il existe une
vritable harmonie entre les teintes chamois, vertes, bleu ple et mauves avec des
rehauts de nuance rouille 2.
Le style monumental apparaissait sur une uvre, dont une collection
amricaine ne possde plus que des fragments et qui, daprs une inscription,
reprsentait un saint Thodore. Daprs la dimension des fragments, notamment
de la tte nimbe, le saint tait figur en pied, de grandeur naturelle. Le style
dnote un art raffin, par la dlicatesse du model, qui rappelle lart des icnes. La
gamme des couleurs est riche et nuance. Cette uvre dtriore a pu faire partie
dun ensemble, destin un palais ou une glise 3.
Enfin, pendant son sjour Paris en 1399, Manuel Il Palologue fit don au duc
Jean de Berry dune tapisserie orne de laigle deux ttes figurant dans ses
armes 4.

Industrie de la soie. Aprs linvasion arabe, lindustrie de la


soie, si florissante en Syrie, surtout aprs limportation des vers soie,
fut accapare par les conqurants, mais prit un immense
dveloppement Constantinople, o elle tait dj active au VIe
sicle 5.
A ct des gynces du Grand Palais, les manufactures prives se
multiplirent, soumises dailleurs aux rglements draconiens de
lparque. Au Xe sicle, cinq corporations soccupaient de la
fabrication et de la vente des soieries. Elles avaient leur tte un
exarque nomm par le Prfet 6. Il faut se rappeler dailleurs que les
soieries tenaient une place norme dans la vie byzantine, quil sagisse
du costume des hautes classes, de certaines chaussures, de tentures,
des costumes et serviettes liturgiques, des couvertures dvangliaires,
des tendards, etc. 7.
1
2
3
4
5
6
7

TAFRALI, Topographie de Thessalonique, 39 et s.


Catalogue de lExposition dart byzantin de 1931, no 1121.
EBERSOLT dans G.B.A., 1925, 331-336.
Dcrite dans linventaire des objets dart de Jean, duc de Berry (GUIFFREY, II, 1896, 262).
PARISET, Histoire de la soie, I, 7.
Livre du Prfet, 29 et s.
EBERSOLT, Les arts somptuaires de Byzance, 22.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

199

Les fabriquaient la soie crue, mais ils ne devaient pas


acheter plus de soie quils ne pouvaient en travailler. Ces achats
devaient tre faits en commun par les membres de la corporation. Les
vendaient la soie crue au Forum. Les tisserands en soie
() avaient dfense de tisser les toffes interdites 1. Des
inspecteurs avaient le droit dentrer dans leurs boutiques en tout temps
et de contrler leur travail. Il leur tait en outre interdit dacheter la
soie dautres quaux mtaxopratai. Les achetaient et
vendaient les vtements de soie, sauf les toffes interdites. Les
vtements quils exportaient devaient porter la bulle de plomb du
Prfet 2.
Mais lusage de la soie tait si rpandu que les manufactures de
Constantinople ne pouvaient suffire aux demandes. Cest ce qui
explique quau XIIe sicle des tissages de soieries aient t crs
Thbes 3. Ils furent bientt trs renomms 4 et ils reprirent leur activit
aprs le raid normand de 1146 et la dportation des tisseuses et
brodeuses dans les ateliers de Palerme. En 1161 Benjamin de Tudle y
voit des juifs, qui comptent parmi les meilleurs tisserands et
teinturiers de la Grce, et en 1195 Alexis III envoie quarante
scaramanges, sortis de ces ateliers, au sultan dIconium 5.
Les teinturiers. La teinture tait applique toutes les toffes de
soie et de laine et parfois mme de lin. Il existait au Ve sicle une
corporation (collegium) des murileguli, conchylileguli. Une loi de
Thodose leur dfend dabandonner leur mtier pour briguer les
honneurs et elle est reproduite dans le Code Justinien 6. Au Xe sicle il
nest pas question deux dans le Livre du Prfet, ce qui montre que,
sauf dans les gynces du Palais, cette industrie tait libre. Ce qui
confirme cette hypothse, cest la novelle 80 de Lon VI qui abroge
les lois du Ve sicle interdisant aux particuliers de porter des
vtements orns dempicements ou de bordures de pourpre 7. Les
1
2
3
4
5
6
7

Rserves au basileus. Cf. LUITPRAND, Relatio de legatione, 55, 359 et s.


Livre du Prfet, 34 et s.
WEIGAND, Die helladische byzantinische Seidenweberei, 503-514.
Satire contre les higoumnes, trad. Jeanselme et Oeconomos, 324.
BENJAMIN DE TUDLE, Voyages, IV; W. MILLER, Essays on the Latine Orient; NICTAS
KHONIATS, Histoire, Al., III, I, 4.
C.J., XI, VII, 11, 13 (a. 424).
LON VI, empereur, Novelles, 272-275.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

200

autres teintes qui se rapprochaient de la pourpre, rose clair ou lilas,


taient tolres.
Ds lantiquit, ct de la vraie pourpre, tire du murex pch sur
les ctes de Laconie et de Syrie, on tirait la teinture de divers vgtaux
(oseille, garance) et surtout de la cochenille de Pologne (blatta)
importe en Orient par les plaines russes et la mer Noire 1. On teignait
parfois la chane et la trame dune toffe de deux couleurs diffrentes,
on y tissait mme les filaments dun mollusque, la pina marina 2.
Au Xe sicle les teinturiers avaient atteint dans leur art une vritable
matrise et, par de savants mlanges des deux tons de pourpre
(cramoisie et amthyste), craient les nuances les plus dlicates :
quatre tons de rose (ton jaune, rose tendre, deux roses foncs). Ils
imitaient la couleur des fruits (abricot, pche, citron, vert pomme),
employant tantt les tons vifs, tantt les demi-teintes 3.
Voici dailleurs quelques spcimens dassortiments de couleurs sur
les toffes byzantines du Trsor de la cathdrale de Sens : dessin bleu
fonc, jaune clair et blanc sur fond chamois (suaire de saint Victor) ;
soierie blanche dessins damasss avec rehauts de pourpre violette
(suaire de saint Savinien) ; dessin rouge cerise et or sur fond cru
(suaire de saint Lon) 4 ; fond blanc, rehauts de pourpre violette et or
(suaire de saint Siviard).
Le dcor ; les modles iraniens. Le nombre des fragments de
tissus disperss dans les collections est infini, mais on ne possde plus
une seule pice de grande dimension 5. Du moins, la composition
dcorative donne quelque ide de leffet chatoyant que produisaient
ces soieries avant leur dpeage. Le modle qui simposait tous les
tissus consistait dans la rptition sans fin du mme thme, disposition
tout orientale. Le schma gomtrique et la symtrie parfaite taient la
loi du genre.
1
2
3
4
5

PARISET, op. cit., 7 et s. Tissus de Palmyre. PFISTER dans Parnassus, VII, 1935.
EBERSOLT, op. cit., 20-22.
Ibidem, 22 et s.
Catalogue de lExposition dart byzantin de 1931, nos 270, 278, 281, 293; CHARTRAIRE, Le
trsor de la cathdrale de Sens ( Memoranda , Paris), 9-11 et R.A.C., 1911.
La plus importante est le linceul de soie cramoisie de la chsse de saint Remi Reims
(2,35 m sur 1,90 m), expos Paris en 1942.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

201

Parfois il ny a pas de cadre, mais le sujet est rpt


symtriquement entre des bandes dcoratives tels les dompteurs de
lions du Muse de Cluny, qui se font face et ouvrent chacun la gueule
dun fauve 1.
Mais, le plus souvent, le sujet principal est encadr dans un cercle
ou une ellipse formant une large bande, garnie de petits sujets
dcoratifs. Ces roues sont relies entre elles par des disques, placs au
nombre de quatre lextrmit de leurs axes. Lespace qui spare les
roues est garni danimaux affronts ou dun dcor vgtal. Ce dcor
est dorigine iranienne et il fut appliqu Constantinople aux thmes
les plus varis : aurige conduisant un quadrige 2, empereurs chassant
le lion 3, thme paen du sacrifice aux Dioscures 4, thme chrtien de
lAnnonciation 5, animaux isols ou affronts 6.
Cette ordonnance fut imite dans les plus anciens tissus fabriqus
en Occident 7, o les soieries byzantines excitaient une admiration
sans bornes. Les potes qui les dcrivaient, racontaient quelles taient
tisses par les fes qui habitent les les lointaines 8.
La broderie. Les brodeurs et surtout les brodeuses
enrichissaient souvent les tissus de dcors varis. La broderie de fils
dor (ars barbaricaria) tait exerce jusquen Gaule au Ve sicle par
des Syriens 9 et lon y mlangeait parfois des perles fines Sur les
rideaux suspendus entre les colonnes dargent du ciborium qui abritait
lautel de Sainte-Sophie, on avait brod trois arcades dor sur un fond
tiss en fils multicolores. Sous celle du milieu apparaissait limage du
Christ. Sur ses vtements, les fils dor taient cousus au tissu par de
petits points en fil de soie 10.

1
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4
5
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7
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9
10

Exposition dart byzantin .... n 214; L. BRHIER, La sculpture et les Arts mineurs
byzantins, pl. LXXXV.
BRHIER, op. cit., pl. LXXXIV.
Ibidem, pl. XC.
DIEHL, Manuel dart byzantin.
Ph. LAUER, Le trsor du Sancta Sanctorum Rome, F.E.P.M., XV, 1906.
CHARTRAIRE, op. cit.
Ibidem, 44.
E. MLE, Lart religieux du XIIe sicle en France, 344,
Voir supra, p. 174.
PAUL LE SILENTIAIRE, Pomes (trad. ital. Veniero), vers 758-805.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

202

Le mtier de brodeur sur or () tait trs rpandu encore au


XII sicle et trs lucratif 1. Sur un manuscrit dat de 1368 une peinture
reprsente des femmes assises dans un jardin fleuri, brodant
laiguille une toffe orne ; une autre, devant un mtier tisser,
enroule le fil autour des fuseaux 2.
e

La broderie dor et dargent, enrichie de perles et de pierreries, tait


applique aux ornements ecclsiastiques, dont la somptuosit
merveillait les trangers 3, aux voiles liturgiques, en particulier aux
pitaphioi figurant le Christ mort veill par les anges 4, sur les poles
et draps mortuaires 5, sur les tendards 6. A toutes les poques, la
broderie servait reprsenter, sur les vtements dapparat, des
portraits et de larges compositions, comme le triomphe de Justinien
sur Glimer, en fils dor sur un fond de pourpre 7, comme la
Transfiguration, la rception des justes au ciel, la Communion des
Aptres sur la dalmatique dite de Charlemagne, au Vatican 8.
Autres industries de luxe. Nous avons dj cit les portes de
bronze incrustes dargent du XIe sicle 9. Des uvres importantes, en
bronze et autre mtal, datent du rgne de Thophile 10. Une technique
trs rpandue depuis le Ve sicle tait celle des plats, disques
(missoria, clypei), patnes, etc., en argent rehausss dor, traits au
repouss avec la reprise des dtails laide du burin. Un des premiers
centres de la fabrication de ces objets, revtus de poinons de
contrle, parat avoir t Antioche, puis cette technique simplanta
Constantinople, o les objets dor et dargent furent enrichis de pierres
prcieuses et dmaux 11.

1
2
3
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5
6
7
8
9
10
11

THODORE PRODROME, , vers 23, B.G.V., t. 5.


Paris, gr. 135, fo 22 vo; EBERSOLT, La Miniature byzantine, pl. LXIII, 2.
IGNACE DE SMOLENSK, Plerinage, 143; EBERSOLT, Les arts somptuaires de Byzance, 118.
Ochrida (1305), Chilanday, Salonique (muse dAthnes), G. MILLET, Broderies
religieuses de style byzantin, et B.C.H., 1905; L. BRHIER, La Sculpture et les Arts mineurs
byzantins, pl. XCIV.
TAFRALI, Le trsor byzantin et roumain du monastre de Pontna, pl. 51-57.
S. G. MERCATI, Sulliscrizione del cosidetto vesillo navale di Manuele Paleologo,
Bessarione, 25, 1921, 149 et s.
CORRIPUS, In laudem Justini (d. Partsch), vers 276 et s.
BRHIER, La Sculpture et les Arts mineurs byzantins, pl. XCIII.
Supra, p. 183.
BRHIER, op. cit., pl. XLVI; EBERSOLT, Les arts somptuaires de Byzance, 58-64.
BRHIER, 35-37 et pl. LVIII-LX; ANNE COMNNE, Alexiade, III, 1 (I, 35) : prsents dAlexis
Comnne Henri IV.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

203

Lindustrie artistique qui voque le mieux les splendeurs de


Byzance est celle des maux cloisonns fond dor, dont lorigine
iranienne est certaine et dont les plus anciens spcimens connus
proviennent du butin des peuples barbares en contact avec Byzance 1.
Dans des cloisons de mtal, formes de petites bandes, qui suivaient
les contours dun dessin obtenu au burin, on dposait un mlange
vitrifi incolore, formant le fondant, rduit en poudre fine. On
mlangeait cette poudre avec des oxydes mtalliques de couleurs
varies. On procdait ensuite plusieurs cuissons de hautes
tempratures.
Lmaillerie tait usite Constantinople au VIe sicle : des maux
dcoraient les parements de lautel de Sainte-Sophie 2 ; mais la grande
poque de lmaillerie byzantine est celle de la dynastie
macdonienne. Rien de plus brillant, de plus somptueux que la
staurothque de Limbourg-sur-Lahn et aussi de plus reprsentatif de
lidal byzantin et de son art de coloristes 3. Rien de plus original que
le calice dor de la collection Stocklet de Bruxelles, dont le fond est
dcor de minuscules maux cloisonns figurant la Cne 4.
Il faut encore citer des travaux dlicats, hrits de lantiquit,
comme le travail des pierres fines, tailles et graves, puis enchsses
dans lor pour faire des boucles doreilles, des bracelets, des anneaux,
des fibules 5.
Les pierres prcieuses venaient presque exclusivement de lInde. On racontait
que, sous Constantin, un aventurier dorigine perse, Mtrodore, se faisant passer
pour philosophe, alla dans lInde et, en pratiquant la continence, gagna la
vnration des brahmanes, qui lui permirent de pntrer dans leur sanctuaire. L il
vola tout ce quil put emporter de perles et de pierres prcieuses et le roi du pays
lui en donna dautres pour Constantin. On expliquait ainsi la prodigieuse quantit
de perles et de pierreries qui circulait dans lEmpire 6.
1

2
3
4
5

Par exemple, laiguire de Saint-Maurice dAgaune (Valais), fabrique lpoque


carolingienne avec les dbris dun sceptre de prince barbare. ALFOLDI, Laiguire dor de
Saint-Maurice en Valais; N. KONDAKOV, Le trsor de Nagy-Szent-Mikls (Hongrie) dans
Revue byzantine de lInstitut amricain, 1, 1947.
BRHIER, 39-40, pl. LXI.
Ibidem, 41, pl. XII; voir p. 227.
Ibidem, 41-43, pl. LXIII, pl. LXX-LXXII.
Les bijoux les plus anciens sont dus des artisans coptes; partir du IXe sicle,
prpondrance de Constantinople; aux pierres prcieuses on ajoute lmail et la niellure.
EBERSOLT, Les arts somptuaires de Byzance, 143; BRHIER, La Sculpture et les Arts mineurs
byzantins, 43-45, pl. LXXIII-LXXIV.
Georges CEDRENOS, Synopsis, I, 516 et s.; EBERSOLT, op. cit., IX.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

204

A cette technique se rattache la taille des pierres dures, jaspe vert


ou sanguin, albtre, onyx, etc., avec lesquelles on fabriquait des
cames, des coupes et les beaux calices du trsor de Saint-Marc de
Venise, sur lesquels se mlangent les techniques (montures
dorfvrerie ornes de gemmes) 1. Remarquables par leur dlicatesse
sont les icnes en statite de saints militaires, danges, etc., qui
rivalisent avec les ivoires taills 2.
Rien de plus charmant que le travail des ivoiriers, dont les uvres
conserves nous renseignent sur les diverses priodes de la sculpture
byzantine : diptyques consulaires des Ve et VIe sicles, dont le modle
strotyp vient de Rome, monuments chrtiens, polyptyques, pyxides
de la mme poque, imitation de modles antiques de la priode
macdonienne (coffrets thmes profanes, tableaux densemble,
triptyques, diptyques avec des reproductions de la draperie antique
remarquables par la fermet du style) 3.
Une peinture dun manuscrit dOppien de Cilicie, ct des vers dcrivant les
dfenses dun lphant, montre un jeune ivoirier au travail. Il est assis devant un
banc sur lequel on voit une sorte de rateau et un tau fait de tiges mobiles, entre
lesquelles on distingue un morceau divoire, un oiseau mal dgrossi, que lartiste
a lair de limer. Pour ce travail on se servait aussi dun maillet ou dune scie, ainsi
que de grattoirs 4.

Artisans et ouvriers. Quel tait le sort des ouvriers qui


excutaient ces merveilles ? Leur instruction technique se faisait dans
les ateliers, o ils entraient au sortir de lenfance. Nous sommes
renseigns l-dessus par quelques contrats dapprentissage, dont les
plus anciens, dcouverts en gypte sur des papyrus, vont dAuguste
la fin du IIIe sicle : plusieurs se rapportent lindustrie textile. Les
apprentis sont des mineurs lous par leurs parents ou moyennant une
somme paye par lemployeur. Le terme de lapprentissage est de
deux ans 5.

1
2
3
4
5

DIEHL, Manuel dArt byzantin, 704-706.


BRHIER, op. cit., 23-24, pl. XVIII-XX.
Ibidem, 25-31, pl. XXI-XXXIX.
OPPIEN DE CILICIE, Les Halieutiques. Les Cyngtiques. (trad. Bourquin), vers 489-514;
D.A.C.L., VII, 1927, col. 1925.
CHWOSTOV, Commerce oriental de lgypte grco-romaine, 197.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

205

On retrouve des clauses analogues sur un papyrus de Panopolis


(Akhmin), dat de 605, sous le rgne de Phocas 1.
Contrat entre Aurelios Dioscoros Asynios et sa mre, Tibellia, du bourg de
Thinos, dune part ;
Et Aurelios Pachymios Psathos, de Panopolis, dautre part :
tous deux qualifis du titre de (matre de teinture de
pourpre).
Lemployeur sengage mettre lapprenti en tat dexercer ce mtier au bout
de deux ans, condition de recevoir de lui 11 mesures de bl. On remarquera
quici cest lapprenti qui doit une indemnit au patron. Comme lpoque
romaine, un fort ddit payer est prvu par celle des deux parties qui rsilierait le
bail avant terme.

A Constantinople, et il en tait ainsi dans beaucoup de villes,


chaque corporation avait son quartier : les Verriers la porte de la
Verrerie ouvrant sur la Corne dOr ; les Fondeurs de bronze dans le
quartier des Chalchoprateia, entre Sainte-Sophie et le Forum de
Constantin ; les Fondeurs dor et dargent dans la Ms, sous la
surveillance directe du Prfet ; les Orfvres, les Tisserands en soie aux
abords du Grand Palais 2.
Ltat contrlait le prix des denres et des salaires. Aprs la peste
de 542-543 il y eut une augmentation subite des prix. Par une novelle,
Justinien rtablit les anciens prix des denres et dfendit toute
augmentation de salaire sous peine dune amende quivalent au triple
de leurs bnfices, inflige aux employeurs 3. En fait, le chmage
nexistait gure et les ouvriers ne pouvaient tre renvoys que
difficilement. Tout homme capable de travailler, trouv sans emploi,
tait dirig sur une uvre dutilit publique ou de charit 4. Pendant la
perscution des images, un grand nombre de spcialistes des
industries de luxe se rfugirent Rome o, ainsi quon la vu, ils
installrent leurs mtiers et importrent en Italie lart de lOrient.

1
2
3
4

BRUNET DE PRESLE, N.E.M., XVIII, 2, 1865, 254.


EBERSOLT, op. cit., 5 et s.; du mme : Sanctuaires de Byzance, 54 et s.
C.I.C.I., nov. 122 (544), on ignore comment ldit fut appliqu; BURY, History of the later
Roman Empire, II, 356.
G. STEIN, Geschichte des sptrmischen Reiches, I, Vienne et 11, Paris, 186; BURY, The
imperial administrative System in the ninth Century, 76.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

206

5. La fin de ltatisme et les colonies trangres (1081-1204)


RetourlaTabledesMatires

Nous ne reviendrons pas sur la triste situation de lEmpire


lavnement dAlexis Comnne. Les spculations sur le cours des bls
sous Michel VII 1 et dix ans de guerres civiles ont jet un tel trouble
dans lconomie de lEmpire que, pour la premire fois, le
gouvernement imprial a d affaiblir momentanment le titre du
nomisma, que lon dsigne dsormais sous le nom dhyperpre 2.
Sans doute Alexis Ier et ses successeurs relevrent la situation
politique, lintrieur comme lextrieur, mais ce fut aux dpens de
la richesse de lEmpire. Pour faire face aux invasions des Normands
dItalie, qui voulaient semparer de Constantinople, ils durent faire
alliance avec les rpubliques italiennes, Venise, Gnes, Pise, qui
mirent leurs flottes au service de lEmpire, moyennant la concession
dtablissements permanents Constantinople et de privilges
commerciaux, qui ruinrent lindustrie et le commerce de Byzance.
Par le trait conclu avec Venise en mai 1082, Alexis Comnne
crait un dangereux prcdent : la concession davantages
conomiques pour des raisons politiques. Ses successeurs devaient
profiter de la leon. Aprs le rgne brillant de Manuel I er, la vrit
apparut et les Anges conduisirent lEmpire sa ruine. Dans
lorganisation de la croisade de Constantinople, les causes
conomiques tinrent une place prpondrante : Venise voulut
recouvrer sa situation Constantinople et en Grce, mise en pril par
les Gnois.
Ainsi lconomie dirige, ltatisme, qui avait fait la grandeur et le
succs des entreprises conomiques de Byzance, disparaissait pour
toujours. Lindustrie et le commerce taient dsormais libres, mais les
bnfices de cette libert allaient enrichir surtout des trangers ou des
grands propritaires pourvus de privilges.

1
2

G. BRATIANU, Etudes byzantines dhistoire conomique et sociale, 142-150.


D.G.G., , enflamm, rutilant.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

207

Consquences des croisades sur lconomie byzantine. Lune


des consquences des croisades et de la cration des tats francs en
Syrie fut de dpossder Constantinople de sa situation de march
central entre lOrient et lOccident. Le commerce des Indes et de la
Chine aboutit dsormais aux ports de Syrie, do des flottes italiennes
les transportent en Occident. Avec ces produits orientaux, pices,
parfums, soieries, etc., le fret de retour comporte ceux de Syrie et de
Palestine : vins, olives, canne sucre, coton, soie, verrerie de Tyr,
teintures, etc. Ces flottes font en gnral deux voyages par an,
Pques et la Saint-Michel. Leur fret se compose de plerins et de
quelques produits dOccident, comme les gros draps de Flandre
retravaills en Lombardie. Constantinople ne pouvait soutenir cette
concurrence son march tait dsormais en marge des grandes voies
commerciales.
Le rveil de lOccident. Il sest pass en effet un des
vnements les plus importants de lhistoire universelle : le rveil de
lOccident, le passage dune conomie purement rurale une nouvelle
vie urbaine, dans laquelle la prpondrance appartient des
corporations dartisans et de marchands. Bien plus, au XIIe sicle, la
France, aprs lItalie, eut aussi ses marchs internationaux, dont les
foires de Champagne, frquentes par des marchands venus de tous
les coins de lEurope, dpassaient en importance la clbre foire de
Saint-Dmtrius Thessalonique.
On ne saurait attacher trop dimportance cette rvolution. Les
pays europens de lOuest semblent se rveiller dun long sommeil et,
si grand que soit encore auprs deux le prestige de Byzance, ils
crent eux-mmes, par leurs propres forces, la civilisation qui
deviendra celle du monde entier.
Au XIIe sicle, il y avait encore des industries byzantines et leur
rputation tait toujours grande, mais on ne voyait plus gure de
marchands grecs sur les routes du grand commerce et les trangers
seuls, les Italiens surtout, frquentaient le march de Constantinople,
o leurs importations augmentaient sans cesse, aux dpens de la
monnaie impriale. Il en tait de mme sur les autres marchs de
lEmpire. La foire de Thessalonique attirait, non seulement les
Italiens, mais les Francs, les Bulgares et les peuples du Nord. Dautres

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

208

marchs se tenaient Corinthe, Almyros sur le golfe de Volo,


Ngrepont, Chios, Andros, Chrysopolis, Rodosto, Adramyttion,
Attalie 1.
Le XIIe sicle est vraiment lpoque o sachve le rveil du grand
commerce europen, mais ce nest pas Byzance qui en profite. Situe
entre le monde arabe, lItalie byzantine et lOccident, la Sicile des rois
normands semble avoir capt tous les arts, toutes les industries, toutes
les ressources intellectuelles de ces socits, pour en faire, sous Roger
II et ses successeurs, une des plus brillantes, des plus somptueuses
civilisations qui aient jamais rgn en Europe.
Les colonies trangres dans lEmpire. Dsormais, suivant un
mot de Nictas, lempereur cherche gagner les bonnes grces des
Italiens, qui ont lhabitude dentrer, voiles dployes, dans le port de
la Reine des villes 2.
Cest Venise qui apparat la premire. Alexis Comnne lui accorde
la franchise dans tous les ports de lEmpire et, Constantinople, un
quartier situ sur la Corne dOr en face de lembarcadre pour Galata,
les trois chelles situes sur ce quai et une boulangerie 3. A ce moment
Venise avait des tablissements Corinthe, Thbes, Ngrepont,
Saint-Jean-dAcre, Alexandrie. Ses banques ouvraient de larges
crdits, avec paiements terme, aux entreprises commerciales 4.
En 1111 Alexis Ier, en guerre avec Bohmond, sassure lalliance de
la rpublique de Pise, en lui cdant limportation en franchise de lor
et de largent et un droit rduit 4 % sur les autres articles. Les Pisans
auront Constantinople un quartier, des maisons, des magasins, une
chelle, des places rserves Sainte-Sophie et lHippodrome 5.
Les Gnois nont accs Constantinople quen 1155, sollicits par
Manuel Comnne, en guerre avec les Normands dItalie. Ils
obtiennent pour leur commerce la rduction des droits de douane 4
%, mais le quartier qui leur est concd est situ dans la rgion dj
1
2
3
4
5

CHALANDON, Les Comnne, II, 625 et s.


NICTAS KHONIATS, Histoire, 25 (Bonn).
R.K.O.R., 1081; HEYD, Histoire du commerce du Levant, I, 193 et s.
Archivio Veneto (Morozzo, Documenti...). Venise, 1940.
R.K.O.R., 1255; HEYD, op. cit., I, 193 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

209

occupe par les Vnitiens et les Pisans. Il en rsulta une vive irritation
des Pisans et des Vnitiens, qui pillrent sauvagement le quartier
gnois en 1162. Aprs de longues ngociations, Manuel tablit les
Gnois hors de la ville (1169). Mcontents de cette mesure, ils finirent
par obtenir le quartier de Koparion sur la Corne dOr (1170), mais ce
nouvel tablissement fut encore mis sac par les Vnitiens. Lanne
suivante, les Gnois furent remis en possession de leur quartier 1.
La plupart des Italiens tablis dans lEmpire ne payaient que 10 %
de droits sur les importations, les Gnois et les Pisans 4 % et les
Vnitiens, qui formaient la colonie la plus nombreuse et qui taient les
plus arrogants, avaient franchise complte. Cette situation ne pouvait
durer et eut pour rsultat le terrible pogrom de 1182 contre les
colonies occidentales. La politique maladroite des Anges fit le reste et
acheva la ruine de lEmpire.
6. LExpropriation et la conqute conomique
de Byzance (1263-1453)
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Aprs la restauration incomplte de 1261, et malgr les efforts de


Michel Palologue pour le relever (1261-1282), lEmpire devient un
pays passif et tombe sous le joug politique et conomique des
trangers.
Deux causes de faiblesse surtout sopposent tout espoir de
relvement : la chute de la monnaie byzantine, qui dtermine la frappe
de lor en Occident, et la situation de Constantinople, devenue un
champ de bataille entre Gnes et Venise, qui se disputent son march
et la pntration dans la mer Noire.
La chute de la monnaie impriale. Il y avait eu dj, ainsi
quon la vu, des crises passagres de la monnaie, mais elles avaient
toujours t rsolues. En 1204 lhyperpre valait encore 90 % du taux
1

R.K.O.R., 1488, 1497; HEYD, I, 203-210; CHALANDON, op. cit., II, 577-581; BRATIANU,
Recherches sur le commerce gnois dans la mer Noire au XIIe sicle, 73.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

210

ancien 1. Les premires difficults se prsentrent Nice sous Jean


Vatatzs, qui frappa pour le commerce intrieur des pices dor 16
carats dor fin 2 et des pices normales 24 carats pour le commerce
extrieur 3.
Aprs la reprise de Constantinople en 1261, Michel Palologue
ordonna la refonte des monnaies, mais fit tomber lhyperpre 9, puis
carats 4.
Frappe de lor en Occident. Cette mauvaise monnaie faisait le
plus grand tort au commerce international, au moment o il atteignait
son plein dveloppement, et ce fut ce qui dtermina les Occidentaux
frapper des monnaies dor. Frdric II en avait dj donn lexemple
avec son augustal. En 1252 Florence frappait le florin la fleur de lis,
qui eut tout de suite un grand succs. En 3284 le Grand Conseil de
Venise dcida la frappe de son ducat, qui ne tarda pas faire prime 5.
Consquences sur la monnaie impriale. Au dbut de son
rgne, Andronic II chercha amliorer lhyperpre, mais en 1302
Venise refuse cette monnaie, comme de mauvais aloi 6. Puis en 1304,
la solde quil fallut payer aux Almugavars prcipita leffondrement de
la monnaie. Par suite de la pnurie du Trsor, on frappa des
hyperpres 5 parties dor contre 19 dalliage. M. Adrien Blanchet,
qui a tudi les pices dAndronic II, a constat que le mauvais alliage
de cuivre y tenait la plus grande place. Cependant des pices double
effigie (Andronic II et Michel IX, surtout Andronic II et Andronic III)
accusent une relle amlioration. Dans la suite il semble quon se soit
efforc de conserver le titre en diminuant le poids. Une pice dor de
Jean V (vers 1391) ne pse que 1 g 88 7, mais son titre est excellent.
Au revers, leffigie de saint Jean-Baptiste est du mme type que celui
du florin.
1
2
3

4
5
6
7

BRATIANU, op. cit., 227.


Le carat valait un vingt-quatrime du poids total de lhyperpre.
BRATIANU, op. cit., 229 et s.; MORAVCSIK, Die byzantinischen Quellen der Geschichte der
Trkvlker, 346; E. STEIN, Untersuchungen zur sptbyzantinischen Verfassungs- und
Winschaftsgeschichte, 12 et s.; PACHYMRE, Histoire, II, 493. En 1253 Guillaume de
Rubrouck donne des hyperpres des Tartars qui les frottent contre leur nez pour savoir sils
sentent le cuivre.
BRATIANU, op. cit., 230 et s.
Ibidem, 222-224, 235-239 et M.D., I, 39.
PACHYMRE, Histoire, 494 (Bonn).
A. BLANCHET, Les dernires monnaies dor des empereurs byzantins, 86-90 (lhyperpre
normal pesait 4 grammes).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

211

Ces expdients ne pouvaient permettre la monnaie impriale de


lutter contre les florins et les ducats, devenus linstrument dchange
du grand commerce. Les paiements se faisaient dailleurs au poids, ce
qui rendait lamlioration du titre illusoire. Les hyperpres ntaient
plus considrs que comme une monnaie de compte et nentraient
dans les paiements quvalus en ducats ou en florins 1.
Mais on navait pas encore atteint le fond du prcipice. Manuel II
fit une nouvelle mission de monnaies titre faible, de type vnitien.
Jean VIII cessa de lutter et nmit que des pices dargent et de cuivre.
Le gouvernement vivait de crdits consentis par Venise et daumnes,
payes en monnaies trangres 2.
Les colonies trangres constantinople en 1453. Sous les
derniers Palologues on retrouve les nombreuses colonies trangres
numres par le marchand italien Pegolotti, agent de la maison Bardi
de Florence, qui pntra en Chine et sjourna Chypre (1324-1327),
puis en 1335 Constantinople 3. Daprs lui, un cadeau bien plac
faisait diminuer les droits de douane. Les Grecs qui rflchissaient
dploraient cette mainmise des trangers sur les ressources qui
faisaient autrefois la richesse de lconomie byzantine et la grandeur
de ltat.
A lorigine, crit Nicphore Grgoras, on a permis [aux Latins] dlever
quelques petites et misrables constructions... Avec le temps ils sont arrivs
lclat et la puissauce Les discordes des princes, laffaiblissement des armes
sont la cause de cette prosprit qui a mis entre leurs mains non seulement
toutes les richesses de Byzance et les revenus de la mer, mais encore routes les
ressources publiques qui enrichissaient le trsor du prince 4.

En 1453 les colonies les plus puissantes sont toujours celles de


Gnes et de Venise, qui ont organis chacune un vritable tat, avec
son podestat, ses conseils, ses magasins, la premire Galata, lautre
en face, sur la Corne dOr 5. Ces colonies dpendent troitement de
leurs mtropoles : les conflits sont frquents entre elles et le
gouvernement imprial et se terminent toujours leur avantage. Gnes
1
2
3
4
5

STEIN, op. cit., 13 et s.; DIEHL, Etudes byzantines, 248-250.


STEIN (op. cit.) remarque quon ne connat aucune monnaie de Constantin XI.
Francesco Belducci PEGOLOTTI, Practica della Mercatura; HEYD, Histoire du commerce
du Levant, I, 482.
NICPHORE GRGORAS, Histoire romaine, 1096.
BRATIANU, op. cit., 89-105; DIEHL, Etudes byzantines, 240-275.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

212

recherche lalliance des Turcs, mais tient maintenir le rgime


byzantin, qui est pour elle si avantageux. Venise, au contraire, tout en
mnageant les Turcs, craint beaucoup que la chute de Byzance ne lui
enlve ses positions en Orient ; mais au lieu de sauver lEmpire, elle
continue le dpecer et tuer son commerce, qui nest plus reprsent
quen More. Venise, dj matresse de Thessalonique, convoite
mme le dernier asile de lhellnisme, dont le principal port,
Monemvasia, arme surtout pour la course.
A ct des Gnois et des Vnitiens, les Palologues avaient
accueilli les marchands des autres pays dOccident, mais leur avaient
donn des privilges moins avantageux. Limportation des produits de
leurs pays respectifs laissait encore quelques bnfices aux douanes
impriales. On voyait sur les marchs des draps de Flandre, de Reims,
de Florence et autres produits franais.
Ce fut ainsi que le duc de Bourgogne, Philippe le Bon, fit vendre Rhodes et
sur dautres marchs 110 pices de drap de Wervicq, embarques sur un navire
qui allait secourir les chevaliers de Rhodes (1441). De 1444 1451 il entretint un
grand navire Constantinople 1.

En change les Occidentaux achetaient des produits du Levant et


de la Grce byzantine, notamment le vin de Malvoisie (Monemvasia),
trs apprci en Occident 2.
La plus ancienne de ces colonies tait celle dAncne, qui datait de
lpoque o Manuel Comnne avait occup cette ville (1151-1168).
Trs prospre au XIVe sicle, cette colonie tait gouverne par un
consul, nomm par la mtropole. Andronic lui avait accord la taxe de
2 % lentre et la sortie des marchandises 3.
La rpublique de Raguse, qui avait conquis son indpendance sur
Byzance, Venise et la Hongrie, se rapprocha des Palologues contre le
danger turc (2 quart du XVe sicle). Manuel II vit dans ce
rapprochement une allie utile contre la guerre conomique que
Venise faisait la More, mais ce fut seulement en 1431 que
1
2
3

GRUNZWEIG, Un exemple de vente directe de drap flamand dans le Levant, dans B.N., IV,
427 et s.
W. MILLER, Essays on the Latin Orient, 240; ZAKYTHINOS, Le despotat grec de More,
187.
HEYD, op. cit., J, 474; D.H.G.E., art. Ancne.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

213

Constantin Dragass, alors despote de More, accorda des privilges


Raguse et, en 1451, un quartier Constantinople 1.
Une puissante colonie de Catalans sinstalla Constantinople sous
Andronic II. En 1290 le consul Dalmaccio tait venu solliciter cette
admission au nom des habitants de lAragon, de la Catalogne et de
Majorque, des bourgeois de Barcelone, Valence et Tortose. Le basileus
leur donna le droit de circuler dans lEmpire et leur accorda la taxe de
3 % (1290) 2, mais ces nouveaux htes ne tardrent pas se montrer
indsirables, associant la piraterie au commerce et se battant sans
cesse avec les Gnois. Un deuxime privilge leur fut accord par
Andronic II (octobre 1320), qui namliora pas la situation. Aprs la
paix impose par Gnes Jean Cantacuzne (mai 1352), tous les ports
de lEmpire furent ferms aux Catalans, mais une partie de la colonie
resta Constantinople 3.
En 1438 cette colonie est reconstitue. Jean VIII agre, comme
consul des Catalans, Pere de Rocafort, auparavant consul dans la
colonie vnitienne de Modon. Une loge devait tre construite
Constantinople, mais elle ne ltait pas en 1449, cause dun conflit
entre le Conseil de Barcelone, qui rvoqua Rocafort, et Alphonse V
dAragon, qui le soutenait. Cette affaire ne fut termine quen 1451 et
le nouveau consul, Joan de la Via, resta en fonction jusquen 1453 4.
Les ports de Provence, Marseille, Montpellier, Narbonne, faisaient
un commerce actif avec Constantinople au XIVe sicle et y importaient
des produits indignes.
Les risques taient gros, cause des corsaires vnitiens et catalans. La
cargaison dun seul navire de Montpellier, captur ainsi en 1355, valait 1 000 cus
dor. Parmi les importations en Orient on signale lalun, les peaux, la cire, le bl 5.

Des privilges furent accords aux villes provenales par Andronic


III : quartier Constantinople, consul, taxe de 4 % 6. Ceux de
Narbonne furent renouvels par Jean V en 1346 7. Ce commerce fut
1
2
3
4
5
6
7

ZAKYTHINOS, op. cit., 221 et s,; ANDREEVA, Le trait de commerce de 1451 entre Byzance
et Doubrovnik, dans B.N., 1935, 117-127.
HEYD, op. cit., I, 476.
DOLWER, Note sur le commerce catalan Constantinople en 1380 dans B.N., IV, 193.
MARINESCO, Contribution lhistoire des relations conomiques entre lEmpire byzantin,
la Sicile et le royaume de Naples de 1419 1453, A.C.E.B., V, Rome, 1936.
HEYD, op. cit., 1, 479-481.
Ibidem, I, 481 et s.
Muse des Archives dpartementales (Hrault) pl. XLIV.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

214

moins actif au XVe sicle : cependant il y avait un navire provenal


Constantinople pendant le sige 1.
Florence, devenue une ville industrielle au XIIIe sicle, commena
exporter ses produits et il sy fonda de grandes compagnies
commerciales, en mme temps banques de crdit : les Peruzzi en
1274, ruins en 1343, le principal dbiteur, douard III, ayant rpudi
ses dettes ; les Bardi, devenus la compagnie la plus puissante, qui
avaient 346 agents, comptables, caissiers, notaires. Ces compagnies
taient en nom collectif et servaient des intrts variant de 5 20 %
leurs dposants 2.
Dautre part, la prise de Pise par les Florentins en 1406 eut pour
rsultat lanantissement de la colonie pisane de Constantinople 3.
Florence exportait ses toffes par lintermdiaire de Venise, en
attendant lamnagement dun nouveau port Livourne, mais son
ambition tait davoir un quartier Constantinople 4. Les ngociations
commencrent en 1430 et furent laborieuses. Ce fut seulement aprs
le concile de Florence que Jean VIII, qui la rpublique avait avanc
100 000 cus pour ses frais de voyage, lui concda lancien quartier
des Pisans 5.
Ainsi, loin de diminuer, le nombre des colonies occidentales de
Constantinople navait pas cess daugmenter. Les dernires
concessions ont t accordes la veille mme du sige de 1453 et
plusieurs ne purent tre suivies deffet. Lexpropriation de Byzance
par les marchands dOccident tait totale et ne russit mme pas la
sauver de la conqute turque.
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3
4
5

PSELLOS, Discours, 238; HEYD, II, 7.


A. SAPORI, Studi di storia economnica medioevale, Florence, 1940 (Voir R.S.E., 1942,
629).
HEYD, II, 297 et s.
Ibidem, II, 296.
M.M., III, 200 et s.; HEYD, II, 298; ... Documents indits rassembls par Sp.
Lambros, III, 335-352.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

LIVRE QUATRIME
La vie spirituelle

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215

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

216

Chapitre VIII
La vie religieuse

1. Les difices religieux


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Les origines. Le centre de la vie religieuse tait lglise, salle du


culte, lieu de runion des fidles, avec ses annexes : baptistre,
martyria, spultures, hospices, etc. A lorigine, tous ces services
taient amnags dans une maison prive, domus ecclesiae, comme
la montr la dcouverte, vraiment inespre, de la maison des
chrtiens de Doura-Europos, le 25 dcembre 1931, et de son curieux
baptistre, dcor de fresques symboliques 1. Cette maison ne diffrait
en rien par son aspect des autres habitations prives. On suppose assez
justement que la salle centrale pouvait tre rserve lassemble des
fidles. Les fouilles excutes sous les basiliques majeures de Rome
ont mis jour des vestiges de maisons prives 2.
Aprs la Paix de lglise, ce type de maison des chrtiens persista
encore assez longtemps, mais un lment nouveau sy ajouta et y
occupa la place princiaple. Ce fut la basilique, salle rectangulaire,
comprenant essentiellement une nef et des collatraux, spars par une
colonnade, prcde souvent dun atrium portiques, prolonge par
un transept, sur lequel souvrait une abside.
On a beaucoup dissert sur les origines de la basilique et
aujourdhui mme laccord est loin dtre unanime entre les
1
2

SESTON, Lglise et le baptistre de Doura-Europos; J. LASSUS, Sanctuaires chrtiens de


Syrie, 11 et s.
LASSUS, op. cit., 19-22.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

217

archologues 1. Mais un fait historique vient dtre mis en lumire et


semble clore la discussion : par la volont de Constantin, les glises,
jusque-l assez modestes, ont t construites magnifiquement, la
ressemblance des palais impriaux. Lordonnance dune basilique
chrtienne, avec son atrium bord de portiques, rappelle les salles
hyptres, destines aux crmonies solennelles dans les palais
impriaux du IVe sicle. La clbre mosaque de Saint-Apollinaire-leNouveau Ravenne, qui reprsente une faade brillamment dcore,
nest pas, comme on le croit, la faade extrieure du palais, mais celle
dune cour borde de colonnades, surmontes de spacieuses tribunes
destines des spectateurs 2. On peut les comparer aux vastes
catchumnes de Sainte-Sophie de Constantinople 3.
glises byzantines. Les glises byzantines, comme les
basiliques occidentales, taient conformes ce programme de
magnificence. Pavements en mosaques, colonnades de marbre
surmontes de chapiteaux ouvrags, lambris de marbre, mosaques
murales aux couleurs clatantes sur des fonds dazur et dor, toutes les
richesses taient prodigues pour dcorer le palais du Seigneur.
Aujourdhui cest par des intrieurs dglises, tels que celui de SaintMarc de Venise ou des difices religieux de Ravenne, que nous
pouvons nous faire quelque ide de la dcoration des palais
impriaux, dont aucun nest parvenu jusqu nous.
Or le plan basilical tait reprsent dans les palais impriaux avec
toutes ses varits 4 et, loin dtre rserv une catgorie spciale
ddifices, il servait toute espce dusage : salles de thermes, salles
dassembles religieuses 5, dassociations sportives 6, difices
funraires 7, salles judiciaires. Toutes ces constructions portaient le
mme nom de basilique. Les chrtiens ne firent que les adapter aux
exigences de leur liturgie 8.
1
2
3
4
5
6
7
8

Sur les thories rcentes, LEMERLE, A propos de ldifice cultuel chrtien, dans B.A.B.L.,
34, 1948, 306 et s.
DYGGVE, Ravennate palatium sacrum. La basilica ipetrale.
Comme Sainte-Sophie, la cour comportait une triple colonnade. En perspective on
aperoit des coupoles qui couvraient dautres salles du palais.
ZEILLER et HBRARD, Spaloto, 1912.
Basilique de la Porte Majeure Rome.
Basilique de Mactar (Tunisie) construite en 93 comme palestre. LEMERLE, loc. cit., 311 et
s.
La mme avec le tombeau du fondateur.
Voir DELEHAYE, dans A.B., 1926, 43 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

218

Dautre part, ds leur origine, les glises byzantines prsentent un


certain nombre de traits particuliers, qui nont fait que se multiplier au
cours des sicles, par suite des modifications apportes la liturgie.
On a remarqu dabord que des sanctuaires chrtiens ont t
installs dans des lieux de culte paen, Olympie, dans la salle dite
latelier de Phidias 1, Delphes, au village de Kastri, au grand temple
dApollon, Dodone, auprs de loracle de Zeus 2, Athnes, au
Parthnon, devenu une glise de la Vierge, au Thsion et dans
dautres petits temples 3. Daprs la somptuosit des marbres
dcouverts dans ces endroits, chapiteaux timbrs de croix, la plupart
de ces changements dateraient de lpoque dArcadius et de Thodose
II ; ils sexpliquent par lattachement sculaire des populations aux
sources sacres, aux vieux oracles, aux heroa (tombes de hros). Il et
t difficile de contrarier ces habitudes comme le fit saint Martin en
Occident, les missionnaires se contentrent de christianiser ces
sanctuaires paens 4.
Particularits des plans byzantins. Certains usages sont
communs toute la chrtient : lorientation des glises, rgulire
seulement depuis le Ve sicle 5 ; la sparation du clerg et des fidles
par une clture en forme de chancel ; labside, la courbure de
laquelle sappuie le synthronon du clerg, domin par la chaire
piscopale.
Latrium, cour carre borde de portiques avec une phiale au
milieu, qui prcdait la basilique, tait dun usage constant
Constantinople 6, en Grce et en Macdoine, dans les glises du
littoral dAnatolie et de Palestine, ainsi qu Rome depuis Constantin.
Partout ailleurs, dans lhinterland de lAnatolie, de la Syrie, de
lgypte, latrium ntait pas usit 7. Cette cour portiques et
colonnades existait, sous le nom de pristyle, dans les maisons
1
2
3
4
5
6
7

L. BRHIER, Nouvelles recherches sur lhistoire de la sculpture byzantine.


DYGGVE, Les traditions cultuelles de Delphes et lglise chrtienne, C.A., III, 1948, 9-28.
DIEHL, Justinien et la civilisation byzantine au VI e sicle (voir supra p. 125);
STRZYGOWSKI dans A.M., 1889, 271.
E. MLE, La fin du paganisme en Gaule, R.D.M., juin 48, 385 et s.; DYGGVE, loc. cit. (sur
la persistance actuelle de certains rites).
PAULIN DE NOLE, Epistolae, ep. 31, P.L., 61, 33 : non, ut usitatior mos est, orientem
spectat (parlant de sa basilique).
Saint-Jean de Stoudios. Sainte-Irne, Sainte-Sophie, etc.
P. LEMERLE, Philippes et la Macdoine orientale lpoque chrtienne et byzantine, 301 et
s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

219

hellnistiques de type pompien. Dans les palais, comme on la vu


plus haut, elle prenait un caractre monumental, quon retrouve dans
latrium somptueux de la basilique de Philippes en Macdoine, leve
sur une terrasse qui dominait le Forum. Les fouilles de Paul Lemerle
ont mis jour les ruines de propyles grandioses, donnant accs la
terrasse par deux escaliers qui pntraient dans latrium dall de
marbre, dont les quatre portiques taient garnis de sveltes colonnes
hautes de 6 m 66, supportant des arcs et non une architrave. A louest,
le mur, incurv au centre en exdre, comprenait deux tages de
colonnes, ioniques en bas, corinthiennes en haut. Par exception, le
portique oriental est distinct du narthex, qui donnait accs lglise
par trois portails 1.
Nous navons pas dcrire ici la varit des plans quoffre
larchitecture byzantine basilique colonnes, basilique coupoles,
croix grecque, octogone etc., mais montrer ladaptation de ces plans
aux rites des liturgies orientales 2.
Or, au cours des sicles, ces rites se sont dvelopps et modifis, ce
qui a entran de nouvelles dispositions. Cest ainsi qu lorigine il
nexistait quun seul autel, (bma) sur lequel on clbrait les
saints mystres, mais, une poque ancienne, les liturgies orientales
exigrent deux autels secondaires : le diakonikon (trsor), sur lequel
sont dposs les ornements liturgiques que les prtres revtent en
rcitant des oraisons appropries, et la prothsis ou proskomidi, qui
porte les dons que lofficiant dispose et bnit. Ce rite prit naissance
lorsque les fidles cessrent dapporter les dons en nature, vers les VIIe
ou VIIIe sicles. En Syrie, des deux chambres latrales disposes au
chevet, celle du nord, qui communique avec le sanctuaire par un
passage troit, est une sacristie, celle du midi, close du ct du
sanctuaire, renferme le corps dun saint et ouvre sur un bas-ct 3.
Dans les glises byzantines, les deux autels accostent symtriquement
le sanctuaire et sont lintrieur de la clture.
Chancel et iconostase. Le dveloppement du culte des icnes a
produit une modification trs importante de cette clture. A lorigine
elle consistait en un simple chancel hauteur dappui. On en voit de
1
2
3

Ibidem, 303-325; EBERSOLT, Monuments darchitecture byzantine.


