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Jacques FONTAINE

DERNIRES PUBLICATIONS Professeur l'Universit de Paris-Sorbonne


DES TUDES AUGUSTINIENNES

A.-M. La Bonnardire, Biblia Augustiniana - A.T. - Le Livre des Proverbes. 1975,


236p.
J.-P. Bouhot, Ratramne de Corbie. Histoire littraire et controverses doctrinales. 1976,
180 p.
Origne, Trait des principes (Peri Archn). Introduction et traduction par Marguerite
HARL, Gilles Do RIVAL, Alain LE BOULLUEC. 1976, 312 p.
J. Ppin, Mythe et Allgorie. Les origines grecques et les contestations judo-chrtiennes.
Nouvelle dition, revue et augmente. 1976, 588 p.
R. Braun, Deus christianorum. Recherches sur le vocabulaire doctrinal de Tertullien.
Nouvelle dition revue et augmente. 1977, 738 p.
C. Dagens, Saint Grgoire le Grand. Culture et exprience chrtiennes. 1977, 476 p.
H. Savon, Saint Ambroise devant l'exgse de Philon le Juif. 2 volumes, 1977, l, 392 p. ; Esquisse d'une histoire
II, 222 p.
Louis de Lon, Les Noms du christ. Traduction franaise de Robert RICARD. 1978, de la posie latine chrtienne
416 p.
du Ille au VIe sicle
F. Decret, L'Afrique manichenne (Ne-Ve sicles). tude historique et doctrinale. 2 volumes,
1978, J, 392 p. ; II, 320 p.
J. Hadot, Le problme du noplatonisme alexandrin: Hirocls et Simplicius. 1978,244 p.
H. Lewy, Chaldaean Oracles and Theurgy. Mysticism Magic and Platonism in the Later
Roman Empire. Nouvelle dition par Michel TARDIEU. 1978, xxvIII-736 p.
Dieu et l'tre, Exgses d'Exode 3, 14 et de Coran 20, n-24. Ouvrage collectif des Membres
du Centre d'tudes des Religions du Livre. cole pratique des Hautes tudes,
ye section. 1978, 276 p.
S. Delani, Christum sequi . tude d'un thme dans l'uvre de saint Cyprien. 1979,
188 p.
C. Lepelley, Les cits de l'Afrique romaine au Bas-Empire. I, La permanence d'une
civilisation municipale. 1979, 422 p.
J. Patout Burns, The Development of Augustine's Doctrine of operative Grace. 1980,
190 p.
J. et P. Courcelle, Iconographie de saint Augustin. Les cycles du XVIIIe sicle allemand.
1980,217 p.
Plagie la Pnitente. Mtamorphoses d'une lgende. T. I, Les textes et leur histoire.
1981, 364 p.
Franoise Thelamon, Paens et chrtiens au Iye sicle. L'apport de 1'" Histoire eccl-
siastique" de Rufin d'Aquile, 1981.
Recherches augustiniennes, Yol. XV, 1980, 348 p.
uvres de saint Augustin, B.A. vol. 72, Homlies sur l'vangile de saint Jean, Tr. XVII-
XXXIII. Texte et traduction, introduction et notes de M.-F. BERROUARD. 1978, TUDES AUGUSTINIENNES
926 p. 3, rue de l'Abbaye - 75006 PARIS
PARIS
1981 1981
Jacques FONTAINE
Professeur l'Universit de Paris-Sorbonne

OUVRAGES DU MME AUTEUR

NAISSANCE DE LA POSIE
Isidore de Sville et la culture classique dans l'Espagne wisigothique. 1 014 pages en 2 volumes. 2 planches. 1 carte
DANS L'OCCIDENT CHRTIEN
et 4 index. Paris. tudes augustiniennes. 1959.
Isidore de Sville: I( Trait de la nature , suivi de l'pitre en vers du roi Sisebut Isidore, dition critique avec
traduction. notes et introduction. Bordeaux. 1960. 466 pages. 10 figures. indices uerborum complets (Coll.
Bibliothque des Hautes tudes Hispaniques. t. 28).
Tertullien, Sur la couronne, dition critique avec introduction et commentaire (ColL Erasme, 18). Paris. Presses Esquisse d'une histoire
universitaires de France. 1966. 185 pages.
Sulpice Svre. Vie de saint Martin. t. L Introduction. texte et traduction (Coll. Sources Chrtiennes. n" 133). Paris. de la posie latine chrtienne
Les ditions du Cerf. 1967. 348 pages; t. II. commentaire (jusqu'au ch. 19) (Coll. id. n" 134). ib. 1968. 548 pages ;
t. Ill. commentaire (du ch. 20 la fin. et les trois lettres annexes). 5 index et 2 cartes (Coll. id. n" 135). ib. 1969.
428 pages.
du HIe au VIe sicle
Aspects et problmes de la prose d'art au lIle sicle: la gense des styles latins chrtiens (Lezioni Augusto Rostagni.
vol. IV). Torino. Bottega dErasmo. 1968. 200 pages avec des index.
avec une prface de Jacques PERRET
Ammien Marcellin, Histoire. t. 1 (livres XIV-XVI). texte tabli et traduit par Ed. Galletier avec la collaboration de
J. Fontaine (Coll. des Universits de France). Paris. Les Belles-Lettres. 1968. 298 pages et 3 cartes.
La littratur~ latine chrtienne (Coll. Que sais-je? . n" 1379). Paris. Presses Universitaires de France. 1970. 128
pages; d. hollandaise Utrecht Antwerpen. 1970. Het Spectrum; d. iltalienne. revue et augmente. trad. et
prface de S. dElia. sous le titre La letteratura latina cristiana. Profilo storico. Bologna. II Mulino. 1973.213
pages.
L'art prroman hispanique. t.1. Les arts palochrtien, wisigothique asturien (Coll. Zodiaque. La nuit des temps). La-
Pierre-qui-vire. 1973. 420 pages. 8 planches en couleur. 161 planches en hliogravure. 123 fig. dans le texte; d.
espagnole. Madrid. Encuentro. 1981.
Ammien Marcellin, Histoire. t. IV Oivres XXIII-XXV, J'expdition de Julien en Perse). texte tabli. traduit et
comment (Coll. des Universits de France), 2 tomes (introduction. avec texte et traduction; commentaire), Paris.
Les Belles-Lettres. 1977. 212 et 302 pages. 2 planches et 2 cartes hors texte.
L'art prroman hispanique. t. Il. L'art mozarabe (Coll. Zodiaque. la nuit des temps). La-Pierre-qui-vire. 1977. 427
pages. 7 planches en couleurs. 140 planches en hliogravure. 4 cartes et 1 plan; d. espagnole. Madrid.
Encuentro. 1982.
tudes sur la posie latine tardive d'Ausone Prudence, Recueil de travaux (Coll. d'tudes anciennes), Paris, Les
Belles-Lettres. 1980. 520 pages.

TUDES AUGUSTINIENNES
3, rue de l'Abbaye - 75006 PARIS
1981
TABLE DES MATIRES

PRFACE ................................................ 9-16


PROWGUE 17-24
CHAPITRE PREMIER: Du Nouveau Testament Tertullien: les chrtiens
affronts diverses traditions potiques .................. 25-38
CHAPITRE Il : Polmique et apocalypse au milieu du Ille sicle: les deux
pomes de Commodien . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 39-52
CHAPITRE III: Lactance et la mue de l'oiseau phnix au sicle de
Constantin .......................................... 53-66
CHAPITRE IV: Les dbutS de l'pope biblique: l'vangile selon
Juvencus . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 67-80
CHAPITRE v: L'hymnodie exprimentale d'Hilaire de Poitiers ou la
mutation difficile de la psalmodie .. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 81-94
CHAPITRE VI : La posie chrtienne mondaine du centon de Proba
aux petits vers d'Ausone .............................. 95-110
CHAPITRE VII : Les pomes pigraphiques expression de la foi: l'uvre
de Damase de Rome .................................. 111-125
CHAPITRE VIII: Ambroise de Milan thoricien et matre de la posie
liturgique. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 127-141
CHAPITRE IX : La posie comme art spirituel: les projets potiques de
Paulin et de Prudence. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 143-160
CHAPITRE X : Les pomes de Paulin de Nole ou la conversion inacheve
de la posie ausonienne . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 161-1 76
CHAPITRE XI : La louange des heures, des jours et des martyrs: les deux
brviaires lyriques de Prudence . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 177 -1 94
CHAPITRE XII : L'pope didactique chrtienne: les combats de l'esprit
ISBN 2-85121-037-8 et de l'me ........................................... 195-209
'""