S. SALAVILLE, Liturgies orientales, I, 132, 2.
LEMERLE, op. cit., 163, 180.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

220

nombreux exemplaires pleins ou dcoups jour Ravenne 1. La


clture du sanctuaire de la basilique du Forum, Philippes, tait faite
de dalles de marbre vert de Thessalie, couronnes dune main
courante, et de colonnes de mme marbre, supportant un entablement
de marbre gris 2. Le caractre monumental de cette clture alla en
saccentuant. Elle devint un vritable portique entablement avec
chancels entre les colonnes, par exemple Hosios Loukas ou
Torcello (Xe-XIe sicle). On a pu comparer cette clture la frons
scenae, faade permanente de palais sur la scne dun thtre
antique 3. Le peuple voyait encore ce qui se passait dans le sanctuaire
et, en particulier, lofficiant lautel, tourn vers lassemble.
Mais au VIe sicle, Sainte-Sophie, sur les fts recouverts dargent
de la clture, Justinien fit suspendre des mdaillons cisels leffigie
du Christ, de la Vierge, des milices clestes, des aptres et dautres
saints, timbrs des monogrammes de lempereur et de limpratrice 4.
Cet exemple fut suivi de plus en plus, comme le montrent des
tmoignages de lpoque iconoclaste 5, mais cest dans les glises
rupestres de Cappadoce, qu ct de simples chancels rservs dans
le roc (priode ancienne) et de portiques arcs outrepss (glise de
Toqal, fin Xe sicle), apparat, entre labside et la nef, un vritable
mur de sparation, qui dpasse la hauteur des impostes de larc
triomphal 6.
Ces murs sparatifs, qui se rpandent partir du XIIIe sicle dans
tout lOrient 7, ne font pas partie du dcor architectonique de lglise
comme les anciennes cltures. Ils masquent compltement le
sanctuaire et correspondent un changement important dans lordre
des crmonies liturgiques. Excutes en bois, perces de trois portes
qui correspondent aux trois autels, celle du milieu qualifie de porte
royale, les iconostases offraient un vaste champ la peinture dicnes.
Au XIVe sicle, la rvolution est accomplie dans le monde byzantin et
1
2
3

4
5
6
7

L. BRHIER, tudes sur lhistoire de la sculpture byzantine, 3 et s., pl. XI, 3.


LEMERLE, op. cit., 364.
Sur ces cltures et celles qui subsistent encore derrire les iconostases de certaines glises
de lAthos, voir L. BRHIER, Anciennes cltures de chur, dans A.C.E.B., V, Rome, 1936, t.
II : Archeologia; DIEHL, Lglise et les mosaques du couvent de Saint-Luc en Phocide, 26.
PAUL LE SILENTIAIRE, Pomes; DIEHL, Manuel dart byzantin, 166; WULFF et ALPATOV,
Denkmler der Ikonenmalerei, 47.
NICPHORE (patriarche, 806-815), Antirrhetici, III, 464-465 (a. 806-828).
G. DE JERPHANION, Les glises rupestres de Cappadoce, I, 488-489.
Pseudo-GERMAIN, Histoire ecclsiastique, 389-392 (Sens mystique de liconostase).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

221

ses dpendances, la Russie, les pays slaves, bulgare et roumain. Les


crmonies essentielles de la liturgie, dsormais invisibles au peuple,
ont une forme plus mystrieuse. Pour Symon de Thessalonique, cette
clture marque la limite entre le monde sensible (la nef) et le monde
intelligible. Les icnes ne sont ni choisies, ni disposes au hasard,
mais ont pour thme central la Deisis, la prire de supplication de la
Vierge et du Prcurseur 1.
La nef (naos). En avant de la clture, sur les marches de
lescalier qui donnait accs au sanctuaire, se tenait le chur des
chantres. Cet endroit sappelait la solea et, lorsque ladoption des
iconostases rendit le synthronon inutile, la chaire piscopale y fut
transporte 2. Dans les glises monastiques au chevet trfl, comme
celles de lAthos, les moines, qui forment le chur, occupent les deux
absides secondaires 3.
Les fidles taient placs dans la nef et les bas-cts, et la
sparation des sexes tait une rgle absolue. Dans la partie hellnique
de lEmpire, la plupart des basiliques taient pourvues de tribunes,
rserves aux femmes, do le nom de gynce ou de catchumnes,
attribu ces galeries 4.
En 1391 le voyageur russe Ignace de Smolensk, qui assiste Sainte-Sophie au
couronnement de Manuel II, aperoit dans les tribunes les femmes derrire des
rideaux de soie. Personne ne peut voir les ornements de leur visage, tandis
quelles voient tout 5.

Ces catchumnes de Sainte-Sophie taient dune telle ampleur


quon y avait amnag une chapelle impriale et quon y tint des
conciles 6.
Lambon tait lorigine une petite plate-forme arrondie, leve de
trois ou quatre marches, qui servait aux lectures scripturaires, aux
1

2
3
4
5
6

SYMON DE THESSALONIQUE, uvres, 345-347 (dsigne la clture par le terme


, entre-colonnement. Celui diconostase dsigne un support mobile, auquel les
particuliers suspendaient les icnes. Celui de templon, dsignant autrefois le sanctuaire, ne fut
adopt quau XVIe sicle pour la clture); WULFF et ALPATOV, Denkmler der Ikonenmalerei,
208, 290; L. BRHIER, La Sculpture et les Arts mineurs byzantins, pl. XLII.
P. LEMERLE, Philippes et la Macdoine orientale lpoque chrtienne et byzantine, 358,
9; 365, 1.
Mon carnet de voyage.
LEMERLE, op. cit., 355-357 (occupes lorigine par les catchumnes).
IGNACE DE SMOLENSK, Plerinage, 143.
Th. WHITTEMORE, The Mosaics of Haghia Sofia at Istanbul, III, The Imperial Portraits of
the South Gallery.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

222

prires collectives et mme la prdication. Puis la plate-forme


sleva progressivement et il fallut un escalier pour latteindre. Enfin
il devint une construction importante en maonnerie, revtue de
plaques de marbre dcores souvent de sculptures 1, avec deux
escaliers droits. Lambon se trouvait toujours dans la nef, plus prs du
sanctuaire que du narthex.
Dans la basilique du Forum de Philippes, il se dveloppait sur 7 m 76 de
longueur avec 1 m 80 dans sa largeur. La plate-forme, dont P. Lemerle a retrouv
le centre, ainsi quun des piliers qui la portaient, tait 2m 10 au-dessus du sol.
On y montait par deux escaliers de 9 marches 2. Sous Justinien, lambon de
Sainte-Sophie, plac au centre sous la coupole, ressemblait une tour
blouissante des feux dinnombrables pierres prcieuses enchsses dans des
marbres aux teintes les plus rares . Il tait revtu dargent et divoire et abrit par
un baldaquin en forme de dme couvert de plaques dor gemmes et surmont
dune croix 3. Il tait assez spacieux pour servir au couronnement des empereurs.
Le chur des chantres sy transportait parfois pour certains chants.

Lautel du sacrifice. Le nom de lautel, (bma), a t


tendu au sanctuaire entier. Lautel consistait en une table
rectangulaire, porte par quatre colonnes en gnral, mais le nombre
des colonnes varie. A Nicopolis on en trouve neuf. Cette table est
toujours creuse et elle est orne de figures symboliques. Les tables
circulaires ou en sigma, analogues aux tables des rfectoires
monastiques, sont plus rares 4.
Sur la patne dargent de Riha, o est figure la Communion des Aptres,
lAutel est une table rectangulaire recouverte dune lourde draperie brode, qui
laisse voir trois pieds de la table. Il est abrit par un ciborium en forme de dme,
au centre dun entablement port par des colonnes 5.

Sous lautel se trouvait quelquefois une chambre reliques. Cest


souvent une simple cavit. A Philippes (basilique du Forum), cest une
vraie confession (au sens occidental), revtue de plaques de marbre et
dans laquelle on descend par un escalier. A Saint-Dmtrius de
Thessalonique cest une vaste crypte 6.
1

2
3
4
5
6

Ambon de Saint-Georges de Thessalonique (Muse de Stamboul); G. DE JERPHANION,


Mmoires de lAcadmie romaine pontificale, 1932; G. SOTIRIOU,
, 87 (Thbes en Thessalie).
LEMERLE, op. cit., 360 et s., pl. XXVI.
PAUL LE SILENTIAIRE, Pomes, P.O., 86 b, 2251 et s.
G. SOTIRIOU, , 229 et s. (croix, agneau
vigne, etc.). A Lesbos, autel circulaire fait de la base dune colonne.
BRHIER, La Sculpture et les Arts mineurs byzantins, pl. LIV.
LEMERLE, op. cit., 369.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

223

Enfin des voiles brods et historis fixs aux colonnettes du


baldaquin protgeaient lautel, comme on le voit sur les autels figurs
Saint-Vital de Ravenne dans les mosaques du chur, qui
reprsentent les sacrifices de Melchisdech, dAbel et dAbraham 1.
Lglise byzantine connaissait aussi lautel portatif,
(antimension), mais, au lieu de la pierre dautel du clerg occidental,
les Grecs se servaient de voiles, dans lesquels tait insre une relique
et sur lesquels tait figur lEnsevelissement du Christ. Cette coutume
se rpandit surtout pendant la perscution iconoclaste 2.
2. Mobilier et instruments du culte
RetourlaTabledesMatires

Bien quil existe beaucoup dusages communs toutes les glises,


les liturgies orientales nen exigent pas moins un matriel de culte qui
leur est propre.
Sur lautel principal tait pose une grande croix, de prfrence
revtue dargent ou dor et sans le Crucifi 3. Une splendide croix du
trsor de Lavra a pu servir cet usage. Ses contours sont couverts de
lames dargent, entre lesquelles des lames de cuivre dor sont semes
dopales, de cristal de roche, de rubis, de jaspe, de saphirs,
dmeraudes, damthystes, disposs en files : au centre, un mdaillon
du Pantocrator et, aux extrmits, quatre mdaillons de la Vierge et du
Prcurseur (Deisis) et des archanges Michel et Gabriel 4.
Sur lautel de la Prothsis taient disposs les vases sacrs, le
calice () et la large patne ou disque (), avec un
voile, ar (), pour le calice et un autre pour la patne, soutenu par
un support fait de deux tiges de mtal croises, lastrisque (1
2
3

SOTIRIOU, op. cit., 241 243.


D.A.C.L., I, 1907, 231 et s. (do laccusation de clbrer la messe sur une icne).
DIEHL, Lcole artistique dAntioche et les trsors dargenterie syrienne, 113;
THOPHYLACTE DE SIMOCATTA, Histoire, V, 13 : croix dor offerte par Chosros II, rfugi
dans lEmpire, Sergiopolis; M.B.E.H. (Vie et mort de Byzance), 1969, 46, a. 590.
Mission Millet-Brhier lAthos, 1930 (indit). Haut. 1,10 m. Bras, long. 0,72 m.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

224

), puis une lance () pour fractionner le pain 1. En


exergue de la Communion des Aptres, sur la patne de Riha, on
aperoit une tasse long manche, peut-tre un calice ministriel
servant la communion des fidles, ct dune lgante amphore 2.
Un vritable calice ministriel a t dcouvert en mme temps que la patne
de Riha. Cest une coupe dargent trs profonde, supporte par un pied compos
dun col trs mince, dun nud et dune large base vase. La forme est simple et
lgante ; la puret de la ligne rappelle lantique. Linscription en grandes
capitales, qui se dtache entre deux filets dor, reproduit les paroles de la
conscration 3. Le clbre calice dAntioche de lancienne collection Kouchakgi,
qui a donn lieu tant de controverses, est encore plus profond, mais en dpit de
son dcor religieux (le Christ et les aptres trnant au milieu dpais feuillages de
vigne dans lesquels se joue toute une faune), ne semble pas avoir t destin un
usage liturgique 4.

Les cuillers destines distribuer le prcieux sang aux fidles


apparaissent en Syrie au VIIe sicle, mais ce nouvel usage pntra
tardivement Constantinople et on nen connat pas dexemple avant
le IXe sicle. Les belles cuillers dcouvertes avec des trsors, comme
celui de Krynia (Chypre), avaient donc une destination purement
profane 5.
Les rhipidia (), ventails destins carter, des saintes
espces, les mouches et autres insectes, taient aussi une pice
essentielle du mobilier. Ils consistaient la plupart du temps en disques
de mtal, emmanchs dans une hampe, et sur leurs faces taient
graves les figures des chrubins et des sraphins, avec le trisagion
sanctus de la messe latine . Des exemplaires dventails de ce
genre, plus ou moins orns, sont conservs dans plusieurs
collections 6.

1
2
3
4

5
6

S. SALAVILLE, Liturgies orientales, I, 45; FORTESCUE, The Orthodox Eastern Church, 408;
EBERSOLT, Les arts somptuaires de Byzance, 110.
BRHIER, Les trsors dargenterie syrienne et lcole artistique dAntioche, G.B.A., 1920.
, BRHIER, op. cit., 173; DUTHUIT-VOLBACH, Art
byzantin, pl. 43.
BRHIER, La Sculpture et les Arts mineurs byzantins, pl. III; DE JERPHANION, Le calice
dAntioche, O.C., VII, 1926; DIEHL, Lcole artistique dAntioche et les trsors dargenterie
syrienne, 107.
DE JERPHANION, Les glises rupestres de Cappadoce, I, 256, 2 et pl. 59, 4; EBERSOLT, Les
arts somptuaires de Byzance, 26, 1 et 110.
PERDRIZET dans F.E.P.M., X, 1903, 138 (ventails de Serrs orns dmaux); EBERSOLT
dans R.A., 1911, 1, 407 et s.; L. BRHIER dans R.A., 1946, 19-28.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

225

Les encensoirs anciens (thymiateria), figurs sur des mosaques de


Ravenne, consistent en seaux suspendus par des chanes 1, mais, ds
cette poque, ils affectaient des formes varies : petite bote de bronze
rectangulaire ajoure 2, coupe de bronze ou dargent avec couvercle
ajour (gypte), cuvette hexagonale en argent avec buste
iconographique sur chaque face 3, etc.
Lusage, dans les glises, des chandeliers garnis de cierges,
emprunt aux crmonies paennes, est attest au IVe sicle 4, mais ce
nest qu lpoque moderne quon a pris lhabitude de placer deux
chandeliers allums sur lautel pendant la messe 5.
Lclairage de lglise tait assur par des lustres en bronze
(polycandela, polyelaia) garnis de cierges ou de lampes. Ils
consistaient en cercles de bronze plus ou moins orns, munis de
chanes de suspension 6.
Parmi les objets prcieux exposs par Constantin Porphyrognte pour les
rceptions dambassadeurs arabes, figuraient 21 polycandela dargent provenant
de lglise Sainte-Marie du Phare. Les voyageurs russes Antoine (1200) et tienne
de Novgorod (1350) sextasiaient sur lclairage merveilleux de Sainte-Sophie, d
dinnombrables lampes ou candlabres dargent garnis de cierges 7.

Les cloches, connues Byzance ds le VIe sicle, ne furent


employes dans les glises que tardivement. Dans les villes, comme
dans les monastres, leur place tait tenue par le simandre
(), longue planche ou bton perc de trous, sur lesquels on
frappait avec un marteau de fer ou un maillet 8. Il en tait ainsi
Sainte-Sophie en 1200 et, vers 1437, les simandres taient encore
usits Constantinople en mme temps que les cloches. A ct des

1
2
3
4
5
6
7

DIEHL, Justinien et la civilisation byzantine au VI e sicle, p1. I; D.A.C.L., V, 1922, fig.


4065.
BRHIER, La Sculpture..., pl. XLIV.
D.A.C.L., V, 1922, 26-27.
Saint ATHANASE, Lettre aux orthodoxes, P.G., 25, 229.
D.A.C.L., III, 216-218
EBERSOLT, op. cit., 64 SCHLUMBERGER, dans B.Z. 1893, 441; BRHIER, op. cit. 34, pl. XLV,
3.
CONSTANTIN VII PORPHYROGNTE, De caerimoniis..., 581 (Bonn); ANTOINE, archevque
de Novgorod, Le livre du plerin, 91 TIENNE DE NOVGOROD, Plerinage Constantinople,
118.
D.A.C.L., III, 1914 970; G. MILLET, Recherches au Mont-Athos, B.C.H., 1905, 123-141.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

226

simandres manuels, dont on se sert toujours dans les monastres, de


grands simandres taient fixs aux tours et aux clochers 1.
Le costume et les ornements liturgiques. Le caractre solennel
de la liturgie sexprimait par la somptuosit des costumes ports par
les officiants. Cependant il nen fut pas ainsi lorigine. Dans la vie
civile, vques et prtres ne se distinguaient pas des lacs par leur
costume et, en 428, le pape Clestin Ier est scandalis en apprenant que
des moines levs lpiscopat continuent porter leur costume
monastique, le manteau et la ceinture 2. La mme doctrine rgnait
Byzance, mais il arriva que, dans la suite des ges, le costume civil se
transformt, tandis que les clercs conservaient les modes dantan, qui
se fixrent et devinrent des vtements liturgiques 3.
Ces costumes, devenus les insignes des dignits ecclsiastiques,
sont longtemps dune grande simplicit. En 784 Tarasius, a secretis,
lu au patriarcat, change son costume de pourpre contre les
vtements plus simples dun patriarche 4.
Sur le tableau du cortge de Justinien, Saint-Vital de Ravenne,
larchevque Maximien porte la longue tunique blanche (sticharion)
et, par-dessus, la plante ou chasuble verte. Une bande dtoffe
blanche jete sur ses paules retombe sur sa poitrine, orne dune
croix noire. Cest lomophorion. Ses souliers sont noirs. Le prtre et le
diacre qui laccompagnent sont simplement vtus de la tunique
larges manches.
Depuis le IVe sicle lomophorion est linsigne piscopal par
excellence 5. Pass autour du cou, il retombe par devant en une seule
bande. Il est dabord en lin ou en laine.
Dans la suite des sicles, ce costume trs simple se complique et
senrichit 6. Il est peu prs fix au XIIe sicle.
1
2
3
4
5
6

ANTOINE, archevque de Novgorod, Le livre du plerin, 97; Notice sur Constantinople


(vers 1437), dans N.H., 1910, 361.
L. CRISTIANI, Origines du costume ecclsiastique.., dans Misc. J., I, 69-80.
Voir supra, ch. I, p. 30.
THOPHANES LE CONFESSEUR, Chronographie, 457-461.
P. BATIFFOL, Etudes de liturgie, 66 et s.
H. WEISS, Kostmkunde. Geschichte der Tracht and des Gerthes im Mittelalter, II
(Romains, Byzantins, Perses) 125, fig. 65; G. DE JERPHANION, Les glises rupestres de
Cappadoce, I, 172, pl. 39, 4; 256, pl. 59, 3-4.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

227

Les diacres portent dsormais le sticharion de soie et lorarion,


charpe enroule autour du cou et retombant gauche 1. Les prtres
conservent le sticharion de laine ; un nouvel insigne est
lpitrachlion, qui correspond ltole romaine, mais est retenu la
taille par une ceinture (). Leurs poignets sont couverts de
manchettes et ils portent la chasuble (phlonion). Les vques se
distinguent par le sticharion de soie, lpitrachlion et lomophorion
et, la hauteur des genoux, une pice dtoffe trs orne,
lpigonation, qui a la forme dun losange avec quatre glands aux
angles. Ils sont coiffs dune mitre et tiennent la main une crosse ;
sur leur poitrine, un encolpion, petit reliquaire qui correspond la
croix pectorale latine.
Le patriarche a eu longtemps le privilge exclusif de remplacer la
chasuble par le sakkos, tunique courte fendue sur les cts avec demimanches somptueusement brodes. Plus tard le sakkos fut attribu aux
mtropolites, puis aux simples vques 2.
Les trsors dglises et les collections conservent de somptueux
ornements liturgiques, qui comptent parmi les chefs-duvre de lart
byzantin par la richesse de leur coloris et la perfection de leurs
broderies. Les thmes iconographiques y sont frquents partir du
XIVe sicle.
Au muse du Vatican, la pice dtoffe connue sous le nom de dalmatique de
Charlemagne est en ralit un sakkos patriarcal du XIVe sicle, en soie bleue,
brode dor et de soies de divers tons. Sur le fond sem dtoiles se dtachent,
dun ct la Transfiguration, de lautre la Gloire du Christ et les Justes accueillis
au paradis. La double Communion des Aptres est brode sur les manches 3.

Un des plus beaux ensembles de ce genre est la collection du


monastre de Poutna (Bucovine) fond par Etienne le Grand (14571504). Tous les ornements liturgiques y sont reprsents par des
pices dune richesse extraordinaire. Les inscriptions en grec de
nombreux exemplaires indiquent un travail byzantin 4.
1
2
3
4

G. DE JERPHANION, La Voix des Monuments, II, 279 et 280.


H. WEISS, op. Cit., II, 131137; R. JANIN, Les glises orteiltales et les rites orientaux, 36-40
(costumes actuels).
G. MILLET, Broderies religieuses de style byzantin; BRHIER, La Sculpture et les Arts
mineurs byzantins, pl. XCIII.
O. TAFRALI, Le trsor byzantin et roumain du monastre de Poutna, 56-72, pl. XLVII-XL.
Voir ch. xv.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

228

3. Les liturgies et la messe


RetourlaTabledesMatires

Les liturgies. Sur le vaste territoire de lEmpire, tel quil tait au


VI sicle, il existait un grand nombre de liturgies et dusages
rgionaux, aussi bien dans lglise orthodoxe que chez les dissidents.
e

Les liturgistes en distinguent trois types, mis sous les noms des
Aptres ou des Pres de lglise, sans dailleurs aucune preuve :
1 Le type syriaque : liturgie grecque de saint Jacques ; liturgie
grecque de Timothe, patriarche dAntioche (518-533). Ces deux
liturgies furent traduites en syriaque : les jacobites composrent plus
de soixante liturgies dans cette langue 1.
2 Le type gyptien : liturgie grecque de saint Marc, qui date du Ve
sicle, mais on a dcouvert des textes plus anciens : liturgies coptes,
dont celle dite de saint Cyrille a inspir la liturgie thiopienne dite des
Douze Aptres 2.
3 Le type byzantin, driv de la liturgie syriaque. Import dans les
patriarcats dOrient par les orthodoxes (melchites), il a supplant les
autres rites. Il comprend :
La liturgie de saint Basile, lorigine liturgie normale et
quotidienne, qui nest plus usite que dix fois par an 3 ;
La liturgie de saint Jean Chrysostome, devenue quotidienne ;
La messe des Prsanctifis, pendant le carme, sauf le samedi et le
dimanche 4.

1
2
3
4

J. B. CHABOT, dans J.S., 1940, 78 et s.; Jean KAMATEROS, (en


vers politiques), 247.
Jean KAMATEROS, op. cit., 504.
Le 1er janvier (fte de saint Basile), les cinq dimanches du carme, les jeudi et samedi
saints, les vigiles de Nol et de lpiphanie.
J. PARGOIRE, LEglise byzantine de 527 847, 97-99; SALAVILLE, Liturgies Orientales, I,
13-15; sur les manuscrits liturgiques, KAMATEROS, op. cit., 308. Le principal est le Cod.
Barber., 3, 55 (fin du VIIIe sicle), qui a servi aux Pres du Concile de Florence.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

229

Au VIe sicle la liturgie byzantine tait encore trs simple. Lglise


armnienne, spare de Byzance cette poque, en a conserv la
forme ancienne, quelle a dveloppe librement.
Caractres et volution des rites byzantins. Compars la
simplicit et la clart du rite romain, les rites byzantins se sont
compliqus au cours des sicles et ont reu de nombreuses additions.
Cest ainsi quau VIe sicle, on ignorait la longue prparation des dons
lautel de la prothsis. Les chants et les oraisons se sont multiplis,
offrant un terrain magnifique aux symbolistes postrieurs, tels que le
pseudo-Germain, Thodore, vque dAndida (Pamphylie) vers 1240,
Nicolas Cabasilas (mort entre 1391 et 1400) 1, Symon, archevque de
Thessalonique (mort en 1429).
Pour eux la messe est un drame sacr, qui se joue entre le
clbrant, lunique diacre et le peuple reprsent par le chur des
chantres. Le diacre sert dintermdiaire entre le clbrant et le peuple,
dont il dirige les litanies et quil avertit, par de brves exclamations,
des moments successifs de la messe 2.
Ladoption de liconostase a entran aussi des changements
profonds dans les rites. Autrefois, comme on la vu, il y avait un
secretarium (sacristie) dans lequel les officiants revtaient leurs
ornements et o le pain et le vin apports par les fidles taient
prpars pour le sacrifice. Dsormais tout se passe dans le sanctuaire,
transform en secretarium. Le mystre est absolu. Cest le rituel du
silence 3.
Dans la liturgie romaine, laccent est mis sur le sacrifice du Christ
sous les espces du pain et du vin ; le rite byzantin sattache surtout
la prsence du Christ, entour des milices clestes, depuis lvangile
jusqu la conscration.
Langues liturgiques. Au VIe sicle, le grec tait dun usage
universel, mme dans les glises dissidentes. Il ny avait dexception
que pour les glises rurales de lintrieur, qui priaient dans leur langue
nationale. Les Goths de Crime se servaient toujours de la Bible
1
2
3

N. CABASILAS, Explication de la Divine Liturgie (commentaire liturgique le plus parfait).


Ibidem, I, 58.
P. BATIFFOL, Semaine religieuse de Paris, 2 janv. 1926, 20.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

230

dUlfilas en langue gothique 1. Au Ve sicle, Sahak et Mesrop


traduisirent la Bible en armnien, et vers 523 Qardast, vque de
Harran, vanglisait les Huns et crait une liturgie hunnique 2. Le
clerg grec nen avait pas moins une prvention contre lintroduction
des langues trangres dans la liturgie, comme le montrent les
rglements imposs aux Syriens et aux Ibres au monastre de SaintSabbas, au VIe sicle 3, et la lgende de saint Hilarion le Gorgien
(827-880) 4.
Ce furent les aptres des Slaves, Constantin et Mthodius, qui
assurrent la victoire des liturgies nationales, malgr les rsistances
quils rencontrrent Rome et en Moravie. Ils taient prpars
dailleurs crer une liturgie en slavon par les nombreuses liturgies
nationales dont ils avaient eu connaissance pendant leur sjour en
Crime 5.
Clbration de la messe byzantine. Dans son tat actuel la
messe byzantine, daprs la liturgie de saint Jean Chrysostome, na
gure chang depuis le XVe sicle. Elle comprend trois parties : la
proskomidi, la messe des catchumnes, la messe des fidles 6.
La proskomidi (oblation) avait lieu lorigine aprs la messe des
catchumnes, ce qui tait plus logique 7. Elle remonte au VIIe sicle,
mais na reu sa forme complique actuelle quau XIVe sicle. Avec la
lance, le prtre divise le pain ferment en quatre parties portant les
sigles -XC-NI-KA 8. Il met part la partie XC, la pose sur la patne
et lentaille profondment. Cest limmolation de lAgneau,
accompagne doraisons, puis il la divise en parcelles en lhonneur de
la Vierge, des anges et des saints, chaque parcelle portant un nom,
parfois dun fondateur ou dun dfunt 9.

1
2
3
4
5
6
7
8
9

VASILIEV, The Goths in the Crimea, 113 et s.


F. DVORNIK, Les Slaves, Byzance et Rome au IXe sicle, 69-70; MARQUART,
Osteuropische und Osiasiatische-Streifzuge, 301-302.
M.B.E.H. (Institutions), d. 1970, 424.
Vie de saint Hilarion dIbrie (d. Peeters, A.B., 1913), 236 et s.; LOPAREV, Vizantiiskiia
Sviatuik, VIII-IX Viekov, V.V., XVII, 58 et s.
DVORNIK, op. cit., 207-209.
Jean KAMATEROS, op. cit., 34-97.
Mentionne encore ainsi par Pseudo-GERMAIN, Histoire ecclsiastique, 396 et s.
Jsus-Christ, sois vainqueur !
Sur lorigine de ce rite, S. SALAVILLE, Liturgies orientales, I, 40, 3.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

231

Le calice est prpar plus simplement : le diacre verse le vin et une


goutte deau : le prtre bnit. Alors ont lieu loffertoire (prothsis),
oraison prcde et suivie dencensements, la rcitation du psaume L
(Miserere) et la bndiction finale des dons 1.
La messe des catchumnes commence par la prire collective
dirige par le diacre, qui se tient devant liconostase. Il recueille
(colligit) les intentions des fidles (pour lglise, pour la paix, etc.)
qui, chaque verset de ces litanies, rpondent : Kyrie eleison. Suit le
chant de deux antiphones (psaumes CII et XLV, louanges du Seigneur
et Batitudes), qui prcde la Petite Entre. Le prtre remet
lvangliaire au diacre et ils sortent par la porte nord de liconostase
prcds de porteurs de cierges et dventails liturgiques, et rentrent
dans le sanctuaire par la porte Royale 2.
Le chur se transporte alors lambon et chante longuement le
Trisagion, pendant que le prtre rcite tout bas une oraison avant la
lecture de lptre, quun lecteur vient faire au milieu de la nef 3, puis
le diacre, levant lvangliaire au-dessus de sa tte, sort du sanctuaire
par la porte nord, monte lambon et chante lvangile. Il donne
ensuite le livre baiser au prtre, les portes du sanctuaire sont
fermes, et ctait alors quavait lieu le renvoi des catchumnes 4.
La messe des fidles commence par une courte prparation
(litanies), puis a lieu la Grande Entre, rite le plus caractristique et le
plus original de la messe byzantine. Elle consiste transporter
solennellement les dons, placs dans le calice et la patne, de lautel
de la proscomidi au bma. La procession sort par la porte nord, fait le
tour de lglise et pntre au bma par la porte Royale pendant que le
chur chante le chroubikon. Cette hymme, introduite dans la liturgie
sous Justin II (565-578), annonce lentre dans lglise du Christ et
des milices clestes 5.

1
2
3
4
5

Ibidem, J, 27-32; KAMATEROS, op. cit., 309-312.


Symbole de lentre du Christ Jrusalem, Pseudo-GERMAIN, Histoire ecclsiastique.
A la diffrence du rite romain, le texte est pris exclusivement dans les Eptres apostoliques.
Prcd de litanies. Na plus lieu partir du VIIe sicle, SALAVILLE, op. cit., I, 58-92.
SALAVILLE, op. cit., I, 97; texte dans D.A.C.L., III, 1914, 1281.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

232

Ce rite ne fut adopt qu la fin du VIe sicle et non sans difficult.


Le patriarche Eutychios sleva contre le chant du chroubikon devant
des oblats non consacrs 1.
Le prtre place la patne et le calice sur lautel. Le diacre, revenu
devant la porte Royale, dirige la prire litanique de loffertoire qui
rappelle les sacrifices de lAncien Testament. Aprs le rite du baiser
de paix, les portes de liconostase taient fermes et lon rcitait le
Credo de Nice, introduit Antioche en 471 par Pierre le Foulon,
patriarche monophysite, et adopt en 510 Constantinople 2.
Lanaphore (oblation) rpond au Canon latin, mais diffre dans les
deux liturgies byzantines, beaucoup plus dveloppe dans celle de
saint Basile. Elle dbute par le dialogue entre le clbrant et le chur
qui, dans toutes les liturgies, prcde la Prface, suivie du chant du
Trisagion (Sanctus).
Bien quune novelle de Justinien ait ordonn de faire loblation
voix haute 3, lusage de la rcitation secrte a persist Byzance, de
manire inspirer aux fidles la vnration et la crainte 4. Pendant ces
prires secrtes qui commmorent la Cne et la trahison de Judas, et,
dans la liturgie de saint Basile, remontent jusqu la cration de
lhomme, le rideau de liconostase est baiss. Pour les Orientaux, cest
la rcitation de lpiclse (invocation) qui est lacte vritable de la
conscration.
Le
Saint-Esprit
est
suppli
doprer
la
5
e
transsubstantiation . Au XIV sicle on intercale aprs lpiclse un
tropaire en lhonneur du Saint-Esprit, puis le prtre commmore la
Vierge, le Prcurseur, les saints, dont on invoque lintercession, et le
diacre fait lecture des diptyques, tablettes qui portent le mmento des
morts et celui des vivants. Les diptyques de la messe de saint Basile
sont particulirement longs 6. Les empereurs, larme, le patriarche,
les vques orthodoxes y figurent toujours en bonne place et lon sait
que la radiation des diptyques du nom dun pape tait la manifestation
dun schisme.
1
2
3
4
5
6

EUTYCHIOS, De Paschate et sancta Eucharistia, P.G., 83, 2400; Pseudo-GERMAIN, op. cit.,
420; L. H. GRONDIJS, Liconographie byzantine du Crucifi mort sur la croix, 78.
R.P.B., 205.
C.I.C.I., nov. 137 (565).
BATIFFOL, Leons sur la Messe, 289-292.
Reproches de Cabasibas aux Latins, qui regardent la conscration accomplie par la
commmoraison des paroles du Christ, CABASILAS, Explication de la Divine Liturgie, 150.
BRIGHTMANN, Liturgies Eastern and Western, 331-337.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

233

Puis le Pater tait rcit par le chur, le rideau de liconostase tait


lev et le clbrant venait bnir le peuple. Retourn lautel, il levait
le pain au-dessus du calice et en oprait la fraction, les rideaux tant
baisss. Est rompu et partag lAgneau de Dieu, rompu sans tre
divis... , rcite le prtre. Cest le mlismos (division), que les
peintures iconographiques figurent comme un enfant plac dans une
coupe sur un autel 1.
Le prtre fait tomber une parcelle du pain dans le calice 2, dans
lequel le diacre verse quelques gouttes deau chaude. Cest le rite
singulier du zon (ferveur), en rapport avec la doctrine daprs
laquelle leau qui dcoula avec le sang de la plaie du Christ mort, faite
par la lance, est le symbole du Saint-Esprit, qui prserva le corps divin
de la corruption jusqu la Rsurrection. Ce rite sintroduisit dans la
liturgie la fin du VIe sicle et, malgr ses rapports avec laphtartodoctisme 3, sy implanta dfinitivement 4. Au XIe sicle, au moment
de la polmique sur les azymes, le clerg grec chercha justifier le
zon et ce fut cette poque que, sur la croix, les peintures
iconographiques reprsentrent Jsus mort 5.
Aprs des prires prparatoires, le prtre communie lui-mme et
communie ensuite le diacre, puis a lieu la communion des lacs aprs
louverture de la porte Royale. A lorigine le prtre dposait lhostie
dans la main droite, soutenue par la main gauche, du fidle, qui buvait
ensuite directement au calice. A partir du vile sicle, le diacre fait
tomber des parcelles de pain dans le calice et le prtre communie les
fidles avec une petite cuiller, dans laquelle se trouve un morceau de
pain imbib de vin, pendant que le chur chante le tropaire du jeudi
saint 6.
La messe se termine par la purification du prtre lautel de la
Proskomidi et par le renvoi des fidles (apolysis). Avant le XVe sicle,
1
2
3

4
5
6

SALAVILLE, Liturgies orientales, I, 51; A. GRABAR, La Peinture religieuse en Bulgarie, 91;


J. D. STEFANESCU, Lillustration des liturgies dans lart de Byzance, 113, pl. LXVIII.
SALAVILLE, op. cit., I, 52.
GRONDIJS, op. cit., 52-67, 83, premire mention du rite sous Maurice, doctrine de
lincorruptibilit du corps du Christ sur la croix : M.B.E.H., (Vie et mort de Byzance), d.
1969, 41.
GRONDIJS, op. cit., 90 et s.; P. ANDRIEU, Immixtio et Consecratio, 196 et s.
Constitutions apostoliques, d. Funk, I, 167; Concile Quinisexte (692), canon 101.
SALAVILLE, op. cit., I, 57; tropaire introduit par le patriarche Sergius en 624, Chronique
Pascale ou Alexandrine, 1001.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

234

le diacre rcitait une oraison derrire lambon et le prtre, de la porte


Royale, bnissait les fidles 1.
La messe des Prsanctifis apparat sous le patriarche Sergius en
615, mais son plus ancien manuscrit date du IXe sicle 2. Daprs la
lgislation du concile Quinisexte, elle est rserve tous les jours du
carme, sauf le samedi, le dimanche et le jour de lAnnonciation. Le
dimanche, le prtre dit la messe de saint Basile et consacre le pain
ncessaire aux messes de la semaine, ainsi quune rserve deau et de
vin. Ces hosties sont portes solennellement lautel ; cette Grande
Entre tait donc pleinement justifie 3. La messe des Prsanctifis,
lpoque byzantine, tait clbre trois heures de laprs-midi, heure
de la mort du Sauveur et de la rupture du jene du carme. La
crmonie se confondait avec loffice de lhesprinos (vpres), qui en
constituait la premire partie. Les hosties taient conserves dans une
sorte de tabernacle (artophorion), plac dans la prothse, o le prtre
allait procder la prparation, puis les rites se droulaient dans le
mme ordre que dans les messes ordinaires 4. Le Vendredi saint, on ne
clbrait aucune messe 5.
Livres liturgiques. Les principaux sont lEuchologe (missel),
qui contient le texte des trois liturgies et ceux qui sont ncessaires
pour ladministration des autres sacrements ; lvangliaire
(pricopes ou extraits des vangiles pour chaque jour de lanne) ;
lAptre (Apostolos) renferme les Eptres apostoliques 6.
La forme ancienne de ces livres lpoque byzantine tait le
rouleau, crit au recto et au verso, souvent avec des illustrations qui
interrompent le texte et montrent les diffrents rites avec leur sens
symbolique. Le rouleau, 7, destin au clbrant, tait
attach sur un cylindre de bois. Une peinture dun rouleau montre le
clbrant priant devant lautel, dpliant un rouleau dune main et le
repliant de lautre 8.
1
2
3
4
5
6
7

SALAVILLE, op. cit., 69.


KAMATEROS, 345-352; Chronique Pascale, 989.
GRONDIJS, op. cit., 78.
SALAVILLE, II, 93; NICTAS STETHATOS, Contra Latinos, 1018.
ANTOINE, archevque de Novgorod, Le livre du plerin, 105.
FORTESCUE, The Orthodox Eastern Church, 402; R. JANIN, Les glises orientales et les
rites orientaux, 46.
KAMATEROS, (en vers politiques), XC.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

235

Les plus anciens rouleaux sont faits de papyrus, mais on nen


possde plus que des fragments, tels que lanaphore de la liturgie de
saint Marc la Bibliothque universitaire de Strasbourg 1. En
revanche, les collections renferment plusieurs exemplaires en
parchemin. On peut citer la bibliothque du monastre Saint-Jean de
Patmos, qui en possde vingt-neuf 2. Un exemplaire bien conserv et
abondamment illustr est le rouleau du monastre de Lavra, qui
contient la liturgie de saint Basile. Il a 7,65 m de long et est crit en
minuscule du dbut du XIVe sicle. Lillustration comprend des
initiales dcoratives et 13 tableaux intercals dans le texte, en
interprtant la fois la lettre et le sens symbolique : lentre du Christ
dans lglise, la cration et la chute de lhomme, la Nativit, la Cne,
etc. 3.
Loffice canonial. Les clercs attachs une glise, comme les
moines dans leurs monastres, taient tenus de clbrer loffice
quotidien 4. Ds le VIe sicle on y ajoutait les tropaires rythmiques dus
aux mlodes. A lorigine, loffice tait divis en trois parties :
msonyktikon (matines), orthros (aurore), lykhnikos (jour), mais
partir du VIe sicle, aprs lorthros on psalmodiait les petites heures,
suivies de lhesprinos (vpres) et de lapodeipnon (aprs-souper ou
complies). En dehors de la psalmodie en antiphone, on lisait des
passages de lAncien Testament, des actes des martyrs, des vies des
saints et on chantait les cantiques (odes) de lAncien et du Nouveau
Testament, accompagns de tropaires 5.
Les principaux livres utiliss pour loffice canonial taient le
Psautier, divis en kathismata (sections liturgiques), les livres
musicaux donnant des exemples doffices pour chacun des huit tons
(Oktoechos, ftes des dimanches ; Parakltik, semaine ; Triodon,
carme ; Pentkostarion, temps pascal), enfin les livres destins aux
lectures (leons) : Mnes (propre des saints par mois) ; Synaxaires ou
8

1
2
3
4
5

BRHIER, Les peintures du rouleau liturgique de Lavra, A.I.K., Prague, 1939, fig. 1. De
mme: MILLET, Monuments byzantins de Mistra, pl. 84, 93 et 142; MILLET et TALBOT RICE,
Byzantine Painting at Trebizond, 67 et s., pl. XXIV-XXV.
Fragments sur papyrus de lanaphore de saint Marc (d. Andrieu et Collomp), R.S.R.,
VIII, 1928.
KAMATEROS, loc. cit.
BRHIER, loc. cit.
C.J., I, III, 41, 10; Concile Quinisexte, canon 75, M.C., XI, 976.
J. PARGOIRE, Lglise byzantine de 527 847, p. 104 et s.; AIGRAIN, Liturgia.
Encyclopdie, 936.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

236

Mnologes, notices historiques sur les ftes des martyrs et des saints,
rsumes pour le synaxaire quotidien. LHorologion, de date plus
rcente que les livres prcdents, contient lordinaire de loffice, le
propre du temps, sans les cantiques des ftes des saints 1.
Le calendrier liturgique. Lglise byzantine se servait du
calendrier julien, encore en usage dans les glises orthodoxes, bien
que ce soit Constantinople que la rforme de ce calendrier ait t
propose pour la premire fois par Nicphore Grgoras Andronic
II 2.
Lanne liturgique commenait, comme lanne civile, le I er
septembre, jour de lindiction. Elle tait coupe par quatre carmes :
lAvent (du 15 novembre la vigile de Nol), le Grand Carme de 48
jours avant Pques, des Aptres (du lundi de la Pentecte la fte des
Aptres, le 28 juin), de lAssomption (du Ier au 14 aot). Les ftes
taient divises en trois classes suivant leur importance. Le Synaxaire
de Sainte-Sophie, compos de notices sur la fte clbre chaque jour,
montre lusage de Constantinople 3. On y voit que les ftes des saints
de lAncien Testament sont plus nombreuses que dans le calendrier
romain 4.
Mais surtout un grand nombre de ftes furent ajoutes au calendrier
pendant la priode byzantine et parfois par des empereurs : la
Purification (Hypapanti), cre par Justinien en 542 5, la Dormition de
la Vierge, transporte par Maurice du 18 janvier au 15 aot, acceptes
par lOccident 6. En 1122 Jean Comnne, victorieux des
Petchngues, cre une fte pour commmorer cet vnement 7. La
Fte de lOrthodoxie, cre en 843, clbre le premier dimanche du
Carme, commmore la dfaite des iconoclastes et le rtablissement
du culte des images 8. Lhistoire mme de Constantinople tait
rappele par la liturgie : le 11 mai, anniversaire de sa ddicace 9, et, au
1
2
3
4
5
6
7
8
9

AIGRAIN, op. cit., 438; KATTENBUSCH, Lehrbuch der vergleichenden Konfessionskunde, t.