8 NAISSANCE DE LA POSIE

CHAPITRE XIII: L'panouissement tardif de la posie apOlogtique .. 211-227


CHAPITRE XIV: Le retentissement potique de la grande invasion: les
examens de conscience du v" sicle ......................
J
229-244
CHAPITRE XV : De l'clat l'clatement de l'pope biblique aux v" et VIe
sicles ....... :...................................... 245-264
CHAPITRE XVI: Dclin et mutation des autres genres potiques: vers le
haut Moyen Age. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 265-282
PRFACE
PILOGUE. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 283-288
BIBLIOGRAPHIE . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 289-304

Naissance, quel mot magnifique! Tandis qu'il crivait ce livre, l'auteur,


sans nul doute, fut un homme heureux. Dans l'histoire littraire, il n'est
pas si frquent qu'on voie natre quelque chose. En Grce, Rome, si
haut que nous remontions, Homre, Plaute sont dj l; ils nous
attendaient sur le seuil, et c'est en souriant qu'ils nous font les honneurs de
leur propre perfection; mais perfection dont nous ne saurons pas
comment elle a t atteinte. La posie latine chrtienne, au contraire,
commence devant nous, sous nos yeux, dans le temps.
On s'est tonn parfois qu'elle soit ne si tard. Pour ma part, j'admire
encore davantage qu'elle soit jamais ne; car il ne va pas de soi qu'une
religion doive se donner une posie. Les Romains, que nous connaissons
bien, n'taient pas des impies; ils taient mme, nous dit Polybe, le plus
religieux des peuples de la terre. Et pourtant, quelque soin qu'ait nagure
apport J.-B. Pighi colliger les monuments de leur posie religieuse,
l'inventaire reste misrable: aux pices rassembles, ajoutons encore,
pour faire bonne mesure, quelques odes d'Horace ou de Catulle, un ou
deux churs de Snque, le prologue de Lucrce; aucun de ces pomes,
mis part le Carmen saeculare et le Peruigi/ium Veneris, ne reprsente
une unit de quelque tendue ou n'apprtient un ensemble religieux.
Picettes disparates qui font penser souvent des exercices scolaires ou
des essais de plume. De tous ces dieux contre lesquels Tertullien,
Augustin vont ferrailler avec tant d'application, les potes b.'ont rien
trouv dire; la thologie des potes - ainsi la nomme Varron - a
cela de particulier qu'elle n'inspire pas de posie thologique ou religieuse.
Plus tard, quand d'autres dieux paraissent, pour prendre, croit-on, la
relve, l'historien de la posie latine n'a pas davantage l'occasion de les
rencontrer. Pourtant Isis, Mithra avaient des dvots, des lieux de culte, des
liturgies; ils ont mme intress des penseurs, comme on le voit au tmps
de Julien... Supposera-t-on que les mchants chrtiens, au Bas Empire ou
dans l'obscur moyen ge, ont fait disparatre leurs hymnes, leurs potiques
professions de foi? Mais comment s'expliquer que dans les textes
10 NAISSANCE DE LA POSIE PRFACE 11

conservs, paens, ou chrtiens, aucun cho n'en apparaisse, aucune la prose de tous les jours. On en a naturellement retenu les particularits
allusion, ft-elle polmique? A Rome donc, pas de posie religieuse rythmiques les plus saisissables et les plus faciles transporter dans une
paenne. Pourquoi, donc, devait-il y avoir une posie religieuse autre langue: membres courts, enchans par des paralllismes cumulatifs
chrtienne? ou antithtiques. Le Te Deum, le Gloria in excelsis qui pntra plus tard
n est vrai que le christianisme est potique. Il rassemble des hommes, il dans la liturgie de la messe, les hymnes thologiques de Victorinus, le
a des choses dire, raconter, histoire, doctrine, et la prose des symbole attribu saint Athanase continuent assez bien les modles
philosophes et des historiens n'y convient jamais tout fait, puisqu'il s'agit bibliques. Pourtant, si nobles que soient ces productions, elles restent pour
d'y rendre sensible un mystre: il faudrait des ailes. Bien plus, le une oreille latine en de de la posie. Prose exalte, rhtorique un peu
christianisme outrepasse l'abme de la transcendance; il contemple dans le monotone, o les effets possibles, les intentions s'amortissent parce que les
ravissement le suprme effort du Dieu qui l'a franchi pour tablir avec mots n'y sont pas suffisamment tenus, parce que trop souvent le
chacun des hommes une communication personnelle. Tout cela, qui dveloppement reste ouvert, illimit, indfini, informe. On croit entendre
chauffe le cur, ne se voit pas, se dit difficilement: il y faut la posie. le vieux Caton, ses formules d'incantations, sa prire Mars pater. Des
arrangements syntaxiques ne suffIsent pas faire une posie. Il fallait
Oui, mais cette posie est essentiellement la posie du cur. Elle ne se
autre chose. Mais quoi ?
ralise pas ncessairement dans les formes que le sentiment des
contemporains et par la suite l'histoire littraire distinguent comme Les chrtiens ont discern, puis mis en uvre avec beaucoup de
potiques. Il est mme possible qu'au chrtien qui vient de se convertir ces jugement ce qui, dans la langue de leur temps, pouvait donner leur
formes canoniques inspirent de prime abord quelque horreur: il sera prire, leur confession de la foi le caractre phonique distinct sans lequel
ventuellement rebut par des artifices o il croit reconnatre les vanits il n'est pas de posie. Ce n'tait pas trs facile. Au ne, au me sicle,
du monde et une insuffisante docilit l'objet de sa foi. Surtout, et par l'oreille du commun des hommes n'est plus sensible cette distinction des
opposition la prose, proprit commune de tous les hommes, la posie, syllabes brves et des syllabes longues qui avait constitu l'ancienne
dfendue par ses rgles, semble n'appartenir qu'aux seuls potes; posie, et rien n'annonce encore qu'une posie accentuelle puisse natre
impossible d'y chapper leur prsence envotante. A quoi bon pntrer un jour. Il semble que les chrtiens, tout simplement, se soient souvenus
dans ce temple o toute parole, si neuve qu'elle doive tre, veillera des du temps o ils taient coliers. Pour faire ressortir les rythmes de Virgile
chos anciens qui troubleront sa puret? A Rome, dans les premiers ou d'Ovide, le grammairien faisait lire leurs vers en accentuant fortement
sicles de l're, ces chos rapportent la voix d'une civilisation qui ignorait la premire syllabe de chaque pied. Simple artifice pdagogique, mais qui
les chrtiens et dsormais les perscute. Vraiment, il n'allait pas de soi que habituait les lves entendre un vers tout diffrent de celui qu'avaient
dt natre une posie latine chrtienne. conu les potes, voire fond sur un principe tout autre: une unit de 13
17 syllabes o, sans trop d'gard aux quantits brves ou longues, il
s'agissait de loger, de part et d'autre d'une articulation mdiane, 3 + 3
Pour qu'une posie naqut dans les glises latines, il tait ncessaire- sommets intenses spars, chacun, par une ou deux syllabes. Tous les
c'tait le premier acte - que les chrtiens viennent s'aviser que Romains avaient ce vers en tte. C'est lui dont Commodien reprendra
dcidment la prose ne leur suffisait pas; il fallait qu'en certaines l'architecture sonore. On ne peut douter qu'en chaque unit, le retour
occasions ils ressentissent le besoin d'employer, pour l'expression de leur rgulier de 6 syllabes fortement marteles ne concoure donner au texte
foi, un langage distinct de la prose, trop commune. Structur, rythm par un poids que n'aurait eu, ft-ce avec les mmes mots ou des mots
des schmes rcurrents clairement reconnaissables, ce langage tranger analogues, aucune prose. L'hexamtre avait t jadis la langue des
aux usages profanes, plus saint, rendrait sensible une nergie quasi divine, sanctuaires et des oracles; scularis pendant des sicles, assoupli tous
inculquerait plus fortement les impressions suggres par le vocabulaire : les usages, il retrouvait chez les chrtiens son autorit originelle. C'est ce
en resserrant le tissu verbal, il rendrait comme explosive la vertu des nouvel hexamtre, cet hexamtre recr, un peu raide mais hiratique,
mots. C'est ainsi d'ailleurs qu'en toutes les civilisations est ne (ou a qu'il nous faudra entendre dans l'abondante production des potes
ressuscit aprs une priode sombre) la posie. chrtiens qui vont se succder partir du IV' sicle, et mme quand - la
Dans cette recherche d'une forme ou de formes potiques, l'inventivit paix s'tant faite avec le pass romain - ils y appliqueront, pro forma, les
des chrtiens allait tre stimule - d'autres modles leur viendront plus rgles et distinctions de la versification classique.
tard de la Grce et de l'Orient - par leur pratique des critures. Psaumes, L'hexamtre convient mal la prire; il y faut des units plus courtes
cantiques, mditations sapientielles n'y taient videmment pas crits dans qui dpasseront rarement dix syllabes; la distinction de temps forts et de
12 NAISSANCE DE LA POSIE PRFACE 13