I : Die orthodoxe anatolische Kirche, 482 et s.
R. GUILLAND, Essai sur Nicphore Grgoras, 10; NICPHORE GGORAS, Histoire romaine,
VIII, 13.
Synaxaire de lglise Sainte-Sophie (manuscrit de Patmos, Xe sicle).
FORTESCUE, op. cit., 401; AIGRAIN, op. cit., 940.
G. CEDRENOS, Synopsis, 700.
THOPHYLACTE DE SIMOCATTA , Histoire, IV, 16.
NICTAS KHONIATS, Histoire, 4 (Bonn).
M.B.E.H. (Vie et mort de Byzance), d. 1969, 105.
FROLOW, La ddicace de Constantinople dans la tradition byzantine dans R.H.R., 1944,
61-127.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

237

cours de lanne, quatre anniversaires des attaques des Barbares, dont


elle avait t miraculeusement sauve : le 7 aot (sige de 626 par les
Avars), le 25 juin (sige de 678 par les Arabes), le 16 aot (sige de
717-718 par le mme peuple), le 5 juin (sige de 860 par les Russes) 1.
4. Les fidles
RetourlaTabledesMatires

La vie religieuse des fidles tait rgle en partie par des lois
ecclsiastiques et civiles, mais surtout par des usages qui simposaient
tous.
Assistance la liturgie dominicale. Le fait de manquer la
messe trois dimanches de suite entranait, daprs le Quinisexte,
lexcommunication pour les lacs, la dposition pour les clercs 2. Le
mme concile dfendait aux fidles de sagenouiller depuis les vpres
du samedi jusqu celles du dimanche, ainsi qu tous les offices de
Pques la Pentecte, car prier debout, cest honorer la
Rsurrection 3.
Bien des abus et des erreurs taient redresss par ce concile. On vendait des
comestibles ou dautres denres sous les portiques de lglise 4. Les femmes
bavardaient pendant les offices 5. On dtriorait les Livres saints pour les vendre
des parfumeurs, qui en faisaient des cornets 6. On pratiquait encore de vieux
usages, comme de faire un repas dans lglise avant la communion du Jeudi
saint 7. Dautres, de trs bonne foi, apportaient lautel du lait et du miel 8 ou des
raisins, que le prtre distribuait avec leucharistie 9. Mais le plus grand scandale
tait donn par ceux qui, prtres ou lacs, staient installs avec leurs femmes
dans les catchumnes ou autres parties dune glise 10. Lon VI, qui a renouvel
ce dcret, rappelle quil a fallu la fermet de son pre, Basile, pour faire excuter
la dcision du concile 11.
1
2
3
4
5
6
7
8
9
10
11

VASILIEV, The Russian Attack of Constantinople in 860.


M.C., XI, 977 (canon 80).
Ibidem, canon 90; PARGOIRE, Lglise byzantine de 527 847, p. 222 et s.
M.C., XI, 976 et s., canon 76.
973, canon 70.
Canon 68.
956, canon 29.
969, canon 57.
956, canon 28.
985, canon 97; voir II. MONNIER, Les novelles de Lon le Sage, 20.
LON VI, Novelles (d. et trad. Dam et Noailies, B.L., 1944) nov. 73 (250-51).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

238

Il semble bien que, dans les sicles suivants, on fit rgner plus de
dcence dans les glises, comme le rapportaient les plerins
dOccident, difis de la tenue des fidles 1.
Rception des sacrements. Le baptme devait tre administr
exclusivement dans les baptistres, un paen ne pouvant se mler
lassemble des fidles. Le baptistre dcouvert Doura-Europos
montre quil en tait ainsi au dbut du IIIe sicle. Depuis le IVe sicle,
les baptistres taient souvent des difices indpendants, mais voisins
de lglise cathdrale, btis en gnral sur des plans centrs
(octogones, rotondes) rappelant larchitecture funraire 2. Par contre,
dans un grand nombre de villes, on avait continu intgrer le
baptistre dans le plan de lglise, avec laquelle il communiquait 3.
Quel que ft le plan, ldifice tait adapt la liturgie du sacrement
et comprenait essentiellement une salle o se faisaient les exorcismes,
des vestiaires et la piscine dans laquelle avait lieu la triple immersion.
Jusqu la fin du IVe sicle, les rites sappliquaient surtout au baptme
des adultes, confr de prfrence aux grandes ftes. Un Samedi saint,
o il fut lobjet dun attentat dans son glise, saint Jean Chrysostome
avait baptis 3 000 catchumnes et un grand nombre dhommes et de
femmes attendaient leur tour 4. Au VIe sicle, au contraire, les
baptmes dadultes taient plus rares. A cette poque, le baptme par
infusion remplace souvent la triple immersion, mais il semble quil en
tait dj ainsi au Ve sicle, car Lemerle na trouv aucune trace de
piscine dans la basilique du Forum de Philippes 5. Au surplus, le
baptme des adultes ne disparut jamais de Constantinople, o il tait
confr des chefs barbares, des hrtiques 6, des Juifs. Aprs le
baptme, le nophyte revtu dune robe blanche tait conduit
solennellement lglise.

1
2
3
4
5
6

Raoul GLABER, Historia sui temporis (d. Prou), V, 1, 7, remarque, daprs les voyageurs,
que les Grecs ne crachent pas dans les glises comme les Occidentaux.
Symbolisme du baptme, mort et renaissance (cf. nophyte = nouveau-n).
LASSUS, Sanctuaires chrtiens de Syrie, 217 et s.; LEMERLE, Philippes et la Macdoine
orientale lpoque chrtienne et byzantine, 335 et s., 439 et s.; D.A.C.L., I, 434 et s.
Lettre au pape Innocent, P.G., 17, 525.
LEMERLE, op. cit., 337 et s.
Lglise reconnaissait le baptme des Nestoriens et des Jacobites, M.C., XI (Quinisexte),
984, canon 95.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

239

La confirmation a toujours t considre en Orient comme la suite


naturelle du baptme, le don suprme 1, confr aux enfants comme
aux adultes. Elle consiste dans lonction, limposition de la main et le
signe de la croix sur le front (, consignatio). Elle avait lieu
dans une salle attenante au baptistre 2 et tait rserve lvque,
mais par ncessit, on dut donner ce droit aux simples prtres 3.
Les pnitences publiques ntaient plus en usage depuis le IVe
sicle, mais la confession et les pnitences secrtes taient obligatoires
pour tous. On recherchait les moines et les asctes comme directeurs
de conscience, et des empereurs donnaient lexemple de cette
pratique 4, qui devint un monopole monastique. Deux traits sur le
sacrement de pnitence, attribus tort au patriarche Jean le Jeneur
(582-595), soutiennent quil appartient aux vques et aux prtres
denseigner et aux moines de prcher la pnitence et dentendre les
confessions. En 1274, Georges Akropolits, reprsentant de Michel
VIII au concile de Lyon, dclare que la rmission des pchs est un
sacrement quun moine a seul le pouvoir de confrer 5.
Nous ne reviendrons pas sur les rites de la communion et du
mariage qui ont t dcrits dj 6. Lvque seul avait le pouvoir de
confrer le sacrement de lordre par limposition des mains 7.
Lextrme-onction tait apporte aux malades, sans quils fussent en
danger de mort, afin de gurir les maux physiques et les dfaillances
de lme, suivant les termes dun euchologe attribu au IVe sicle 8.
Formes de la pit. Dans lhistoire de la pit byzantine le fait
prdominant est laction intense exerce par les moines sur les lacs.
Dj au IVe sicle on voit de hauts dignitaires mener la vie monastique
sans cesser dexercer leurs fonctions, un Gratissimus, praepositus
sacri cubiliculi en 462, Un Jean Vincomalus, magister officiorum et
consul en 453 : aprs les sances du Snat auxquelles celui-ci avait
assist, il tait reconduit son monastre par de nombreux clients ; l
1
2
3
4
5
6
7
8

CLMENT DALEXANDRIE, Paedag., I, 16.


LEMERLE, op. cit., 340-342.
D.A.C.L., III, 1914, 2452 et s.
Maurice, Lon VI, Nicphore Phocas, etc... PARGOIRE, Lglise Byzantine de 527 847, p.
94, 348 et 296.
GRONDIJS, Liconographie byzantine du Crucifi mort sur la croix, 99-100.
Supra, p. 16 et 219.
PARGOIRE, op. cit., 96.
D.A.C.L., V, 1922, 1028 et s.; JANIN, Les glises orientales et les rites orientaux, 78.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

240

il se dpouillait de ses insignes pour endosser la mandya et se livrait


aux plus viles besognes 1. A plus forte raison, aprs la victoire des
Images, qui tait en grande partie celle des moines, leur autorit ne fit
que saccrotre et ce fut par leur action que se dvelopprent les deux
dvotions caractristiques du monde orthodoxe : le culte des saints et
des reliques et la vnration des icnes.
5. Le culte des saints et des reliques
RetourlaTabledesMatires

Culte des martyrs. A lpoque byzantine, le culte des martyrs


avait franchi dimportantes tapes depuis les temps anciens, o il
consistait en repas funraires sur leurs tombes 2. Sous le nom de
martyria (tmoignages), on abrita leurs reliques dans des difices
funraires aux plans varis, o lon venait clbrer la liturgie leur
anniversaire 3. Puis, partir du Ve sicle, le culte des martyrs pntra
dans les glises, tout en restant distinct de la liturgie ordinaire. On
leva des glises-martyria (rotondes, octogones), telles que la
cathdrale dAntioche, plusieurs glises de Syrie, Constantinople les
Saints-Aptres de Justinien, les Saints Serge-et-Bacchus 4. En
Palestine on vnra comme tmoignages (martyria) les lieux
historiques de la vie de Jsus o staient produites des apparitions
divines 5 ; commmores par des glises ou chapelles, ces thophanies
taient reproduites par des peintures dans leurs absides 6.
Le culte des reliques. Commun toute la chrtient, le culte des
reliques a donn lieu Byzance des manifestations extraordinaires et
pris une telle importance, quil est devenu une affaire dtat, jusqu
tenir une place dans les ngociations avec les Musulmans 7. Nul na
song mettre en doute leur authenticit. La littrature byzantine na
jamais produit un ouvrage comparable au De pignoribus sanctorum de
Guibert de Nogent, et le pillage hont des reliques de Constantinople
1
2
3
4
5
6
7

LASSUS, op. cit., 264-284 (vnration des asctes syriens).


A. GRABAR, Martyrium, I, 51.
Ibidem, I, 147-203; LASSUS, op. cit., 120-161.
GRABAR, op. cit., 1, 335-400 (Des martyria aux glises).
Ibidem, I, 322-334.
Ibidem, II, 129-206.
A propos de licne ddesse, voir p. 234-235.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

241

par les croiss de 1204, rest lun des griefs principaux des Grecs
contre les Occidentaux, a contribu rendre le schisme irrparable.
A Constantinople les reliques de la Vierge, patronne de la ville,
avaient une importance considrable. A Sainte-Marie des Blachernes
on conservait son linceul et sa tunique (maphorion) 1, Sainte-Marie
de Chalkopratia sa ceinture, 2.
Ces reliques, regardes comme le palladium de la cit, taient
promenes sur les remparts chaque fois que Constantinople tait
assige et cette manifestation exerait une action intense sur le moral
des dfenseurs 3.
Le culte de la Toute Sainte (Panagia) Mre de Dieu (Thotokos)
alla en se dveloppant : dinnombrables sanctuaires furent levs en
son honneur et pour conserver ses reliques ou ses icnes
miraculeuses 4. La plus remarquable expression de son patronage est
ladmirable mosaque du vestibule de Sainte-Sophie, qui la montre
trnant entre Constantin et Justinien, lun offrant le modle de la Ville,
lautre celui de lglise 5.
Reliques du Christ. La plus vnre de ces reliques tait la
Vraie Croix, que lon avait rapporte de Jrusalem Constantinople
lorsque linvasion arabe atteignit la Palestine 6. Conserve au Grand
Palais, elle fut littralement dpece au cours des sicles, cause de
lusage qui stablit den envoyer des parcelles aux sanctuaires
dOrient et dOccident, aux monastres, aux princes trangers. Cette
pratique datait de loin, car en 569, la prire de Radegonde, pouse
rpudie de Clotaire, Justin II lui envoyait un fragment de la Vraie
Croix, enchss dans un magnifique reliquaire, conserv au monastre
de Sainte-Croix de Poitiers 7.
1
2
3

4
5
6
7

EBERSOLT, Sanctuaires de Byzance, 44 et s.


Ibidem.
Pendant le sige de 620 par les Avars, les Blachernes tant en dehors des murs, les reliques
furent portes Sainte-Sophie et rapportes aux Blachernes aprs la victoire. Sergius institua
une fte commmorative de cet vnement; elle est toujours clbre. R.P.B., 280.
FROLOW, art. cit., R.H.R., 1944, 93; EBERSOLT, op. cit., 61 et s.
WHITTEMORE, The Mosaics of Haghia Sofia at Istanbul, II: Southern Vestibule (planches).
SBOS, Histoire dHraclius, 118; A. GARDNER, Theodore of Studium, his life and times,
290.
GRGOIRE DE TOURS, Historia Francorum, IX, 40; Gloria mart., 5; E. MOLINIER, Histoire
gnrale des arts appliqus lindustrie, II : Lorfvrerie, 40; EBERSOLT, Orient et Occident.
Influences byzantines et orientales en France, 92, p1. su; FORTUNAT, Carmina, Appendix, II,
55-62; A.A., IV, 1, 277.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

242

Depuis le Xe sicle, ces parcelles taient enfermes dans de riches


reliquaires tout scintillants dor et dargent, dmaux et de pierres
prcieuses, appels staurothques. Dans des cadres somptueux, la
prcieuse relique tait dispose dans une cavit en forme de croix
double traverse 1. Le cadre, dcor de figures, tait parfois muni de
volets, ce qui faisait un triptyque. Nous avons eu dj loccasion de
signaler la staurothque de Limbourg-sur-Lahn sortie des ateliers du
Grand Palais. La croix qui renferme la parcelle est entoure de 20
plaques dor maill, figurant les hirarchies clestes (au nom de
Constantin Porphyrognte et Romain, 948-959). Le couvercle,
dcor dune Deisis et dornements varis, porte le nom de Basile le
Prodre (963-985) 2. Par sa splendeur, cette staurothque est le chefduvre de ce genre de reliquaires 3.
Limportance attache la Vraie Croix tait telle quen 924 Romain Lcapne,
guri dune maladie, voulut faire don au monastre de Xropotamou (Athos)
dune magnifique staurothque, mais sur les rclamations du Snat et du peuple
de Constantinople, dsireux de ne pas tre privs des grces dues cette relique,
le basileus ordonna quelle serait transporte Constantinople tous les trois ans
sous la protection dun corps de soldats 4.

Dautres reliques de la Passion, la Couronne dpines, le saint


Sang, la sainte Lance taient conserves au Grand Palais. Lempereur
latin Baudouin II, press dargent, vendit ces reliques au roi saint
Louis, qui fit construire la Sainte-Chapelle de Paris pour les recevoir
(1243-1248) 5. Des fragments importants de la Vraie Croix taient
enchsss dans un tableau-reliquaire creus de trois cavits
cruciformes : au-dessus, les quatre archanges en bustes et, au pied de
la croix centrale, Constantin et sainte Hlne 6.
Et pourtant, malgr cette vente massive, on voit les glises de
Constantinople conserver bien dautres reliques de la vie de Jsus. Au
1
2
3

4
5

La traverse suprieure figurant le titulus.


BRHIER, La Sculpture et les Arts mineurs byzantins, 48, p1. 62; EBERSOLT, Sanctuaires de
Byzance, 145 et s.
Staurothques clbres : Lavra (attribue Nicphore Phocas), Maastricht (Vatican), Gran
(Hongrie), DIEHL, op. cit., 42; MOLINIER, Histoire gnrale des arts appliqus lindustrie,
II : Lorfvrerie, pl. 1.
R.K.O.R., 600.
Bulle dor de Baudouin II. RIANT, Exuviae sacrae, II, 135 et s.; GRARD DE SAINT
QUENTIN EN LISLE, Translatio sanctae Corone, D.N.I.C. a Constantinopolitana urbe ad
civitatem Parisiensem (d. Miller, J.S., 1878), 295-302 et 389-403.
EBERSOLT, Orient et Occident. Influences byzantines et orientales en France, II, 23.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

243

Grand Palais on possdait le linge du lavement des pieds, le Linceul


du Saint-Spulcre, le manteau de pourpre et le roseau 1. Toutes ces
reliques se trouvaient au monastre Saint-Jean de Petra au dbut du
XVe sicle, et lon y montrait aussi, enferm dans un coffret dor, le
pain que Jsus donna Judas et le fer de la Sainte Lance 2. La colonne
de la Flagellation, qui se trouvait aux Saints-Aptres la fin du XIe
sicle, tait dans le trsor de Sainte-Sophie en 1439, ainsi que la sainte
Lance. Ces reliques sont montres au voyageur espagnol Per Tafur
par le despote Constantin Dragass, le patriarche et le prieur de
Sainte-Sophie, qui ont chacun une clef du trsor 3. On montrait mme
lglise des Blachernes les corbeilles de la Multiplication des pains
et Sainte-Sophie les langes de Jsus 4 ! La crdulit des plerins
ntait pas plus grande que celle du peuple grec lui-mme.
Les reliques des saints. Le culte des saints et de leurs reliques
ntait pas moins fervent quen Occident. On leur demandait des
grces spirituelles et temporelles. Les rcits de leur vie, de leurs
exploits dasctisme, de leurs miracles ont donn lieu une
prodigieuse floraison de biographies et de pangyriques. La recherche
de leurs reliques ressemblait une vritable chasse. On se disputait les
cadavres des asctes, aussitt aprs leurs derniers moments.
Ce fut ainsi quaprs la mort de saint Hilarion le Gorgien, qui vivait prs de
Thessalonique, en 880, lempereur Basile, inform de ses vertus, voulut faire
transporter son corps Constantinople aussitt une meute clata
Thessalonique, mais le gouverneur de la ville tint tte aux rebelles, parvint
enlever le corps la nuit et lenvoyer par mer Constantinople, o il fut reu en
grande pompe par le basileus et le patriarche Photius (novembre 882) 5.

Constantinople tait naturellement le principal centre des reliques


des saints, conserves dans des chsses resplendissantes en forme de
maisons deux pignons avec toits double versant ou dglises
coupoles 6. Il y avait aussi des reliquaires en forme de chefs ou dun
membre quelconque, bras, main, pied, etc. Toutes ces varits furent
1
2
3
4
5
6

Id., Sanctuaires de Byzance, 28.


Ibidem, 116-118 (daprs Buondelmonte et Clavijo).
VASILIEV, Pero Tafur... and his visit to Constantinople, Trebizond and Italy, 104.
ANTOINE, archevque de Novgorod, Le livre du plerin, 99-100; EBERSOLT, Sanctuaires de
Byzance, 144.
Vie de saint Hilarion dIbrie, 236 et s.
SCHLUMBERGER, Reliquaire en forme dglise, F.E.P.M., XII, 1905, pl. XIV.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

244

cres en Orient, avant datteindre lOccident 7. Les encolpia


() taient de petits reliquaires pectoraux.
Au culte des saints de lAncien Testament se rattachait la Verge de
Mose, conserve au Chrysotriclinium 1 ; lglise des Blachernes,
des reliques dIsae ; la Nouvelle glise de Basile I er, le prtendu
manteau du prophte lie, objet dun culte fervent Byzance 2.
Les temps apostoliques taient reprsents par les reliques des
Saints Innocents 3 et par le chef de saint Jean-Baptiste, connu dj aux
Ve et VIe sicles : il aurait t cach mse pendant la perscution
iconoclaste et fut dcouvert sous Michel III, apport Constantinople
sous le patriarcat dIgnace. Dpos au Grand Palais, puis au
monastre de Stoudios, il devint une des reliques les plus clbres de
Constantinople 4.
Une glise ddie saint Jean lvangliste avait t construite par
Constantin lHebdomon et restaure par Justinien 5. Une autre glise
lui tait consacre prs de Sainte-Sophie : on y montrait une pierre de
son tombeau, situ Ephse, o il attirait de nombreux plerins 6.
Constantinople fut la premire ville o une glise fut rige en
lhonneur des Douze Aptres. Ldifice, fond en 330 par Constantin
et achev sous Constance, qui y fit transporter le corps de son pre,
tait au milieu dune vaste enceinte entoure de portiques, avec des
jardins et des thermes. Lglise, incendie pendant la sdition Nika
(532), fut rebtie par Justinien sous la forme dune basilique en croix
libre, couverte de cinq coupoles et inaugure en 546. Les reliques des
aptres taient places sous un autel dargent et, sous Constantin VII,
on y ajouta leurs vtements, qui y furent transports en grande pompe.
Les saints Grgoire de Nazianze, Jean Chrysostome, plusieurs
empereurs et patriarches y taient ensevelis 7.
7
1
2
3
4

5
6
7

EBERSOLT, op. cit., 145.


Ibidem, 22 et s.; ANTOINE, archevque de Novgorod, op. cit., 98.
EBERSOLT, op. cit., 29-30 fte du 29 juillet, voir p. 352).
ANTOINE, op. cit., 99; EBERSOLT, 59.
A.S.B., 24 juin, IV, 731-736; EBERSOLT, 79 et s.; DU CANGE, Trait historique du chef de
saint Jean-Baptiste, Paris, 1665; EBERSOLT, Orient et Occident. Influences byzantines et
orientales en France, II, 28, 80.
M. R. DEMANGEL, Contribution la topographie de lHebdomon, 30-32.
EBERSOLT, op. cit., 83.
A. GRABAR, Martyrium, I, 228 et s.; EBERSOLT, 30-43; VASILIEV, Imperial porphyry
sarcophagi, dans D.O.F., IV, 1948, 7-9.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

245

Parmi les saints les plus vnrs se trouvait le protomartyr tienne,


dont le corps avait t retrouv prs de Jrusalem en 415. Ses reliques
furent disperses dans toute la chrtient. Constantinople reut sa
main droite, place par Pulchrie en 428 dans lglise Saint-tienne
du palais de Daphni, puis en 459 Eudokia rapporta de Jrusalem
dautres reliques du mme saint 1.
Les martyrs de lancienne Byzance taient peu nombreux 2, mais
Constantinople accueillait les reliques des martyrs trangers, comme
celles de saint Laurent, apportes de Rome sous Thodose II 3, de
sainte Euphmie, martyre Chalcdoine sous Galre 4, des Quarante
Martyrs de Sbaste en Petite-Armnie 5, des saints Serge et Bacchus,
martyrs Resafa (Sergiopolis), pour les reliques desquels Justinien fit
construire la belle glise qui porte leur nom 6.
Non moins clbres taient les reliques conserves dans certaines
cits provinciales. Au premier rang il faut placer Thessalonique avec
son culte de saint Dmtrius, patron de la ville, bien que martyris
Sirmium sous Maximien 7. Il tenait une telle place dans la vie de la
cit quon a vu en lui le successeur dune divinit poliade, sans quon
puisse fournir le moindre claircissement sur cette mtamorphose
dun dieu paen en hros chrtien 8. La plus vaste glise de la ville lui
tait ddie ; de son tombeau dcoulait une huile miraculeuse qui
gurissait les maladies, mais il tait surtout le chef de guerre
(hgmon), protecteur de la ville, quil avait sauve maintes fois des
assauts des Barbares. Il est le sauveur de la ville, le patron des soldats,
des matelots et des voyageurs, le soleil qui projette de brillants
rayons ; il est pour nous le soleil, la terre et la mer... , scriait dans
un sermon larchevque Isidore Glabas (1379-1393) 9.
Nous ne reviendrons pas sur le culte, dj signal, de saint Eugne
Trbizonde et de saint Jean lvangliste phse.
1
2
3
4
5
6
7
8
9

EBERSOLT, 7.
Ibidem. 84-86.
Ibidem, 87 et s.
A.S.B., septembre V, 247-283; LOPAREV, Vizantiiskiia Jitii Sviatuik, 36; EBERSOLT, 88 et s.
EBERSOLT, 92.
LASSUS, Sanctuaires chrtiens de Syrie, 208-212.
A.S.B., oct. IV, 83 et s.
R.P. DELEHAYE, Les lgendes grecques des saints militaires, 114; TAFRALI, Thessalonique
au XIVe sicle, 131; DIEHL, Monuments chrtiens de Salonique, 61 et s.
TAFRALI, op. cit., 134 et 135.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

246

Un des vnements les plus curieux de lhistoire des reliques est la


translation du corps de saint Nicolas, de Myre Bari, en avril-mai
1087.
Le culte de saint Nicolas tait dj trs rpandu Constantinople, dans tout
lOrient et en Occident. Son tombeau, plac Myre dans labsidiole dun
martyrium 1, attirait de nombreux plerins et la renomme de ses miracles tait
grande. Mais la ville, situe prs de la mer, avait t plusieurs fois en butte aux
pillages des Sarrasins, lorsque lvacuation dune grande partie de lAsie Mineure
par les armes byzantines, aprs la bataille de Mantzikert (1071), rendit sa
situation encore plus prcaire. Les villes maritimes dItalie qui avaient des
relations de commerce avec lAnatolie rsolurent de mettre la prcieuse relique en
sret. Ce furent des matelots de Bari, o le culte de saint Nicolas tait des plus
prospres 2, qui, gagnant de vitesse des navires vnitiens, parvinrent semparer
des reliques du saint et les rapporter triomphalement dans leur ville, o elles
furent places dans la crypte dune nouvelle basilique, en prsence du pape
Urbain II, le 1er octobre 1089 3.

Culte des saints gurisseurs (Hagiothrapie). Comme en


Occident, beaucoup de saints taient invoqus pour le pouvoir, quon
leur attribuait, de gurir certaines maladies. La gurison soprait, soit
par lattouchement des reliques (lanneau de sainte Thophano tremp
dans leau gurit de lpilepsie la mre de son biographe) 4, soit,
comme nous venons de le voir, par lhuile qui dcoulait du corps des
saints myrophores ou par celle des lampes qui brlaient devant leurs
tombeaux, soit par les sources miraculeuses qui jaillissaient dans leur
martyrion ou son voisinage. Avant le VIIe sicle lexemple le plus
remarquable de lutilisation dune source de ce genre tait le
sanctuaire de saint Mnas sur le lac Marotis prs dAlexandrie.
Saint Mnas, officier grec dune lgion, avait t dcapit comme chrtien en
296 Kotynon en Asie Mineure. Ses reliques furent apportes en gypte et
places dans un martyrium construit lendroit o les chameaux, qui portaient
son corps, staient arrts. Son culte tait trs rpandu la fin du IVe sicle et
lempereur Arcadius fit construire une grande basilique prs de son martyrium.
Des monastres slevrent dans le voisinage et une ville importante se forma
autour deux et devint un grand centre de plerinage. Les fouilles de Kaufmann,
en 1906, sur lemplacement du village actuel, ont mis jour une vaste crypte avec
1
2
3
4

53.

GRABAR, Martyrium, I, 343.


O 4 glises lui taient dj ddies. B. LEIB, Rome, Kiev et Byzance lafin du XI e sicle,

B. LEIB, op. cit., 51-74 (analyse critique des rcits grecs, latins et russes de la translation).
Vie de sainte Thophano impratrice, premire femme de Lon VI, Monumenta
Photiana , 1869; LOPAREV, op. cit., 71.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

247

une citerne et linscription : Prends leau de saint Mnas si tu veux faire cesser
ton mal. Une piscine tait en relation avec la basilique, dans laquelle se
trouvaient deux belles fontaines de marbre. Les plerins emportaient cette eau
dans de petites ampoules (eulogies) de terre cuite, timbres de licne du saint
orant entre deux chameaux agenouills. Au VIe sicle le plerinage de saint Mnas
tait connu dans toute la chrtient 1.

A Constantinople, au cours des fouilles franaises pratiques en


1923 dans le quartier des Manganes, on a dcouvert dans lenceinte du
monastre du Saint-Sauveur la fontaine miraculeuse (ayasma,
), frquente par les plerins jusquen 1821. Des sables
imprgns de son eau gurissaient les podagres 2. Un difice
hexagonal, entour de larges et profondes absides avec une piscine
centrale, ddi la Vierge conductrice (Panagia Hodigitria) serait un
ayasma du mme genre plutt quun baptistre 3.
La pratique paenne de lincubation tait toujours en usage. Des
malades restaient couchs plusieurs jours dans certaines glises,
soigns par un personnel de prtres et dinfirmiers, qui avaient reu
une instruction mdicale. Ces pratiques avaient lieu dans les
sanctuaires des Saints Anargyres Cosme et Damien 4, mdecins
dorigine arabe, dcapits comme chrtiens en 303. Leurs corps
avaient t enterrs Cyrus en Syrie, mais leur culte stait propag et
plusieurs glises leur furent ddies Constantinople 5.
Enfin saint Michel tait considr aussi comme un saint gurisseur.
Il tait invoqu dans des sanctuaires ou martyria, construits sur les
lieux o il passait pour tre apparu : Khonae en Phrygie, au
Michaelion et Sosthne sur le Bosphore, enfin dans la grotte du
Monte SantAngelo en Italie. Le Michaelion tait un martyrium
circulaire attribu Constantin et reconstruit par Justinien. On y
clbrait la fte de lArchange le 6 septembre 6.
1
2
3
4

5
6

KAUFMANN, Der Menastempel und die Heiligtmer von Karm Abu Mina; D.A.C.L., XI,
1932, 324-398; GRABAR, Martyrium, I, 64 et s.
DEMANGEL et MAMBOURY, Le quartier des Manganes et la premire rgion de
Constantinople, 65 et s.
Ibidem, 81-102.
Le surnom danargyres vient de ce quils soignaient gratuitement les malades. Une
miniature du Mnologe de Basile II (Vatican, gr. 1613) les montre recevant du ciel une trousse
de chirurgien (CUMONT, LAdoration des Mages, Mm., Ac. Pontif. dArchol., 1932, pl. VII,
3).
Actes grecs des saints anargyres (d. Dbner) et B.Z., 1908, 603; GRABAR, op. cit., II, 345;
EBERSOLT, Sanctuaires de Byzance, 97 et s.
EBERSOLT, op. cit., 99-101.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

248

6. Le culte des icnes


RetourlaTabledesMatires

Le culte des icnes, trait caractristique de la confession


orthodoxe, parat avoir t, ds le moyen ge, plus fervent encore que
celui des reliques, dont il est dailleurs indpendant 1. Nous avons vu
quil tait associ la liturgie, surtout depuis la cration de
liconostase. Nous savons quil ny avait pas de maison qui net sa
petite iconostase particulire. Enfin cest un usage, qui date des temps
byzantins, dexposer chaque jour dans les glises, sur un pupitre
(, analoghion), licne qui se rapporte la fte que lon
clbre.
Origine des icnes. Les plus anciennes icnes sont des portraits
peints sur bois a tempera ou lencaustique. Elles drivent des
portraits funraires gyptiens des poques hellnistique et romaine,
que lon plaait sur les sarcophages contenant les momies. Ces
portraits, retrouvs en grand nombre Antino ou Akhmin, ont un
caractre individuel trs marqu. Les dfunts sont reprsents de face,
avec des yeux agrandis fixs sur les spectateurs, et leurs regards
intenses, qui vous poursuivent obstinment, semblent venir dun autre
monde 2.
Entre ce style et celui des plus anciennes icnes chrtiennes, il
nexiste pas de diffrence. Ces icnes taient lorigine des portraits
de martyrs, reprsents tels quils taient avant leur supplice. Elles
devinrent dans la suite des crations de peintres, mais elles ne
cessrent pas dtre regardes par les fidles comme des portraits
authentiques et ctait ce qui, leurs yeux, en justifiait la vnration.
Mais licne a sa loi propre. Elle ne cherche pas comme la peinture
donner lillusion de la ralit, mais produire un effet dordre
spirituel. Elle nest ni raliste, ni purement narrative, mais elle
1
2

GRABAR, op. cit., II, 351 (le culte des icnes aurait fait tort celui des reliques).
WULFF et ALPATOV, Dankmler der Ikonenmalerei, 4; BRHIER, Les icnes dans lhistoire
de lart et la Russie, 150 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

249

emprunte au rel les traits ncessaires faire reconnatre un


personnage ou une scne et, par l, elle se rattache lart historique.
Elle recherche avant tout lexpression par le jeu des physionomies, la
combinaison des lignes, des accessoires, des paysages : de la ralit,
elle fait un symbole. Cest un art savant, tout en nuances, dlicat et
subtil. Son caractre religieux la rendu populaire, mais ce succs
auprs des foules a favoris sa cristallisation et sa dcadence 1.
Les icnes regardes comme les plus antiques sont celles que
Porphyre Ouspensky recueillit dans les monastres du Sina et qui
furent conserves au Muse de lAcadmie de Kiev. Une des plus
belles est un portrait en bustes de deux poux martyrs, comme le
montre la croix gemme qui apparat entre eux et dont les rayons se
dirigent sur leurs ttes 2.
Licne peinte lencaustique des saints Sergius et Bacchus, en
costume de la garde impriale du VIe sicle, montre la cration de
types dges et de professions varis. Un nimbe dor entoure leur tte,
qui se dtache sur un fond vert bleutre. Entre eux on aperoit une
petite icne du Christ au nimbe crucifre 3.
Licne religieuse est reprsente par un portrait en pied de saint
Jean-Baptiste, remarquable par son style vigoureux et la puissance
dexpression du geste avec lequel il montre des icnes en mdaillons
du Christ et de la Vierge 4.
Icnes acheiropoites (non faites de main dhomme). Du VIe
au IXe sicle, on possde peine quelques fragments dicnes, mais un
grand nombre de portraits fresque, en gypte dans les chapelles de
Baouit et dans plusieurs monastres. Plusieurs de ces portraits
reproduisent des icnes, la loi desquelles elles se conforment par
leur frontalit, leurs teintes plates, leurs figures de face 5. Quelques
dbris provenant dgypte (Adoration des Mages, Nativit, etc.)

1
2
3
4
5

L. BRHIER, op. cit., 151 et s.


WULFF et ALPATOV, op. cit., 8 (regarde comme du Ve sicle).
Ibidem, 11, pl. 5; STRZYGOWSKI, Orient oder Rom, 124.
WULFF et ALPATOV, 20 et s., pl. 8; cf. 18, pl. 7.
DE GRUNEISEN, Sainte-Marie-Antique, 1097 et s.; D.A.C.L., V, 2022, fig. 4587; 2030, fig.
4591; ibid., III, 247-48, fig. 1284 et 1286.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

250

montrent lapparition de scnes historiques dans lart des icnes ds le


VIe sicle 1.
En outre cest cette poque que circulent des portraits du Christ et
de la Vierge que lon dclare authentiques daprs des textes
apocryphes, tels que la lettre de Lentulus au Snat romain, o il dcrit
la personne du Sauveur 2. Cest ainsi quau monastre de la Panagia
Hodigitria, on vnrait une icne de la Vierge, envoye de Jrusalem
Pulchrie par limpratrice Eudokia, que lon disait avoir t excute
par saint Luc 3.
Mais sous Justinien ce furent des portraits du Christ, apports
Constantinople de Cappadoce, que lon vnra comme acheiropoites.
La principale de ces icnes venait de Kamouliana. Une paenne avait
dit quelle ne croirait au Christ que si elle le voyait, quand elle aperut
son icne dans une pice deau. On ne sait rien de cette icne que ce
quen a dit saint Grgoire de Nysse, car elle fut probablement dtruite
par les iconoclastes 4.
desse, comme on la vu, possdait une lettre du Christ au roi
Abgar V : la fin du Ve sicle le bruit se rpandit quon y conservait
aussi son portrait acheiropoite, et la lgende attribue cette icne
nest quun dveloppement de celle de la lettre.
Le roi Abgar invita Jsus venir desse, Le Sauveur refusa et lui envoya
une lettre par son disciple Thadde (Adda), qui convertit le roi et le peuple et
fonda plus tard lglise ddesse. Dautre part le roi avait charg un peintre de
faire le portrait du Christ, mais il ne put saisir les traits du Sauveur et avoua son
impuissance. Alors Jsus saisit la toile et y imprima son visage.

Telle est la lgende populaire, mais dans louvrage, dit Doctrine


dAdda, cest lenvoy dAbgar qui fait le portrait du Christ et le
porte desse. On ne trouve aucune mention de cette lgende avant
Evagrios, qui crit son Histoire vers 600 5. Aprs son transfert
1
2
3

4
5

WULFF et ALPATOV, 30-35.


Guide de la Peinture ( Hermeneia ) trad. Didron : Manuel diconographie chrtienne,
grecque et latine, 453, 2; G. DE JERPHANION, La Voix des Monuments, II, 9.
THODORE LE LECTEUR, Histoire ecclsiastique (fragments), 165; dcouverte dune icne
semblable Soumela, prs de Trbizonde, en 1931 (Le Temps, 17 nov. 1931); JUGIE, dans
B.N., V, 365 et s. (tropaire sur cette icne).
GRABAR, La Sainte Face de Laon, 22; DOBSCHTZ, Christusbilder, I, 40 et s.; Saint
GRGOIRE DE NYSSE (Homlies), atteste son existence la fin du IVe sicle.
EVAGRIOS, Histoire ecclsiastique, P.G., 86, 2, 2748.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

251

Constantinople, licne est appele mandylion (mot arabe mandil, qui


signifie serviette) 1. Daprs Evagrios le mandylion, longtemps cach,
fut retrouv en 544, pendant le sige ddesse par les Perses et la ville
lui dut son salut 2.
Quand Hraclius fait ses adieux au peuple Sainte-Sophie avant de partir pour
son expdition en Perse en 622, il tient la main un tendard sur lequel est brode
une icne acheiropoite du Christ 3.

La crise iconoclaste. Du VIe au IXe sicle la ferveur pour le culte


des icnes augmenta tel point, quon en arriva des pratiques qui
rappelaient le paganisme. Le prosternement () ntait
gure plus choquant devant une icne que devant le basileus, mais que
dire de certaines excentricits : les cheveux de ceux qui entrent dans
un monastre dposs devant des icnes, des prtres grattant des
icnes pour en faire tomber la poussire dans le calice et communier
ainsi les fidles, dautres prenant des icnes comme parrains de leurs
enfants 4.
Les histoires les plus extravagantes couraient sur les miracles des
icnes, regardes comme des tres vivants, profrant des paroles,
versant des flots de sang lorsque des Juifs les percent dune lance 5.
Doctrine thologique du culte des icnes. Les attaques contre
le culte des icnes obligrent ses dfenseurs instituer une doctrine
thologique qui justifit et la fabrication et la vnration des icnes.
Le trait De Imaginibus de saint Jean Damascne (vers 730) 6, inspira
les dcrets du concile de Nice (787), qui prit le contre-pied du
concile iconoclaste de 754.

1
2
3
4
5

L. BRHIER, Icnes non faites de main dhomme, 68, 77; GRABAR, La Sainte-Face de
Laon, 22 et s.
PROCOPE, B.P., II, 26, raconte ce sige et ne parle que de la lettre dAbgar.
GENESIOS, Le livre des Empereurs, P.G., 108 (I, 39); KOULAKOVSKY, Istoria Vizantii, III,
60.
R.K.O.R., 408 et s. (lettre de Michel II Louis le Dbonnaire en 824); Saint THODORE LE
STUDITE, Lettres, 961-963.
Lettre des 3 patriarches dOrient Thophile sur les images (d. Duchesne et Sakkelion,
Roma e lOriente , 1913), 283; GELZER, Die Legende von den heiligen Bildern, dans B.Z.,
1901, 477 et s.
Saint JEAN DAMASCNE, uvres, 1232-1284.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

252

Dans sa 4e session il rassembla tous les passages bibliques et


patristiques qui justifiaient le culte des images 1 et dans sa profession
de foi () il dclara :
Les reprsentations de la croix, de mme que les saintes images, quelles
soient faites avec des couleurs ou de la pierre, doivent tre places sur les vases,
les habits, les murs, les maisons et dans les chemins... Plus on regardera ces
images, plus on se souviendra de celui quelles reprsentent, plus on sera port
les vnrer en les baisant, en se prosternant (
), sans leur tmoigner cependant ladoration vritable (
), qui ne convient qu Dieu seul, mais on leur offrira de lencens et des
lumires, comme on le fait pour la Sainte Croix et les saints vangiles...
Quiconque vnre une image, vnre la personne quelle reprsente 2.

Pendant la seconde priode iconoclaste, cette doctrine fut rendue


plus systmatique et parfois dpasse. LAntirrheticus du patriarche
Nicphore (806-815) tablit la valeur des images et de tout lart
religieux, qui est comme une prdication figure : La vue conduit
mieux que loue la croyance , crit-il, et sappuyant sur la
psychologie noplatonicienne du pseudo-Denys lAropagite, il
montre que ce qui est plac sous les yeux simprime plus fortement
dans lme et pntre par la perception dans la partie affective.
Limage ne sadresse donc pas aux seuls illettrs, mais tous ceux
qui participent aux mystres 3.
La lettre des trois patriarches dOrient Thophile (836) ajoute
cette apologtique de nouveaux arguments, en particulier le fait que le
Verbe stant fait chair, il est lgitime de figurer Jsus dans sa vie
terrestre ; mais surtout les patriarches font tat des icnes
acheiropoites et miraculeuses, quils numrent 4.
Ce sont : 1 Licne ddesse ; 2 La Vierge de Lydda (Diospolis) ; 3 La
Vierge de saint Luc ; 4 La Vierge sculpte de saint Pierre nea prs de Lydda ;
5 Licne du Sauveur de Beyrouth, quun Juif pera dune lance et dont le sang
coula ; 6 Une autre icne du Christ quun Juif pera de son pe et jeta ensuite
dans le puits de Sainte-Sophie, do spanchrent des flots de sang ; 7 Licne
du Christ jete la mer par le patriarche Germain pendant la perscution de Lon
III et qui fut porte par les flots jusqu lembouchure du Tibre, do on lapporta
au pape Grgoire II, qui la dposa dans la basilique Saint-Pierre.
1
2
3
4

M.C., XII, 1086; XIII, 130.


M.C., XIII, 377 (7 octobre); SCHWARZLOSE, Der Bilderstreit, 201 et s.; L. BRHIER, La
querelle des images, 51-57.
NICPHORE, patriarche, Antirrhetici, III, 3, 380 et s.
Lettre des 3 patriarches..., 279 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

253

Mais Thodore Studite tait all encore plus loin. Flicitant le


spathaire Jean davoir choisi pour parrain de son fils licne de saint
Dmtrius, il compare sa foi celle du Centurion. Lenfant devient
ainsi le fils spirituel du saint : Cest le martyr lui-mme, prsent
spirituellement, qui servait de parrain lenfant 1, doctrine
intelligible seulement la pit, ajoute-t-il, et inaccessible aux
oreilles profanes. Pour lui la doctrine des icnes est indpendante de
la thologie. Cest un fait que la personne du Verbe, en tant quelle se
manifeste dans la nature humaine, est prsente dans licne. Ainsi la
prsence relle de la divinit serait identique dans licne du Sauveur
et dans lEucharistie 2.
Aprs la victoire de lorthodoxie (IXe-XVe sicle). La victoire
dfinitive des iconodoules se traduisit par un dveloppement
prodigieux de la fabrication et du culte des icnes, qui passa au
premier plan dans les pratiques religieuses. La cration des
iconostases montre, comme on la vu, la place que prennent les icnes
dans la liturgie. Le culte des icnes fait partie intgrante des dogmes
de lglise orthodoxe et les missionnaires byzantins lintroduisent
dans tous les pays quils convertissent au christianisme, en Bulgarie,
en Serbie, dans les pays roumains et en Russie, o ils trouvent un
terrain particulirement favorable. Bien plus, les icnes, faciles
transporter, sont introduites en Italie et dans tout lOccident, o elles
exercent une action sur le dveloppement de lart et de liconographie
religieuse 3.
En Orient de nouveaux devoirs incombent dsormais aux artistes :
faire de limage regarde comme historique un symbole rempli
dides, subordonner le naturalisme la puissance dexpression et se
tenir en troit contact avec la doctrine de lglise et la ferveur des
fidles, qui veillent jalousement sur la puret des types. On carte
ceux qui ont une expression trop humaine, comme la Vierge allaitant
lEnfant 4.
1
2

3
4

Saint THODORE LE STUDITE, Lettres, 961-963.


GRONDIJS, Images de saints daprs la thologie byzantine du VIII e s., A.C.E.B., VI, Paris
1948, tome II, 145-170. (En 1672 Dosithe, patriarche de Jerusalem, affirmait que les icnes
ressemblantes nont pas besoin dtre consacres.)
L. BRHIER, LArt chrtien. Son dveloppement iconographique, 338 et s.
WULFF et ALPATOV, Denkmler der Ikonenmalerei, 46.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

254

La vogue des icnes acheiropoites na fait que saccrotre et leur


culte connat un triomphe clatant avec la translation Constantinople
de licne ddesse, le mandylion, sous Romain Lcapne, la suite
des victoires de Jean Kourkouas en Orient (printemps de 943) et dune
longue ngociation qui dura prs dun an. Ce fut le 15 aot 944 que,
Romain tant malade, ses deux fils et Constantin Porphyrognte,
aprs avoir port solennellement licne autour de la Grande Muraille,
la dposrent Sainte-Sophie, puis lglise du Boucolon, o se
trouvaient les reliques de la Passion 1.
A partir de cette poque la rputation du Mandylion se rpandit
dans toute lEurope. On le reproduisit dans les glises, en
Cappadoce 2, en Russie 3. On en fit surtout des copies, aussi vnres
que loriginal, et lune delles, conserve Rome, est devenue clbre
sous le nom dImage de sainte Vronique, dont il nest pas question
avant le dbut du XIVe sicle 4. Une des plus belles et des mieux
conserves est la Sainte Face de la cathdrale de Laon, masque
vraiment tragique, avec une inscription slavonne. On suppose quelle
fut apporte par Jacques Pantalon (le futur pape Urbain IV), nonce en
Pologne, do il revint en 1248, et donne sa sur Sibylle, abbesse
dun monastre de Laon 5.
On vnrait aussi la Sainte Brique, apporte Constantinople sous
Nicphore Phocas en 968 et sur laquelle la figure du Christ stait
imprime aprs un contact avec le Mandylion ddesse 6. Enfin en
975 Jean Tzimisks rapporta de sa campagne de Syrie licne de
Beyrouth, cite plus haut, perce par un Juif et dont on voyait encore
le sang au XVe sicle, daprs un plerin russe 7.

2
3
4
5
6
7

CONSTANTIN VII PORPHYROGNTE, De imagine Edessa; THOPHANES, Continuatus, 432;


Steven RUNCIMAN, The Emperor Romanus Lecapenus, 248-250; VASILIEV, Vizantija i
Arabui... za Vremja Makedonskoj dinastii, 253.
JERPHANION, Les glises rupestres de Cappadoce, I, 399 et 475.
GRABAR, La Sainte-Face de Laon, 16, 2; EBERSOLT, Fresques byzantines de Nrditsi,
F.E.P.M., XIII, 1906.
PERDRIZET, De la Vronique et de sainte Vronique, S.K., 1932; Dictionnaire des lgendes
du christianisme, 1202-1206.
GRABAR, op. cit., 7-11; L. BRHIER, Icnes non faites de main dhomme, 72-74.
Dite le Keramion, BRHIER, op. cit., 24 et s.; ROBERT DE CLARI, La conqueste de
Constantinople, ch. 83.
I.R.S.O.L., 205; EBERSOLT, Sanctuaires de Byzance, 20 et s.; DIEHL, Choses et gens de
Byzance, I, 282 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

255

Les icnes, IX-XVe sicle. Ds le XIIe sicle on prit lhabitude


de prsenter les icnes dans des cadres prcieux et bientt on les
cuirassa littralement dargent, rehauss souvent de pierreries. Ces
revtements, , ne laissent souvent voir que la figure et les
mains du sujet. Cet usage est attest avant 1204 1. Dans les glises on
tendait sous les icnes des voiles dtoffes prcieuses, cousues sur des
toiles et auxquelles taient attaches des croix pectorales ou de petites
icnes 2.
Il ne reste pas beaucoup dicnes que lon puisse attribuer au IXe ou
au dbut du Xe sicle. Un exemplaire de cette poque est conserv au
monastre de Vatopdi (Athos) et passe pour avoir appartenu
limpratrice Thodora, pouse de Thophile (morte aprs 856). Elle
reprsente en buste la Vierge de tendresse (Glykophilousa), tenant
lEnfant sur le bras droit, sa joue en contact avec celle de Jsus, son
il droit contre lil gauche de son fils qui regarde sa mre.
Lexpression maternelle saccompagne dune gravit triste. Les
figures se dtachent sur un fond jaune-orange, rserv pour faire place
aux figures et aux plis du voile et du manteau 3.
De lpoque des Comnnes, est la Vierge de Vladimir (Muse
historique de Moscou), apporte de Constantinople Souzdal par le
prince Andr en 1155, lun des chefs-duvre de lpoque byzantine.
On y retrouve le geste mouvant des deux joues lune contre lautre,
mais la Mre se tient plus droite, son expression est plus triste. Cest
la Vierge de piti (Elousa), qui prvoit le sacrifice sanglant, tandis
que lexpression de tendresse de lEnfant, qui cherche consoler sa
Mre, est vraiment touchante 4.
Cette icne est contemporaine de la renaissance artistique des XIe et
XIIe sicles et de la cration du style monumental dans la dcoration
picturale, inspire souvent par les modles antiques. Cependant
licne, bien que touche par ce mouvement, qui lui donne plus de
1
2
3

EBERSOLT, Les arts somptuaires de Byzance, III et s.


FROLOW, La podea, dans B.N., 1938, 461.
Mission Millet-Brhier, 1930 (identification daprs linscription du cadre, au nom dAnne
Palologue Cantacuzne, fin du XIVe sicle. Recueil des inscriptions chrtiennes de lAthos
(PARGOIRE et PETIT, B.E.F.A., 91, 1904), no 76. Sur la raret des icnes dates, voir P.
LEMERLE, Sur la date dune icne byzantine (Christ Pantocrator dat de 1357-1373), dans
C.A., II, 129-132
WULFF et ALPATOV, Denkmler der Ikonenmalerei, 62 et s.; L. BRHIER, Les icnes dans
lhistoire de lart et la Russie, 160, pl. XX.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

256

noblesse, conserve jusquau bout sa loi propre. Il suffit pour sen


rendre compte de comparer un mme sujet, trait la mme poque
par un peintre dicne et sur une mosaque murale : le thme de la
Descente aux Limbes (Anastasis), sur une icne byzantine du XIIe
sicle 1 et une mosaque de lglise de Daphni. Dans les deux
tableaux la composition a le mme quilibre : les groupes de justes
forment deux masses, avec Jsus entre eux. Mais, Daphni, le
Sauveur, vu de trois quarts, la croix double traverse la main,
savance grands pas, foulant aux pieds les portes de lEnfer, sur
lesquelles gt lHads enchan, saisissant par la main Adam, quil tire
dun sarcophage. Sur licne, au contraire, Jsus est vu de face, les
deux mains tendues. Adam sort seul du sarcophage et les trois
prophtes, au lieu dtre vus en perspective, sont chelonns la
droite du Christ et regardent le spectateur 2.
Dans la suite les transformations de lart monumental se sont
manifestes dans lart de licne. Cest ainsi qu lpoque des
Palologues, elle acquiert la notion de lespace ; ses paysages sont
plus riches et on y trouve un sens plus rel du mouvement, mais elle
nen conserve pas moins ses traditions, la finesse de son dessin, le
symbolisme de ses lignes et la recherche de lexpression 3. Cest en
Russie que se trouve le chef-duvre de cette cole, la Trinit dAndr
Roublev, le Raphal russe , form aux mthodes de lart byzantin.
La Trinit est figure, comme Byzance la mme poque, par les
trois anges de lHospitalit dAbraham. Les trois figures, dune
dlicatesse un peu fminine, sont disposes avec une symtrie qui
nest ni svre, ni minutieuse, et linclinaison des ttes donne
limpression dune conversation entre les trois anges 4.
A cette poque, non seulement lart de licne a atteint son apoge,
mais il se substitue dans la dcoration des glises lart monumental
ds le milieu du XIVe sicle. Cest en Crte, pays de nombreux
peintres dicnes, dont plusieurs ont migr Venise, quest ne la
nouvelle cole. Cest l que natra au sicle suivant celui quon
appellera le Greco 5.
1
2
3
4
5

Muse de Leningrad.
BRHIER, op. cit., 157 et s., fig. 52 et pl. XX.
WULFF et ALPATOV, op. cit., 128 et s.
L. BRHIER, op. cit., 167, pl. XXII; WULFF et ALPATOV, 156-158 (Monastre de la Trinit
Saint-Serge Moscou), 1re moiti du XVe sicle.
G. MILLET, Recherches sur liconographie de lvangile..., 676-679.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

257

Matire des icnes. Les chefs-duvre de licne que nous


avons considrs ont t peints a tempera, suivant la tradition la plus
ancienne, mais, depuis le Xe sicle, on a fabriqu des icnes en
dautres matires : icnes en mosaque avec des smalts dune finesse
extraordinaire, comme la Sainte Anne de Vatopdi, le Saint Georges
du Louvre, etc. 1 ; icnes en relief, en marbre 2, en statite 3, en pierre
dure 4, en terre cuite 5, mais elles neurent jamais la vogue des images
peintes daprs les procds antiques.
La dvotion pour les icnes. Non seulement le culte des icnes
navait rien perdu de sa ferveur au XVe sicle, mais dans la dvotion
prive, il tait la pratique essentielle et il tenait une place considrable
dans le culte public. On peut en juger par les renseignements que les
voyageurs, qui visitrent Constantinople sous les Palologues, tienne
de Novgorod en 1350 6, Clavijo en 1403 7, Per Tafur vers 1438 8,
nous donnent sur la procession hebdomadaire de licne de Saint Luc.
Au milieu dun peuple immense et prcd dun nombreux clerg, qui
chantait des oraisons, un seul homme portait licne sur ses paules,
sans aucune fatigue, malgr la lourdeur de son poids.
RetourlaTabledesMatires

1
2
3
4
5
6
7
8

WULFF et ALPATOV, 53-55.


Catalogue de lExposition dart byzantin de 1931, no 576 (nombreux exemplaires connus).
DIEHL, Choses et gens de Byzance, II, 524.
Came de Nicphore Botaniats, 1078-1081 (DE MLY dans F.E.P.M., VI, 195).
GRABAR, Les influences orientales dans lart des Balkans, 29.
ETIENNE DE NOVGOROD, Plerinage Constantinople, 119-120.
P. MRIME, tude sur les arts au Moyen Age, 334.
VASILIEV, Pero Tafur, 106 (les 3 sources donnent le mme jour, le mardi, mais dans
lespace dun sicle des modifications ont t introduites dans la crmonie).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

258

Chapitre IX
Superstitions, dissidents

1. Superstitions
RetourlaTabledesMatires

La dviation du sentiment religieux, qui se manifestait souvent


dans le culte des reliques et des icnes, tait due la survivance de
vieilles pratiques paennes, que le christianisme navait pas limines.
A Byzance ces pratiques taient innombrables, sans distinction de
classe, dans la plus haute aristocratie comme dans le bas peuple.
Ctait en vain que les Pres de lglise et les conciles tonnaient
contre elles 1 ; les chrtiens les plus fervents y taient attachs. Les
empereurs, qui condamnaient la magie et lassimilaient dans leurs lois
lapostasie, avaient eux-mmes une grande confiance dans
lastrologie et les prophties 2. Des hommes aussi minents que
Psellos, Kroularios, Nictas Khoniats croyaient la vertu de la
magie, aux prsages, aux oracles 3.
Magie et sorcellerie. La magie drivait de la religion dualiste de
lIran 4. Parmi les Manichens dports en Thrace se trouvait la secte
des Euchites (priants), qui pratiquait le culte de Satan, regard comme
fils an de Dieu, et de ses dmons 5. La magie tait lensemble des
procds qui permettaient de les voquer, de les interroger et de capter
1
2
3
4
5

Saint JEAN CHRYSOSTOME, Homlies, P.G., XLVII (contre ceux qui observent la nouvelle
lune, font des danses dans la ville, recherchent les enchantements).
LON VI, empereur, Novelles, nov. 65 (236-239).
NICTAS KHONIATS, 23-24; CONOMOS, La vie religieuse dans lEmpire byzantin au
temps des Comnnes et des Anges, 80.
PSELLOS, Un discours indit, R.E.G., 1903-04, LXV, 77.
PSELLOS, Timothe ou Dialogue sur les dmons; WELNFORFER, Die thrakischen Euchiten,
dans B.Z., 1930, 177 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

259

leurs services pour se venger dautrui. Psellos, qui avait compil tous
les ouvrages de magie antique, divisait les dmons en six espces qui
vivaient en six endroits, dans lair, lther, le feu, la terre, leau, les
souterrains 1.
Croyances populaires. En fait la croyance des tres
malfaisants, qui intervenaient sans cesse dans la vie des hommes, tait
universelle. Le peuple croyait lexistence de Gello, dmon femelle,
ravisseuse denfants, dont elle suait le sang. Des sorcires ailes
absorbaient le fluide vital des nourrissons et lon appelait
les enfants ainsi atrophis. Mais, contre ces dangers les mres avaient
des formules dexorcismes et invoquaient des saints spciaux 2.
On amena un jour au tribunal dun juge, pre du patriarche Tarasios (784-806),
une misrable femme accuse davoir tu par magie des enfants la mamelle en
se glissant travers les fissures des portes fermes dune maison. Le juge, ne
pouvant admettre cette version, acquitta laccuse ; lempereur, qui poursuivait les
sorciers, voqua la cause, mais fut oblig dadmettre le bien fond de la
sentence 3. En 717 les habitants de Pergame assige par les Arabes turent une
jeune femme sur le point daccoucher avec sa progniture, firent bouillir lenfant
dans un chaudron rempli deau et chacun des guerriers vint y tremper la main
avant daller se battre. e crime monstrueux nempcha pas la prise de la ville 4.

On croyait aussi au mauvais il 5 et le vieux nocher Charon tait


devenu un voleur nocturne 6.
Les sorciers et leurs rites. Les plus anciennes sources relatives
ces pratiques, et postrieures lre chrtienne, sont les tablettes
magiques de plomb dcouvertes dans toutes les provinces de
lEmpire, en particulier en Afrique et dans les pays grecs. Minuscules
et troitement enroules, de manire pouvoir tre facilement glisses
dans un vtement, elles ont t tudies avec une vritable sagacit
par A. Audollent. Ces tabellae defixionum taient destines nuire
un ennemi ou un rival et obliger les puissances surnaturelles
excuter cette vengeance. Seuls, des sorciers de profession taient
capables de rdiger ces textes, daprs un vocabulaire spcial grec et
1
2
3
4
5
6

SWOBODA, La dmonologie de Michel Psellos, Brno, 1927, 7 et s.


Saint JEAN DAMASCNE, uvres, 1064 ; PSELLOS, , Discours, V, 572;
KOUKOULS, Usages byzantins relatifs la naissance et au baptme, 328 et s.
Vie de Tarasios, patriarche, 784-806, P.G., 98; LOPAREV, Vizantiiskiia Jitii Sviatuik, 100.
NICPHORE, patriarche, Breviarium, 53.
Saint JEAN CHRYSOSTOME, Homlies, hom. XII, 7, 105.
JEAN LE GOMTRE, Posies, 940.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

260

latin, de dessiner la figure de la victime et celle du dmon invoqu,


Hcate, Persphone, Mercure et le dieu gyptien Seth. Un grand
nombre de ces tablettes ont t trouves dans des tombeaux. On sen
servait pour carter un rival en amour, gagner un procs, obliger un
voleur restituer. Les cochers de tous les hippodromes de lEmpire en
faisaient grand usage pour triompher de leurs rivaux 1.
Les empereurs romains et byzantins nont jamais cess de
poursuivre les auteurs de ces sortilges et le grand nombre des lois et
aussi des actes conciliaires dirigs contre eux en montre suffisamment
linefficacit.
Cest ce dont tmoigne la vie de Svre, patriarche dAntioche (512-519).
tudiant Beyrouth, il avait pour camarades des magiciens : lun deux, Jean le
Foulon, n Thbes en gypte, ayant t dnonc, eut beaucoup de mal viter le
bcher et dut brler tous ses livres magiques ; cet incident eut pour rsultat des
perquisitions chez tous les tudiants suspects de magie et une rafle de leurs livres,
dont on fit un immense bcher 2.

Les chroniques de lpoque iconoclaste rapportent souvent des faits


de ce genre. On voit, par exemple, les sorciers tenir ouvertement des
assembles sur une place de Constantinople malgr les dits de
Constantin V 3. Plus tard, cest lempereur Nicphore, violant la loi et
apprenant de Pauliciens le moyen de venir bout dun patrice rvolt,
par des procds magiques : un taureau est gorg dans une fosse,
pendant que le basileus broie rebours dans un moulin un vtement
du rvolt, en rcitant des formules dincantations 4. Cest enfin le
patriarche Jean Hylilas (837-843), un Oriental, de son vrai nom
Morocharzanios, vers dans tous les modes de sorcellerie 5. Il se serait
fait amnager un laboratoire souterrain dans une maison situe au-del
du Bosphore, appartenant son frre, le patrice Arsarber et, par des
procds renouvels des anciens (examen dun foie, bassin et anneau,
incantations, vocation des morts), il cherchait prvoir lavenir. On
racontait que par ses pratiques, il avait envot des chefs de brigands
qui dsolaient lEmpire et obtenu leur disparition 6.
1
2
3
4
5
6

Defixionum tabellae (d. Audollent, 1904).


Vie de Svre, patriarche monophysite dAntioche, par Zacharie le Scolastique, II, 57-70;
D.A.C.L., Magie, 1104-1105.
Vie de saint tienne le Nouveau, 1169.
THOPHANES LE CONFESSEUR, Chronographie, P.G., 100, 789.
Le mme que Jean Grammatikos, prcepteur de Thophile, connu par ses seuls ennemis.
Vie de saint Athanase lAthonite, 172; GEORGES LE MOINE, Chronique universelle, 10251028; L. BRHIER, Un patriarche sorcier Constantinople : Jean Hylilas, 832-842; BEYLI,

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

261

A toutes les poques la magie intervient dans la vie publique et


prive de Byzance. Sous le patriarcat de Photius, des misrables
creusent le tombeau dun paen pour y trouver de largent et tuent un
chien, quils mangent, pour forcer la terre rendre le trsor. Dus et
coupables de miarophagie (absorption daliments impurs), ils
confessent leur faute et se voient infliger une pnitence 1.
A peu prs au mme moment, en 913, le basileus Alexandre, arrt
dans ses dbauches par limpuissance, se confie des sorciers qui
lemmnent lHippodrome et lui font allumer des cierges et brler de
lencens devant des statues des signes du Zodiaque, couvertes de ses
vtements. Il meurt au retour de cette expdition 2.
Au XIIe sicle la sorcellerie svit toujours, mme la cour de Jean
Comnne, o limpratrice Zo, dorigine russe, a amen des sorciers
de Kiev, auxquels elle se confie pendant une maladie mortelle et qui
sont accuss de son trpas 3. Sous Manuel Comnne, les affaires de
sorcellerie furent plus nombreuses que jamais et la rpression devint
moins svre, mais la crdulit ne diminua pas. Le favori mme du
basileus, Alexis Axouch, fut accus de vouloir le tuer, grce au
pouvoir quil avait de voler et de pntrer dans les appartements. Il fut
enferm dans un monastre 4.
Andronic Ier Comnne, Alexis III et surtout limpratrice
Euphrosyne taient entours de magiciens et dastrologues 5. Au XIVe
sicle enfin Nicphore Grgoras, Pachymre, Thodore Mtochits,
reprsentants de llite intellectuelle, sintressaient la divination,
aux oracles chaldens, aux nigmes de la Kabbale 6.
La connaissance de lavenir, voil ce qui na jamais cess de
passionner Byzance.

1
2
3
4
5
6

Lhabitation byzantine, 106. Sur lemploi du bassin et de lanneau, BOUCH-LECLERCQ,


Histoire de la Divination dans lAntiquit, I, 184 (daprs Psellos).
R.P.B., 540.
Vie de saint Euthyme, patriarche, XX, 10, 69.
CONOMOS, La vie religieuse dans lEmpire byzantin au temps des Comnnes et des
Anges, 68 et s.
NICTAS KHONIATS, Histoire, 187 et s.; Jean KINNAMOS, Epitome, 265 et s.;
CHALANDON, Les Comnne, II, 219-228; CONOMOS, op. cit., 78-80.
CONOMOS, op. cit., 82, 86, 96.
R. GUILLAND, Essai sur Nicphore Grgoras, 208 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

262

2. Amulettes. Exorcismes
RetourlaTabledesMatires

Pour se protger des malfices on employait des amulettes et des


talismans. Les mres les pendaient au cou de leurs enfants, entouraient
leurs mains et leurs pieds dune toffe rouge, pendaient leurs
poignets des clochettes de mtal, etc. 1. Les serpents qui surmontaient
la colonne de Delphes lHippodrome taient regards comme des
talismans contre leurs congnres 2.
La vogue de ces pratiques ressort dailleurs du nombre
considrable damulettes dcouvertes au cours des fouilles et
recueillies dans les collections. Quelques-unes, des premiers sicles de
lre chrtienne, proviennent de sectes gnostiques 3. Ce sont parfois
des bracelets avec inscriptions et figurations chrtiennes, mais le plus
souvent des mdailles avec trous de suspension. On y trouve des
formules contre le mauvais il, avec invocation Salomon,
reprsent chassant les dmons 4, ainsi que des recettes contre les
maux destomac, pour empcher le vin de tourner (verset 8 du psaume
XXXIV : gotez et voyez combien doux est le Seigneur), contre les
maladies des nes, etc. Ces recettes prises dans des auteurs antiques
sont extraites des Geoponika et Hippiatrika ddis Constantin
Porphyrognte. Il sagit donc damulettes postrieures au Xe sicle 5.
Une curieuse formule prophylactique est le carr magique, compos de cinq
mots dc cinq lettres chacun, qui peuvent se lire dans tous les sens et paraissent
dnus dc toute signification. Dcouvert sur des inscriptions paennes de Gaule,
en lettres latines, vers 1837 6, on le retrouva en caractres grecs sur des ostraka et
des papyrus chrtiens dgypte, accompagns dun autre carr et de formules
dprcatoires destines gurir des maladies, avec linvocation des trois dmons
Enouch, Barouch, Baroucha 7.
1
2
3
4
5
6
7

KOUKOULS, Usages byzantins relatifs la naissance et au baptme, 326 et s.


HAROUN-BEN-JAHJA (prisonnier de guerre), Rcit, 222 (de mme les chevaux de bronze
qui surmontaient les carceres lHippodrome).
D.A.C.L., I, Abrasax, Amulettes.
SCHLUMBERGER, Amulettes byzantines anciennes contre les malfices et les maladies.
Ibidem, et B.Z., 1893, 187-211; MILLER, N.E.M., XXI, 2, 1-113.
Inscription de lglise de Rochernaure (Ardche); B.S.A.F., 1874-77; M.S.A.F., LXIV,
1905, 41-68.
G. DE JERPHANION, dans R.S.R., 1935, 188-225. Le carr est suivi des noms des 3
archanges et des 3 Hbreux dans la fournaise.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

C AT P
APE
TENHT
E PA
P TAC

263

S AT O R
AREPO
TENET
OPERA
R O TAS

Plus rcemment le Pre de Jerphanion a dcouvert la mme formule dans


plusieurs chapelles rupestres de Cappadoce et, ce qui est trange, les trois
premiers mots sont donns comme noms aux trois bergers sur les reprsentations
de la Nativit 1 (1424).

Le carr magique a t dcouvert encore Doura-Europos (1932)


et Pompi (1937) 2. Au dbut du XIVe sicle, Manuel Moschopoulos,
disciple de Maxime Planuds, donnant aux caractres du carr leur
valeur numrale 3, tudia les moyens de construire des carrs
semblables avec des nombres, mais sans leur attribuer une valeur
magique 4. Les explications tentes aujourdhui (signe de
reconnaissance des chrtiens ou des Juifs) nemportent pas la
conviction 5. Ce quon ne peut nier, cest quil sagit dune formule
prophylactique, cre dans un pays de langue latine, mais propage en
Orient comme en Occident et utilise par les Juifs comme par les
chrtiens. Lorigine juive est la plus vraisemblable ; par contre la
popularit du carr magique en Occident tait encore grande
lpoque moderne 6.
3. LAstrologie
RetourlaTabledesMatires

Les origines. Lastrologie, comme la magie, est en quelque


sorte le rsidu dune ancienne religion dorigine chaldenne, trs
rpandue dans le monde grco-romain la fin de lantiquit. Son
1
2
3
4
5
6

Id., Les glises rupestres de Cappadoce, I, 158 (pl. 38, 1) et 189 (pl. 40-41), etc.
Id., A.I.C.R., 24 mars 1937.
Les Grecs emploient encore aujourdhui les lettres de lalphabet comme chiffres.
Traits sur les carrs magiques, texte et trad. TANNERY, dans A.A.F.G., XX, 1886, 263 et s.
JERPHANION, La Voix des Monuments, II, 38-94. Daprs Cumont, rotas serait une allusion
la vision dEzchiel.
Servait gurir les maux de dents et autres malaises. Utilis encore au XIXe sicle dans le
Massif Central.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

264

dogme essentiel est la croyance la solidarit, la sympathie


universelles ; les astres, qui sont des divinits, exercent leur influence
sur les caractres des humains 1. Les astrologues constituent le thme
gnthliaque dun enfant daprs la position des astres sa naissance.
Le caractre jovial est d la naissance sous le signe de Jupiter,
auquel soppose celui de Saturne. Vnus favorise les amoureux,
Mercure les gens daffaires. Les rvolutions des toiles dterminent
les destins des hommes et des choses 2. Aprs leur mort, les mes
traversent les diffrents cieux. La lune est une barque cleste, qui
parcourt les douze signes du zodiaque, protge les marins et les
pirates, mais elle est regarde aussi comme le sjour des morts 3. Le
dogme de la sympathie universelle concidait avec les doctrines des
stociens, qui contriburent rpandre lastrologie dans les pays
hellnistiques, puis dans le monde romain 4.
Lastrologie Byzance. Lastrologie fut dabord aussi mal vue
du pouvoir que la magie. Les empereurs, comme Honorius, et les
conciles la condamnrent, mais ds la fin du IVe sicle, des auteurs
chrtiens essayrent de concilier leur religion avec lastrologie.
Dailleurs des traits comme le Compendium dHphestion de Thbes
(vers 380) ou le Dialogue dHermippos (Ve-VIe sicle) ne font que
reproduire des uvres gyptiennes de lpoque des Lagides, comme
celle dHerms Trismgiste, auteur suppos de livres sur la nature et
linfluence des douze signes du zodiaque 5. Les manuscrits sont
accompagns de gloses des astrologues (mathematici) qui
tablissaient des horoscopes sur les conjonctions des astres. On y lit
celui dun mime, dont le talent est favoris par la constellation du
Singe, ceux dun baigneur, dun pcheur de thons, dun danseur, de
hauts fonctionnaires 6.
A Byzance lastrologie est assimile peu peu la vie courante et
trouve grce devant le pouvoir imprial. Du XIIe sicle datent deux
pomes astrologiques, celui de Thodore Prodrome, ddi Irne,
pouse du sebastocrator Andronic, deuxime fils de Jean Comnne, et,
1
2
3
4
5
6

F. CUMONT, Les religions orientales dans le paganisme romain; BOUCH-LECLERCQ,


Histoire de lAstrologie grecque.
CUMONT, Recherches sur le symbolisme funraire des Romains, 280.
Ibidem, 180 et s.
BOUCH-LECLERCQ, op. cit., sur luvre astrologique de Posidonius dAparne; CUMONT,
op. cit., 121 et s.
K. KRUMBACHER, Geschichte der byzantinischen Literatur, 627, 5.
CUMONT, Lgypte des astrologues.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

265

un peu plus tard, celui de Jean Kamatros, pikanikleiou 1, ddi


Manuel Comnne. A ct de ces compilations savantes, qui dcrivent
les plantes, le zodiaque, la conjonction et lopposition des toiles, il
existait des traits populaires, la porte de tous 2.
La doctrine. Il rsulte de ces traits que les astres ne sont plus
considrs comme des dieux, mais ils ont reu du Crateur certaines
proprits. De mme que la pierre magntique attire le fer, les astres
agissent sur les hommes. Les sept plantes dterminent leur destin,
mais dautres influences peuvent modifier cette action. La puissance
des plantes dpend de leur nature, de leurs associations ou aspects,
de la maison du ciel quelles occupent au moment dune naissance. Il
y a 12 maisons du ciel, qui correspondent aux 12 signes du zodiaque.
Chacune delles correspond un ge ou un aspect de la vie
humaine : maladies, mariages, richesses, pouvoir imprial, etc.
Lascendant () tait le point du zodiaque qui mergeait de
lhorizon au moment dune naissance et qui permettait de dterminer
lhoroscope dun enfant 3. Il ny avait l rien de bien nouveau. Toute
cette doctrine dterministe, qui prdisait ce que serait la vie dun
homme ds sa naissance, avait t labore dans le plus grand dtail
la fin de lantiquit et continuait avoir Byzance le mme succs
qu Rome et Alexandrie au temps des Csars.
La pratique. Mais la consultation des astrologues ntait pas
la porte de toutes les bourses. Aussi, tait-ce surtout laristocratie qui
leur fournissait une clientle et, en premier lieu, les empereurs. Par
exemple en 792, Constantin VI, sur le point de livrer une bataille aux
Bulgares, consulte les astrologues qui suivaient larme. Lun deux,
Pancratos, lui promet la victoire : il subit une grande dfaite et
Pancratos se trouve parmi les morts 4. Inutile de dire que des checs de
ce genre ne dsarmaient pas la crdulit publique.
Ce fut surtout au XIIe sicle que lastrologie fit fureur. Alexis
Comnne lui tait dfavorable et lui reprochait de dtourner les
hommes de la confiance en Dieu, mais, sil la dconseillait, il nessaya
1
2
3
4

Sur cet office de porte-encrier, voir M.B.E.H. (Institutions).


KRUMBACHER, op. cit., 760; Jean KAMATEROS, Sur le zodiaque, 1-39.
CONOMOS, La vie religieuse dans lEmpire byzantin au temps des Comnnes et des
Anges, 69-78.
THOPHANES LE CONFESSEUR, Chronographie, 673 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

266

jamais de la proscrire 1. Il est dailleurs intressant de savoir ce que sa


fille, Anne Comnne, pensait de lastrologie. Elle la donne comme
une science dont la dcouverte est rcente et, son rudition est ici en
dfaut, que les anciens, Platon ou Manthon, ignoraient. Elle
reconnat que cette science () a fait beaucoup de progrs
sous le rgne de son pre et elle avoue quelle sy est elle-mme
adonne, mais, ajoute-telle, pour en connatre la futilit
() 2.
A la suite de ces rflexions, qui dnotent pas mal dincertitude, elle
donne quelques renseignements sur les principaux astrologues de son
temps. Seth (probablement un Syrien, daprs son nom) avait prdit la
mort de Robert Guiscard en 1085. Un gyptien dAlexandrie
annonait lavenir avec les ds et sans se servir de lastrolabe : le
basileus lexila Rodosto, tout en pourvoyant son entretien. Un
autre gyptien, leuthre, tait aussi clbre par ses prdictions.
LAthnien Katanagks avait prdit une mort dans la famille
impriale, mais ce fut le lion de la mnagerie du palais qui mourut.
Une autre fois il annona la mort dAlexis, mais ce jour-l, ce fut la
mre du basileus, Anne Dalassne, qui mourut. Alexis ne le chassa pas
de Constantinople parce que la fausset de ses prdictions suffisait
en montrer la vanit 3.
Manuel Comnne, la diffrence de son aeul, avait la plus grande
confiance dans lastrologie, comme la plupart de ses proches et de ses
courtisans 4.
En 1154, Manuel, en guerre avec le roi de Sicile, dirige contre lui une flotte
commande par son oncle Constantin lAnge, mais ne le laisse partir quaprs
avoir consult ses astrologues. Le dpart eut lieu au moment o ceux-ci
saperurent dune erreur dans leurs calculs. Manuel aussitt envoya Constantin
une galre rapide, avec lordre de rebrousser chemin, et la flotte ne repartit
quaprs une observation minutieuse des toiles. Lexpdition choua, Constantin
fut fait prisonnier et Manuel dut conclure la paix avec Guillaume I er 5. Le mme
basileus fit rdiger par le chroniqueur Michel Glykas une Dfense de lAstrologie

1
2
3
4
5

Anne COMNNE, Alexiade, VI, 7 (II, 57 et s.); CONOMOS, op. cit., 66 et s.


Anne COMNNE, op. cit., VI, 7 (II, 57-59); G. BUCKLER, Anna Comnena, 84-86; DIEHL, La
Socit byzantine lpoque des Comnnes, 59 et s.
Anne COMNNE, VI, 7 (II, 57-59); DIEHL, op. cit., 60.
DIEHL, La socit byzantine lpoque des Comnnes, 68; DIEHL et GUILLAND, LEurope
Orientale de 1081 1453, IX, 52 (DIEHL).
NICTAS KHONIATS, Histoire, 126 et s.; CHALANDON, Les Comnne, II, 348; DIEHL, La
Socit byzantine..., 68.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

267

contre un moine du Pantocrator, qui lavait attaque et traite de sacrilge 1.


Lorsquil eut un fils en 1180, il fit tirer son horoscope et, quand il sagit de lui
donner un nom, il se rappela une prdiction daprs laquelle il y aurait autant
dempereurs de la dynastie des Comnnes quil y a de lettres dans le mot ,
ama (sang, race). Il y avait eu dj trois Comnnes : le nouveau-n serait le
quatrime, si son nom commenait par un A : on lappela donc Alexis 2. Un peu
avant sa mort ses astrologues lui firent croire quil vivrait encore 14 ans et il en
tait persuad pendant son agonie, tandis que le patriarche lexhortait penser
son salut 3.

Si Manuel, esprit brillant et trs instruit, tait aussi superstitieux,


que dire de ses mdiocres et incapables successeurs ! Alexis III (11951203) tait entour dun cortge dastrologues, sans la permission
desquels il naurait os faire un pas et lon a pu voir plus haut son
aventure, lorsquil attendit des signes favorables pour se rendre du
Grand Palais aux Blachernes 4.
Au XIVe sicle, Nicphore Grgoras avait entrepris de rendre
lastronomie scientifique la place quelle mritait et stait occup de
la prdiction des clipses 5, mais ce phnomne tait regard
Byzance comme un signe avant-coureur dun vnement important.
Or Andronic II, qui avait demand Grgoras dtablir son pronostic,
mourut le 13 fvrier 1332, g de 74 ans et 74 jours aprs lclipse de
soleil du 30 novembre 1331 6. La concidence fut remarque.
Nicphore Grgoras nen fut pas moins un des premiers Grecs du
moyen ge dnoncer la dformation de lastronomie par les
astrologues, do les rancunes quil amassa contre lui 7.
4. Oracles, voyants, explication des songes
RetourlaTabledesMatires

On peut dire qu Byzance les superstitions taient multiformes.


Tous les moyens taient bons pour connatre lavenir : les ds, les
1
2
3
4
5
6
7

KRUMBACHER, Geschichte der byzantinischen Literatur, 627; NICTAS KHONIATS, op.


cit., 288 et s.
NICTAS KHONIATS, 220.
DIEHL, op. cit., 69.
Voir supra, p. 67.
GUILLAND, Essai sur Nicphore Grgoras, 275-279.
NICPHORE GRGORAS, Histoire romaine, IX, 14, p. 460.
GUILLAND, op. cit., 279.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

268

grains de bl, linspection des cendres, laspect des icnes. Il ny


manquait que le marc de caf 1.
Mais les prophties ntaient pas toujours inoffensives pour le
pouvoir. Nombreux taient ceux qui des voyants, souvent
respectables, prdisaient le pouvoir suprme, comme le patriarche
Eutychios Justin II trois ans avant son avnement 2, comme un
moine Lon lArmnien et Michel le Bgue 3. Un autre moine
aurait prdit Lon lArmnien un rgne de 72 ans, sil supprimait de
nouveau les images 4.
Thophile, qui avait un got trs vif pour les sciences occultes,
faisait tirer le futur patriarche Mthodius de la prison o il lavait fait
enfermer comme iconophile et, cause de sa sagesse, lemmenait
dans une expdition contre les Sarrasins. Peu aprs, une captive
sarrasine lui prdit que son fils lui succderait, puis que la maison des
Martiniakoi occuperait le trne de longues annes 5. Aussitt le
basileus fora le chef de cette famille se faire moine 6.
Lon VI, dont le caractre fantasque ntait pas sans analogie avec
celui de Thophile, condamnait la magie, mais avait foi dans la
divination et passait pour tre luimme prophte, comme le montrent
les oracles qui lui sont attribus. A son lit de mort il prdit son frre
Alexandre quil navait que treize mois vivre 7.
Il va sans dire quun grand nombre de ces prdictions tait imagin
aprs coup, comme le montre la prcision avec laquelle Nictas,
vque de Khonae en Phrygie, aurait dvoil Manuel Comnne tout
ce qui se passerait sous son rgne 8.
Recours au Jugement de Dieu. Les adversaires des sciences
occultes, mais qui voulaient connatre lavenir, avaient recours au
jugement de Dieu. Alexis Comnne, hsitant entre deux plans de
1
2
3
4
5
6
7
8

DIEHL, La Socit byzantine..., 66.


Vie de saint Eutychios, patriarche, 2439; HAURY, dans B.Z., 1900, 345.
THOPHANES, Continuatus, 20 et s.
Ibidem, 40 et s.
Thophano, premire femme de Lon VI, tait de cette famille.
THOPHANES, Continuatus, 129.
KRUMBACHER, op. cit., 628, 3.
NICTAS KHONIATS, Histoire, 284-286; CONOMOS, La vie religieuse dans lEmpire
byzantin au temps des Comnnes et des Anges, 86 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

269

campagne contre les Turcs, les rdigea sur deux tablettes quil fit
placer solennellement, en prsence du clerg et des chefs de larme,
sur lautel de Sainte-Sophie, puis il passa la nuit en prires. Le
lendemain matin un prtre saisit une des tablettes : ctait celle qui
recommandait loffensive contre les Turcs et dont le rsultat fut la
victoire de Philomelion (1095) 1.
De mme, Andronic II, craignant pour les jours dune fille
nouvellement ne (il en avait perdu plusieurs), alluma douze cierges
en lhonneur des douze aptres, chaque cierge recevant le nom dun
aptre. Lenfant reut le nom de Simonide, le cierge de saint Simon
stant teint le dernier 2.
Interprtation des songes. Les songes tenaient une grande place
dans les proccupations des hommes. Nous avons dit ailleurs que,
parmi les livres quun empereur emportait dans ses expditions,
figurait lOneirokritis (explication des songes) dArtmidore,
contemporain de Marc-Aurle 3 (1462), ainsi quune Explication des
prsages et faits fortuits ( ).
Il y avait toujours de bonnes mes qui se disaient capables
dexpliquer tous les songes. LArmnien Vardan (Bardans) fut exil
par Tibre III parce quil avait rv quil tait basileus et, quaprs
avoir consult un solitaire, il sen vanta devant un ami, qui le trahit 4.
Plus dramatique aurait t le rve de Lon lArmnien, lorsquil
tenait prisonnier au palais Michel le Bgue, accus de complot. Ce
rve, dans lequel il vit le patriarche ordonner Michel de le tuer,
devait se raliser dans la nuit mme (24 au 25 dcembre 824) 5. Le
Continuateur de Thophanes, qui raconte cette histoire, reconnat la
puissance de lart divinatoire et la justesse de linterprtation des
songes, mais il y voit des uvres dmoniaques, quil faut bien se
garder dattiibuer une inspiration dorigine divine 6.
1
2
3
4
5
6

Anne COMNNE, Alexiade, X, 2 (II, 192); CONOMOS, op. cit., 13.


PACHYMRE, Histoire, III, 32.
M.B.E.H. (Institutions), d. 1970, 300.
THOPHANES LE CONFESSEUR, Chronographie, 319; il devint empereur sous le nom de
Philippicus.
THOPHANES, Continuatus, 49.
Ibidem, 60.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

270

Prsages. On attribuait aussi la mme importance que les


Romains aux prsages, quune imagination dvoye multipliait
plaisir. Au moment du dbarquement de Blisaire en Afrique (532), un
soldat dcouvre une source en creusant des tranches et cest un
prsage de victoire 1. En juillet 811, lempereur Nicphore pntre-t-il
en Bulgarie sous le signe du Chien, aucun prsage ne pouvait tre plus
funeste et il est vaincu et tu 2. Des croix portes pas des clercs
sagitent-elles pendant une procession, Theodore le Sykote prdit de
grands dsastres 3. Un pauvre loqueteux sarrte la porte dun
monastre, lhigoumne entend une voix qui lui dit : Va ouvrir
lempereur ! Il nen tient pas compte et se sent rou de coups. Alors
il se dcide ouvrir, et cest le futur empereur Basile qui entre 4.
Livres prophtiques. Il existait dans la Bibliothque impriale
un livre qui prdisait les destines de Byzance, avec des peintures
reprsentant les empereurs. Lexistence dune lucubration de ce
genre est atteste par des trangers auxquels on la montre 5. Daprs
Antoine, vque de Novgorod, Lon Le Sage avait copi un livre
pareil sur un rouleau quil dcouvrit dans le tombeau du prophte
Daniel 6. Lon lArmnien, qui craignait dtre assassin par Michel le
Bgue, consulta le livre des oracles et se vit chang en une bte fauve,
quun chasseur sapprtait transpercer le jour de Nol. Comme on
tait au 24 dcembre, il refusa de faire grce Michel, mais on sait
quil ne put chapper son destin 7. Jusquaux derniers jours de
Byzance les prophties sur ses destines pullulrent 8 et ne firent
quaffoler la population au moment du danger suprme.
Intrieur dun patriarche adepte des sciences occultes. Malgr
sa partialit, le Discours daccusation, compos par Psellos contre le
patriarche Michel Kroularios, dcrit en termes trs vivants laspect
que pouvait avoir lintrieur dun adepte des sciences occultes. Le
patriarche aimait les objets rares et prcieux et accueillait volontiers
des marchands qui lui apportaient des fards, des aromates enchsss
1
2
3
4
5
6
7
8

PROCOPE DE CSARE, De Bellis, III, XV, 35 (361).


THOPHANES LE CONFESSEUR, P.G., CVII, 984.
A.S.B., avril III, 58; R.P.B., 278.
DIEHL, Figures byzantines, I, 157 et s.; de mme NICPHORE GRGORAS, Histoire romaine,
VIII, 5, 480-484.
LUITPRAND, Relatio de legatione, 39.
ANTOINE, archevque de Novgorod, Le livre du plerin, 91.
THOPHANES, Continuatus, 149.
Liste dans N.H., 1925, 97 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

271

dans lor, des perles bien blanches, rondes ou allonges, une coupe de
cristal diaphane, un vase de Thricls que rend plus beau une
dsignation nouvelle , 1 etc. Mais venaient ensuite les astrologues,
puis des devins de grande rputation, cause de leur pays, lun
illyrien, lautre persan 2.
Parmi eux se trouvaient deux moines, Nictas et Iohanns, qui
avaient vcu longtemps en ermites sur une montagne de lle de Chios.
Ils tranaient avec eux une voyante, Dosithe, qui prdisait lavenir 3
et semble avoir t hystrique. Accompagne de ses deux protecteurs,
elle donna au patriarche une sance qui le convainquit. Elle
commenait par parler bas, prononant des phrases entrecoupes, que
les moines recueillaient comme des oracles ; puis, telle la Sibylle de
Delphes, ne pouvant supporter la densit de lesprit , elle se
soulevait de terre et dcrivait le mouvement de lunivers, lavenir du
monde, la hirarchie cleste. Par sa voix parlaient les prophtes, les
martyrs, la Vierge, la Trinit en paroles incohrentes. On voyait les
moines se transformer en animaux. Il sagissait en fait dimaginations
autosuggestives. Les esprits taient voqus la manire des spirites
et Dosithe servait de mdium 4.
Non seulement Michel Keroularios admit la vrit des prophties,
mais il prit les trois aventuriers sous sa protection, les produisit en
public comme de rares phnomnes. Ils se mlaient sa suite jusque
dans le sanctuaire. Les livres o ils recueillaient leurs oracles furent
examins par le tribunal devant lequel le gouvernement de Thodora
avait traduit les deux moines, et ils furent convaincus dhellnisme et
de chaldasme. Psellos lui-mme, avec une mauvaise foi vidente,
accusait le patriarche davoir adopt la philosophie noplatonicienne 5,
de rechercher la pierre philosophale 6 et de frquenter ceux qui
prdisaient lavenir daprs linspection des omoplates danimaux 7.

1
2
3
4
5
6
7

Potier corinthien (vases noirs relief).


PSELLOS, (Un discours indit, d. BRHIER, R.E.G., 1903-04), LXV, LXVI, 7, 76-79.
Ibidem, IV-VII, 11-15.
Ibidem, VIII-IX, 15-19; BRHIER, Le schisme oriental du XIe sicle, 250 et s.; SWOBODA,
La dmonologie de Michel Psellos, 50 et s.
Quil tudiait lui-mme. Voir ch. XII.
Il avait lui-mme ddi au patriarche un trait sur la manire de faire de lor. Voir Ch.
RUELLE, La Chrysope de Psellos, R.E.G., 1889.
Il lui avait aussi ddi un trait sur cette question. Voir SWOBODA, op. cit., 48 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

272

5. Dissidents. Hrtiques
RetourlaTabledesMatires

En principe, aucune dissidence religieuse ntait tolre dans


lEmpire, et les hrtiques qui contrevenaient aux dits impriaux
taient punis de mort et mme du bcher. Dans la pratique, il nen
allait pas ainsi. Les juifs, trs nombreux, avaient un statut lgal et
parfois les exigences de la politique extrieure obligeaient les
empereurs et les patriarches une certaine tolrance de fait. Ils ne
renonaient pas cependant la propagande du christianisme : ct
des missions extrieures, il existait toute une uvre de propagande
pour convertir et baptiser les dissidents de toute catgorie.
Le paganisme. Les deux prcdents volumes du Monde
byzantin ont dcrit les mesures prises contre les paens et les
hrtiques. Nous ny reviendrons pas, mais nous chercherons
rassembler les tmoignages sur la vie que pouvaient mener les
dissidents immigrs dans lEmpire, sur leurs doctrines et leurs
pratiques.
Le paganisme et les anciennes hrsies (nestoriens dj rfugis en
Perse, jacobites, samaritains) ont disparu de lEmpire avec la conqute
arabe. Nous avons vu quelles traces le paganisme avait laisses dans
certaines ftes publiques comme les Broumalia et, dune manire
inavoue, dans des pratiques superstitieuses. Par contre, il sest
rfugi dans la littrature et dans lart, o il noffre plus aucun danger.
Un vhmrisme naf, expos au VIe sicle par Malalas, considre les
dieux du paganisme, non plus comme des dmons, mais comme
danciens rois, adors cause des services quils ont rendus aux
hommes 1. La littrature savante est pleine de souvenirs et dallusions
mythologiques. Byzance a cr le merveilleux paen, quelle devait
transmettre aux promoteurs de la Renaissance. Le no-vhmrisme a
produit des peintures de manuscrits qui montrent Zeus costum en
basileus et les statues des Olympiens juches sur des colonnes 2.
1
2

HESSELING, Essai sur la civilisation byzantine, 117-119.