temps faibles y serait peu prs sans objet; le mouvement de l'inspiration elle apprit distinguer du paganisme, toujours incompatible, un ordre
s'y trouve soutenu au mieux par la strophe, ou la stance, conjoignant en profane qu'elle pouvait accueillir et qu'elle accueillit en effet avec amiti.
un tout un nombre fixe de ces units, aimantes elles-mmes par une Cette rvolution fut surtout favorable la posie. De tout temps, les
isosyllabie stricte. C'est la strophe ambrosienne. On la dcrit parfois chrtiens avaient puis dans les trsors des philosophes; que leurs auteurs
comme une strophe de dimtres iambiques, mais rien n'habilitait fussent moralistes ou polmistes, voire thologiens, la sagesse antique
particulirement ce vers un tel usage, en sorte que par cette rfrence passait dans leur prose; il dpendait d'eux seuls que cela ne se vt pas.
rien ne se trouve expliqu. Des glyconiens - Hilaire en a employ, fort Mais comment crire en vers tant soit peu rguliers sans susciter
libres quant leur prosodie - eussent presque aussi bien converiu ; et la immdiatement le souvenir de paens, Virgile, Horace, Juvnal? Pour
forme subsistera intacte quand toute prosodie en aura disparu: elle tient qu'on le supportt, il fallait qu~on et cess de les har et accept de leur
par l'isosyllabie des vers et par leur groupement en strophes. Mais soyons tendre la main.
srs que lorsque les contemporains d'Ambroise rcitaient le Carmen Les communauts chrtiennes n'taient pas uniquement composes de
saeculare ils n'y entendaient gure autre chose. C'est la mme architecture sauvages et d'analphabtes. Beaucoup de chrtiens, soit dans leur enfance,
qui soutient le vers trange employ par Augustin, par Fulgence en des soit avant de se convertir, avaient connu les lettres profanes et les avaient
psaumes qui devaient inculquer leurs ouailles des lments aimes; quelques-uns, sans doute, avaient eu le got d'crire en vers.
doctrinaux importants; les mtriciens y veulent retrouver l'antique Quelle joie de pouvoir dsormais le faire sans scrupule, sans craindre
septnaire trochaque, quitte devoir dplorer d'innombrables bvues. Ce d'avoir un cur partag! De l le magnifique panouissement de ce grand
sont en fait des distiques la nouvelle mode, purement syllabiques, faisant sicle. Voyons bien comment ces uvres neuves concourent largir
alterner vers de 8 et vers de 7 syllabes. l'audience du christianisme. Je ne sais trop si la lecture des van&iles mis
L'glise la conqute de sa musique , c'tait le titre d'un beau livre en vers par Juvencus impressionnera plus favorablement que l'Evangile
de Solange Corbin; les premiers chapitres de Jacques Fontaine nous lui-mme quelque paen encore sur le seuil de l'glise. En revanche, il est
retracent ici, pour la posie, une semblable aventure. Sans doute est-il tout apparent que la communaut en laquelle il est tent d'entrer lui paratra
fait important de voir la posie latine chrtienne, en ses parties les plus moins rebutante, moins trangre, s'il y reconnat des hommes que leur