DIEHL, Manuel dArt byzantin, 630, fig. 304-306; du mme : Choses et gens de Byzance, I,
497; BRHIER, La Sculpture et les Arts mineurs byzantins, pl. XCI.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

273

Les hrsies nouvelles. A partir du IXe sicle, apparaissent dans


lEmpire des doctrines qui rsultaient dune contamination du
christianisme avec des dogmes emprunts danciennes religions
orientales. Il y a l comme une renaissance du gnosticisme et surtout
du vieux manichisme du temps de saint Augustin, qui drivait du
dualisme persan, de la croyance lexistence dOrmuzd avec ses
anges, dAhriman avec ses dmons.
Les sectateurs de ces doctrines, pauliciens, athingans, bogomiles,
rejetaient les dogmes de lglise orthodoxe et prtendaient former des
communauts spares avec leurs dogmes, leur hirarchie, leur culte,
leurs livres sacrs, et se livraient souvent une propagande
audacieuse. Leur expansion dans la pninsule des Balkans et
principalement dans les pays slaves, tait due aux transports de
populations orientales, imbues de ces doctrines, par les empereurs
iconoclastes 1 et par Jean Tzimisks, qui transporta aux environs de
Philippopoli 2 500 guerriers manichens de Mlitne et de
Thodosioupolis, renomms pour leur fanatisme et leur cruaut 2.
Pauliciens. Les Pauliciens, fuyant les perscutions dont ils
taient lobjet, avaient migr en territoire arabe sous Thophile et y
avaient fond un tat thocratique qui fut dtruit par Basile le
Macdonien 3.
Nous connaissons leur doctrine par leur principal historien, Pierre
de Sicile, que Basile le Macdonien envoya en ambassade leur
chef 4. Cest lui qui nous apprend que leur nom de Pauliciens vient
dun de leurs premiers aptres, Paul, lev dans la rgion de Samosate
par une mre manichenne 5.
La doctrine paulicienne nest dailleurs quun no-manichisme,
daprs lequel il existe deux principes. Le Pre cleste en trois
personnes a cr le Ciel et les anges ; sa domination sexerce sur le
monde suprasensible. Le Crateur du monde visible, de la terre et des
1
2
3
4

THOPHANES LE CONFESSEUR, 422; NICPHORE, patriarche, Breviarium, 66, p. 62.


Anne COMNNE, Alexiade, VIII, 3 (111, 179) a. 974.
BURY, A History of the Eastern Roman Empire, 276.
PIERRE DE SICILE, Histoire des Manichens, appels aussi Pauliciens; H. GRGOIRE, Pour
lhistoire des glises pauliciennes, Misc. J., II, 509 et s.; du mme : Les sources de lhistoire
des Pauliciens dans B.A.B.L., XXII, 1936, 85-114.
OBOLENSKY, The Bogomiles, 30-32.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

274

hommes est en mme temps le dieu du mal. Le Sauveur est un ange,


que le Pre cleste a envoy sur la terre pour combattre le mal. Il est
n dune femme, mais laquelle on ne doit rendre aucun culte. Le
terme de Thotokos (mre de Dieu) sapplique la Jrusalem Cleste
dans laquelle le Christ est entr par amour pour nous.
Les Pauliciens rejetaient le Baptme et la Cne, pensant que la
parole du Christ est le seul moyen de communiquer avec lui, mais ils
sattachaient au sens et non la lettre de lvangile. Ils regardaient le
Crucifix comme une uvre maudite. Christ seul est la vraie croix. Les
prophtes et laptre Pierre, serviteurs du dieu terrestre, nont aucune
part au Salut.
Ils professaient que la seule glise Catholique tait la communaut
des vrais croyants. Leurs glises navaient aucun caractre de
saintet : elles taient de simples lieux dc runion destins la prire,
. Ils navaient donc aucune hirarchie ; leurs chefs,
synekdmoi, notarioi, ne se distinguaient des fidles par aucun
caractre extrieur 1.
La priode la plus florissante de la secte conciderait avec
lapostolat de Sergius (801-835), qui, sous le nom de Tychikos,
disciple de saint Paul, rorganisa la communaut et fit une vaste
propagande en Asie Mineure et en Europe. Il y eut alors jusqu sept
glises pauliciennes, dont celle de Corinthe tait regarde comme
lglise-mre, parce quelle avait t fonde par saint Paul 2.
Athingans. Les Athingans (-, ne pas toucher) taient
apparents aux Pauliciens, mais, daprs leur nom mme, regardaient
comme une souillure le contact dun grand nombre dobjets. Ils se
seraient appuys sur un verset dune ptre de saint Paul aux
Colossiens, qui numre les souillures lgales, mais justement pour
les tourner en drision 3. Ils taient surtout nombreux en Phrygie et
Michel le Bgue (820-829) passait pour avoir fait partie de leur
secte 4.
1
2
3
4

PIERRE DE SICILE, Histoire des Manichens, 1253 et s.; OBOLENSKY, op. cit., 38-43.
PIERRE DE SICILE, op. cit., 1297; GRGOIRE, loc. cit., 102-104; OBOLENSKY, 35-37.
Coloss., II, 20-21; (ne touche pas).
THOPHANES, Continuatus, 42; BURY, op. cit., 40, 1 et 78-79; D.H.G.E., V, 51.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

275

Les Bogomiles. Des Pauliciens staient rfugis en Bulgarie


lpoque mme o les Bulgares venaient de se convertir au
christianisme orthodoxe (fin e-e sicle). De l une agitation et un
effort de la jeune glise bulgare pour dterminer ces manichens se
laisser baptiser. Le tsar Pierre demanda au patriarche Thophylacte
une formule dabjuration pour les nouveaux convertis. La rponse
nous renseigne sur les doctrines quils professaient : ce sont celles des
Manichens et des Pauliciens, quils doivent abjurer, en condamnant
formellement les aptres et les chefs de la secte 1.
Ce fut dans ce milieu que naquit cette poque lhrsie des
Bogomiles (de Bog, Dieu, mile, ami) 2. Son fondateur aurait choisi ce
nom et aurait commenc son apostolat sous le tsar Pierre 3, et ses
doctrines se rpandirent bientt de son principal centre, Philippopoli,
dans toute la pninsule des Balkans et, au XIIe sicle, jusqu
Constantinople, o elle fut violemment rprime par Alexis Comnne
et ses successeurs 4. Les progrs des Bogomiles furent encore plus
marqus en Bulgarie sous la dynastie des Asen et en Serbie sous
Etienne Nemanja. Pourchasss et brls vifs en grand nombre dans
ces deux pays, ils se rfugirent en Bosnie et convertirent leur foi le
ban Koulin (1191-1204) et sa famille, ainsi que 10 000 de ses sujets.
Les Bogomiles y organisrent une glise, reconnue officiellement par
le ban 5.
Nous ne connaissons la doctrine des Bogomiles que par leurs
adversaires, le moine de Constantinople Euthymios Zigabenos, auteur
dune Panoplie dogmatique, compose par ordre dAlexis Comnne 6,
et par le Sermon contre les Hrtiques du prtre bulgare Kosmas,
prononc aprs 972 7.
Cette doctrine nest quune nouvelle forme du systme dualiste,
une combinaison du manichisme, du paulicianisme et de la vieille
1
2
3
4
5

6
7

R.P.B., 789 (entre 940 et 950); OBOLENSKY, op. cit., 111-117.


D.H.G.E., IX, 408; sur la fausse tymologie Dieu aide dEuthymios Zigabenos,
OBOLENSKY, 119 et s.
OBOLENSKY, app. II, 275 et s. (signale la confusion constante entre Bogomil, le fondateur
et le pope Jrmie Bogomile).
Anne COMNNE, Alexiade, VI, 2, 1 (II, 44-45); VIII, 7 (III, 181-182); CHALANDON, Les
Comnne, 22, 23, 635; Gesta Francorum et aliorum Hierosolymitanorum, 22-23.
HESSELING, Essai sur la civilisation byzantine, IV, 518; G. MILLET, La religion orthodoxe
et les hrsies chez les Yougoslaves; OBOLENSKY, The Bogomiles, 230 (Les bans protgeaient
la secte suivant ltat de leurs rapports avec lglise romaine.)
EUTHYMIOS ZIGABENOS, Panoplia dogmatike, 20 et s.
Slovo na Eretiki, d. Popruzhenko, Sofia, 1936, dans OBOLENSKY, 117-145.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

276

hrsie massalienne, dont on perd les traces au Ve sicle, mais qui sest
perptue obscurment. On la retrouve chez les Orientaux immigrs
en Thrace, qui portent au XIe sicle le nom dEuchites (les priants). Le
terme mme de Massalien est un mot syrien qui signifie prier. La
prire continuelle paraissait ncessaire pour rsister au mal et obtenir
la grce, regarde comme prfrable aux sacrements 1.
Les Bogomiles taient dailleurs diviss en plusieurs sectes. Les
Dragoviciens, lest, enseignaient un dualisme radical, analogue au
marcionisme, et croyaient lternit du mal. Au contraire dans la
Bulgarie proprement dite, la doctrine de la Rdemption finale stait
greffe sur le dualisme. On y enseignait que Dieu avait deux fils, le
Christ et Satanal. Celui-ci est lintendant infidle de lvangile 2 ; il
sinsurge contre Dieu mais, bien que vaincu par les anges, il conserve
le pouvoir crateur, accomplit luvre des Sept Jours, demande
Dieu pour lhomme ltincelle de vie, puis est jaloux de sa creature et
lincite au mal. Alors Dieu envoie sur la terre lAnge du Grand
Conseil, dont il a fait son Fils. Le Christ sincarne en apparence 3,
sattaque Satanal, brise sa puissance par sa victoire sur la mort.
Satanael devenu Satan, El, continue lutter contre lEsprit qui
encourage les fidles dans la bataille contre le mal. LEsprit a dabord
inspir les douze aptres, puis les Bogomiles, qui lont reu par
limposition des mains 4.
Cest le seul sacrement quils admettent et ils rejettent comme les
Pauliciens le baptme, lEucharistie, le culte de la Vierge et des saints,
les images et la croix 5. Ils ne connaissent pas de hirarchie et ont
leur tte un did (aeul), assist de strainiks (administrateurs). Leurs
glises navaient ni autels, ni cloches. Ils rpudiaient le serment,
avaient la haine du mariage, mais menaient une vie asctique, qui
comportait la pauvret, le jene et la prire perptuelle. Fuyant le
voisinage des orthodoxes, ils se faisaient enterrer sur leurs propres
terres 6.
1
2
3
4
5
6

MILLET, op. cit., 7; OBOLENSKY, 48-52. Ils sautorisaient de PAUL, I Thess., V, 17, et
rcitaient le Pater sans interruption.
FLICHE et MARTIN, Histoire de lEglise, VI, 436 et s. (Luc, XIV, 20-26).
Ancien doctisme jacobite du VIe sicle.
Cf. le consolamentum des Cathares.
EUTHYMIOS ZIGABENOS, Panoplia dogmatike, 1289; FLICHE et MARTIN, op. cit., VI, 436 et
s.; OBOLENSKY, 207 et s.
MILLET, op. cit., 12-16.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

277

Les doctrines des Manichens, des Pauliciens, des Bogomiles sont


la fois des hrsies du mazdisme et du christianisme. De lun, elles
adoptent sa solution du problme du mal, de lautre les doctrines
gnostiques des premiers sicles, qui se rapprochaient du dualisme
iranien : le marcionisme, le massalianisme, le doctisme. La
diffrence essentielle de ces vieilles hrsies avec lorthodoxie est le
refus dadmettre le dogme de lIncarnation du Christ, ainsi que la
ralit des souffrances de la Passion. La doctrine bogomile, au
contraire, se prsente comme une tentative suprme, pour runir dans
une synthse monstrueuse le dualisme de lIran et le dogme de la
Rdemption.
6. Les Juifs
RetourlaTabledesMatires

A la diffrence des hrtiques, les Juifs et les Musulmans qui


habitaient le territoire de lEmpire possdaient un statut lgal, vrai
dire assez prcaire, mais jamais aboli sans retour.
Privilges des Juifs. Les juifs avaient des privilges qui
remontaient Jules Csar et qui furent maintenus et renouvels aprs
les rvoltes de 70 et de 135. Ils jouissaient des droits civils, de la
libert dassociation, de la proprit de leurs synagogues, qui taient
souvent des difices importants et dune grande richesse, comme
celles de Doura-Europos, dAntioche, etc. 1.
Aprs le triomphe de lEglise, les chrtiens ne songrent nullement
les dtruire. On les regardait comme les tmoins de la vrit de
lAncien Testament et de la Messianit du Christ. Leur dchance
mme dmontrait la vrit des vangiles. Cependant les faveurs
accordes aux Juifs par Julien et son ordre de rebtir le Temple de
Salomon 2 dterminrent, aprs sa mort, une raction violente, qui
aboutit aux lois prohibitives de Thodose II. Sans leur enlever la
facult dexercer leur culte, on supprima leur organisation centrale ;
1
2

D.A.C.L., VIII, 93 et s.
SOCRATE, Histoire ecclsiastique, III, 20; SOZOMNE, Histoire ecclsiastique, V, 22;
THODORET, Histoire ecclsiastique, 15.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

278

ils furent exclus des fonctions publiques, mais non des charges
fiscales 1. Les svices exercs contre eux restrent peu prs impunis,
ils furent mme expulss de certaines villes et on les empcha parfois
dexercer leur culte 2. Le gouvernement imprial finit par smouvoir
de ces rsistances, qui entranaient les pires dsordres, et contraignit
les villes infliger des pnalits tous ceux qui troubleraient le culte
hbraque 3.
Tel fut le point de dpart de la politique juive des empereurs
byzantins, faite dans les sicles suivants dune alternance de
perscutions et de tolrance, ainsi quon a pu sen rendre compte dans
les deux volumes prcdents du Monde byzantin. On a remarqu que
lorsque lempire tait troubl, la surveillance des autorits se relchait,
mais ds que le pouvoir central redevenait puissant, il cherchait
rtablir lunit religieuse en forant les Juifs se faire baptiser 4. Il en
fut ainsi aprs la victoire dHraclius sur la Perse en 680, aprs celle
de Lon III sur les Arabes en 723 et sous le rgne rorganisateur de
Basile I (874). Ces dates marquent trois tentatives de forcer les Juifs
renier leur foi. On peut remarquer dailleurs que, malgr cette
contrainte, les Juifs furent mieux traits Byzance quen Occident : ce
ntait pas toujours par la force, mais aussi par la persuasion, que lon
cherchait les convertir au christianisme 5.
Colonies juives, VIe-VIIe sicles. Avant linvasion arabe de
nombreuses colonies de marchands juifs taient installes dans toute
la Mditerrane et le long des frontires msopotamiennes. A
Antioche leur rvolte qui se termine par le meurtre du patriarche
Anastase (septembre 610) laisse supposer une colonie nombreuse,
ainsi qu desse o, aprs le dpart des Perses en 628, ils bravent le
pouvoir imprial, et Constantinople, o ils prennent une grande part
lmeute du 28 septembre 641 contre le patriarche Pyrrhus 6.
Le proslytisme juif hors de lEmpire. Dans les poques
troubles, les Juifs furent saisis dune vritable ardeur de proslytisme
1
2
3
4
5
6

ANDRADS, Les Juifs dans lEmpire byzantin, 23 et s. et M.D., I, 10; C.Th. XVI, 8, 13
(397), XVI, 18, 17 (404); L. DUCHESNE, LEglise au VIe sicle, 281.
Saint Cyrille les fait expulser dAlexandrie.
Nov.Th. 3 (3 janvier 438) = C.J.I., V, 7.
F. CUMONT, La conversion des Juifs, dans R.B.I., 1903, 1, 2.
Lgendes slaves de Constantin et de Mthode, 200 et s.
THODORE LE LECTEUR, Histoire ecclsiastique, 296; FLICHE et MARTIN, Histoire de
lglise, V, 74; SEBEOS, Histoire dHeraclius, 30.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

279

et ils envoyrent des missions hors de lEmpire pendant la priode


iconoclaste. Un vnement important fut la conversion au judasme du
Khagan et des principaux chefs des Khazars. La date en est mal fixe.
On doit carter les sources juives qui la placent en 730, daprs une
prtendue correspondance entre le Khagan et un ministre juif du
califat de Cordoue, uvre dun faussaire. Les sources arabes comme
Maoudi indiquent le rgne dHaroun-al-Raschid (786-809) 1, mais un
Occidental, Druthmar, moine de Corbie en 850, crit que la
conversion des Khazars est contemporaine du baptme de Boris (entre
862 et 866) 2. Vers 903, un auteur arabe donne ladoption du judasme
par les chefs Khazars comme toute rcente 3.
Les missionnaires juifs firent aussi des proslytes en Crime et
dans la pninsule de Taman, o aurait t fonde une ville juive 4,
ainsi que chez les Bulgares Noirs et les Turcs danubiens (Hongrois).
Dans lEmpire mme ils convertirent des Valaques du Pinde, dont
Benjamin de Tudle vit au XIIe sicle les descendants, qui portaient
des noms hbreux et vivaient de brigandage 5.
La vie des colonies juives dans lEmpire. Tentatives de
conversion des Juifs. A la propagande juive chez les paens
rpondit la propagande chrtienne chez les juifs. Au lieu de dtruire
les juifs, Basile le Macdonien essaya de les gagner par la persuasion.
Il institua des confrences contradictoires, dans lesquelles les Juifs
auraient t mis en demeure, ou de prouver la vrit de leur religion
ou de recevoir le baptme. On offrait ceux qui se laissaient baptiser
des exemptions dimpts et des dignits. Vers 875-875, Basile aurait
russi baptiser ainsi presque tous les Juifs de son empire, mais ces
conversions taient peu durables et beaucoup de membres du clerg
les dsapprouvaient. Un crit anonyme rappela les rgles tablies par
les conciles pour les conversions et son auteur sindignait de la part
importante quy prenaient des lacs (les ministres de Basile) 6.
1

2
3
4
5
6

MARQUART, Osteuropisehe und Ostasiatische-Strezfzge, 4-8; Lgendes slaves de


Constantin et de Mthode, 168-170; PEETERS, Les Khazars dans la passion de saint Abo de
Tiflis, dans A.B., 1934, 21-56; H. GRGOIRE, dans B.N., 1937, 225-236.
VERNADSKY, dans B.N., XV, 67-86, daprs DRUTHMAR, Expositio in Matthaeum, P.L.,
CVI, 1456.
VERNADSKY, loc. cit., daprs Ibn-al-Fahiq.
THOPHANES LE CONFESSEUR, Chronographie, 357; Lgendes slaves de Constantin et de
Mthode, 171, 2.
GROUSSET, Histoire des Croisades et du royaume franc de Jrusalem, 273.
THOPHANES, Continuatus, 34; CUMONT, loc. cit., 515, 3-5 et EUSBE DE CSARE,
Histoire ecclsiastique, 5-8.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

280

Une formule dabjuration du judasme, impose aux catchumnes,


serait peut-tre une raction contre ces pratiques. Elle offre le grand
intrt de nous montrer les usages et les croyances du peuple hbreu
cette poque.
Le converti doit dclarer quil agit librement, sincrement, et non par crainte
et en vue dhonneurs. Il jette lanathme sur les hrsies juives (sadducens,
pharisiens), sur les livres postrieurs lAncien Testament, le Talmud et surtout la
Mischna. Il condamne la fte du Pourim clbre chaque anne la mmoire de
Mardoche et qui comportait la pendaison dAman un gibet surmont dune
croix 1. Mme condamnation de la fte des cors, dont on faisait des sonneries le
jour du nouvel an juif, de la commmoration de la destruction de Jrusalem,
comportant un jene et la lecture des Lamentations de Jrmie. Rpudiation de
certaines croyances, comme la lgende du Ziz 2, des pratiques magiques et des
phylactres, versets de la Bible ports dans les vtements. Lanathme tait enfin
prononc sur les rabbins et sur le faux Messie attendu par les Juifs. Suivaient la
profession de foi orthodoxe et les formules dimprcations contre les relaps
empruntes au Deutronome 3.

Condition des Juifs (Xe-XVe sicle). Aprs le rgne de Basile,


Lon VI et plusieurs de ses successeurs publirent des lois svres
contre les juifs relaps, mais dans la pratique on finit par les tolrer.
Au Xe sicle on cra un prpos aux affaires juives, qui fut souvent
un vque 4. Vers lan mille Elie de Nisibe crit que les Romains
admettent les Juifs sur leur territoire, les protgent, leur permettent de
clbrer leur culte et de construire des synagogues 5. Un sicle plus
tard, Benjamin de Tudle montre leur situation beaucoup moins
bonne. Ils ne peuvent habiter dans lenceinte de Constantinople, mais
sont relgus Pra, o le bas peuple les injurie et les maltraite. Ils
taient environ 1 000 ouvriers en soie ou riches marchands. Aucun
deux, sauf le mdecin du basileus, ne pouvait monter cheval 6.
Comme on la fait remarquer, cette hostilit date de la premire
croisade. Ce furent les croiss qui introduisirent lantismitisme
1
2
3

4
5
6

La date concidait avec le premier samedi du carme chrtien.


EUSNE DE CSARE, op. cit., 10-11. Le Ziz, oiseau gigantesque qui, en ouvrant ses ailes,
provoquait les clipses de soleil.
Ibidem, premire dition COTELIER, daprs un seul manuscrit, P.G., 1, 1456; dition
critique de CUMONT, daprs 4 manuscrits qui contiennent aussi la formule dabjuration
impose par Photius aux Manichens en 870.
ZACHARIAE VON LINGENTHAL, Geschichte des griechisch-rmischen Rechts, 382, n 1382.
ANDRADS, Les Juifs dans lEmpire byzantin, 13, 8.
BENJAMIN DE TUDLE, Voyages, 25 et s. (a.1172).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

281

Byzance, o il fut dailleurs mitig, o il ne fut jamais question


dexpulsions en masse et encore moins de pogroms 1. On se contenta
de parquer les Juifs en dehors des villes, comme nous lavons dj
signal Sparte au Xe sicle 2, et dexiger deux la capitation spciale,
dite du didrachme, qui remontait lpoque romaine et sajoutait aux
impts ordinaires ; elle tait toujours en vigueur au XVe sicle 3.
Les croiss de 1204 ntaient pas plus favorables aux Juifs que les
prcdents et, le 6 juillet 1203, les Flamands de Baudouin, matres de
la Tour de Galata, envahirent le quartier juif et lincendirent 4. Il nen
fut pas de mme dans la suite et, loin de les perscuter, les empereurs
latins permirent la communaut juive de stendre sur la rive ouest
de la Corne dOr, en bordure du quartier vnitien. Ils continuaient
occuper cette position sous Andronic II, malgr les protestations du
patriarche Anastase 5, et ils fondrent de nouvelles colonies dans les
autres possessions latines 6.
Formes de la propagande chrtienne. Les empereurs byzantins
ne cherchaient pas molester les Juifs, mais les baptiser. On peut
dire qu toutes les poques, depuis le VIIe sicle, les efforts pour
dterminer les Juifs embrasser le christianisme furent ininterrompus.
Des confrences contradictoires entre vques et rabbins taient
parfois organises. Une sorte de procs-verbal dune de ces
controverses, les Trophes de Damas, reproduit un colloque, qui eut
lieu hors de lEmpire, entre un moine et un rabbin sous le rgne dun
empereur Constantin, qui pourrait tre Constantin IV, vers 681.
Cet ouvrage nous renseigne sur les mthodes apologtiques des
deux parties qui discutent autour des textes de lAncien Testament et,
surtout, des Prophtes. Il y eut quatre sances, la premire secrte, les
autres en prsence dun nombreux public, compos de Grecs, de juifs,
de Musulmans, de Samaritains, qui intervenaient souvent dans le
dbat 7.
1
2
3
4
5
6
7

ANDRADS, op. cit., 13.


Supra, p. 127.
ANDRADS, op cit., 13, 8; J. STARR, The Jewries of the Levant after the fourth Crusade,
41-44 (tablie par Vespasien, Sutone, Domitien, XII).
STARR, op. cit., 25; VILLEHARDOUIN, La Conqute de Constantinople, ch. 159 (quartier dit
1Estanor).
STARR, 26 et s.
Ibidem, 37-115.
Les Trophes de Damas (d. Bardy, P.O., XV, 2, 1920).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

282

Au XIIe sicle, lauteur dun trait dalchimie, Pascalis Romanus,


transcrit un dialogue entre un Juif et un chrtien appel Anastasius
Sinaiticus. Pourquoi, demande le Juif, les chrtiens adorent-ils le
bois de la croix ? Pourquoi, riposte le chrtien, les Juifs adorent-ils
le Livre de la Loi, revtu de peaux danimaux 1 ?
On voit entrer dans ladministration impriale un Juif, Astaforte,
que Manuel Comnne a ramen de Hongrie et quil charge dtablir
un impt sur les Francs qui habitent lEmpire 2.
Au XVe sicle un Juif converti, devenu moine, est le pre spirituel
de Manuel II et son excuteur testamentaire (1425) 3. En 1436, cest
Jean VIII qui prend lui-mme la peine de disputer avec un Hbreu,
Znon, qui, vaincu par les arguments du basileus, se fait baptiser sous
le nom dEmmanuel 4.
Vie intrieure des Juifs. A la diffrence des colonies juives du
Califat et des autres tats arabes, celles de lEmpire navaient aucune
organisation centrale, aucun organe commun. Etablis de prfrence
dans les villes ou disperss dans des bourgades, les Juifs vivent dans
des conditions assez diffrentes. Leur sort dpend des autorits locales
et des habitants. Plusieurs sont serfs de monastres 5 et vivent de leur
travail, mais la plupart du temps ils sont libres.
En Grce, plusieurs de leurs colonies remontent au premier sicle
de lre chrtienne. Saint Paul a prch dans leurs synagogues,
Philippes, Thessalonique, Corinthe, Athnes ; mais lpoque
byzantine, leur nombre sest accru dune manire considrable et ils
sont reprsents dans les plus petits centres au Xe sicle 6.
La plupart des Juifs qui habitaient ces rgions parlaient le grec,
lhbreu tant devenu une langue liturgique 7 et dailleurs Justinien
navait-il pas exig que les lectures de lAncien Testament, faites en
1
2
3
4
5
6
7

HASKINS, dans B.N., 1924, 231 et s.


CHALANDON, Les Comnne, 277.
PHRANTZS, Chronique, II, 1; STARR, op. cit., 28.
PHRANTZS, op. cit., II, 2; STARR, 28.
M.B.E.H. (Institutions); R.K.O.R., 892 (1049 Nea Moni de Chio).
GIANNOPOULO, Communauts juives de la Grce orientale, 187 et s. et t. VII, 253 et s.
S. REINACH, dans M.Schl., 118 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

283

hbreu dans les synagogues, fussent traduites en grec ? 1 On a retrouv


des glossaires judo-grecs et mme latins 2. Le sens des mots y est
parfois modifi : , pouvoir, dsigne le rgime romain, tandis
que des mots nouveaux, dorigine barbare ou autre, sont introduits
dans la langue 3.
La synagogue tait le centre de la communaut et constituait,
comme lglise des premiers sicles, une maison, comprenant
plusieurs salles destines aux divers offices. On connat surtout celles
de lpoque romaine par les fouilles ou les descriptions. La salle
rserve au culte avait parfois la forme basilicale, avec de belles
colonnades et des tribunes au-dessus des collatraux. Leur
ornementation tait dune grande richesse. On y voyait des pavements
en mosaque avec des animaux, des plantes, des symboles comme le
chandelier sept branches et mme des thmes mythologiques,
comme des Victoires ou le mythe dOrphe 4. La dcouverte de la
Synagogue de Doura-Europos, avec ses peintures qui illustrent les
livres de lAncien Testament, datant du dbut du IIIe sicle, montre que
les Juifs nont pas toujours condamn la reproduction de la figure
humaine, quon retrouve dans certaines basiliques de Galile de la
mme poque 5. Ce fut en Galile que le patriarche Hanassi-Juda
rdigea la Mischna, recueil de coutumes orales qui compltaient et
interprtaient la Loi de Mose. Aux Ve et VIe sicles, poque de la
rdaction du Talmud, les reprsentations figures sont encore admises
dans les synagogues 6.
Le culte nous est connu par la novelle de Justinien, cite plus haut,
qui en rglemente minutieusement les dtails, en se plaant au point
de vue de lglise orthodoxe, que ce culte ne doit ni gner, ni
amoindrir. Ce fut ainsi que, plus tard, il fut dcid que les chants de la
synagogue ne devaient pas tre entendus des glises voisines 7.
Lhbreu tait autoris pour ces chants, accompagns du cor et de la
trompette, ainsi que pour les prires, mais des punitions svres
menaaient les rabbins qui refusaient de lire les textes du Pentateuque
1
2
3
4
5
6
7

C.I.C.I., nov. 146, 593.


KOUKOULS dans B.Z., 1910, p. 422 et s.
KRAUSS dans B.Z., 1893, p. 499 et s.
L. BRHIER, LArt chrtien. Son dveloppement iconographique, 19-20.
DUMESNIL DE BUISSON, Les peintures de la Synagogue de Doura-Europos, Rome, 1939.
BIKEMANN dans Syria, 1937, p. 221.
JUSTER, Les Juifs dans lEmpire romain, leur condition juridique, conomique et sociale, I,
362.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

284

en grec. Lempereur allait mme jusqu imposer pour ces lectures la


Version des Septante ou celle dAquile. Comme les vangiles, le
Pentateuque devait tre divis en pricopes, mais de manire tre lu
entirement en 5 ans. Le sermon qui suivait la lecture devait en tre
uniquement le commentaire. La Mischna et le Talmud taient
interdits 1. Il va sans dire que beaucoup de rgles de cette lgislation
tombrent en dsutude.
Livres canoniques. Le Talmud (enseignement) est une
compilation de prceptes et de doctrines, due aux matres les plus
rputs des Ve et VIe sicles de notre re. Il comprend deux parties : la
Mischna (rptition) et la Guemara (complments). Les coles de
Jude et de Chalde eurent chacune leur Talmud distinct, avec des
variantes.
La Mischna est la plus ancienne codification des rgles destines
interprter la Thora. Elle est divise en six chapitres : Semences,
Ftes, Femmes, Dommages, Sacrifices, Purifications.
La Guemara nest que le commentaire des chapitres de la Mischna.
Celle de Jrusalem, rdige Tibriade vers 350 de notre re, ne
comprend que les trois premiers chapitres ; celle de Babylone (vers
500) commente les 6 chapitres 2.
La Kabbale (tradition) reprsente le mysticisme et la gnose ; elle
fut cre aprs la prise de Jrusalem, en 70, par Simon ben-Ioka, qui,
perscut par les Romains, vcut douze ans dans une grotte de
Galile, ct dune source et dun figuier, visit par les Anges, qui
lui dictrent le Zohar (livre de la Splendeur). Graci par un proconsul, il rinstalla son cole Safed, entour de nombreux disciples.
Aprs lui, sa doctrine se transmit par une srie dinitis et excita au
XVIe sicle la curiosit des rudits occidentaux 3.
La Kabbale est en ralit une forme juive de la mystique
noplatonicienne. En face du Talmud, commentaire de la Loi, elle
reprsente une mystique des nombres et des lettres, qui sont les
signes par lesquels la Sagesse se fait connatre aux hommes . La
1
2
3

C.I.C.I., nov. 146 (533); D.A.C.L., VIII, 127 et s.


S. REINACH, Orpheus, 301-304 ; ABRAHAM, Jewish Life in the Middle Age, 1896.
Le Temps, 16 aot 1936.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

285

mthode allgorique permet de voir dans chaque mot de la Loi un


mystre sublime, tel que la hirarchie des puissances et des anges, et
de multiplier les intermdiaires entre Dieu et les cratures. Connue
dj de Philon dAlexandrie, elle aurait t admise par les Essniens,
pour aboutir un grossier panthisme. Au moyen ge elle fut
discrdite par les spculations de deux juifs gyptiens, Isaac Israeli
(845-940) et Sandja (892-942), qui dterminrent la part de la raison
et celle de linspiration dans la Loi, mais cette clipse fut momentane
et la Kabbale redevint llment unique de la pense juive 1.
Ce nest l dailleurs quun aspect, et non le plus intressant, des
contacts de cette pense avec la philosophie et de lactivit
intellectuelle des juifs au moyen ge. Benjamin de Tudle mentionne
les assembles, sortes dacadmies. Les discussions engendraient les
sectes. A Constantinople notre voyageur en trouve deux qui se
hassent mutuellement : les Rabbanites, Disciples des Sages, qui
admettent la tradition des rabbins et le Talmud, quils prfrent mme
la Loi, et les Kerates qui sen tiennent farouchement la Loi, sauf
quand le Talmud concorde avec elle. Pour 2000 Rabbanites il ny
avait que 500 Kerates et, dans la colonie de Pra, ils taient spars
par un mur 2.
Les mouvements messianiques. Quel que ft leur sort, les juifs
byzantins se considraient toujours comme opprims et attendaient le
Messie qui devait les dlivrer des infidles. Ils dsignaient lempereur
par le terme de Buz-Uz (le mprisable oppresseur) 3.
Il tait donc invitable de voir apparatre de temps autre des
illumins ou des aventuriers, qui se donnaient comme le Messie
attendu et provoquaient des soulvements et des dsordres. Un messie
de ce genre apparut en Syrie sous Lon lIsaurien et se dit le Christ,
Fils de Dieu 4. Une curieuse lettre de la communaut juive de
Thessalonique, dcouverte en gypte, date de 1096, annonce la
rsurrection dans cette ville du prophte Elie et les miracles quil
accomplit, dont tmoignent Juifs et chrtiens . Les habitants, qui
1
2
3
4

E. BRHIER, Histoire de la philosophie, II, 623; S. REINACH, op. cit., 289.


BENJAMIN DE TUDLE, Voyages, ch. 4; STARR, The Jews in the Byzantine Empire, 25 et s.
PERLS, dans B.Z., 1893. p. 569 et s.
THOPHANES LE CONFESSEUR, Chronographie, P.G., 108, 809 ( la veille de ldit de Lon
lIsaurien contre les Juifs, en 722).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

286

dtestaient les Juifs, leur tmoignent brusquement toute sorte dgards


et les engagent vendre leurs biens. Cette lettre donne des
renseignements sur la croisade populaire qui traverse lEmpire
byzantin et dcrit les bandes dAllemands, accompagns de leurs
femmes et de leurs enfants, avec tout leur avoir, se htant vers
Jrusalem 1.
Activit extrieure des Juifs. A la diffrence de leurs
coreligionnaires occidentaux, les juifs byzantins ne faisaient pas le
commerce de largent, mais exeraient certaines industries et taient
surtout commerants.
Benjamin de Tudle (Aben Jonah), parti de Saragosse en 1165 pour
visiter les communauts du monde juif, a t frapp par la prosprit
des juiveries byzantines et en particulier de celle de Constantinople 2.
Il signale dans leur quartier des ouvriers en soieries, des commerants
et des mdecins, dont lun deux, Salomon, mdecin de Manuel
Comnne, protge ses coreligionnaires. Il retrouve des Juifs dans les
manufactures de soie Thbes. A Thessalonique ils fabriquent des
tapis et sont protgs par le clerg. Il voit des Juifs agriculteurs sur le
Parnasse et dautres, pasteurs dans la Grande Valachie (rgion du
Pinde) 3. Dautres mtiers sont plus singuliers. En Asie Mineure, ils
sont employs comme bourreaux au XIIIe sicle 4.
Au dbut du XIVe sicle la plupart des Juifs de Constantinople
exeraient les mtiers de fourreurs et de tanneurs de peaux (pelamina,
coria). Ils formaient une corporation sous le contrle de ltat et y
admettaient des Juifs sujets de Venise, qui ntaient pas soumis
limpt juif. Brusquement, en 1319, Andronic II ordonna aux Juifs
dabandonner ces mtiers, quil voulait rserver aux Grecs. Les Juifs
sujets de lEmpire se soumirent, mais ceux de Venise ne tinrent aucun
compte de cette ordonnance. Il fallut, pour les contraindre, les assiger
dans leurs ateliers, brler leurs marchandises ou les jeter dans la
Corne dOr, enfin les expulser, en les condamnant une forte amende.
1
2
3
4

KAUFMANN, Ein Brief... liber messianische Bewegung... ans dem Jahre 1096 (B.Z., 1898,
p. 83 et s.).
BENJAMIN DE TUDLE, Voyages, 50-52; ANDRADS, Les Juifs dans lEmpire byzantin,
459; D.H.G.E., VII, 1344 et s.
BENJAMIN DE TUDLE, ch. 4; ANDRADS dans E.B., 1929, 28-29; W. MILLER, Essays on
the Latine Orient, 53.
PACHYMRE, Histoire, 144-152.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

287

Les Grecs et les Juifs sujets du basileus reurent lautorisation de


reprendre leur industrie. Il sensuivit entre Venise et Andronic une
longue contestation, au sujet des indemnits rclames par les Juifs
vnitiens. Elle ntait pas encore termine au moment o clata la
guerre civile entre Andronic II et son petit-fils (1320-1322) 1.
Mais, surtout, depuis de longs sicles, les Juifs prenaient part au
commerce international entre lEurope et lAsie. LArabe IbnKhorddbeh (fin IXe sicle) les montre, parcourant lOrient et
lOccident, parlant la plupart des langues usites dans le commerce et
vendant des eunuques, des esclaves, de la soie, des pelleteries, des
pes, notamment Constantinople 2.
Et ce sont ces relations commerciales qui permirent entre les
colonies du monde juif des communications rgulires. Plusieurs
documents attestent quune vritable solidarit rgnait entre elles et
quelles se soutenaient mutuellement lorsque lune delles tait en
dtresse.
Une lettre des Juifs dAlexandrie ceux de Madaura en Lydie, crite vers
1030, annonce quils cherchent payer la ranon de ceux de Mastaura qui ont t
pris par des pirates, mais quils nont pas encore runi les fonds ncessaires. Les
captifs furent sans doute rachets plus lard par les Juifs du Caire 3.
De mme une lettre des Juifs de Ngrepont la communaut de Rome, crite
vers 1300, lui demande de supplier le pape dintervenir auprs de Venise en
faveur des Juifs, sujets des Lombards, dont la plupart sont serfs, afin dobtenir une
diminution de la taxe exorbitante quils ne peuvent payer 4.

7. Colonies musulmanes
RetourlaTabledesMatires

Dans la ville cosmopolite qutait Constantinople, les Arabes


tenaient une certaine place et, en vertu des traits conclus avec les
1
2
3
4

J. STARR, The Jews in the Byzantine Empire, 28-31.


IBN-KHORDDBEH, Livre des routes et des royaumes (trad. Barbier de Meynard), 512;
BRATIANU, Recherches sur le commerce gnois dans la mer Noire au XIIIe sicle, 39.
Th. REINACH, Un contrat de mariage du temps de Basile le Bulgaroctone, 118 et s.
J. STARR, The Jewries of the Levant after the fourth Crusade, 48-59.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

288

califes, et plus tard les sultans turcs, les Musulmans pouvaient y


pratiquer librement leur religion.
Les tmoignages. Le fait est attest par de rares passages des
chroniques byzantines et surtout par des voyageurs et gographes
arabes venus Constantinople, comme Ibn-Khorddbeh (fin IXe
sicle) 1, Haroun-ben-Jahja, prisonnier de guerre 2, Maoudi au Xe
sicle 3, Edrisi, vers 1153, Aboul-Feda et Ibn Batoutah (XIVe sicle) 4.
Dans les chroniques il est parfois question des Musulmans qui
habitent Constantinople ; par exemple ils prennent part lmeute
contre Sclrne, la favorite de Constantin Monomaque ( 9 mars
1044) 5.
Mosques de Constantinople. En vertu des traits conclus avec
les tats musulmans, des mosques et autres tablissements cultuels,
furent rigs plusieurs reprises Constantinople. On en trouve la
premire mention sous Lon lIsaurien. En 717, aprs sa dfaite
devant la ville, Moslmah aurait obtenu de son vainqueur la
permission de construire une sorte doratoire 6 qui existait encore deux
sicles plus tard, car, aprs le trait conclu par la rgente Zo avec le
calife Al-Maqtadir en 917, Nicolas le Mystique dment dans une lettre
ce calife que la mosque ait t ferme 7.
Aprs son alliance avec le sultan seldjoukide Toghrul-beg,
Constantin Monomaque fait lever une nouvelle mosque et fournit
tous les objets du culte musulman : la prire y tait faite au nom du
sultan 8.
Il nest pas question de cette mosque sous les Comnnes et les
historiens arabes la considrent comme disparue, sans que le culte ait
cess dtre clbr dans le palais du Magisdion. Au moment o Isaac
1
2
3
4
5
6
7
8

IBN-KHORDDBEH, op. cit. 471 et s.


HAROUN-BEN-JAHJA (prisonnier de guerre), Rcit, 206 et 207.
MAOUDI, Les prairies dor, 311 et s.
EDRISI, Gographie, II, 425-444; ABOULFDA, Gographie, II, 315 et s.; EBERSOLT,
Constantinople byzantine et les voyageurs du Levant, 42.
G. CEDRENOS, Synopsis, 761; BAR HEBRAEUS, Chronique syrienne, 245-248.
Source unique : CONSTANTIN VII PORPHYROGNTE, De admintstrando imperio, ch. 21;
NOMIKOS dans E.B., I, 199-209.
NICOLAS LE MYSTIQUE, patriarche, Correspondance, p. 9, 309; R.P.B., 569.
Au Magisdion en 1049. NOMIKOS dans E.B., I, 204 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

289

lAnge fait alliance avec Saladin, pendant la croisade allemande


(1189), le sultan lui demande dtablir le rite sunnite au Magisdion. La
mosque est installe avec un minaret et un muezzin, puis
lambassadeur turc fait la prire au nom du calife abbasside 1.
Il nest plus question de mosque avant la fin du XIVe sicle et nous
avons montr ailleurs comment en 1396 Bajazet exigea de Manuel II
linstallation dun cadi et la construction dune mosque, qui disparut
aprs la bataille dAngora 2.
Propagande chrtienne dans les colonies musulmanes. Tout en
cherchant rallier les hrtiques lorthodoxie et baptiser les Juifs,
les empereurs byzantins sattaqurent lislam, quils considraient
comme une hrsie drive de larianisme 3. Mais les difficults
taient grandes : pour un prince seldjoukide, fondateur du monastre
de Koutloumous (Athos) ou un Axouch converti par Alexis Comnne,
qui en fit son grand-domestique 4, le nombre des chrtiens passs
lislam lemportait sur celui des musulmans devenus chrtiens.
La propagande commena par des traits dapologtique, dont le
premier est celui de saint Jean Damascne, qui possdait la langue
arabe et se servait dun texte du Coran. Lislam est pour lui lhrsie
la plus rcente 5 (1573).
Au IXe sicle, Photius, Michel III et Basile font une place lislam
dans le programme de leurs missions. Un Sarrasin aurait crit
Michel III pour demander des explications sur certains dogmes. Une
rponse trs courtoise lui fut faite par Nictas Byzantios, qui crivit
sous Basile Ier une rfutation du Coran 6 (1574).
Sous les Comnnes, Euthymios Zigabenos comprend lislam dans
sa Panoplia, en se servant des sources antrieures. Son ouvrage est
suivi du rcit dune dispute, quil eut Mlitne avec un Arabe 7.
1
2
3
4
5
6
7

Remplace le rite chiite venu dgypte. NOMIKOS, loc. cit.


Vie et mort de Byzance, 1969, p. 390; NOMIKOS, E.B., I, 209.
GTERBOCK, Der Islam im Lichte der byzantinischem Polemik, 10.
CHALANDON, Les Comnne, 19.
Saint JEAN DAMASCNE, uvres, 764 et s.; GTERBOCK, op. cit., 10; Dispute entre un
Sarrasin et un chrtien, P.G., 96, 1336 et s.
NICTAS KHONIATS, Histoire, 807-842, 872 et s.; GTERBOCK, 24 et s.
EUTHYMOS ZIGABENOS, Panoplia dogmatike et P.G., 130, 1382 et s.; 131, 25 et s.;
GTERBOCK, 34 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

290

Dans son Trsor dOrthodoxie, crit Nice aprs 1204, Nictas


Khoniats insre une formule dabjuration dans laquelle le
catchumne doit condamner la sourate 12 du Coran : Allah est le
seul dieu olosphyre (Dieu entier), que Manuel Comnne, pour
faciliter les conversions, russit faire remplacer par une formule plus
gnrale 1.
Dans la pratique tous ces efforts aboutissaient la conversion des
Turcs du Vardar et des Musulmans prisonniers de guerre, auxquels on
offrait de nombreux avantages.
Comme il arrivait parfois pour dautres sujets aussi graves, les
rfutations de lislam devinrent un simple exercice littraire, comme
le trait crit par Jean Cantacuzne aprs son abdication. Cest un
vritable roman dans lequel il met en scne son ami Archemenids,
musulman converti et moine sous le nom de Meletios. Un de ses
compatriotes, Sampsats dIspahan, lui crit pour lengager revenir
lislam, dont il cherche lui montrer la supriorit sur le
christianisme. Cette lettre, crite en grec vulgaire, est videmment
suppose. A la demande de Meletios, Cantacuzne adresse
Sampsats 4 apologies du christianisme et 4 discours sur les erreurs et
les mensonges du Coran 2.
Peut-tre en est-il de mme du Dialogue que Manuel Palologue
prtend avoir eu, pendant sa captivit comme otage Angora 3, avec
son hte, un muderris, professeur dans une mdress 4. La mise en
scne est fort jolie. Toute la famille et plusieurs vieillards assistent aux
entretiens. Le soir, aprs souper, Manuel sassied prs du foyer, ainsi
que des membres de sa suite, et les discussions sengagent avec laide
dun interprte. Manuel avait presque russi convaincre ses
auditeurs aprs 26 entretiens, mais ils ne purent se rsoudre abjurer
leur religion 5.
Le dernier trait apologtique du christianisme, adress par un
Byzantin aux Musulmans, fut celui que Gennadios, devenu patriarche
1
2
3
4
5

GTERBOCK, 37 et s.; CHALANDON, Les Comnne, 661 et s.