essentielles, prendre son essor et trouver ses formes partir des besoins christianisme n'a pas dtachs de toute fidlit la tradition romaine de
propres de la communaut chrtienne et par une libre utilisation des culture. Pas plus que leurs devanciers, les nouveaux potes chrtiens ne
ressources rythmiques qu'elle trouve dans le parler commun. Il ne s'agit sont d'artificieux missionnaires proccups d'allcher ceux du dehors,
pas, comme on le dit parfois, d'appter les lettrs; ni Commodien, ni mais les tmoins d'une transformation qui s'est opre dans l'ensemble du
Augustin, ni Fulgence ne visent ce public; il suffit, pour en tre peuple chrtien et qui le rend effectivement plus apte vivre, en une
convaincu, de les lire. Et ce n'est pas non plus dans le studieux silence symbiose fconde, l'intrieur de la civilisation romaine.
d'un cabinet ou dans une salle de confrences que la lyrique ambrosienne Les potes chrtiens vont donc reprendre un des traits les plus
s'impose, mais dans une basilique o campe un peuple excit, au bord de sduisants de l'antiquit grecque et romaine: la posie s'y tait insinue
la sdition. Cette posie est ne dans un monde largement hostile ou partout. popes, pomes didactiques, lettres en vers, satires, pangy-
indiffrent, sans emprunt vritable aux traditions littraires de ce monde, riques, tragdies,badinages, examens de conscience, tous ces genres
sans penser encore s'adresser lui. Mais le christianisme, pour communiquaient par une sorte d'osmose, baignant dans un mme milieu
s'accomplir, pour son seul usage interne, dirions-nous, avait besoin d'une nourricier fait de rythmes,. de liberts phrasologiques, de trouvailles
posie. verbales, levant l'art la totalit de la vie. Chez les potes chrtiens des
Ive et v sicles, on retrouve cette diversit; si grands qu'ils soient,
Prudence en ses hymnes, ou Ambroise n'y sont pas tout; un des grands
Ces origines spares, proprement chrtiennes, assurent l'authenticit et mrites du livre de Jacques Fontaine est de savoir nous intresser
feront, aux sicles qui vont venir, la vitalit de la posie qui vient de d'autres uvres, nes alors toutes fraches en des cantons aujourd'hui
natre. Mais elles auraient t pour elle, sans nul doute, par rapport la dlaisss du pays de posie. A distance, au vu de la table des matires ou
tradition proprement romaine, une cause d'extriorit, d'tranget. Les du titre des chapitres, on redoute d'avoir subir un de ces plaidoyers
vnements du IVe sicle, la conversion de Constantin rendirent possible laborieux dont raffolent les spcialistes, dployant l'appui d'une cause
qu'il n'en ft pas ainsi. L'glise et l'Empire renoncrent se dtester; indfendable tout un ventail de fragiles subtilits. Comment nous
l'glise ne garda pas de rancune. Reconnue pour ce qu'elle voulait tre, intresser au Centon virgilien de la potesse Proba ? Lisez ces chapitres,
14 NAISSANCE DE LA POSIE PRFACE 15