Jean CANTACUZNE, Apologie contre lIslam, 372 et s.
Entre 1389 et 1391, M.B. (Vie et mort de Byzance), 1969, 379 et s.
cole thologique.
MANUEL II PALOLOGUE, uvres, 111 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

291

de Constantinople, crivit la demande de Mahomet II, qui lavait


interrog sur certains points de la religion chrtienne 1.
RetourlaTabledesMatires

R.P. JUGIE dans B.N., 1929, 295 et GRARD DE SAINT QUENTIN


sancte Corone..., t. 3, morceau remarquable par sa logique .

EN LISLE,

Translatio

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

LIVRE CINQUIME
La vie intellectuelle

RetourlaTabledesMatires

292

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

293

Chapitre X
La littrature byzantine

Aprs avoir essay de reconstituer la vie que menait la socit


byzantine, prise dans son ensemble, il faut en venir son lite
intellectuelle, aux littrateurs, aux penseurs, aux professeurs, aux
artistes, dont luvre, autant que nous pouvons la connatre, rend plus
profonde notre connaissance du monde byzantin et de laction quil a
exerce pendant un millnaire.
1. La vie intellectuelle et ses conditions
RetourlaTabledesMatires

Cest un fait certain que linstruction fut trs rpandue Byzance


et, dautant plus rpandue, quelle menait aux honneurs, dans lglise
comme dans ltat. Cest ce qui explique que le champ de la
littrature byzantine soit si vaste ; il suffisait un enfant de famille
modeste dtre bien dou, pour quon lui ft faire des tudes, des
poques o, en dehors des monastres, les Occidentaux vivaient dans
lignorance la plus complte.
Dans cette immense production littraire de Byzance, tout nest pas
digne dtre admir, il sen faut de beaucoup, mais tout non plus ne
mrite pas le mpris dont elle fut souvent lobjet ; nous essaierons
den donner la preuve.
Condition des lettrs. Dans la socit byzantine un lettr ne
pouvait vivre uniquement de ses travaux, sil ntait soutenu par un
protecteur, haut dignitaire, prince ou princesse du sang, parfois

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

294

lempereur ou limpratrice. Du moins le got des hautes classes pour


le savoir offrait aux auteurs des chances de subsister. Ce fut ainsi
quau XIe sicle Michel Psellos, familier de Constantin Monomaque,
puis de Constantin Doukas, devint, grce sa science et son talent
littraire, un des grands personnages de ltat. Mais les essais de
gouvernement des lettrs, au XIe sicle et, plus tard, Nice sous
Thodore II Lascaris, furent, comme on le sait, trs phmres et
exceptionnels dans lhistoire de Byzance. Ces savants privilgis
taient dailleurs peu nombreux et les pensions servies aux gens de
lettres par leurs nobles admirateurs ne devaient tre ni rgulires, ni
suffisantes.
Bien que nous nen soyons informs que par des crits satiriques, il
existait un proltariat littraire Byzance. Sous le nom de Thodore
Prodrome, dans un pome ddi lempereur jean Comnne 1,
lauteur raconte que, dans son enfance, son pre lui vantait les
avantages du mtier de lettr :
Tel qui allait pied sans chaussures est devenu un beau cavalier la chevelure
soigne, au costume magnifique, chauss de souliers la mode. Thodore apprit
les lettres sans peine, mais il les maudit, car elles ne lui donnent mme pas de
pain. Son voisin, le savetier, fait son nez des repas plantureux ; son coffre est
rempli de savoureuses provisions : dans celui du pote on ne trouve que des
tablettes pour crire et des sacs remplis de papier. Ne vaudrait-il pas mieux pour
lui jeter bas son habit de lettr et se faire manuvre 2 ?

Un autre bohme contemporain des Prodromes, Jean Tzetzs, un


des philologues les plus remarquables du XIIe sicle, commentateur
dHomre et des principaux potes grecs, ddiait en vain ses livres
Jean et Manuel Comnne, limpratrice Irne, un certain
Kotertzs : il se plaint sans cesse de sa pauvret et il tomba dans un tel
dnment quil vendit tous ses livres, sauf un Plutarque. Ma
bibliothque, crivait-il, cest mon cerveau. Je nai plus mes livres qui
souffrent cruellement de ma pauvret 3. De l, sans doute, en se fiant
trop sa mmoire, dont il vante la richesse, les erreurs grossires quil
commet en faisant de Servius Tullius un empereur romain ou en
1
2
3

THODORE PRODROME, Pomes, 567.


Ibidem, vers 1144: que je jette mon habit , nom dun habit
de coupe ecclsiastique port par les lettrs.
Jean TZETZS, uvres (d. Pressel, 1851), Allgories 15, 87; KRUMBACHER, Geschichte
der byzantinischen Literatur, 526-536; DUCHATEAU, Jean Tzetzs et ses tudes sur Homre,
Chiliads.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

295

confondant le Nil et lEuphrate. Dsol de ne pas tre apprci sa


valeur, de voir ses livres ignors, il dclare quil na plus quun but :
se procurer de quoi vivre et il se soucie des affaires publiques autant
que les geais, de la royaut et les aigles, des lois de Platon 1.
Mais, formant un contraste avec ces gens de lettres besogneux, de
hauts personnages sadonnaient la littrature et aux sciences : dans
le haut clerg Georges Pisids, diacre de Sainte-Sophie et
chartophylax, historien des guerres dHraclius, et, sous les
Comnnes, Thophylacte, archevque dOchrida et Eustathe de
Thessalonique ; parmi les grands dignitaires Thodore Mtochits, le
grand-logothte dAndronic II, le savant le plus qualifi de son temps.
Mme tradition chez les princes et princesses du sang depuis
Athnas-Eudokia, pouse de Thodose II (421-460), jusqu Anne
Comnne, pour ne citer que quelques exemples. Enfin deux
empereurs, Jean Cantacuzne et Manuel Palologue comptent parmi
les plus grands crivains de Byzance.
Les livres : matire et prsentation. Le papyrus. Byzance hrita
des matires et des procds usits dans lantiquit pour la confection
du livre. Du IVe sicle linvasion arabe, les livres se prsentaient
comme des rouleaux de papyrus, prfr au parchemin. Le commerce
du papyrus ne cessa pas dailleurs avec la perte de lgypte, mais il se
dirigea surtout vers lOccident 2 ; Byzance il est encore employ
pour les diplmes impriaux au IXe sicle 3. Tandis qu lpoque
byzantine, le papyrus exig pour les actes tait un monopole dtat et
devait porter sur le premier feuillet dun cahier (protocole)
lestampille du comes sacrarum largitionum, il nen tait pas de mme
pour les livres, dont les diteurs sadressaient des fabriques
prives 4. Les feuilles de papyrus taient plus longues que larges.
Le seul livre complet sur papyrus qui soit parvenu jusq nous est
un recueil de sermons de saint Augustin, copi au VIe sicle, partag
entre la Bibliothque Nationale de Paris (ancien fonds de SaintGermain-des-Prs, partie dcouverte au XVIe sicle), et la Bibliothque
1
2
3
4

Jean TZETZS, Chiliads, 1, 77; DIEHL, Figures byzantines, II, 140 et s.; HESSELING, Essai
sur la civilisation byzantine, 328 et s.
Voir supra p. 175 et s.
Lettre dun basileus du IXe sicle (trsor de Saint-Denis), M.B.E.H. (Institutions), 1970,
141.
V. GARDTHAUSEN, Griechische Palographie, 30-34; D.A.C.L., XIII, 1371 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

296

de Genve 1. Par contre on a dcouvert et on dcouvre chaque jour un


nombre prodigieux de fragments de lAncien Testament 2, des
vangiles canoniques, des logia ou sentences de Jsus, des recueils
liturgiques, des papyrus magiques, etc. 3.
Certains de ces livres taient illustrs de miniatures. On peut citer
un fragment de rouleau dun roman du premier sicle de lre
chrtienne 4 et surtout les 49 fragments en 16 feuillets dune chronique
alexandrine en langue copte dcouverte Gizeh. Cest une sorte
dalmanach populaire qui contient les figures allgoriques des mois
romains et juifs, des catalogues des prophtes, des rois de Rome, etc.
et une chronique des vnements de 382-393, qui prsente la plus
grande ressemblance avec la chronique latine dite le Barbarus
Scaliger. Les peintures, des plus mdiocres, sorte de gouache terreuse
aux couleurs brillantes, sont places sans ordre au milieu du texte ou
en marge. On y voit lhistoire de David, le portrait du patriarche
Thophile et un fragment de la destruction du Srapeum 5.
Le parchemin. Le parchemin, dont lusage est originaire
dAsie, conserve son vieux nom (), rappelant Pergame,
son principal centre de diffusion dans le monde antique. Les peaux de
mouton, de veau (vlin), de bouc, de truie et, pour les manuscrits de
grand luxe, dantilope et de gazelle, taient employes concurremment
avec les papyrus, mais surtout dans les provinces dAsie 6.
Constantin aurait fait copier sur parchemin les 50 Bibles destines
aux 50 glises quil avait fondes. Le plus ancien manuscrit sur
parchemin de la Bible, le clbre Codex Sinaiticus, dcouvert par
Tischendorf au monastre de Sainte-Catherine du Sina (1844-1859),
aujourdhui au British Museum, date de la fin du IVe sicle. Il est crit
sur quatre colonnes et, sauf quelques feuillets, dune seule main 7.

1
2
3
4
5
6
7

OMONT dans B.E.C., 1918, 499-502.


Palimpseste syriaque dIsaie dat de 459, dcouvert en 1910, au British Museum, par
labb aujourdhui cardinal Tisserand, R.B., 1911, 85-95.
D.A.C.L., XIII, 394 et s.
SIRARPIE TER NERSESSIAN, Lillustration du roman de Barlaam et Joasaph, 174.
STRZYGOWSKY, Eine Alexandrinische Weltchronik, fragments de papyrus illustrs (Vienne
1906).
GARDTHAUSEN, Griechische Palographie, 39-40.
Ibidem, 133.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

297

Ds cette poque on commenait prfrer le parchemin au


papyrus, dont les feuillets minces et cassants se conservaient mal. A la
fin du IVe sicle, deux prtres de Csare (Palestine) entreprirent de
renouveler une magnifique bibliothque, fonde au IIIe sicle par saint
Pamphile pour son cole dapologtique. Ils remplacrent par des
copies sur parchemin les livres sur papyrus quils trouvrent en
mauvais tat 1.
Les exemplaires de luxe des Livres Saints ou mme des auteurs
profanes reprsentent aussi une tradition antique : texte en lettres dor
ou dargent sur parchemin pourpr, dcor de peintures 2. Citons
parmi les plus clbres la Bible dUlfilas (Codex Argenteus,
Stockholm), la Gense de Vienne, les fragments des vangiles de
Sinope (Paris), lvangliaire de Rossano, qui reprsentent les chefsduvre des scriptoria des Ve et VIe sicles. Ce fut en vain que des
rigoristes, comme saint Jean Chrysostome et saint Jerme, blmrent
ce luxe, qui dtournait les lecteurs de simprgner du sens des
vangiles, pour ne considrer que la somptuosit des livres. La
recherche des beaux manuscrits, religieux et profanes, fut toujours en
honneur Byzance 3.
Le papier. On distinguait le papier de coton et le papier de
chanvre ou de lin, lun et lautre connus trs anciennement des
Chinois et transmis lEurope par les Arabes. Les plus anciens
manuscrits arabes sur papier dateraient de la fin du IXe sicle, tandis
qu Byzance le papier de coton (bombycinus) nest employ que
deux sicles plus tard 4 et quavant le XIIIe sicle il ne parat pas dun
usage courant 5. Au XIVe sicle au contraire les manuscrits en papier de
coton sont nombreux.
La copie des livres. A toutes les bibliothques sculires ou
monastiques taient attachs des ateliers de copistes. A la diffrence
de ce qui sest pass en Occident jusquau XIIIe sicle, ces copistes
ntaient pas exclusivement des moines, mais appartenaient toutes
1
2
3
4
5

Saint JROME, Epist. CXI.


On sexplique mal lopinion de Wickhoff qui croit ces livres excuts pour des gens peu
cultivs, princes barbares, grandes dames, etc. Voir B.Z., 1893, 214.
Saint JEAN CHRYSOSTOME, Homlies, hom. 22; P.G., 59, 107.
GARDTHAUSEN, op. cit., 48-50 (plus ancien manuscrit en papier dat de 1095, Bibliothque
de Vienne).
Son emploi parat plus prcoce en Occident cause du voisinage des Arabes dEspagne et
dAfrique (chartes siciliennes, 1109), GARDTHAUSEN, 48-50.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

298

les professions. Des fonctionnaires, au XIe sicle un collecteur


dimpts, des notaires, des professeurs de lUniversit augmentaient
ainsi leurs maigres appointements 1. La plupart des manuscrits
dauteurs antiques sans souscription sortent dateliers sculiers, tandis
que les moines-copistes indiquent en gnral leur profession : moine,
pcheur, hiromoine.
Un atelier de calligraphie, 4 Grecs et 3 Latins, fut attach par
Valens la Bibliothque de Constantinople 2. La copie des manuscrits
tait regarde dans les milieux intellectuels, toutes les poques,
comme une uvre essentielle et salutaire. Parmi les copistes de
marque, on citait lempereur Thodose II ; Arthas, professeur de
philosophie lUniversit, archevque de Csare (Cappadoce), en
907, fit copier ses frais les manuscrits dEuclide, dAristide le
Rhteur, de Dion Chrysostome, de Platon. Ce sont ces copistes qui ont
sauv les uvres de lantiquit grecque. Un Demetrios Triclinos copie
les pomes dHsiode en 1316 (Marcianus, 464), des tragdies
dEschyle (bibliothque de Naples : II, F. 31) et les comdies
dAristophane (Vaticanus 87). Quatre grandes bibliothques (Vatican,
Escurial, Ambrosienne, Laurentienne) se partagent les copies
dauteurs antiques excutes de 1421 1436 par le diacre Georges
Chrysococcs (Odysse, Batrachomyomachie, Strabon, Xnophon,
Plutarque) 3. En 1411, cest un mdecin, Dmtrius Xanthopoulos, qui
copie les uvres de Sophocle, Euripide, Aristophane, Hsiode
(aujourdhui Oxford-Bodlienne).
La copie tait aussi importante dans les monastres, mais portait
sur les Livres Saints, les uvres des Pres de lEglise, les ouvrages
spirituels. Retir Vatopdi aprs sa chute en 1355, Jean Cantacuzne
fait excuter plusieurs copies, dont les uvres de saint Athanase,
encore conserves Vatopdi. Lui-mme sadonnait la copie et lon
regarde comme un autographe le magnifique manuscrit de ses
opuscules (Parisinus, 1242), avec son admirable portrait en basileus et
en moine au frontispice 4.

1
2
3
4

GARDTHAUSEN, op. cit.


C.Th., XIV, 9, 2 (372).
GARDTHAUSEN, 86 et s.
H. BORDIER, Peinture des manuscrits grecs de la Bibliothque Nationale, 238-242.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

299

Ldition des livres. La forme du livre en papyrus tait le


rouleau (, , volumen). Le terme de tome dsignait un
rouleau dun livre en plusieurs parties : nous lemployons encore.
Pour lire, on droulait le volume de la main droite et on lenroulait au
fur et mesure de la main gauche : le papyrus tait dailleurs crit
dun seul ct 1.
Cette forme de rouleau tait employe aussi pour le parchemin 2.
Nous avons mentionn plus haut les rouleaux liturgiques illustrs.
Plusieurs dentre eux taient couverts de peintures sans interruption :
le rouleau de Josu (Vatic. gr. 431 bis), de 10 mtres de long, nest
quune pave dune srie de rouleaux, sur lesquels toute la Bible tait
illustre. Il en est de mme de la belle illustration de la prose Exultet...
du Samedi saint, particulire aux glises de lItalie mridionale 3.
En mme temps que les rouleaux on ditait, sous le nom de codes
(codex, codices), des feuillets, plis en deux et groups en cahiers de
trois six feuilles doubles : , terniones ; ,
quaterniones 4. Lusage du parchemin, plus lourd que le papyrus,
rendait ncessaire, pour la commodit du relieur, la grosseur des
livres. A lorigine on ne dpassait pas 360 feuillets ou 45 tetradia 5.
Les formats taient trs variables, parfois gants, parfois
minuscules. Un vangliaire du Xe ou XIe sicle (Bibliothque du
Grand Sminaire de Strasbourg) mesure 15 centimtres sur 12. Le
texte est crit en minuscules trs nettes sans aucun ornement. Cest un
volume destin lusage manuel.
Il ntait pas rare dditer les uvres compltes dun crivain
clbre. La Bibliothque de Photius en cite plusieurs exemples 6.
Suivant un usage antique, le portrait de lauteur figurait sur son livre
en frontispice. Nous venons den voir un exemple au dbut des
Opuscules de Jean Cantacuzne. Cest de cette manire que sest
forme liconographie des quatre vanglistes, dont les portraits
1
2
3
4
5
6

GARDTHAUSEN, 52 et s.
C.I.C.I., Digeste XXXIII, 52 : volumina sive in charta (papyrus) sive in membrana
(parchemin); GARDTHAUSEN, 59; Th. BIRT, Die Buchrolle..., 318.
BERTAUX, Lart dans lItalie mridionale, 321 et s.
GARDTHAUSEN, 60 et s.
BLAKE, Sur lactivit littraire de Nicphore Ier, patriarche de Constantinople, dans B.N.,
XIV, 4 et s.; GARDTHAUSEN, 62 et s.
BLAKE, loc. cit., 4 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

300

prcdaient souvent le texte ; ils taient figurs soit en pied, soit assis
devant un pupitre, avec ct deux les instruments ncessaires un
scribe 1 ().
Lart de la reliure tait dj trs dvelopp Byzance. On attachait
les tetradia les uns aux autres et on les revtait de plats ; pour les
grands formats on prfrait le chne, garni de cuir ou dtoffe 2. Les
plats de reliure des vangliaires et Livres Saints taient souvent
garnis de belles plaques divoire et dorfvrerie, enrichies de pierres
prcieuses, dmaux, de mdailles. La plaque dor du Louvre qui
reprsente la Visite des Saintes Femmes au tombeau du Christ a
certainement cette origine 3.
Un vangliaire du XIIIe sicle (muse de Chicago) conserve sa reliure de la
fin de lpoque byzantine. Elle consiste en deux plats de htre, couverts dune
peau de chevreau daspect bruntre. Des cadres concentriques, orns de palmettes,
avec une roue entre deux losanges timbrs daigles, et des palmettes, places
obliquement aux angles, la dcorent. Sur la couverture on lit le nom de Michel
dAndrinople (probablement le relieur), et lanne correspondant 1466 4.

2. Langue littraire et parler vulgaire


RetourlaTabledesMatires

La . La langue des crivains de Byzance nest autre que la


(langue commune), indpendante des anciens dialectes (dorien,
olien, ionien, attique), employe pendant les poques hellnistique et
romaine. Cest la langue dAristote, de Polybe, de Plutarque, aux IVe
et Ve sicles, de Julien, des Pres de lglise, de Libanius, qui sest
prolonge jusquau XVe sicle, avec quelques tendances dcrivains
isols, comme Lucien dans lantiquit, Anne Comnne au moyen ge,
employer le dialecte attique 5.
Aprs les conqutes dAlexandre, le champ de la langue hellnique
est devenu illimit. Bien que les idiomes indignes, laramen, le
1
2
3
4
5

DALTON, Byzantine Art and Archaology, 677.


GARDTHAUSEN, 63 et s.
Ibidem, 64; L. BRHIER, La Sculpture et les Arts mineurs byzantins, pl. 57.
H. R. WILLOUGHBY, Codex 2400 and its mniniatures(Rockefeller McCormick Mss.,
Chicago) et A.K., XI, 1940, 21 et s
A. MEILLET, Histoire de la langue grecque, 259; G. BUCKLER, Anna Comnena, 482 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

301

persan (pehlvi), larabe se soient conservs, le grec est devenu la


langue officielle des tats et de ladministration des Diadoques et, par
suite de la fondation de grandes bibliothques ou dcoles, la langue
de la littrature et de la science. Enfin il a remplac laramen comme
langue internationale.
Et cette langue, ctait la grammaticalement fixe, enseigne
dans les coles, transmise par les crivains, adopte par les
administrations centralises et les commerants.
Il en rsulta que le grec devint la langue courante dun nombre
considrable dtrangers, Syriens, gyptiens, Arabes, Juifs, etc., que
leur prononciation de cette langue acquise fut tout fait varie et que
lintgrit de la langue fut menace : sons diffrents, iotacisme,
confusion des cas, ngligences dans les conjugaisons, abandon de
certains temps : loptatif, le futur, linfinitif. A ct de la langue crite,
dont les mots conservrent leur orthographe, naquit une langue parle
de caractre populaire. Suivant les rgions il se forma des dialectes,
parls dans lusage courant et transcrits dans des actes sur papyrus ou
des inscriptions, morceaux varis, parfois dnus de toute valeur
littraire 1.
Cet idiome vulgaire apparat sur des papyrus du second sicle. Le
grec du Nouveau Testament en relve beaucoup plus que de la 2.
Il est employ dans certains chants dglise, dans la mdecine, etc. 3.
Ainsi la langue littraire de Byzance nest pas celle de la
conversation. Cest une langue artificielle qui nest pas comprise du
peuple et que les lettrs eux-mmes ne parlent pas dans la vie
courante. Nous en avons la preuve dans laccs de colre que le
patriarche Michel Kroularios eut en 1059 contre Isaac Comnne et
dont Skylitzs a reproduit laspect trivial : , ,
4.j
En Occident la dgnrescence du latin a produit des langues
nationales qui se sont dveloppes et sont devenues des langues
1
2
3
4

MEILLET, 260 et s.
DEISSMAN, Die Sprache der griechischen Bibel, dans Theologische Rundschau, 1912, 339364.
KRUMBACHER, Geschichte der byzantinischen Literatur, 787 et s.
CEDRENOS, Synopsis, 645; L. BRHIER, Le schisme oriental du XIe sicle, 279. Je tai
lev, brute, je te briserai.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

302

littraires de grand style. Le latin lui-mme, pur lpoque


carolingienne, a t longtemps la langue internationale de la thologie,
de la philosophie, de la science. En dehors mme de la liturgie, il est
rest la langue officielle de lglise romaine. A Byzance lvolution
est trs diffrente. La langue antique fut pendant mille ans la langue
littraire. Par un vritable amour-propre national, les Grecs de tous les
temps ont tenu la conserver comme le prcieux hritage que leur a
lgu lantiquit et quil faut prserver du contact des idiomes
barbares 1.
La langue populaire en revanche ne cessa dtre mprise des
lettrs. Elle ne possde mme pas de nom et ce sont des Occidentaux
qui lappellent la langue romaque.
volution linguistique. Mais, mme avec le purisme le plus
intransigeant, on ne parvient pas fixer compltement une langue. La
contamination redoute se produit ds le VIe sicle dans la Chronique
de Malalas, au sicle suivant dans la Vie de saint Jean lAumnier
dAlexandrie, au IXe sicle dans la chronique de Thophanes, au Xe
dans les uvres de Constantin Porphyrognte 2. Des mots trangers,
latins, arabes, armniens, etc., sintroduisent forcment dans la langue
crite.
La langue populaire nen obtient pas davantage droit de cit. Au
XII sicle encore le patriarche Nicolas Muzalon fait jeter au feu une
vie de saint crite en grec vulgaire 3. Dautre part, la langue des lettrs
ne conserve plus dans leur intgrit les rgles de la grammaire
antique.
e

La langue de Psellos. Au milieu du XIe sicle a lieu une


vritable rforme de la byzantine, dont Psellos (1018-1078) est
le promoteur. Dans son pome sur la grammaire il recommande
lemploi de la , cest--dire du vocabulaire et des formes
antiques et, dans son enseignement, il attachait une importance
capitale lorthographe 4.
1
2
3
4

Cf. le latin de Grgoire de Tours (Gelzer). Rflexion de saint Basile sur un barbarisme
chapp au chambellan Dmosthne : Voici que nous avons un Dmosthne illettr.
KRUMBACHER, op. cit., 791 et s.
Ibidem.
E. RENAULD, tude de la langue et du style de Michel Psellos; L. BRHIER,
LEnseignement suprieur Constantinople dans la dernire moiti du XIe sicle, 105.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

303

La langue quil crit lui-mme, daprs un bon juge en ces


matires, mile Renauld, conserve la tradition classique dans ses
grandes lignes ; il affecte mme souvent les formes attiques. Mais son
exemple permet de constater la dsorganisation partielle des
dclinaisons et des conjugaisons dans la byzantine. Dans les
substantifs et les adjectifs, il admet la fois des formes attiques et
postrieures. Il supprime laugment au plus-que-parfait et confond les
conjugaisons 1. Sa syntaxe est plus correcte et il cherche conserver
la langue sa puret et sa prcision par lemploi de larticle et des
locutions substantives, mais il nvite pas toujours lobscurit et,
malgr ses efforts pour lviter, il subit parfois linfluence de la langue
populaire. Il nen a pas moins rendu la koin byzantine quelque
chose de labondance et de la souplesse des orateurs attiques 2.
Psellos a fait cole et prolong lemploi de la langue savante. Il a
transmis ses successeurs ses qualits et ses dfauts. Anne Comnne
sest certainement inspire de son exemple et, malgr son affectation
de purisme, elle tombe dans des incorrections analogues et souvent
plus graves 3.
Ce fut aprs linvasion latine dans les pays grecs, aprs la croisade
de 1204, quapparurent les premires uvres importantes crites en
langue vulgaire, telles que la Chronique de More et au XIVe sicle les
pomes de Constantin Anagnosts 4, qui dailleurs crivait aussi en
koin. Cependant le divorce entre les deux langues se prolongea
jusquau terme de la vie de Byzance. Loin de faire la moindre
concession aux dmotiques, des lettrs comme Thodore Mtochits
songeaient ramener la langue la puret antique. Par la race et la
langue, disait-il, ne sommes-nous pas les compatriotes et les hritiers
des anciens Hellnes 5 ?
Ladmiration pour la langue de lantiquit devait atteindre encore
un plus haut degr chez les promoteurs de la renaissance de
lhellnisme au XVe sicle : un Jean Argyropoulos, un Plthon, un
1
2
3
4
5

RENAULD, op. cit., 90, 324.


Ibidem, 358.
ANNE COMNNE, Prface dAlexiade : CXLII-CXLIII; BUCKLER, Anna Comnena, 481-497.
N. BANESCU, Deux potes byzantins indits (Bucarest, 1913).
DIEHL et GUILLAND, LEurope Orientale dc 1081 1453, p. 412; DIEHL, Etudes
byzantines, 398.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

304

Bessarion, qui pourtant, dans leur correspondance prive, se servaient


de lidiome si mpris que parlaient leurs compatriotes 1.
3. Caractres de la littrature byzantine
RetourlaTabledesMatires

La prfrence des lettrs pour la langue antique a fix les destines


de luvre littraire de Byzance, quon a justement dfinie la
littrature dAlexandrie transporte Byzance, ajoutons continue par
Byzance 2.
Byzance et Alexandrie. Les caractres communs aux deux
coles sont nombreux : importance de la forme, laquelle le fond est
souvent sacrifi, quand il nest pas simplement frivole ; recherche du
beau langage, emprunt aux grands auteurs ; la pense coule dans un
moule antique et incapable de sexprimer simplement ; mme abus de
la mythologie, simple preuve de mauvais got chez les Alexandrins et,
de plus, vrai contresens de la part de chrtiens. Cest ainsi que
Thodore Hyrtakenos (XIVe sicle) compare sainte Anne Niob et
quil fait intervenir la naissance de Pallas et celle de Bacchus dans le
pangyrique dun solitaire 3. A propos dun livre quil a prt au
mdecin Kalarchonts, qui ne le lui a pas rendu, Nicphore Grgoras
compare son ami Denys le Tyran retenant Platon auprs de lui 4.
Pastiche et plagiat. Le pdantisme est le moindre de ces
dfauts : dans le pastiche, le mauvais got se donne libre carrire.
Thodore Hyrtaknos, professeur de grammaire et de rhtorique (fin XIIIe-XIVe
sicle), avait une telle connaissance de lantiquit, quil ne pouvait, en quelque
sorte, crire une ligne sans en emprunter les termes un auteur ancien. La
tournure de ses phrases, son style, tout est calqu sur lantique. Dans son
Pangyrique de la Panagia on reconnat des vers dHomre, de Pindare, de
Callimaque ; dans la proraison, linvocation de lauteur la Vierge rappelle
1
2
3
4

BESSARION, Lettre au prcepteur des enfants de Thomas Palologue, dans N.H., 1908, 19
et s.
K. DIETERICH, Geschichte der byzantinischen und neugriechischen Literatur, 4; PAUL LE
SILENTIAIRE, Pomes, 23.
THODORE HYRTAKENOS, Dclamations, V, 716.
MICHEL VIII PALOLOGUE, [Autobiographie], p. 75,105.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

305

linvocation Artmis dans une hymne de Callimaque 1. Est-ce lui ou lun de ses
disciples qui composa cet trange pome sur lAnnonciation, dans lequel chaque
vers est emprunt, soit lIliade, soit lOdysse (exemple : Discours de lAnge,
V. 28-32). Rjouis-toi, femme remplie de grce : avant quun an soit rvolu. Od.
XI, 47. Natra celui qui rgnera sur tous les pays, Il. XIX, 104. Des hommes
qui sont de ton sang et de ta race, Il. XIX, 111. Je te parlerai avec vrit et ne te
cacherai rien, Od. XIX, 269. Sa gloire sera trs grande sous le ciel, Od. IX,
264 2, etc.

La mythologie se retrouvait sur les jolis coffrets divoire cisels,


qui montrent le petit dieu de la Richesse, le Ploutos dAristophane,
entre Adam et ve au travail ainsi que les travaux dHercule ou des
Centaures 3. Les allusions mythologiques sont frquentes, mme dans
les vies des saints : Nicolas le Studite est compar aux champions des
jeux Olympiques 4. Lhistoire ancienne y tient aussi sa place : lie le
Nouveau, prchant la pnitence et la vie honnte Taormina, cite en
exemples Epaminondas et Scipion 5. Saint Athanase de Mthone
rappelle par sa sagesse les anciens lgislateurs Zamolxis, Lycurgue,
Solon, Clisthne, etc. Sa mort est aussi belle que celle de Socrate 6.
Certains pastiches dnotent une telle connaissance du vocabulaire
et de la phrase des uvres classiques, en particulier des dialogues
satiriques imits de Lucien, quils ont t insrs dans des manuscrits
dauteurs antiques 7.
Cest aussi dAlexandrie que provient dans la littrature byzantine
lamour immodr de lloquence, de lamplification, de la
dialectique : toute uvre, quelle soit thologique, philosophique ou
historique, se prsente comme une dmonstration. Verbeux et souvent
obscurs force dabondance, sont les discours, les pangyriques,
oraisons funbres, etc. Le style pistolaire lui-mme nchappe pas
cette mode tyrannique.
Et aussi en posie, ct des longs pomes, on aimait Byzance
comme Alexandrie les pices lgres, les descriptions de paysages
1
2
3
4
5
6
7

THODORE HYRTAKENOS, op. cit., V, 716; NICPHORE GRGORAS, Correspondance, 155.


Dictionnaire des Lgendes du Christianisme, 915 et s.
BRHIER, Le coffret byzantin de Reims et les coffrets divoire rosettes. Coffret de
Darmstadt.
Vie de saint Nicolas le Studite, 3; LOPAREV, Vizantiiskiia Jitii Sviatuik, V.V., XVII, 186.
Vie de saint lie le Nouveau (Sicile, vers 900).
LOPAREV, op. cit., 66.
HASE, N.E.M., IX, 1813, 125.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

306

ou duvres dart, les pigrammes funraires, amoureuses, paennes


ou chrtiennes. Cest ce genre littraire qui est le vritable trait
dunion entre les deux coles : comme on le verra plus loin, les
Anthologies byzantines contiennent dans leurs recueils dpigrammes
plusieurs Anthologies hellnistiques.
La conservation de la littrature antique. Cest aussi des
Alexandrins, fondateurs de la philologie et de la critique littraire, que
les lettrs de Byzance ont reu les procds de conservation et
dexgse de la littrature antique, la multiplication des copies et des
ditions, leur conservation dans des bibliothques. Celle de
Constantinople devint bientt la plus importante de lOrient, tandis
que se formait aussi une grande bibliothque patriarcale comprenant,
ct des ouvrages ecclsiastiques, tout un fonds dauteurs profanes.
Lexgse des livres antiques, le choix de chefs-duvre ncessaires
aux tudes, qui a ht la disparition dun nombre effrayant de
manuscrits, la rvision des copies par des correcteurs chargs
dassurer la puret des textes, les gloses marginales, les
commentateurs, les compilateurs 1 et faiseurs dextraits, tout cela
existait dj Alexandrie et probablement Pergame, Rome,
Carthage et dans tous les grands centres hellnistiques.
La forme et le fond. Ce serait dailleurs se mprendre que de
condamner comme un jeu artificiel cette littrature, dont le rle
historique fut immense. En laissant de ct les outrances et le mauvais
got de certains auteurs, on saperoit que cette forme antique nest
quun habit somptueux qui revt des pensers nouveaux. On songe un
XVIIe sicle plus pdant et plus prcieux, mais refltant son poque. La
littrature byzantine, paenne par sa forme, est, en effet, chrtienne par
son inspiration. Ses premiers monuments sont les crits des Pres de
lglise, dont laction sur la pense byzantine fut profonde, et cest
grce eux que lapologtique tient une si grande place dans la
littrature. La connaissance parfaite de lcriture Sainte tait au moins
aussi grande chez la plupart des lettrs que celle des textes antiques ;
je nen veux pour preuves quun Psellos, un Thodore Mtochits, un
Nicphore Grgoras et tant dautres.
1

La Bibliothque de Photius, Encyclopdies de Constantin Porphyrognte. MONTELATICI,


Storia della Letteratura bizantina (324-1453), 1 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

307

Mais ce nest pas tout. Lintrt que prsente la littrature


byzantine est d la richesse, la varit de son inspiration. Loin
dtre exclusive, la littrature savante a accueilli les rcits exotiques,
les lgendes de lInde, de la Perse, de la Syrie, et mme les cantilnes
arabes qui transparaissent, comme on le verra, dans son pope, et,
dans les derniers sicles, les sources occidentales de certains pomes.
Il faut mme aller plus loin et concder la littrature byzantine
une part assez grande doriginalit. Beaucoup dauteurs ont su dcrire
en traits pittoresques la socit de leur temps. Les pamphlets, les crits
satiriques eurent toujours un grand succs Byzance. Certaines
uvres historiques, comme lAlexiade ou les rcits de Jean
Cantacuzne, ont la valeur de mmoires personnels. Enfin une
nouvelle posie lyrique, longtemps ignore des rudits, fut cre par
les mlodes.
4. Les uvres : la prose, la rhtorique
RetourlaTabledesMatires

Les genres littraires sont ceux de lantiquit, mais avec cette


diffrence que, dans une large mesure, ils sont troitement
subordonns aux rgles de la rhtorique.
La rhtorique. La rhtorique est lart de bien dire. Elle est la
codification de la mthode, des procds observs chez les grands
orateurs, pour mouvoir et convaincre leurs auditeurs, en sadressant
leurs sentiments et leur jugement. Sans doute lloquence suppose
des dons naturels, mais ils ne servent rien, sils ne sont pas dirigs
suivant des rgles qui sont de tous les temps.
Tel est le point de vue des auteurs byzantins, adopt en Europe, de
la Renaissance au Romantisme. Lloquence tait applique
Byzance tous les genres littraires, la prose comme la posie,
mais elle avait son genre propre : le discours, profane ou sacr, vaste
domaine des rhteurs.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

308

Les rgles et les genres. Cest dans lhritage de lantiquit que


Byzance a trouv ce dangereux instrument. La rhtorique byzantine
procde des mthodes, pour ainsi dire mcaniques, codifies par un
rhteur du temps des Antonins, Hermogne 1, et par un de ses
successeurs, Aphtonios (IIIe sicle). Dans leurs traits sur lart oratoire
(progymnasta), il nest pas un seul procd, une seule figure de pense
ou de style qui ne soit dfinie avec clart, mais avec une abondance
excessive. Ces programmes numrent tous les genres dloquence
qui furent usits Byzance, chacun avec ses rgles particulires :
loquence dapparat (pangyriques, oraisons funbres), loges,
descriptions, , narrations, requtes, etc. 2.
Telles sont les rgles quappliquait le plus clbre des rhteurs de
la fin de lantiquit, Libanius dAntioche (314-391), qui enseigna la
rhtorique Athnes, Constantinople, Nice, Nicomdie, enfin
dans sa ville natale aprs 354. Paen convaincu, ami et correspondant
de lempereur Julien, il montre quelle rputation, quels honneurs
pouvait arriver un sophiste bien en cour 3.
Ce fut ainsi que se fixa pour plus dun millnaire lart oratoire de
Byzance. Mais Libanius tait paen : une cole de rhtorique
chrtienne fut fonde Gaza au Ve sicle. Son directeur, Procope,
contemporain dAnastase, dont il pronona le pangyrique, de Justin
et de Justinien, tait en mme temps thologien et remplaait les
exemples mythologiques par des allusions aux Livres saints. Bien
quil ait pass toute sa vie Gaza, sa rputation tait grande et son
successeur, Choricius, qui pronona son oraison funbre, continua sa
mthode, qui exera la plus grande influence sur les rhteurs et
sophistes de Byzance. Cette loquence prolixe, ampoule, baroque,
rappelle lloquence asiatique de lantiquit, avec ses longues phrases,
ses redondances, ses pointes : ce fut en grande partie celle de
Byzance 4.

2
3
4

N Tarse, professeur 15 ans, fort got de Marc Aurle, perd la mmoire 25 ans. Sa
Rhtorique, mise en vers par Tzetzs. KRUMBACHER, Geschichte der byzantinischen Literatur,
450 et s.; Rhetores graeci, d. Walz, III, 670-686.
GUILLAND, Essai sur Nicphore Grgoras, 124.
LIBANIUS DANTIOCHE, Discours.
CHORICIUS DE GAZA, d. Foerster; R. P. ABEL, Gaza au Ve sicle, daprs le rhteur
Choricius (R.B., 1931); KRUMBACHER, op. cit., 454 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

309

Les grands rhteurs de Byzance. Ils sont trop nombreux pour


tre cits tous 1. Devant les discours-fleuves de ceux qui sont
imprims, on est parfois dcourag par la prolixit et le vide de leur
dveloppement. Mais dans la masse de ces sophistes, dont les
productions ont souvent la valeur de bons devoirs dcoliers, quelques
grands noms mergent et montrent la continuation Byzance des
genres oratoires de lantiquit.
Au IXe sicle cest Photius : la langue dc ses homlies a pu tre
compare celle dIsocrate ; sa connaissance de lantiquit classique
est prodigieuse, comme le montre sa Bibliothque , mais son
loquence nest pas creuse ; il sait mouvoir les foules et tirer des
leons des vnements contemporains : ses deux homlies sur
lattaque des Russes contre Constantinople sont une des sources
importantes de cet vnement 2.
Photius est un homme daction : son disciple Nictas le
Paphlagonien est un simple rhteur. Son Pangyrique de saint Pierre
et de saint Paul est un discours impersonnel, sans allusion historique
et cherchant se rapprocher du grec antique, tout en employant des
tournures byzantines. La proraison est une prosopope, qui
commence par le mot : salut 3 !
Psellos est aussi un rhteur de profession, mais son savoir est
encyclopdique et sa personnalit domine le XIe sicle. Comme nous
le verrons, il nest pas un seul genre dloquence quil nait cultiv,
depuis les plus graves jusquaux plus frivoles. Cest lun des
historiens les plus brillants de Byzance, mais, dans son respect pour
les rgles antiques, il se contente souvent dallusions trop discrtes
des vnements de grande importance 4.
Nicphore Basilaks est lun des rhteurs les plus fconds du XIIe
sicle. Dans une sorte dautobiographie, il dit qu il a puis ltude
de lantiquit comme une fontaine, mais quil na pas ddaign de
sacrifier aux Muses modernes . Il avait cultiv surtout Platon et Marc
1
2
3
4

K. KRUMBACHER, op. cit., reste la meilleure bibliographie.


VASILIEV, The Russian Attack of Constantinople in 860, p. 90-94.
Premire dition et traduction A. VOGT dans O.C., 1931.
Dans son oraison funbre de Keroularios, il rduit le schisme avec Rome une lutte entre
les siges (patriarcaux).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

310

Aurle, mais stait essay dans tous les genres : discours


lempereur Jean Comnne, aux princes du sang, au grand-domestique
Jean Axouch, ct des discours de Dana Zeus, de lHads aprs la
rsurrection de Lazare, dune jeune fille ddesse viole par un
guerrier (thopes), loge du chien, etc. Il est lun des rhteurs les plus
reprsentatifs de son temps 1.
Les empereurs eux-mmes ne ddaignaient pas la rhtorique,
comme en font foi les nombreux discours de Thodore II Lascaris
(1254-1258) : loges funbres de son pre et de Frdric II, loge de
la ville de Nice, discours pour la fte de lHymne Akathiste, o il
rappelle les invasions russes. Disciple de deux fameux rhteurs,
Georges Akropolits et Nicphore Blemmyds, il avait une profonde
admiration pour lantiquit hellnique et stait assimil toutes les
rgles dHermogne. Son style correct, quon a rapproch de celui des
Pres de lEglise, surcharg dans ses premires uvres de fleurs de
rhtorique, abusant de lhyperbole, devint plus bref et plus concis dans
ses dernires annes 2.
Nice avait t sous les Lascarides un centre de culture hellnique :
sous les Palologues on assiste une vritable renaissance de la
rhtorique. Plus que jamais on admire lharmonie du langage et
lampleur dune priode qui se dveloppe et retombe avec grce,
comme les plis dune draperie antique. Lloquence suffit de nouveau
rendre un crivain clbre. Des hommes de la valeur de Nicphore
Grgoras prennent plaisir se livrer des exercices dcole, voire
rdiger des prambules de diplmes impriaux. Lloquence dapparat
est aussi trs recherche. On avait pris lhabitude de prononcer lloge
du basileus certaines ftes. Grgoras crivit ainsi trois loges
dAndronic II, dont un en dialecte ionien, un loge dAndronic III, et
mme celui dun roi de Chypre, qui serait Hugue IV de Lusignan
(1324-1360), ainsi que les oraisons funbres dAndronic II (1332), de
Thodore Mtochits (mme anne), de Xn, mre dAndronic III.
Le canevas de tous ces loges, vritable tissu de lieux communs, tait
traditionnel. Plus intressantes sont les uvres de polmique de
Nicphore Grgoras contre ses adversaires, mais ses vies de saints et
1
2

NICPHORE BASILAKS, rhteur du XIIe sicle; KRUMBACHER, op. cit., 473-475;


CHALANDON, Les Comnnne, 20, 640-642.
THODORE II LASCARIS, uvres, 151-178.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

311

ses sermons o le fond est sacrifi la forme, sont aussi banals que
ses loges impriaux 1.
Dans le dernier demi-sicle de Byzance lloquence est reprsente
par quatre personnages galement illustres : Manuel Palologue
(1350-1425), Gmiste Plthon, Bessarion, Georges Scholarios. Le
basileus Manuel II, dune haute valeur intellectuelle et morale,
soccupait surtout de questions thologiques, mais composa plusieurs
uvres de rhtorique, les unes dapparat, comme loraison funbre de
son frre Thodore Ier, despote du Ploponnse, mort en 1407 2, les
autres par plaisir, vritables exercices dcole, tels que le discours de
Tamerlan Bajazet vaincu et captif, antithse banale, et dailleurs
fausse, entre le puissant et pacifique souverain et lambitieux
brouillon qui la provoqu et refuse de shumilier devant son
vainqueur 3.
Georges Gmiste Plthon (1355-1450) est moins un rhteur quun
philosophe et un professeur, qui eut pour disciples Mistra Bessarion
et Georges Scholarios. Il enseignait cependant la rhtorique 4, mais
lintrt que prsentent les mmoires sur la rforme de ltat et de la
Socit adresss, lun Manuel II, lautre au despote de More,
Thodore II, est davoir cr un nouveau genre dloquence,
lloquence politique. Nous reviendrons sur ses doctrines
philosophiques.
Avant dtre llve de Plthon, Bessarion, qui avait commenc ses
tudes Trbizonde, apprit lart oratoire Constantinople, o il suivit
les cours de Chrysococcs en mme temps que Filelfe 5. Ses discours
ne reprsentent quune faible partie de son uvre. Composs daprs
les recettes traditionnelles, ils sont cependant plus vivants et plus
riches en dtails prcis quon ne lavait vu jusque-l. Sa monodie
(discours funbre) sur la mort de Manuel II (1425) suit pas pas les
pripties dramatiques du rgne de ce basileus et loue son amour des
1
2
3
4
5

CONYBEARE, Ananias of Shirak, 123-193.


... Documents indits rassembls par Sp. Lambros, III, 11-19 (premire
dition).
MANUEL II PALOLOGUE, uvres (d. Berger de Xivrey) et P.G., 156, 579-582.
Un des premiers travaux de Scholarios, fait sous sa direction, est un loge de saint Lonce
dAchae, Documents indits rassembls par Sp. Lambros, II.
D.H.G.E., VIII, 1182-1198; H. VAST, Le cardinal Bessarion.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

312

lettres et la protection quil accorda aux tudes 1. Il en est de mme de


son loge de Trbizonde qui, ct de dveloppements oratoires,
renferme de nombreux dtails historiques 2. Mais les discours qui ont
fait sa rputation dorateur sont ceux quil pronona aux conciles de
Ferrare et de Florence (1438-1439) et son Encyclique aux Grecs
lorsquil reut en 1463 le vain titre de patriarche de Constantinople 3.
Avant de devenir un thologien et un redoutable polmiste,
Georges Scholarios tudia la rhtorique et ses premires uvres
appartiennent au genre oratoire. Cr juge catholique des Romains 4, il
faisait des confrences au Triclinium imprial tous les vendredis en
prsence du basileus et du Snat 5. On a de lui une oraison funbre du
despote Thodore II Palologue (1443) 6 et une monodie sur la mort
de Marc, archevque dphse, chef des adversaires de lUnion, o le
polmiste transparat sous lorateur (1449) 7. Ds lors sa propagande
contre lUnion se manifeste dans une srie de lettres et de discours,
dont les plus violents sont le Discours Apologtique adress
Constantin XI, probablement en 1452, o il sait manier lironie, et la
lettre adresse au despote Dmtrius Contre les adversaires du
service divin et du dogme national et vritable , qui contient des
dtails historiques sur le retour du concile et le couronnement de
Constantin Dragass 8.
Les genres. Les genres littraires, qui sont le domaine propre de
la rhtorique, numrs dans les progymnastica, se ramnent dans la
pratique cinq classes :
1 Les pangyriques impriaux, dont on a dj montr le caractre
strotyp. Depuis le pangyrique de Trajan par Pline le Jeune
jusquaux derniers Palologues, aucun empereur nen a manqu 9.

1
2
3
4
5
6
7
8
9

Cardinal BESSARION, uvres (trad. latine), 615-620. Premire d. grecque dans les
Documents indits rassembls par Sp. Lambros, III, 284-290; VAST, op. cit., 21 et s.
BESSARION, loge de Trbizonde.
Id., uvres (P.G., 141), 449-480, 531-614; VAST, op. cit., 30-32.
Sur cette fonction M.B.E.H. (Institutions), 1970, 194 et s.
Documents indits rassembls par Sp. Lambros, II, .
Ibidem, II, 1-13.
Ibidem, II, 28-39, 89-105.
Georges SCHOLARIOS, (patriarche GENNADIOS), uvres, IV.
Le manuscrit 408 de Vatopdi contient 34 pangyriques de Leon VI (d. Akakios, 1868).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

313

2 Les oraisons funbres () dempereurs, dimpratrices,


de princes, de patriarches, de dignitaires, ont le mme caractre.
Toutes ces uvres se ressemblent. Leurs auteurs ne se soucient pas de
rassembler des dtails biographiques qui soient prcis : part
quelques exceptions, ils cherchent avant tout rpondre au
questionnaire fix par la tradition sur les vertus ou les exploits de celui
quils louent et noient les faits prcis sous des allusions plus ou moins
obscures. Cest ainsi que dans loraison funbre que Lon VI
pronona de son pre, Basile Ier, pour rappeler la querelle entre Ignace
et Photius, il parle de la lutte entre les ministres de Dieu , il montre
des pontifes guerroyant contre des pontifes , Basile son
avnement ramenant la concorde dans lglise etc. 1. Bien que dans
ses oraisons funbres, Psellos respecte toutes les rgles traditionnelles
du genre, il parvient, grce son talent, faire revivre ceux dont il fait
lloge, retracer la carrire des trois patriarches quil a connus 2,
rappeler la mthode denseignement de Nictas, matre de lEcole
Saint-Pierre . Surtout, dans les loges funbres de sa mre et de sa
sur, on sent une motion sincre, et les dtails quil donne sur sa
famille nous montrent ce qutait un intrieur bourgeois de
Constantinople au XIe sicle 3.
3 Les traits parntiques, retraant les devoirs des souverains,
type de louvrage de pure rhtorique, ont t recopis de sicle en
sicle, depuis celui du diacre Agapet, qui aurait t adress Justinien,
jusqu celui de Manuel Palologue 4.
4 Les descriptions, , vritables exercices dcole
proposs par les rhteurs leurs disciples. Les sujets taient donc des
plus varis : descriptions des fleuves clbres, des mers, des
montagnes, des monuments, des villes, etc. Certaines de ces
descriptions sont fort jolies, mais il faut presque toujours chercher le
modle antique dont elles sinspirent. Les plus brves sont en gnral
les plus personnelles.

1
2
3
4

Edit. VOGT et HAUSSHERR dans O.C., 1932, 1-177.


Michel Kroularios, Constantin Lichouds, Jean Xiphilin : PSELLOS, Discours,
Chronographie, Correspondance, IV, 304-462, V, 87-96.
PSELLOS, op. cit., V, 3-87; DIEHL, Figures byzantines, I, 290 et s.
Sur ces traits M.B.E.H. (Les Institutions), d. 1970, 56 et s. (introduits en Occident,
encore en honneur en France sous Louis XIII).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

314

Dans une de ses lettres Dmtrius Cydons dcrit le charme de Constantinople


au printemps. Cest alors que la mer sapaise et que les navigateurs, abordant de
toute part, remplissent les marchs des produits des pays quils ont visits. Les
prairies, lintrieur de la ville 1 et les jardins commencent fleurir et, sous peu,
lombre des feuilles couvrira les petits sentiers, si bien que ceux qui les parcourent
croiront que les avenues nont pas t ouvertes dans une ville, mais en pleine
montagne 2.

Ce petit tableau qui nous montre le dpeuplement de


Constantinople la fin du XIVe sicle est pris sur le vif : cest un
tmoignage prcieux. On ne peut en dire autant de la description du
printemps qui termine un discours de Lon VI et qui est dailleurs
imite dun sermon de saint Grgoire de Nazianze. La priphrase y
remplace les dtails concrets. La mer montre sa face terrible
claire dun doux sourire , les oiseaux sont les habitants de
lair ; ceux qui sont migrateurs viennent recevoir le droit de cit
dans leur pays natal 3.
Plus artificiels encore sont les morceaux de bravoure, vritables
jeux desprit comme lapologie de la couleur verte par Thodore
Prodrome 4 ou encore le Discours de licne du protomartyr
tienne, vendue par des ecclsiastiques des Vnitiens 5.
Une ekphrasis justement clbre est la belle description que fit
Manuel II dune tapisserie quil vit au Louvre, lorsquil tait lhte de
Charles VI, et qui reprsentait lveil de la nature au printemps. Il
montre le gazon qui semble se gonfler au souffle lger du zphyr, les
ruisseaux rentrant dans leur lit, les oiseaux perchs sur les arbres et
dont le ramage annonce les temps meilleurs, les insectes remplissant
lair, les enfants cherchant les attraper avec leur bonnet et sbattant
dans les jardins fleuris 6.
5 Lpistolographie. Lart pistolaire lui-mme tait subordonn
la rhtorique depuis lantiquit. Les rhteurs avaient imagin des
modles de lettres, qui devaient servir dans toutes les circonstances de
la vie : remerciements, consolations, demandes, annonce dune joie ou
1
2
3
4
5
6

48.

crit une poque o une partie de la ville est devenue dserte. Voir supra, p. 75.
DMTRIUS KYDONS, Correspondance, p. 44.
FROLOW, Deux glises byzantines daprs un sermon de Lon VI, dans R.E.B., III, 1945,
P.G., 133, 1007 et s.; TANNERY dans A.A.E.G., XXI, 1887, 107.
Cod. Escurial. gr. Y, 10, fo 342 (indit).
P.G., 156, 577-580.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

315

dun malheur, etc. Il y avait des formules pour adresser des requtes,
pour crire un suprieur, un ami, et cette rhtorique avait pntr
dans les chancelleries : cest elle qui rgnait dans les prambules des
dits impriaux, chrysobulles, actes notaris, etc. 1. On attribuait tort
Dmtrius de Phalre vingt et un modles de lettres qui se trouvent
dans un manuscrit de Florence. Cette cration est bien plus ancienne
et tait connue des anciens Grecs. Certaines lettres dIsocrate
adresses Philippe sont de vritables traits de morale ou de
politique destins la publication 2. Mais cest surtout entre le Ve et le
VIIe sicle que ces poncifs connaissent la vogue. Dans les uvres des
rhteurs de cette poque, ct de lettres relles envoyes des amis,
figurent des lettres fictives adresses des correspondants :
imaginaires lettres damour dAristnte (VIe sicle), lettres morales,
de paysans, de courtisans, imagines par Thophylacte de Simocatta 3.
Un manuscrit de Vienne, dat du XIe sicle, contient un grand
nombre de lettres classes sous les rubriques dexhortations,
dencouragements, de recommandations, etc., au nom de saint Jean
Chrysostome, du patriarche Nicolas Ier, de dignitaires et dautres
personnages. Beaucoup ne portent pas les noms de ceux qui les
crivirent 4. Ces exercices sophistiques se retrouvent, ct de lettres
relles, dans les uvres de Jean Tzetzs (entre 1118-1165) 5, de
Nicphore Chumnos, de Nicphore Grgoras au XIVe sicle. Dans son
prcis de Rhtorique, le philosophe Joseph recommande dviter le
ton oratoire et de rechercher celui de la narration. Il prne le style
simple, tout en autorisant lemploi dornements, de citations, surtout
dHomre, et comme modles les Pres de lglise, Libanius,
Psellos 6.
Les correspondances relles. Devant une lettre byzantine, il
faut toujours chercher sil sagit dun exercice sophistique ou dune
lettre authentique. Mme dans ce dernier cas, sauf dans les lettres
daffaires, il est rare que lauteur de la lettre ne sacrifie pas la mode
et ne reproduise pas quelques-uns des poncifs que lui ont appris les
1
2
3
4
5
6

KRUMBACHER, Geschichte der byzantinischen Literatur, 452-454.


A Alexandrie on vendait des recueils de lettres signes de noms illustres : Solon,
Thmistocle, etc. SOUILH, dit, de Platon, XIII, B.L., XIX et s.
TZETZS, Vers indits (d. Petrids), 763 et s.
Description de LAMBROS, N.H., 1925, 12 et s. (Cod. philol. gr. 342).
TZETZS, uvres (d. Pressel); DUCHATEAU, Jean Tzetzs et ses tudes sur Homre.
GUILLAND, Essai sur Nicphore Grgoras, 259-261.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

316

rhteurs. Cest ainsi quun esprit srieux, comme ltait Nicolas


Cabasilas, donne dans sa correspondance des renseignements sur ses
tudes et sur les vnements contemporains, mais son style est
recherch et plusieurs de ses lettres, faites de phrases
harmonieusement construites, sont des plus creuses 1.
Le seul fait quen dehors des correspondances officielles ou
diplomatiques, comme celle du patriarche Nicolas le Mystique, de
nombreux recueils de lettres figurent dans les uvres des grands
auteurs, comme Psellos, Michel dItalie, Thodore II Lascaris,
Nicphore Grgoras, Bessarion, Georges Scholarios, etc., laisse
supposer que dans la pense de leurs auteurs, ces lettres taient crites
pour tre publies, et cest ce qui explique que, si pratique que soit
leur objet, elles nobissent pas moins aux rgles de la rhtorique. Ce
nest pas seulement, comme on la dit, par prudence, que les
correspondants, au lieu de faire franchement le rcit des vnements,
se contentent dallusions si discrtes, quelles sont souvent difficiles
pntrer. Assez rares sont ceux qui, comme Dmtrius Cydons,
correspondant des plus grands personnages de la cour de Jean V et de
Manuel II, ont laiss un tableau si vivant de leur temps, que leurs
lettres sont des sources historiques, dautant plus prcieuses quelles
sont sincres 2.
5. Lhistoire
RetourlaTabledesMatires

Le genre littraire le plus remarquable de la prose byzantine est le


genre historique, qui est aussi un hritage de lantiquit, mais adapt
un milieu nouveau, et cultiv sans interruption jusqu la chute de
Byzance. Pendant dix sicles, de Procope Phrantzs, grce la srie
de chroniques, dhistoires politiques, de biographies, de mmoires,
conservs dans de nombreux et, la plupart du temps, excellents
manuscrits, nous nignorons rien de lhistoire de Byzance. Chaque
sicle a produit une chronique ou un historien. Il nexiste de lacune
1
2

Nicolas CABASILAS, Correspondance, 92-102; Monica WAGNER, A chapter of Byzantine


Epistolography, D.O.P., IV, 1948, 121 et s. (Lettres de Thodoret, vque de Cyr, 393-457).
DMTRIUS KYDONS, Correspondance, Introduction.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

317

quentre la fin du VIIe et le dbut du IXe sicle, priode des invasions


arabes et des luttes iconoclastes. Les chroniques de cette priode sont
perdues, mais des uvres postrieures en donnent la substance 1.
La valeur des monuments de lhistoire byzantine est dautant plus
grande quils sont parfois les seuls nous conserver des
renseignements sur les nombreux peuples de toute race qui furent en
contact avec lEmpire. Presque tous les peuples du Proche-Orient
actuel, Russes, Bulgares, Yougoslaves, Hongrois, considrent les
sources byzantines comme le fondement de leur histoire nationale. Un
historien des peuples turco-mongols dclare que, si lon ne disposait
pas de ces sources, on saurait peu de chose des migrations et de
lhistoire primitive des peuples turcs 2.
Formation et lments du genre historique. Lhistoire
byzantine drive dabord des modles antiques, Thucydide,
Xnophon, Polybe. Elle en reproduit la langue, les procds de
composition, le style narratif, pour le rcit dune action, les discours
(toujours refaits), qui rsument une situation avant une action
importante, militaire ou politique. Comme dans lantiquit, la
rhtorique a donc accs dans le genre historique, mais elle est
contrebalance par le souci qua lhistorien dtre vridique et sincre.
Il se trouve, dailleurs, que ceux qui crivirent lhistoire de Byzance
ntaient pas toujours des professionnels, rhteurs ou chefs dcole,
mais des hommes daction, pourvus dune solide instruction et de
postes levs. Plusieurs avaient t tmoins des vnements quils
racontaient ou, cause de leur situation la cour, avaient pu
sentourer des meilleurs renseignements et mme consulter des
documents darchives.
Faut-il rappeler Procope, secrtaire de Blisaire, quil accompagne
dans ses expditions, Lon le Diacre qui assiste, comme clerc, aux
guerres de Basile II contre les Bulgares, et tant dautres, qui, tout en
recherchant le style vigoureux et la forme lgante, tenaient faire
passer la postrit tout ce quils devaient leur information
personnelle ?
1
2

GERLAND, Die Grundlagen der byzantinischen Geschichte dans B.N., 1933, 100 et s.; N.
IORGA, Mdaillons dhistoire littraire byzantine dans B.N., 1925, 237 et s.; 1926, 17 et s.
MORAVCSIK, Byzantino-turcica, I : Die Byzantinischen Quellen der Geschichte der
Turkvlker, 70.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

318

Dans ces histoires pragmatiques deux ordres de faits sont


prdominants. Cest dabord tout ce qui concerne lempereur, la cour,
le gouvernement de ltat, cest ensuite lhistoire, en gnral trs
dtaille, des guerres, lments venus de Rome. Ce furent des
historiens comme Sutone, Tacite, Plutarque qui crrent la
biographie impriale, dsigne Byzance comme l, lhistoire
proprement dite. Lempereur est au centre des vnements et, aprs
avoir dcrit ses traits physiques, lhistorien fait une tude
psychologique de son caractre 1.
Llment chrtien. Malgr les liens qui les attachent
lantiquit, les historiens de Byzance se placent au point de vue
chrtien et crent deux genres nouveaux : lhistoire de lglise, et la
Chronique universelle. Le nom dEusbe de Csare (265-329) est
attach lun et lautre. Son Histoire de lglise en dix livres va de
la naissance du Christ jusqu la victoire de Constantin sur Licinius en
323 2. Traduite en latin et continue par saint Jrme pour lOccident,
Byzance ce furent deux avocats de Constantinople qui en donnrent
la suite, Socrate de 305 439, Sozomne de 324 425 ; Thodoret,
vque de Cyrus (Syrie du nord) (393-457), daprs dautres sources,
la conduisit jusquen 427 3. Citons encore lHistoire ecclsiastique
dEvagrios, avocat dAntioche, qui va de 431 593 et a pour le VIe
sicle la valeur dune source gnrale 4, et celle de Nicphore
Kallistos Xanthopoulos, en dix-huit livres, qui sarrte la mort de
Phocas (610). Lauteur, crivain fcond du XIVe sicle, avait accs aux
Archives Patriarcales et parat avoir reproduit une Histoire anonyme
du Xe sicle, dont on possde des fragments 5.
Chroniques universelles. La Chronique universelle est ne de la
ncessit dintroduire lhistoire sacre, celle du peuple juif, daprs
lAncien Testament, et celle de lglise, dans lhistoire du monde, en
tablissant des synchronismes entre les chronologies des tats de
lantiquit, archontes dAthnes, fastes consulaires, etc., avec celles
de la Bible et du christianisme. Un premier essai de ce genre tait le
1
2
3
4
5

HESSELING, Essai sur la civilisation byzantine, 101 et s.; MORAVCSIK, op. cit., 72.
EUSBE DE CSARE, Histoire ecclsiastique.
SOCRATE, Histoire ecclsiastique; SOZOMNE, Histoire ecclsiastique; TZETZS, uvres.
EVAGRIOS, Histoire ecclsiastique.
NICPHORE KALLISTOS XANTHOPOULOS, Histoire de lglise.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

319

Canon de saint Hippolyte (martyris en 240) 1 ; lun des plus violents


adversaires des chrtiens, Porphyre (233-304), avait fait le mme
travail pour lantiquit paenne ; Eusbe fit de lHistoire des Hbreux
le centre de lhistoire universelle en partant de la cration du monde,
suivant le rcit de la Gense. Dans sa Chronographie il reconstitua la
chronologie de chaque peuple et dans son Canon ( ) il
tablit les synchronismes jusquau rgne de Constantin 2.
Eusbe cra ainsi lHistoire universelle et montra, dans sa
Prparation vanglique, que les rvolutions sont leffet dun plan
divin. Sa Chronographie fut le point de dpart dun nouveau genre
historique trs diffrent, lorigine, de lHistoire proprement dite et
donnant, anne par anne, le rcit des vnements depuis la cration
du monde 3. Les chroniqueurs suivants reproduisent, sans y rien
changer, les textes de leurs devanciers et se contentent de les
continuer. Au IXe sicle, Georges le Syncelle pousse sa chronique
jusqu 284 aprs Jsus-Christ ; Thophanes la prend cette date,
lamne jusqu la mort de Michel Ier (813) et, dans la dernire partie,
raconte des vnements dont il est le contemporain ; mais ceux quon
appelle ses continuateurs sont en ralit des historiens, auteurs de
biographies impriales depuis Lon lArmnien jusqu la mort de
Romain II : de 813 963.
Certaines de ces chroniques ont un aspect tout fait populaire et ne
sadressent pas au mme public. Telle est celle de Malalas, Syrien
dAntioche mal hellnis, dont la langue annonce dj le grec
populaire et dont les allusions lhistoire ou la mythologie antiques
sont pleines derreurs grossires 4. Il parat avoir crit pour un public
ignorant. Les renseignements quil donne sur sa ville natale
dAntioche nen sont pas moins intressants et exposs sans aucun
artifice de langage.
Cependant, il ne faut pas gnraliser le cas de Malalas. Des auteurs
de chroniques universelles comme Thophanes 5, et surtout comme le
patriarche Nicphore 6, appartiennent un milieu plus lev que
1
2
3
4
5
6

Edit. BAUER et HELM, Berlin et P.G., 10.


EUSBE DE CSARE, Chronographie et Chronicon canonum quae supersunt.
Lre de Constantinople correspond 5509 avant J.-C. et celle dAlexandrie 5503.
Aurait vcu de 491 578; MORAVCSIK, op. cit., I, 184-191; HESSELING, op. cit., 116-120.
THOPHANES LE CONFESSEUR, Chronographie (sur sa famille voir supra p. 31.)
NICPHORE, patriarche, Breviarium (806-815 dpos, mort en 829).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

320

Malalas et parlent un grec correct, moins pur chez Thophanes. Loin


de tomber dans le genre populaire, la chronique se rapproche de
lhistoire et ne sen distingue gure, lorsquelle est traite au XIe sicle
par Skylitzs et au XIIe par Zonaras, tous deux hauts dignitaires,
pourvus dune solide instruction.
Les grands historiens. Paralllement aux chroniques
universelles les histoires des empereurs, traites la manire antique
par des rudits, forment une srie presque continue, des origines la
chute de Byzance.
A dfaut de lHistoire byzantine de Priscus, diplomate de mtier,
dont on ne possde plus quun fragment 1, la srie souvre avec
Procope de Csare, secrtaire de Blisaire, quil accompagna dans la
plupart de ses campagnes 2. Charg de la rdaction des ordres du jour,
des formations de combat, des correspondances, des rapports au
basileus, il tait bien plac pour rassembler les lments dune
information tendue. Cest ce qui explique limportance de ses
renseignements sur la gographie des pays quil a traverss, sur
lethnographie et la constitution politique des peuples avec lesquels il
a t en contact : Vandales, Goths, Francs, Syriens, Arabes,
Armniens, Perses. Non seulement il a su observer et retenir, mais,
grce sa solide instruction classique, il a prsent dans les huits
livres de son Histoire des guerres, avec nettet, largeur de vues et
dune manire vivante, souvent saisissante, un magnifique tableau des
entreprises militaires de Justinien.
Sa langue est toute classique, mais laisse voir dj des dgradations
de la syntaxe antique 3. Il emprunte souvent des expressions
Thucydide et Hrodote et ses procds de composition sont ceux de
Polybe. Cependant son admiration pour ses modles antiques ne
laveugle pas au point de lui faire travestir le fond mme de ses
rcits 4.
1
2

3
4

PRISCUS PANITS, Excerpta de legationibus (le titre tait Histoire de Byzance et des
guerres contre Attila).
PROCOPE DE CSARE (De Bellis), chef de la chancellerie du gnral en chef et conseiller
, . Sur sa philosophie de lhistoire, voir G. DOWNEY, Paganism and
Christianity in Procopius dans The American Society of Church History, juin 1949, 89-102.
KRUMBACHER, Geschichte der byzantinischen Literatur, 233-234.
Des mdecins ont remarqu que sa description de la peste de Constantinople de 542
indique une tout autre maladie que la peste dAthnes, dcrite par Thucydide, laquelle son
texte fait songer. SOYKA, A.C.E.B., VI, Alger, 1939.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

321

Son Histoire secrte, qui est bien de lui, est un pamphlet haineux,
qui prsente, comme plus tard Saint-Simon, lenvers dun grand
rgne. Sous les exagrations, on sent la calomnie, la colre, mais peuttre aussi la dception qua pu lui inspirer la manire dont la guerre
contre Totila fut conduite 1.
Procope avait arrt lhistoire des guerres lanne 552. Agathias
le Scholastique entreprit son achvement, mais, mort quarante-six
ans, en 582, il ne put la mener que jusquen 558. Juriste et pote,
auteur dpigrammes, il est loin de disposer dune information aussi
sre que Procope 2.
Un officier de la garde impriale, le protecteur Mnandre, continua
lhistoire impriale, de 558 lavnement de Maurice (582), mais on
ne possde plus de son uvre quun fragment, important dailleurs,
sur les premiers rapports des Avars et des Turcs avec Byzance 3. Un
Grec dgypte, Thophylacte de Simocatta, ajouta cet ensemble
lhistoire du rgne de Maurice (582-602). Haut dignitaire sous
Hraclius, il disposait dune bonne information, mais il est le type du
rhteur au style prcieux, grandiloquent, encombr dallusions
mythologiques, auprs duquel le style de Procope et celui dAgathias
paraissent la simplicit mme 4, mais il est le dernier historien de
lEmpire romain universel, dont Maurice est le dernier reprsentant.
La grande lacune historiographique des temps iconoclastes est
comble par la Chronique de Thophanes et par les sept biographies
impriales, de Lon lArmnien Romain II, considres comme la
continuation de Thophanes 5.
Une varit originale du genre historique est la Vie dEuthyme,
patriarche (907-912), par un moine du monastre de Psamathia 6.
Lauteur na pas voulu crire une uvre hagiographique, mais ce
1

2
3
4
5
6

DIEHL, Justinien et la civilisation byzantine au VI e sicle, p. XII-XIII (les mmes faits


ressortent des deux ouvrages); BURY, History of the later Roman Empire, II, 420 (on ne trouve
dans lHistoire des guerres aucun loge de Justinien).
AGATHIAS, Histoire. Style encore plus fleuri que celui de Procope. Auteur dpigrammes.
Anonyme, Philopatris, P.G., I, XXIII-XXIV.
MNANDRE LE PROTECTEUR, Fragments; KRUMBACHER, Geschichte der byzantinischen
Literatur, 243 et s.; MORAVCSIK, op. cit., 1, 254-257.
THOPHYLACTE DE SIMOCATTA, Histoire; KRUMBACHER, op. cit., 247-252; MORAVCSIK, I,
343 et s.
THOPHANES DE BYZANCE; Vie de saint Antoine le Nouveau.
Vie de saint Euthyme, patriarche; LOPAREV, Vizantiiskiia Jitii Sviatuik, V.V., XVII, 202.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

322

quon pourrait appeler des Mmoires sur lhistoire de son temps,


dune importance capitale pour lhistoire de Lon VI et de ses conflits
avec lglise. Les traits de murs, les dtails pittoresques, les
dialogues anims, le rcit des intrigues de la cour forment un tableau
trs vivant de la socit byzantine cette poque.
Lhistoire impriale reprend, avec Lon le Diacre, la mort de
Constantin Porphyrognte, pour se terminer celle de Jean
Tzimisks (959-976). Lauteur, attach au corps des aumniers
militaires pendant les campagnes de Basile II en Bulgarie, a vu la
guerre de prs. Historien de lpope byzantine et pourvu dune bonne
instruction classique, il fait alterner dans son histoire les rcits de
batailles, les discours, les tableaux de murs, qui composent un
ensemble trs color et trs vivant 1.
La Chronographie de Michel Psellos en est la suite directe 2. Cette
uvre qui embrasse 12 rgnes impriaux, de Basile II la chute de
Michel VII (976-1077), est lune des plus importantes de
lhistoriographie byzantine. Rhteur au savoir encyclopdique,
parvenu aux plus hautes dignits et bien en cour sous la plupart des
souverains, Psellos sest moins souci de lhistoire extrieure et des
guerres que de la vie intrieure de Byzance et surtout des faits et
gestes des htes du Palais Sacr, Constantin IX, Zo, Sclrne,
Thodora, etc. Il semble quil ait voulu, comme lauteur de la Vie
dEuthyme, crire lhistoire de son temps, mais avec cette diffrence
quil met sans cesse en avant sa propre personne, sans oublier les
succs quil avait auprs des souverains. On peut considrer son livre
comme des Confessions ou des Mmoires personnels, et cest ce qui
lui donne, malgr la vanit de lauteur, une grande valeur littraire 3.
Haut fonctionnaire, ayant amass une grande fortune quil employa
en fondations utiles 4, Michel dAttalie crivit lhistoire de la priode
trouble qui marque la fin de lpoque macdonienne, lavnement
des Doukas et des Comnnes (1034-1079). Son rcit ddi
Nicphore Botaniats permet de contrler celui de Psellos : il est
1
2
3
4

LON LE DIACRE, Histoires. Sur ses sources voir SJUZJUMOV dans V.O., II, 1916, 106-116.
Comme le montre sa premire phrase, qui reprend celle de Lon : Donc le basileus Jean
[Tzimisks] termina ainsi sa vie. PSELLOS, Chronographie, I, I.
PSELLOS, op. cit., Introd. I-LXXXVIII.
M.B.E.H. (institutions), 1970, 433.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

323

beaucoup plus impartial et plus svre pour la politique dabandon de


Monomaque et de ses successeurs. Son tmoignage est dautant plus
important quil a t le tmoin des vnements quil raconte 1.
A la demande de sa belle-mre Irne Doukas, le csar Nicphore
Bryenne, mari Anne Comnne (1197), crivit une sorte de
chronique de famille, rappelant lorigine des Comnnes sous Basile II,
ainsi que leur ascension, et justifiant lavnement au trne dAlexis I
Comnne 2.
Ce fut son instigation quAnne Comnne, exile par son frre
Jean au monastre de Marie-pleine-de-Grces (),
consacra la mmoire de son pre une uvre monumentale, qui tient
la fois du pangyrique, de lhistoire et des mmoires personnels. Le
titre quelle lui donna ressemble celui dun pome : ,
lAlexiade. On tait en 1138 : Alexis Comnne tait mort depuis 20
ans et la princesse tait ge de 55 ans. On peut supposer dailleurs
quelle avait runi dj un dossier important, car elle ncrit pas
toujours daprs des souvenirs personnels. Elle avait douze ans en
1095 et elle na pu, cet ge, noter elle-mme les traits de caractre
quelle attribue Bohmond et aux chefs croiss. Elle a donc puis
son information auprs de tmoins oculaires et parfois de leurs
descendants. Les documents quelle rapporte in extenso montrent
quelle eut accs aux Archives, impriales.
Son livre est donc prcieux par les renseignements quil donne sur
elle-mme, sur sa famille, sur les guerres et la politique dAlexis, sur
la croisade. Cependant, malgr les dclarations retentissantes de sa
prface, elle na pas la moindre impartialit et, si lloge perptuel
quelle fait de son pre est en grande partie juste, elle passe sous
silence tout ce qui regarde son frre et en particulier les intrigues
auxquelles elle se livrait pour le priver du trne, pendant lagonie de
leur pre.

MICHEL DATTALIE, Histoire (avait accompagn Romain Diogne dans son expdition
contre les Turcs et assist la bataille de Mantzikert en 1071); MORAVCSIK, op. cit., I, 258 et
s.
NICPHORE BRYENNE, Histoire, MORAVCSIK, I, 269 et s.; KRUMBACHER, Geschichte der
byzantinischen Literatur, 271-276; CHALANDON, Les Comnne, I, Introd. V-VII.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

324

On relve dans son livre des inexactitudes, de longs


dveloppements qui sentent la rhtorique, son affectation de purisme,
souvent dmentie par lemploi de termes populaires et dune syntaxe
dj dforme. En dpit de tous ces dfauts, de son orgueil, de son
pdantisme, lAlexiade est certainement une des sources les plus
importantes de lhistoire des Comnnes et lune des uvres littraires
les plus remarquables que Byzance ait produites 1.
La suite de lAlexiade est due des historiens qui nont certes pas
le talent dAnne Comnne, mais qui, par les fonctions leves quils
exeraient, ont t en partie des tmoins oculaires des faits quils
racontent et ont pu disposer dune bonne information. Jean Kinnamos,
secrtaire intime de Manuel Comnne, la accompagn dans ses
campagnes. Son Epitome comprend le rgne de Jean Comnne (11181143) et celui de Manuel jusquen 1176 2. Nictas Khoniats,
secrtaire imprial, duc du thme de Philippopoli en 1189 sous Isaac
lAnge, rfugi Nice en 1204, a dcrit des vnements auxquels il a
pris part. Son Rcit ( ) remonte lavnement de
Jean Comnne, pour se terminer en 1206. Il a dcrit en termes mus le
sac de Constantinople par les croiss et prononc plusieurs discours
sur cet vnement 3.
Lhistorien des empereurs de Nice est Georges Akropolits, grand
logothte et prcepteur de Thodore II Lascaris. Sa Chronique
( ) part de lanne 1203 et sarrte la reprise de
Constantinople en 1261 4. Lhistoire de la restauration de lEmpire est
due aussi un haut fonctionnaire, Georges Pachymre, dikaiophylax 5.
Ses Rcits historiques ( ) sont la continuation de
la Chronique dAkropolits de 1261 1308, comprenant le rgne de
Michel Palologue (1261-1282) et les premires annes dAndronic
II. Dune grande culture, il a compos des ouvrages de rhtorique, de
physique, de philosophie, et il a eu un rle littraire important 6.
1
2
3
4
5
6

ANNE COMNNE, Alexiade (Intr. Leib); KRUMBACHER op. cit., 274-279; CHALANDON, I,
Introd. VII-XXII; MORAVCSIK, I, 107-110. G. BUCKLER, Anna Comnena, 225 et s.
Jean KINNAMOS, Epitome (d. dfectueuse); voir BABOS, Symbolae ad historiam textus
Cinnami, Budapest, 1944. MORAVCSIK, I, 180-182.
NICTAS KHONIATS, Histoire; MORAVCSIK, I, 271 et s.
Georges AKROPOLITS, Chronique; MORAVCSIK, I,137-139.
Juge ecclsiastique, Archives de lAthos Actes de Kutlumus, (d. Lemerle), 21(27) et
passim.
PACHYMRE, Histoire; KRUMBACHER, op. cit.; renseignements importants sur lhistoire des
Bulgares et sur les Mongols, MORAVCSIK, I, 148-150.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

325

Lhistoire de lEmpire au XIVe sicle fut traite par deux des


hommes les plus illustres de leur temps, Nicphore Grgoras et Jean
Cantacuzne.
Nicphore Grgoras est avant tout un savant, auquel aucune
science de son temps, aucun genre littraire ntaient trangers et,
grce un esprit philosophique, il dominait les connaissances quil
avait acquises. Sa vaste Histoire romaine en 37 livres prend les
vnements en 1204 pour les conduire jusqu 1359, quelques mois
avant sa mort. La priode de 1204 1320 est traite sommairement en
7 livres, compltant et continuant la chronique de Pachymre. Par
contre, 30 livres sont consacrs son poque. Le dveloppement quil
donne la querelle hsychaste, dans laquelle il a jou un si grand rle,
a la valeur de mmoires personnels. Il insiste sur les vnements
intrieurs, sur la guerre civile et nglige les faits extrieurs. Sa langue
imite celle de Platon. Suivant lusage de ses prdcesseurs, il emploie,
pour suppler au rcit, les discours supposs quil considre comme
le miroir des actions , mais il cherche faire connatre le caractre
de ceux qui il prte ces discours. Son ouvrage fut crit en prison
dans des conditions pnibles et il mourut sans pouvoir le mettre au
point 1.
Les quatre livres dHistoires de Jean Cantacuzne, qui donnent un
rcit des vnements entre 1320 et 1356, furent crits aprs son
abdication et sont des Mmoires destins justifier ses actes et
combattre ses adversaires politiques. Cest ainsi quil attaque
violemment Grgoras, quil protgea dabord et quil abandonna pour
des raisons politiques. Son histoire et celle de Grgoras racontent les
mmes vnements, mais Cantacuzne oublie volontairement certains
dtails gnants pour sa rputation 2. En revanche son style est plus
vivant et plus alerte. Il a pu se servir dun journal de route et il insre
dans son rcit des documents intressants 3.
1
2
3

NICPHORE GRGORAS, Histoire romaine; GUILLAND, Essai sur Nicphore Grgoras, 228257; KRUMBACHER, 293 et s.; MORAVCSIK, I, 275-277; N. IORGA, dans B.N., II, 293 et s.
Jean CANTACUZNE, Histoire. Sur les divergences entre les deux historiens GUILLAND,
Essai sur Nicphore Grgoras, 251-255.
Jean CANTACUZNE, IV, 5 : texte en grec vulgaire des concessions faites par le sultan
dgypte Jean VI en 1349; M. CANARD dans Annales de lInstitut des Etudes Orientales de
lUniversit dAlger, 1937; PARISOT, Cantacuzne, homme dtat et historien, 1845.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

326

Au XVe sicle, deux historiens, Doukas et Phrantzs, ont laiss un


rcit de la fin de Byzance.
Doukas, figure nigmatique, qui, daprs ses renseignements, tait
au service de puissantes familles gnoises de Galata, puis de Lesbos, a
crit une chronique populaire, dAdam 1204. De cette date 1359 il
montre les progrs des Ottomans et suit leur histoire jusquen 1391. Il
conte alors les rgnes des trois derniers Palologues et, aprs le rcit
de la prise de Constantinople, il suit les vnements jusqu la
conqute de Lesbos en 1462. Il est surtout lhistorien des Turcs et
cest ce qui fait lintrt de son tmoignage. Son style est exempt de
rhtorique. Son instruction est moyenne et il compare des Turcs ou
des Gnois des hros antiques, ce qui produit un effet un peu
ridicule. Son vocabulaire est rempli de mots trangers de toute
provenance 1.
Georges Phrantzs, n en 1401, est, au contraire, un pur Hellne de
Constantinople qui, aprs avoir fait de bonnes tudes, suivit la carrire
des honneurs et occupa les premiers postes de ce qui tait encore
ltat byzantin, sous les derniers Palologues. Il sattacha surtout
Constantin, despote de More, qui devait tre le dernier empereur de
Byzance, et lui fut fidle jusquau bout. Ce fut seulement en 1478,
lge de 77 ans, que, rfugi Corfou, o il stait fait moine, il
crivit, la demande de ses amis, une Chronique en 4 livres, histoire
de la dynastie des Palologues depuis 1258 jusqu 1477. Le premier
livre est un rsum des histoires antrieures, qui sarrte 1425. A
partir de cette date, il crit daprs ses souvenirs, ses notes, les
documents quil a conservs. Il a particip lui-mme aux vnements
quil raconte ou en a t le tmoin oculaire 2.
LAthnien Chalkokondyls, n vers 1432, reprsente la premire
gnration byzantine rallie au pouvoir ottoman. Dans ses Histoires
qui vont de 1298 1463, cest lhistoire de ltat turc qui occupe la
1

DOUKAS, Chronique universelle; KRUMBACHER, 303 et s.; MORAVCSIK, I, 126-128;


TCHERNOUSOV dans V.V., XXI, 176 et s.; V. GRECU, Pour une meilleure connaissance de
lhistorien Doukas dans Mm. L.P., 128 et s.
PHRANTZS, Chronique (P.G., 156 et Papadopoulos); sur la chronique en grec vulgaire
mise sous le nom de Phrantzs et qui nest quun rsum de son histoire, fait au XVI e sicle,
voir PAPADOPOULOS, dans E.B., XV 87 et s., GRGOIRE, dans B.N. XII, 1937, 385 et
MORAVCSIK, I, 151 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

327

premire place, mais, fidle aux traditions historiographiques de


Byzance, il a pris pour modles Hrodote et Thucydide 1.
Rcits, souvenirs, biographies. La littrature byzantine est riche
en rcits dvnements importants et en biographies, qui sont, en
gnral, des sources de premier ordre, comme le rcit de la prise de
Jrusalem par les Perses en 634, d Antiochus le Stratge 2, ceux de
la prise et du sac de Thessalonique, en 904, par des corsaires arabes
(rcit de Jean Kamniats), en 1185 par les Normands de Sicile (rcit
de larchevque Eustathe) 3. Citons encore le discours de Nicolas
Mesarits sur la tentative de Jean Comnne pour usurper le trne la
place dAlexis III le 13 juillet 1201 4, plusieurs autobiographies de
lpoque de Nice de Nicphore Blemmyds 5, du patriarche Grgoire
de Chypre 6, de Michel Palologue 7, et les Souvenirs
() de Sylvestre Syropoulos, grand ecclsiarque, sur
le Concile de Florence 8.
6. Lhagiographie
RetourlaTabledesMatires

Origines. La biographie des saints a pour origine les Actes des


martyrs (procs-verbaux de leur jugement, tmoignages sur leur
supplice). Elle devint, partir du IVe sicle, un genre littraire, soumis
des rgles spciales, dans lesquelles on reconnat luvre des
rhteurs : titre ( , vie et activit publique), pithte (
, notre pre dentre les saints), prface, parents
du saint, sa naissance, son nom, sa conscration ds sa naissance, sa
situation de fortune, son ducation, ses exploits dascte, son histoire,
1
2

3
4
5
6
7
8

Laonicos CHALKHOKONDYLS, Histoire, (P.G., 159 et s d. Darko, Budapest); MORAVCSIK,


I, 230 et s.
ANTIOCHUS LE STRATGE, Prise de Jrusalem par les Perses en 614 (connu seulement par
des versions gorgiennes et arabes). Voir PEETERS dans A.B., 1912, 304 et s.; 1920, 141 et
s.
Jean KAMNIATS, Sac de Thessalonique par les Arabes; KRUMBACHER, Geschichte der
byzantinischen Ltteratur, I, 135; DUCHATEAU, Eustathe, archevque de Thessalonique.
MSARITS, Sur la tentative dusurpation de Jean Comnne (inconnu des autres sources).
NICPHORE BLEMMYDS [Autobiographie et oeuvres compltes] (1197-1272).
GRGOIRE DE CHYPRE, Autobiographie.
Dans le Typikon du monastre de St-Dmtrius; trad. fr. dans CHAPMAN, Michel
Palologue, 1926, 167 et s.
SYROPOULOS, Historia vera unionis non verae; JUGIE, E.O., 38, 1939, 70 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

328

les signes prcurseurs et circonstances de sa mort, ses miracles, enfin


la conclusion (comparaison frquente avec les hros de lAncien et du
Nouveau Testament) 1.
Tel est le schma, presque obligatoire ; mais, au point de vue
historique, il faut distinguer les vies crites peu aprs la mort du saint,
parfois par lun de ses disciples, qui donne son nom ainsi que des
dtails sur sa famille, sa carrire, les circonstances dans lesquelles il a
crit la biographie de son matre 2, et, dautre part, les pangyriques
crits longtemps aprs la mort du saint, purs exercices de rhtorique,
composs parfois pour obtenir un grade universitaire 3. Les uvres de
la premire catgorie donnent souvent des renseignements historiques
prcieux ou des dtails vcus sur la socit et les institutions 4. Les
pangyriques sont de simples amplifications dclamatoires, du genre
le plus banal, et sont dnus de valeur historique ou littraire 5. Les
recueils de Miracles, tenus jour, comme ceux de saint Dmtrius
Thessalonique, ont souvent, au contraire, une grande valeur, par les
dates quils donnent et les traits de murs quils ont conservs.
Valeur historique et littraire. La plupart des vies des saints,
surtout celles de la premire catgorie, taient dues des moines,
soucieux de perptuer la mmoire des asctes, qui donnaient une
rputation prestigieuse leurs monastres, et dencourager les
vocations. La popularit mme, dont jouissaient les moines, stendait
ces rcits, qui formaient la lecture favorite de la socit byzantine,
surtout aprs le triomphe des images. Les vies de saints tiennent une
place importante dans les catalogues de bibliothques qui nous sont
parvenus 6. En outre, malgr un plan strotyp, le charme de cette
littrature tait d aux accents varis, aux mthodes les plus
diffrentes qui sy manifestaient, depuis lobservation prcise de la
ralit, jusquaux rcits merveilleux, uvres de pure imagination.
Sans doute les vies des saints taient avant tout des rcits difiants,
1
2
3
4

5
6

LOPAREV, Vizantiiskiia Jitii Sviatuik, V.V., 1910, 1-36; GUILLAND, Essai sur Nicphore
Grgoras, 173.
LOPAREV, loc. cit., 36 et s.
Voir ch. XIII : lEnseignement.
Par exemple les pangyriques crits par Nicphore Grgoras o il se montre rhteur dans
toute lacception du mot (GUILLAND, op. cit., 174-192). Schma analogue celui des vies
des philosophes du IVe sicle, comme la vie de Proclus, par MARONIS DE TYR, O. SCHISSEL,
Marinos von Neapolis und die neuplatonischen Tugenden.
G. ROUILLARD, Ladministration de lgypte byzantine, 101-112.
Comme celui de saint Jean de Patmos, XIe sicle, DIEHL, Etudes byzantines, 321.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

329

mais pour mieux conqurir leurs lecteurs, les hagiographes


prsentaient sous une forme agrable la leon qui sen dgageait.
Cest ce qui explique la varit qui rgne dans cette production ;
seuls nos romans peuvent en donner quelque ide peinture de la
socit, des murs des diffrentes classes, tude pousse et
psychologie dun caractre, rcits daventures, contes fantastiques,
tous les genres y sont reprsents, tous les lecteurs suivant leur ge,
leurs gots, leur degr dinstruction, y trouvaient leur compte 1.
De certaines biographies qui font une large place la peinture des
murs, aux tapes de la carrire mondaine du futur saint, on pourrait
tirer un tableau pittoresque du monde byzantin. Toutes les classes,
toutes les conditions y sont reprsentes. La scne se passe
quelquefois au Palais Sacr, o sagitent les dignitaires de toute
catgorie, dans les rues de Constantinople au milieu de la foule
bigarre, dans les provinces, o lon pntre dans des intrieurs
bourgeois de petites villes, dans des exploitations rurales, dans des
monastres. La vie de saint Hilarion le Gorgien (822-880), le rcit de
ses plerinages, de laccueil hostile quil reoit dun higoumne, nous
renseigne sur le monachisme errant, fertile en aventures, et sur la vie
intrieure dun monastre 2. Celle de saint Philarte le Misricordieux,
compose au dbut du IXe sicle, dcrit la vie dun grand propritaire
foncier dAsie, la coutume du concours de beaut, qui prcdait le
mariage de lhritier du trne et la fortune prodigieuse des parents de
celle qui avait t lue. Dans ce rcit, crit par un petit-fils de
Philarte, il nentre aucun lment merveilleux cest une histoire
relle, qui aboutit au mariage de Constantin VI avec Marie dAlanie
en 788 3. La vie de saint lie, martyris Damas en 795, nous montre
le destin tragique de lesclave chrtien dun riche marchand syrien,
converti de force lislam et supplici comme relaps ; la narration
simple et sincre prsente un tableau pittoresque de la vie quon
menait en Syrie au temps dHaroun-al-Raschid 4.

1
2
3
4

L. BRHIER, Le romantisme et le ralisme Byzance [daprs les Vies des saints], 314 et s.;
BEZOBRAZOV, Contes byzantins dans V.O., 1915, 117 et. s.
Vie de saint Hilarion dIbrie, 236 et s.; LOPAREV, op. cit., V.V., XVII, 56 (voir J.S., oct.
1916, 451 et s.).
Nomos Georgikos [Loi agraire], 134 et s.
Vie de saint lie, martyr Damas, 36 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

330

La vie de sainte Thodora de Thessalonique, crite par son


contemporain le prtre Grgoire, nous introduit dans un monastre de
moniales du IXe sicle et en montre les divers services et les
occupations. Lintrt du rcit rside surtout dans le portrait que
lauteur trace de Thodora, dont il montre lavancement progressif
dans la vie religieuse. Veuve 25 ans, elle accepte les plus basses
besognes. Sa mre tait dj dans ce couvent, mais, pour les prouver,
la suprieure leur dfend tout rapport et elles restent 15 ans sans se
voir. Thodora supporte toutes les avanies : pour avoir dplac la natte
sur laquelle elle couche, dans la salle du chauffoir, elle se laisse
condamner passer la nuit dehors, expose au vent, la pluie, la
neige. Cette biographie, qui abonde en dtails pittoresques, prsente
en mme temps, avec beaucoup de dlicatesse, la psychologie dune
sainte 1.
Rcits daventures. Enfin les aventures romanesques, les rcits
de pure imagination ne sont pas rares dans lhagiographie, en
particulier au IXe sicle. Parfois, comme dans les rcits des Mille et
Une Nuits, comme dans les romans picaresques, chaque personnage
introduit dans le rcit raconte ses propres aventures, et ces digressions,
qui sont de vritables nouvelles, nont aucun rapport avec le sujet. Tel
est, dans la vie de saint Nicolas le Studite (mort en 868), le rcit dun
ermite, qui, tant scholaire dans la garde impriale, assista
miraculeusement, sans y prendre part, la dfaite de Nicphore I et au
massacre de larme romaine par les Bulgares en 811, et vit lendroit
o il serait tomb, sil avait particip la bataille 2.
De tous ces rcits, le plus merveilleux est la Vie de saint Thodore,
archevque ddesse, compose probablement en arabe dans un
monastre msopotamien. Cest un vritable roman, dans lequel se
succdent les digressions et les aventures : histoire du martyr Michel
Jrusalem, victime dun roi et dune reine de Perse venus en Palestine
pour visiter le Saint Spulcre ; histoire du stylite Thodose qui vivait
depuis 95 ans sur une colonne des environs ddesse ; conversion
dun calife de Bagdad par larchevque ddesse ; nouveau rcit fait
au calife par le Stylite Thodose, qui lui dcrit les merveilles de lInde
et les ermites quil a vus sur les bords du Gange, rfugis dans des
1
2

Vie de sainte Thodora de Salonique; LOPAREV, op. cit., et J.S., XV, 1917, 19-20; L.
BRHIER, op. cit., 324 et s.
Vie de saint Nicolas le Studite, 864 et s.; BRHIER, op. cit., 326-27.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

331

amphores gigantesques couches sur le ct, que les hommes


dautrefois avaient fabriques ; massacre du calife qui dclare
publiquement sa foi chrtienne 1.
Avec la Vie de Lon, vque de Catane, on est en plein conte
fantastique, dans lequel un mage, Hliodore, aprs avoir fait un pacte
diabolique, se dplace volont en prononant quelques mots. Il
mystifie ainsi la population de Syracuse, assure la victoire de son
neveu lHippodrome, grce un cheval enchant, etc. Lvque
arrive lui passer son tole autour du cou et le conduit au bcher 2.
Tout au contraire la Vie de Pierre, vque dArgos, mort vers 920,
clbre les exploits et les miracles dun ascte, dont les trois frres et
la sur mnent sous sa direction la vie monastique Constantinople.
Son grand intrt est de nous transmettre des faits historiques peu
connus, contemporains de lpiscopat de Pierre ; les incursions et les
ravages des pirates arabes de Crte, loccupation de la More pendant
trois ans par un peuple barbare rest paen (probablement des tribus
slaves au service du tsar Symon), puis une terrible famine. Lvque
Pierre, averti miraculeusement de ces dsastres, convertit les barbares
au christianisme et parvient alimenter les populations de la
pninsule 3.
Saint Pierre dArgos fait partie dun groupe de saints du
Ploponnse, dont les biographies, riches en traits de murs, nous
renseignent sur les destines de la pninsule au Xe sicle. Nous avons
dj recueilli le tmoignage de la vie de saint Nikon le Mtanote sur
Sparte 4 ; on peut y joindre ceux des biographes de saint Luc le Stylite
(mort vers 949), de Marthe, abbesse de Monemvasia.
Au XIe sicle Symon Mtaphraste, magistros et logothte, entreprit
de rassembler les vies des saints et de leur donner une forme plus
littraire, qui plairait au public lettr de Byzance. Une partie dentre
1

2
3
4

Vie de saint Thodore ddesse; LOPAREV, op. cit., V.V., XIX, 41 et s.; J. GOUILLARD,
Supercheries et mprises littraires dans R.E.B., 1947, 137-157 (regarde cette biographie
comme luvre dun faussaire qui se dit neveu de Theodore et vque dmse; il se vante
davoir baptis le calife); VASILIEV, The life of saint Theodore of Edesse, dans B.N., XVI,
1942-43, 165-225. (Thodore a rellement exist et a t en rapports avec Thodora et Michel
III); sa vie, crite en arabe, fut traduite en grec.
Vie de Lon le Thaumaturge, archevque de Catane ; BRHIER, op. cit., 331 et s.
Vie de saint Pierre dArgos, 163 et s.
Vie de saint Nikon le Mtanote, voir supra, p. 127 et s.; Vie de saint Luc le Stylite.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

332

elles fut transcrite presque sans modification ; dautres furent


remanies en style noble. Cet ouvrage eut un grand succs 1, et Psellos
pronona lloge funbre de son auteur 2.
Lexemple de Mtaphraste devait tre funeste lhagiographie.
Aprs le XIe sicle il y a encore des canonisations, dasctes, de
fondateurs de monastres et mme dempereurs, comme celle de Jean
Vatatzs le Misricordieux 3. Les nouveaux saints trouvent des
biographes, mais ce sont surtout des rhteurs, qui prfrent les
ornements aux faits prcis, le beau langage lhistoire.
Lhagiographie nest plus quun exercice littraire.
7. Rcits apocryphes. Romans
RetourlaTabledesMatires

Le got des Grecs et des Orientaux pour les uvres dimagination


explique limmense succs des textes apocryphes, destins
complter les critures, dvelopper, imaginer les dtails, les
pisodes de lAncien et du Nouveau Testament que le texte sacr
passe sous silence ou raconte trop brivement.
La plupart de ces apocryphes datent des premiers sicles de lre
chrtienne et avaient t crits en syriaque et en arabe, avant dtre
traduits en grec ; quelques-uns avaient t composs pour justifier une
doctrine hrtique, bionite ou marcionite. Ce qui nous intresse
surtout cest la popularit dont les apocryphes du Nouveau Testament
ont joui Byzance, o non seulement ils taient lus toutes les
poques 4, mais o ils inspiraient lart religieux en gnral et, plus
particulirement, celui des monastres dOrient (Cappadoce et autres
rgions), dont les thmes furent adopts Constantinople et dans toute
1
2
3
4

KRUMBACHER, Geschichte der byzantinischen Literatur, 200-203; SYMON


MTAPHRASTE, Sur les vies des saints (P.G., 114-116)
PSELLOS, Discours..., IV, P.G., XCIV, 183-205. Sur lpoque de sa vie; EUSTRATIADS
dans E.B., 1933, 26 et s. (XIe sicle); JUGIE dans E.O., 1923, 5-10 (2e moiti du Xe s.).
Vie de saint Jean Vatatzs et A. HEISENBERG, Johannes Batatzes der Barmherzige; lauteur
est un moine qui donne quelques dates historiques, mais surtout par allusion.
Ceux de lAncien Testament avaient moins de vogue (Livre dAdam, Livre dHnoch, etc.)
mais inspiraient parfois les artistes D.A.C.L., VI, 2245.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

333

la Grce au XIVe sicle 1. Loin dtre fixes comme les vangiles


canoniques, ces lgendes continuaient senrichir de nouveaux dtails
en pleine priode byzantine. Cest ainsi que le Protvangile de
Jacques, uvre dun chrtien hellnisant du second sicle, a reu des
additions au Ve sicle, notamment la lgende de Zacharie 2.
Cest par cet vangile, regard par lglise grecque comme
canonique, que lon connat les parents de la Vierge, sa jeunesse dans
le Temple, ses fianailles avec Joseph, lne et le buf de la crche,
qui se trouve dans une grotte, la montagne donnant asile Elisabeth et
Jean pendant le massacre des Innocents, leau de lpreuve bue par
Marie et Joseph. Tous ces pisodes, gracieux ou tragiques, se
succdent dans les frises de peinture des glises archaques, dans les
monastres rupestres de la rgion dUrgub 3.
Dans lvangile de lEnfance, dorigine gyptienne, Jsus, malgr
son jeune ge, gurit des possds, ressuscite un de ses camarades qui
sest tu en tombant dun toit, ptrit de la terre glaise et en fait des
oiseaux auxquels il donne la vole. Un de ses camarades le bat et il
pleure : cest sa premire rencontre avec Judas Iscariote. Dune
grandeur pique est lvangile de Nicodme, dans lequel deux morts
ressuscits racontent la Descente de Jsus aux Enfers, la dlivrance
dAdam, des patriarches, des saints qui glorifient le Christ avec les
prophtes. Saint Michel les introduit au Paradis, o ils sont accueillis
par Hnoch et Elie, tous deux enlevs au ciel. Le thme
iconographique de lAnastasis (Rsurrection), qui a produit des chefsduvre artistiques, nest que linterprtation figure de cet vangile 4.
Cest aussi un apocryphe qui a inspir le thme de la Dormition
(Koimesis) : les Aptres runis autour du lit funraire de Marie, dont
Jsus est venu chercher lme 5.
Ce nest l, dailleurs, quun aperu des apocryphes les plus
clbres. Le nombre prodigieux de ces textes saccrot chaque jour par
de nouvelles dcouvertes 6.
1
2
3
4
5

Apocryphes de lAncien et du Nouveau Testament (Dictionnaire des), trad. Migne. Voir


chap. XIV.
Protvangile de Jacques (d. Amann), 99 et s. (Introd.).
JERPHANION, Les glises rupestres de Cappadoce, I, p. 269, pl. 65 et p. 75-80.
Voir supra, icnes, p. 239.
Au VIe sicle Grgoire de Tours connat un Transitus Beatae Mariae import de Syrie.
Von TISCHENDORF, Apocalypses apocryphae, 266-268; SINDING, Mariae Tod und
Himmelfahrt, Copenhague, 1903.
vangile de Pierre, d. Grbault, 1892, qui la dcouvert en 1886 Alexandrie, etc.,
D.A.C.L., Apocryphes.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

334

Romans en prose. Le roman est un rcit daventures, qui obit


certaines traditions : il comporte un hros ou une hrone, dont les
amours sont contraries et qui chappent de multiples dangers, non
par leur courage, mais grce lintervention de protecteurs puissants
ou de brigands gnreux. Les caractres ne sont pas tracs et on ne
voit pas si les auteurs sont paens ou chrtiens, bien que les hrones
soient des modles de vertu 1. Ce genre tout fait romantique date de
la fin de lantiquit et a pu sinspirer des contes gyptiens. On le
retrouve Byzance, o Hliodore, vque de Trika en Thessalie sous
Arcadius, crivit lHistoire Ethiopique ou les Amours de Thagne et
de Charicle 2, dont la traduction en franais par Jacques Amyot
(Paris, 1549, 1559, 1575, 1583) enchantait le jeune Racine PortRoyal. Ce roman, dans lequel le hros et lhrone chappent
successivement la mort dans des circonstances merveilleuses, eut un
grand succs Byzance et, au XVe sicle, un grave personnage comme
Jean Eugnikos, nomophylax de Trbizonde, composait une prface
en vers ambiques luvre dHliodore 3. Les Histoires de Leucippe
et de Clitophon, dAchille Tatius, sont de la mme poque et de la
mme veine. La gracieuse et nave pastorale de Longus, Daphnis et
Chlo, est plus ancienne, mais a connu aussi le succs Byzance.
Lengouement de la socit byzantine pour ce genre littraire ne cessa
de se manifester par de nouvelles uvres, mais on prfra les romans
en vers, dont on voit dj un exemple au Ve sicle dans le Cyprien
dAntioche de limpratrice Eudokia-Athnas (421-460). Son intrt
provient de ce qu la diffrence des uvres prcdentes, le
christianisme intervient dans la donne. Il sagit dun magicien qui
abjure publiquement ses erreurs, se convertit au christianisme et
devient vque dAntioche 4.
Barlaam et Joasaph. Une uvre trange qui tient du roman et
de lhagiographie est la vie de Barlaam et de Joasaph, considrs
comme des saints et fts le 27 novembre (calendrier romain) et le 26
aot par les orthodoxes.

1
2
3
4

HESSELING, Essai sur la civilisation byzantine, 77.


SOCRATE, Histoire ecclsiastique, V, 22, confirme lattribution Hliodore, de mme
PHOTIUS, Bibliothque, cod. 73.
KRUMBACHER, op. cit.,494.
Eudociae Augustae carminum reliquiae (d. Ludwich).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

335

Ce rcit nous transporte dans lInde, o le roi Abenner, grand perscuteur des
chrtiens, apprend de ses astrologues que son fils Joasaph se convertira au
christianisme. Pour dmentir cette prdiction, le roi enferme Joasaph dans un
palais merveilleux, o au milieu de plaisirs continuels, il ignorera la ncessit et
linstabilit des choses humaines. Mais le jeune prince sennuie dans cette cage
dore et le roi, inquiet, le laisse sortir : au cours dune chasse, il rencontre un
lpreux et un aveugle et, quelques jours aprs, un vieillard. Il interroge ses
compagnons et apprend connatre les misres de lhomme. Il y pense sans cesse,
lorsquun ermite chrtien, Barlaam, dguis en marchand, parvient pntrer
jusqu lui. Aprs lui avoir racont la parabole du semeur, il lui expose la foi
chrtienne et le convertit, la grande colre du roi, qui chasse Barlaam, mais ne
peut empcher Joasaph de se faire baptiser. Il lui donne alors la moiti de son
royaume. Joasaph convertit son pre et, aprs sa mort, se retire au dsert o il
rencontre Barlaam. Tous deux mnent la vie asctique et, aprs leur mort, de
nombreux miracles saccomplissent sur leur tombe.

Ds la fin du XVIe sicle un historien, Digo Conto, avait constat


que la lgende de Joasaph tait un dmarquage de celle du Bouddha,
Gautama, fils dun puissant roi, auquel des Brahmanes ont prdit quil
serait plus tard un ascte. Son pre lenferme dans un palais, mais il
en sort, rencontre en chemin la vieillesse, la maladie et la mort,
senfuit au dsert o il mne la vie dun ascte, puis ayant compris le
nant de toute chose, parvient la vraie sagesse, au nirvan. La
rdacteur chrtien a repris la plupart de ces traits et introduit dans la
lgende lermite Barlaam 1.
On sait aujourdhui que le texte grec, dont le plus ancien
manuscrit, celui du monastre de Saint-Sabas de Jrusalem, date du
XIe sicle, est une traduction dune version gorgienne, excute par
Euthyme, moine dIviron, mort en 1028 2. Nos connaissances
sarrtent l, mais il a exist certainement des versions beaucoup plus
anciennes, comme le montrent des allusions des controverses
thologiques, primes au XIe sicle (question monothlite, vnration
des images, passages transcrits du trait de saint Jean Damascne sur
la foi orthodoxe). Beaucoup de traits de murs et plusieurs apologues
(le rossignol et le chasseur, lhomme fuyant la licorne) laissent
supposer que la lgende hindoue a t transmise par la Perse.

1
2

Vie de Barlaam et Joasaph; SIRARPIE TER NERSESSIAN, Lillustration du roman de


Barlaam et Joasaph et J.S., 1939, 42-45.
Vie de Barlaam et Joasaph, Introd. Zotenberg regardait le texte grec comme le plus ancien
et le datait du VIIe sicle, mais en 1888 Marr dcouvrit la version gorgienne du Xe sicle.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

336

On ignore en quelle langue tait larchtype, mais il tait tout au


moins du VIIe sicle et ne devait pas tre grec, car aucune allusion
nest faite cette lgende dans la littrature byzantine avant le XIe
sicle. Ce quon peut constater, cest sa singulire fortune ; elle se
rpandit dans toute lEurope et fut traduite dans toutes les langues 1.
Le manuscrit illustr dIviron (fin XIIe-XIIIe sicle) porte dans ses
marges une traduction dans le franais savoureux du dbut du XIIIe
sicle, uvre de quelque clerc qui se trouvait parmi les croiss de
1204 2.
8. Pamphlets. Satires
RetourlaTabledesMatires

Nous savons dj que le despotisme imprial, malgr le respect


officiel dont il tait lobjet, nen tait pas moins expos une
opposition, qui se traduisait parfois par des moqueries et des
pamphlets 3. Quelques-uns de ces libelles ont une valeur littraire et
montrent lesprit caustique des habitants de Constantinople. Mais
mme dans ces pices, qui offraient lpoque de leur composition un
intrt dactualit, limitation et mme le dmarquage de lantique ne
perdaient pas leurs droits.
Un auteur surtout tait recherch pour ce genre de littrature.
Ctait Lucien, dont les lettrs admiraient le style, la verve, les bons
mots, les ridicules prts aux despotes et aux grands hommes
dautrefois. Lucien tait un des auteurs les plus lus Byzance et
limitation de ses uvres tait si littrale que des copistes insrrent
plusieurs pices byzantines dans ses manuscrits 4.
Tel est le cas du dialogue intitul Philopatris (le Patriote), qui met
en scne des paens convertis, mais fait allusion des vnements du
rgne de Nicphore Phocas : massacres en Crte, succs contre les
1

2
3
4

On en connat 60 versions. SIRARPIE TER NERSESSIAN, op. cit., Introd. et bibliographie.


Popularit de lapologue de la Licorne. Nombreuses reproductions artistiques, par ex. au
Baptistre de Parme.
P. MEYER dans B.E.C. 1866; trad fr. de Jean de BILLY Paris, 1578, reproduite dans le
Dictionnaire des Lgendes du Christianisme.
M.B.E.H. (Vie et mort de Byzance), 1969, p. 51 et (Institutions), 1970, p. 152.
Ed. HASE dans N.E.M. IX, 1813, 125.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

337

Arabes, prochaine soumission de lgypte, danger dune invasion de


Scythes (Russes) carte, mcontentement contre la svrit du
basileus et contre le clerg, qui refuse de laisser toucher aux biens
dglise pour soutenir la politique de lEmpire. La date, regarde
longtemps comme douteuse, peut tre fixe la fin du rgne de
Nicphore Phocas (969) 1.
Cest aussi de Lucien que procdent les Descentes aux Enfers, qui
ouvraient un large champ la raillerie. Celle de Timarion est prcde
dun voyage Thessalonique, o il assiste la fte de saint Dmtrius.
A son retour Constantinople il est pris dune crise violente, les
conducteurs des morts () le croient trpass et le
conduisent dans lHads, o il trouve le dcor classique de lEnfer
paen, mais il nest pas mort (il na perdu quun lment de la bile).
Cependant, il doit comparatre devant le tribunal de lHads o, ct
de Minos, se trouvent Esculape, Hippocrate, dautres mdecins et
lempereur Thophile, assist de son ange gardien. Il est naturellement
renvoy sur terre, mais il profite de sa visite pour lancer quelques
brocards ceux quil reconnat. Il se moque du discours de Psellos,
qui compare Constantin Monomaque au Roi-Soleil. Il retrouve son
matre de rhtorique, qui avoue que la nourriture frugale des Enfers
est plus favorable sa sant que les copieux festins auxquels les
empereurs linvitaient. Il voit les grands philosophes de lantiquit,
qui repoussent Diogne comme cynique et Jean lItalien comme
Galilen 2.
Le Sjour de Mazaris dans lHads est un pamphlet du dbut du
XV sicle, qui dvoile et stigmatise les intrigues dont la cour de
Manuel II Palologue est le thtre et met en garde le basileus contre
la bassesse des habitants du Ploponnse. Lauteur suppose que,
transport aux Enfers, il y est accueilli par le rhteur et secrtaire
imprial Manuel Holobolos, auquel il raconte toutes les nouvelles de
la cour. Son interlocuteur lui conseille de retourner sur la terre et de se
retirer dans le Ploponnse, o, dit-il ironiquement, il est ais de faire
fortune. Mazaris place son voyage dans lHads en 1414 et il envoie
lempereur ce pamphlet haineux, dans lequel les plus grands
personnages sont couverts de boue, au moment o Manuel II va
e

1
2

Id., avec LON LE DIACRE, (Histoires) 459-461 dans P.G., 117; S. REINACH dans R.A.,
1902,I.
THOPHYLACTE DE SIMOCATTA, Histoire, 144-146; KRUMBACHER, 467 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

338

quitter le P-loponnse, quil vient dinspecter (entre octobre 1415 et


mars 1416) 1.
Au XIIe sicle, Thodore Prodrome composa plusieurs dialogues en
prose la manire de Lucien, quil dmarqua sans vergogne, en
reprsentant Zeus vendant lencan des hommes clbres de la Grce
antique avec lassistance dHerms 2.
Parfois des querelles prives se terminaient par des changes
dcrits satiriques que leurs auteurs avaient soin de faire connatre au
public. Psellos, dont la brillante fortune excitait la jalousie, tait pass
matre dans lart dinvectiver ses adversaires, non dailleurs sans
grossiret. Ce sont des grenouilles qui coassent, des chiens qui
aboient, des bches qui leur donnent la rplique 3. Quand il quitta le
monastre de lOlympe, o il stait rfugi, un moine, Jacob,
composa un quatrain dans lequel il comparait le philosophe Zeus,
incapable de supporter le sjour de lOlympe, o il est priv de ses
belles desses. En rponse, Psellos lui assena une longue satire, qui
tait une parodie du canon de la messe, les premires lettres de chaque
verset formant lacrostiche : Cet ivrogne de Jacob je le chante
harmonieusement 4.
Le basileus Thodore II Lascaris compte parmi les crivains
satiriques. On a de lui une Dfense contre ceux qui voulaient le forcer
se marier, une amusante satire contre son Prcepteur (
), une description plaisante de sa rception
Philadelphie par un notable drlement accoutr, qui, juch sur un
mulet, lui fait une harangue amphigourique 5.
Un spcimen de querelle entre deux rudits de haute valeur est,
vers 1350, le pamphlet de Nicolas Cabasilas Contre les
lucubrations de Nicphore Grgoras . Il se moque des nvralgies de
Grgoras, de sa manie de citer ple-mle Esope, Homre,
Aristophane, dimiter la langue de Platon, de se donner lair dun
1

2
3
4
5

MAZARIS, Dialogos nekritos [Descente aux enfers] ; TREU, Mazaris und Holobolos, dans
B.Z., 1892, 86-97; sur le voyage de Manuel II dans le Ploponnse, auquel il fait allusion:
ZAKITHINOS, Le despotat grec de More, 168 et s.
THODORE PRODROME, Dialogues imits de Lucien, d. Laporte du Theil.
PSELLOS, Discours..., V, 168-170; RAMBAUD, Etudes sur lhistoire byzantine, 141 et s.
PSELLOS, V, 177 et s. ; RAMBAUD, op. cit., 151.
SEBEOS, Histoire dHeraclius (trad. Macler), 160 et s. (plusieurs pices indites).

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

339

prophte en citant les oracles chaldens, de remplir sa maison


dappareils dastronomie pour faire admirer sa science 1. Byzance
connaissait dj Vadius et Trissotin 2.
RetourlaTabledesMatires

1
2

GUILLAND, Essai sur Nicphore Grgoras, 170 (indit).


Cf. la polmique entre Nicphore Chumnos et Thodore Mtochits sur leurs ouvrages
respectifs (aprs 1321). Voir Ihor evenko dans B.A.B.L., 1949, 473 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

340

Chapitre XI
La posie

1. La posie savante
RetourlaTabledesMatires

La posie savante est ce que la littrature byzantine a produit de


plus mdiocre. On ne peut lui attribuer aucune uvre qui puisse tre
compare aux chefs-duvre des littratures occidentales du moyen
ge. La raison de cette indigence est, chez ceux qui versifiaient, le
manque de souffle potique, labsence de toute motion sincre. En
gnral, si certaines pices ont un charme exceptionnel, cest un
modle antique quelles le doivent.
Avec ses rgles immuables fixes par les anciens, la posie tait
regarde comme un cadre commode pour traiter toute espce de
sujets : lhistoire, le droit, les sciences, le roman, les thmes religieux.
On mettait en vers lcriture sainte et souvent ce ntait quun
procd mnmotechnique. A ct de longs pomes en plusieurs
chants, la production potique comprenait un nombre prodigieux de
pices de circonstance, rduites parfois un quatrain ou mme un
distique : loges, monodies, pigrammes, etc., de la plus pure tradition
dAlexandrie.
La prosodie. La mtrique byzantine tait fonde comme celle
des anciens sur la quantit et la csure, mais, habitus parler et
mme crire la langue vulgaire, les potes avaient plus de respect
superstitieux pour lantiquit classique que de connaissance relle de
la prosodie, dont ils ne sassimilaient pas toujours les rgles.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

341

Rappelons qu ses origines, la posie tait chante et que la


quantit tait le temps plus ou moins long que lon mettait prononcer
une syllabe, do la distinction entre syllabes longues et brves. On
appelait pied () un groupe de syllabes contenant un temps fort, et
mtre (), le groupe de deux temps forts, qui correspondait une
mesure.
Les pieds les plus usits dans la posie byzantine taient le troche
(longue et brve, U), lambe (brve et longue, U ), le dactyle
(longue et 2 brves, U U), le sponde (2 longues ). Comme
mtres on employait surtout lancien trimtre ambique, vif, lger,
nergique, propre lart dramatique, comprenant en principe six
ambes, diviss en trois groupes de deux pieds : en fait, ctait
simplement un vers de douze syllabes, car la plupart des potes
nobservaient la quantit qu la fin du vers et pour lil ; quelquesuns sen abstenaient mme tout fait 1.
Lhexamtre dactylique dHomre et de la posie pique
(Apollonius de Rhodes) tait rarement employ. Par contre, le
distique lgiaque, fait de lalternance dun hexamtre et dun
pentamtre, est en usage dans les hymnes 2. On trouve aussi le mtre
anacrontique, vers ambique de trois pieds et demi, dont le deuxime
et le troisime sont ncessairement des ambes 3.
Dans le vers politique, la quantit est compltement nglige ; il est
construit daprs le rythme et laccent tonique, mais se distingue de la
posie rythmique par la constance du mme nombre de pieds dans
tous les vers dune mme pice. La dimension de ce mtre est
dailleurs variable. Le plus usit est le vers de quinze syllabes, avec
laccent sur la deuxime syllabe du pied, et la csure aprs la huitime
syllabe 4. Il est peu employ avant le Xe sicle, mais se trouve dj
dans les acclamations des dmes et les invectives contre Maurice 5.
1
2

3
4

P. MAAS, Der byzantinische Zwlfsilber, dans B.Z., XII, 278; KRUMBACHER, op. cit., 648
et s.
JEAN LE GOMTRE, Posies: Hymne la Vierge, conclusion en trimtres iambiques; le
pentamtre reprsente la nature humaine, lhexamtre, la nature divine du Christ;
KRUMBACHER, 734.
Employ par Thodore Prodome.
Exemple : ,
(B.Z., XX, 1912, 37), acclamation des dmes. On employait aussi le vers de douze
syllabes.
P. MAAS, Metrische Akklamationen, dans B.Z., 1912, 31-35.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

342

Les genres. Pomes didactiques. Ce systme artificiel fut


appliqu tous les genres, mme ceux qui comportent le moins le
souffle potique.
Georges Pisids, diacre et chartophylax de Sainte-Sophie,
contemporain dHraclius, a mis en vers le premier chapitre de la
Gense, Luvre des Sept Jours (Hexaemeron), 1 900 trimtres
ambiques, en sinspirant des commentaires des Pres de lglise, de
la Topographie chrtienne de Kosmas et, pour expliquer les
phnomnes naturels, des uvres dAristote et dElien 1. Il sest servi
du mme mtre pour raconter lhistoire des campagnes dHraclius en
Perse et, pour obir la loi du genre, a dcor ses rcits de fleurs de
rhtorique. Une invocation la Trinit est suivie dune digression sur
Homre. Il compare Hraclius Mose, combattant un nouveau
Pharaon, et Hrakls, lorsquil renverse Phocas. Il jouit Byzance
dune grande rputation et Psellos se demandait lequel, dEuripide ou
de Pisids, tait le plus grand pote.
Des pomes allgoriques, dans lesquels des ides abstraites taient
personnifies, ne sont pas rares. Un Miroir (Dioptra) du moine
Philippe le Solitaire dcrit en quatre chants et en 1 700 vers les
combats de lAme et du Corps 2. Au dbut du XIVe sicle, un
Mliteniots compose un pome de 3 060 vers politiques Sur la
Sagesse ( ), Vierge merveilleuse qui le conduit
par des chemins difficiles, dfendus par des animaux fantastiques,
jusquau chteau resplendissant que Dieu lui a donn pour demeure et
dont aucun dtail architectural ou ornemental ne nous est pargn. Sur
les murs du parc on voit tous les dieux de lOlympe avec leurs
attributs et les hros de lAncien Testament. Le pote, au reste
inconnu, a dvers dans son uvre une immense somme de
renseignements, dus sa vaste rudition, mais ce pome indigeste est
aussi froid que notre Roman de la rose, avec lequel il a beaucoup
danalogie 3. Ce genre dexercices eut beaucoup de succs dans les
derniers sicles de Byzance. La description allgorique des mois de
lanne, inspire de Thodore de Gaza, se trouve dans plusieurs
1
2
3

Georges PISIDS, Pomes; KRUMBACHER, 710 et s.


PHILIPPE LE MOINE, Les (plaintes). Le pome achev le 12 mai 1095; AUVRAY,
B.E.H.E., fasc. 22, 1875.
MELITENIOTS, Sur la Sagesse paenne; KRUMBACHER, 782-784.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

343

manuscrits o les mois latins (ou attiques) sont reprsents avec leurs
attributs 1. Alexis Comnne a adress son fils Jean une sorte de
testament politique en vers ambiques 2. Thodore Mtochits a laiss
vingt pomes en hexamtres, adresss des personnages de son temps
et notamment Nicphore Grgoras 3.
pigrammes et Anthologies. Lpigramme, pice assez courte
pour tre grave sur un monument ou une uvre dart, tait un des
genres favoris de la posie byzantine. Elle avait t trs cultive dans
lantiquit et elle devint un genre littraire Alexandrie o lon prit
plaisir composer des pigrammes, sans quelles fussent destines
tre graves 4. De l naquirent les anthologies, recueils dpigrammes,
tels que la Couronne de Mlagre de Gadara (Palestine), qui y insra
ses propres vers, presque tous rotiques, et ceux de trente-sept potes,
ses devanciers, dArchiloque ses contemporains (Ier sicle avant
notre re). Son exemple fut suivi lpoque impriale romaine et cest
presque toujours par des compilateurs byzantins que nous connaissons
ces recueils 5.
Ce genre fut accueilli avec faveur Byzance et cultiv en
particulier aux poques de renaissance littraire, au VIe sicle par
lhistorien de Justinien, Agathias de Myrina, qui pour la premire fois
classa les pices par sujets 6 : pigrammes votives, descriptives,
funraires, anecdotiques, satiriques, amoureuses, bachiques. Au IXe
sicle, marqu par lactivit littraire de Photius et de lUniversit de
Bardas, Constantin Cphalas, protopappas du Palais, composa avant
900 une nouvelle Anthologie 7. Une rvision, dition revue et
augmente, en fut faite en 980, et cest lAnthologie palatine, qui doit
cette pithte son unique manuscrit, le Codex Palatinus 8. Enfin sous
les Palologues, Maxime Planouds (1260-1310) dita une Anthologie
1
2
3
4
5

6
7
8

Bibliothque de Darmstadt, gr. 277, XVIe sicle, voir VOLTZ dans B.Z., 1895, 547; de
THODORE PRODROME, d. Boissonade, N.E.M., XI, 1827, 181 et 182.
ANNE COMNNE (Die Musen des Kaisers Alexios I), d. Maas, B.Z., 1913, 348.
GUILLAND, dans B.N., 1926, 255 et s.; TREU Prog. Gymn., Potsdam, 1895.
COUAT, La posie alexandrine, 170-189. La plupart des potes dAlexandrie, Callimaque,
Thocrite, etc. en ont compos.
Anthologie grecque. I Anthologie Palatine, Introd., III-XXIII; Anthologia graeca
epigramniarum Palatina cum Planudea; KRUMBACHER, Geschichte der byzantinischen
Literarur, 725-730.
Jusque-l classes par lettre alphabtique.
Il nen fut que lditeur. Anthologie grecque, XXV-XXXI.
Dcouvert en 1606 par Claude Saumaise dans la bibliothque de llecteur Palatin,
transport Rome en 1622, Paris en 1797, rclam en 1816; mais le tome I fut renvoy
Heidelberg, le tome II Rome. Anthologie grecque, I, XXXVIII et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

344

en sept chapitres qui correspondent ceux de Cphalas et de


lAnthologie Palatine. Sa vogue clipsa tous les recueils antrieurs 1.
LAnthologie palatine comprend 3 700 pigrammes, au total
22 000 vers diviss en 15 livres : Epigrammes chrtiennes (l. I),
statues des Thermes de Zeuxippe (l. II), inscriptions du temple
dApollonis, veuve dAttale, Cyzique (l. III), prologues de
Mlagre, Philippe, Agathias (l. IV), pigrammes amoureuses (l. V),
votives (l. VI), funraires (l. VII), 2, dmonstratives (l. IX),
exhortatoires (l. X). Propos de table et plaisanteries (
) (l. XI). Muse enfantine (l. XII). Sur diffrents mtres (l.
XIII). Emblmes, oracles (l. XIV). Miscellanaea (l. XV).
On voit que tout tait matire pigramme. Aux sujets antiques les
Byzantins avaient ajout les thmes chrtiens, mais la loi du genre
navait pas chang. Il sagissait dmettre sous une forme concise une
pense toujours banale, mais qui sachevait par un trait plus ou moins
frappant :
Il faut fuir lAmour. Peine inutile : je nchapperai pas, tant pied, un dieu
ail qui sans cesse me poursuit 3. Que personne ne tremble plus devant les traits
de lAmour, car le farouche Eros a vid sur moi son carquois tout entier 4... A une
coupe : Effleure ses lvres qui distillent du miel, coupe ; tu les as rencontres,
savoure-les ; je ne suis pas jaloux de toi, mais je voudrais avoir ton sort 5.
Cest Stoudios qui a lev cette belle demeure Jean, le grand serviteur du
Christ ; mais, bientt il a trouv la rcompense de ses travaux en recevant les
faisceaux consulaires 6.

Jeux desprit, jeux de socit, madrigaux semblables ceux qui


charmaient nos Prcieux du XVIIe sicle, telle est la porte de cette
littrature. Un nombre considrable dpigrammes nest dailleurs pas
entr dans les Anthologies, bien que signes de noms illustres comme
le philosophe Lon, contemporain de Michel III (sur les grands
philosophes ; sur la Batrachomyomachie), comme lempereur Lon VI
(sur les mois des Romains), comme Jean Kyriots le Gomtre ( Xe
1
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3
4
5
6

Anthologie grecque, I, et s., dition princeps Jean Lascaris, Florence, 1494, daprs le
manuscrit autographe de Planouds Marcianus, gr. 481.
Sur les pigrammes funraires, supra p. 27.
Anthologie grecque, II, 43, n 58 (du pote Archias, lami de Cicron).
Ibidem, II, 118, n 268 (de Paul le Silentiaire, VIe s.).
Ibidem, II, 130, n 295 (de Lontios, VIe s.).
Ibidem, I, 14, n 4. Inscription du monastre de Stoudios, qui fut consul avec Aetius en
453.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

345

sicle) (sur les auteurs antiques, les Pres de lglise ; thmes


mythologiques, descriptions gographiques, pitaphes, vnements
contemporains du rgne de Nicphore Phocas, sujets chrtiens, etc.) 1.
Au XIe sicle Psellos 2, Christophoros de Mytilne 3, Jean, archevque
dEuchata 4, Thophylacte dOchrida 5 cultivent ce genre. Au dbut
du XIVe sicle un des auteurs dpigrammes les plus fconds est
Manuel Phils, d-phse, disciple de Georges Pachymre, homme de
lettres besogneux. Beaucoup de ses pigrammes sont des demandes de
vivres, surtout de gibier, adresses de grands personnages. Un
vnement tint une grande place dans sa vie : il fit partie dune
ambassade envoye en Russie pour ngocier le mariage dune
princesse impriale. Il prtend aussi avoir t en Perse, dans lInde et
en Arabie. Ses descriptions duvres dart aujourdhui perdues sont
souvent prcieuses 6.
On aimait aussi composer des pices que lon attribuait des
personnages clbres, en particulier aux Pres de lglise 7. Non
moins rpandues taient les nigmes 8, les tours de force comme les
Karkinoi (crevisses), vers lisibles indiffremment de droite gauche
et de gauche droite 9, les vers-chos, dont chaque mot est plus long
dune syllabe que le prcdent et dont le dernier mot dun vers est le
premier mot du prcdent 10.
Toute cette littrature nous ouvre des jours sur les passe-temps
rudits, qui supposaient une connaissance tendue de lantiquit
classique, auxquels se plaisait la socit lettre de Byzance. On est
loin dailleurs davoir imprim les innombrables pigrammes encore
enfouies dans les manuscrits 11.
Posie de genre et de circonstance. Beaucoup de pomes, plus
longs que les pigrammes, traitent de sujets analogues et sont la
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5
6
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10
11

KRUMBACHER, op. cit., 731-735; SCHLUMBERGER, Lpope byzantine, I, 642.


PSELLOS, Discours..., V.
CHRISTOPHORIS DE MYTILNE, Posies, d. A. Rocchi, Rome.
Jean MAUROPOUS, archevque dEuchata, P.G., 120, p. 1039-1100.
THOPHYLACTE DOCHRIDA, Pomes (d. Mercati); KRUMBACHER, op. cit., 737-743.
Manuel PHILS, Pomes; KRUMBACHER, 774-780.
Pome anacrontique du XIIe sicle attribu saint Grgoire de Nazianze. Voir G. MERCATI
dans B.Z., 1908, 389 et s.
Eustathe MAKREMBOLITS (d. Treu).
Cf. le carr magique. Vers de ce genre attribu Lon VI : , .
Distique indit attribue Alexis II sur la mort de son pre Manuel Comnne.
Cod. Palat. gr. 367, XIVe sicle, 50 pices publies par LAMBROS, N.H., XVI, 400 et s.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

346

plupart du temps de simples exercices de rhtorique. Les vers


dIgnace, diacre de Constantinople et mtropolite de Nice, sur Adam,
ont la forme dun dialogue parfaitement symtrique entre trois
personnages, chacun rcitant trois vers la fois 1. Un auteur fcond est
le hiromoine Michel Grammatikos, qui a laiss des vers sur toute
espce de sujets : sur la sobrit (en acrostiche alphabtique), sur la
vanit de la mythologie, sur le Jugement Dernier, sur Abraham, ainsi
que des invectives contre un ignorant devenu vque 2. Des noms plus
connus sont ceux de Jean Tzetzs 3, de Michel Khoniats, archevque
dAthnes 4, de son frre Nictas 5, de Nicphore Blemmyds 6, de
Planouds 7 et, au XVe sicle, de Jean Eugenikos 8, qui, auteurs douvrages plus importants, nont pas ddaign ce genre de posie ; on a
limpression de morceaux improviss, grce une excellente
mmoire, do surgissaient souhait les phrases et les expressions des
antiques quils nhsitaient pas sapproprier.
2. La posie rythmique
RetourlaTabledesMatires

La posie rythmique est la manifestation la plus originale du gnie


potique des Grecs du moyen ge. Religieuse, populaire, dnue de
toute rudition antique, elle soppose la posie savante, aussi bien
par ses thmes que par sa mtrique 9.
Sa prosodie. Les potes rythmiques ne se soucient plus de la
quantit des voyelles, laquelle loreille du peuple nest plus sensible.
Ses deux rgles essentielles sont lisosyllabie 10 et lhomotonie,
lobservation de laccent tonique. Dans une mme pice les vers sont
ingaux. Le pote est guid par le sentiment musical, qui commande
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10

P.G., 117, 1764 et s.; KRUMBACHER, op. cit., 716 et s.


N.H., 1917; LEBEAU, Histoire du Bas-Empire, 786.
Jean TZETZS, Vers indits, 568 et s.; KRUMBACHER, 534.
MICHEL KHONIATS, ( ) : lgie sur Athnes.
NICTAS KHONIATS, Histoire. Sur les statues, P.G., 139.
NICPHORE BLEMMYDS, [Autobiographie et oeuvres compltes], dit. Heisenberg. A Jean
Vatatzs contre des calomniateurs; pices de circonstance.
PLANOUDS, Pomes (idylles fantastiques).
KRUMBACHER, 495 et s.; loge de Jean VIII, prologue aux Aethiopika dHliodore, etc.
E. BOUVY, Potes et Mlodes. Origines du rythme tonique; KRUMBACHER, 655 et s.
KRUMBACHER, 655 et s. Toutes les syllabes, longues ou brves, se valent et sont
isochrones.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

347

seul la longueur des vers et leur groupement en strophes. Bien quil


emploie la langue classique, surtout celle de la Bible des Septante, des
vangiles, des Pres de lglise, il vite toute expression qui serait
difficile comprendre par le peuple. Cette posie des mlodes, nom
que lon donne aux potes rythmiques, nest plus une distraction de
lettrs, mais une littrature nationale.
Sa dcouverte. Elle fut longtemps mconnue et prise pour de la
prose, car elle tait transcrite comme telle dans les manuscrits, les
rudits de Byzance ne considrant comme des vers que la posie qui
observait la quantit. Ce fut lun des plus savants liturgistes du XIXe
sicle, le cardinal Pitra, qui dcouvrit le rythme de ces hymnes dans
un manuscrit de Saint-Ptersbourg 1 et ouvrit ainsi le champ des
recherches, qui ont permis la restitution de lart des mlodes.
Forme des posies rythmiques. Elles sont nes de loffice
canonial, qui consistait dabord dans la psalmodie, mais qui avait pour
base le chant altern (antiphone). Lantiphone conduisit au tropaire,
refrain intercalaire ou ritournelle musicale, introduite aprs chaque
verset dun psaume, sur laquelle on mit des paroles dabord trs
courtes, puis tout un dveloppement qui constitua dabord une
strophe, et bientt un pome (ode). Lhirmos () est la strophemodle, dont les autres reproduisent le schma.
Le pome se prsente sous deux formes : le Kontakion ou hymne,
compos de plusieurs strophes gales, et le canon, runion de
plusieurs chants (8 ou 9), dont chacun a sa structure propre 2. A la fin
de chaque strophe se trouve un refrain, , lorigine une
acclamation pieuse des fidles. La rime est employe frquemment.
Enfir lacrostiche est caractristique de cette posie : les premire
lettres de chaque vers sont relies pour former un mot ou une phrase,
tantt lalphabet, - ou -A, tantt le nom de lauteur, le titre de
lhymne, etc. 3. Lacrostiche fournit parfois des renseignements
prcieux.

2
3

Cardinal PITRA, Hymnographie de lEglise grecque (premire publication de sa


dcouverte, 1867, suivie des Analecta Sacra I, Paris et Rome, 1876, premire dition des
mlodes).
D.A.C.L., II, 1905 et s.; KRUMBACHER, 695-697.
KRUMBACHER, Die Akrostichis in der grichischen Kirchenpoesie, B.Ak.W., 1904.

Louis Brhier, La civilisation byzantine (1950)

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Les origines. Les origines de ces cantiques populaire sont


antrieures la Paix de lglise : des hrtiques, comm le gnostique
Bardesane ddesse (IIe sicle), rpandirent des hymnes de
propagande et y associrent le chant ; le dfenseurs de lorthodoxie
leur empruntrent ce procd Daprs saint Ephrem de Nisibe,
Bardesane offrit aux gens sains le poison amer dissimul par la
douceur . Lui-mme, retir desse (363-373), composa des hymnes
contre les hrtiques en sinspirant de la prosodie de Bardesane 1.
Cest lui qui est le vritable crateur de la posie ecclsiastique. Ses
hymnes, crites en syriaque et en grec, taient chantes par des
churs alterns. Les vers taient de 4 10 syllabes et rpartis en
strophes, qui se terminaient par une pice ou une doxologie. Il
composa 75 varits dhymnes avec acrostiches 2. Son influence sur
les mlodes est indniable.
Romanos le Mlode. Romanos nest pas le plus ancien, mais le
plus illustre des mlodes. Depuis la premire dition de quelques-unes
de ses uvres parle cardinal Pitra 3, il a t lobjet dun grand nombre
de recherches et des dcouvertes ont montr que sa production
potique fut dune fcondit prodigieuse. Il a clbr toutes les ftes
de lanne et la plupart des saints 4.
Il est n mse, fut