cher lecteur; vous, y reconnatrez sans doute que l'auteur vous tient les pomes de Paulin de Nole. Informelles, un peu indcises, elles
d'une main ferme. Mais parce qu'il connat le terrain, qu'il est l'aise dans runissent des prtres, des lacs, qui sans rompre avec le monde, restant
ce moment historique, qu'il sait faire voir; et voir, ici, c'est dcouvrir unis s'ils sont maris, ressentent le besoin de mettre au centre de leur vie
qu'en somme tout'est assez simple, c'est presque aussitt comprendre, la lecture des livres saints, la mditation du mystre chrtien; les hymnes
s'intresser. et prires de Prudence ont vraisemblablement t crits leur usage. Ce
Ces centons prCisment, comme l'Oiseau phnix de Lactance, nous sont des hommes cultivs, forms par la morale antique et qui crivent
livrent ce qui est, vis--vis de la littrature antique, le secret espoir de tous volontiers des vers. D'un centre l'autre, des ptres s'changent,
nos potes: la reprendre pour la rcrire, l'intgrer un niveau suprieur apportant les nouvelles ; on n'oublie pas les amis ou les ans rests tout
parce qu'aujourd'hui ceux qui la lisent, tant chrtiens, la comprennent entiers dans le sicle; ils rpondent, ils s'excusent de leur faiblesse,
mieux. Proba veut nous prsenter un Virgile refait en mieux , prnent leurs correspondants la modration. Au jour de la saint Flix,
conuersum in melius. Ide grotesque, pensera-t-on, et la lecture rend quelque chose des Gorgiques revit dans les ftes organises pour les
apparent que le pari n'a pas toujours t gagn. Mais le projet, que villageois de Nole. Dans les temps plus durs qui vont venir, Benot
suppose-t-il, en somme, sinon qu'un auteur - ici Virgile - met toujours donnera ses monastres une rgle plus rigoureuse et l, au moins pour
dans son uvre plus qu'il n'a cru y mettre? Nous savons aujourd'hui que commencer, adieu toute posie. Pourtant le monachisme occidental
les mots qu'il emploie, nourris de toute une histoire, gros de virtualits gardera quelque chose de ces premires initiatives, dans son aspect
suggestives, ouvrent dans son texte des perspectives qu'il n'avait pas familial, rural, raisonnable, si diffrent de celui des Pres du dsert
calcules; son inconscient aussi y contribue; un chrtien volontiers gyptiens de la Thbade ou Syriens. '
ajouterait Dieu. L'homme est un archer qui ne sait pas combien sa vue est Parmi tous ces potes qui se pressent autour de Jacques Fontaine, il y a
courte: au-del du but qu'il a vis, la flche continue son vol, dsigne aussi - nous nous en dtournions peut-tre comme de relations un peu
Dieu ou les choses de Dieu. Ainsi Virgile, qui pensait peut-tre suspectes -les adeptes et pratiquants d'une posie chrtienne mondaine:
Marcellus ou un fils de Pollion, peut-il avoir authentiquement petits vers d'Ausone, descriptions baroques de Sidoine Apollinaire, billets
prophtis le Sauveur, comme Constantin lui-mme l'enseigna dans insignifIants d'Ennodius, pomes-objets ou fIguratifs d'Optatianus Porfy-
l'Assemble des saints; ainsi l'me chrtienne, illumine d'en haut, rius. Futilits? Cela est vite dit. Ce n'est srement pas un hasard si les
peut-elle reconnatre en un vers ou hmistiche une lueur, un reflet, qu'il priodes de crise voient souvent clore les formes littraires de la plus
lui revient de recueillir et de sertir, s'il se peut, in melius. extrme prciosit. Comme si, dans les effondrements, l'homme qui ne
La prface et l'pilogue du recueil de Prudence, maints passages de veut pas faiblir, devenu brusquement seul, y trouvait un moyen d'affIrmer
Paulin de Nole nous laissent entrevoir que souvent la composition sa libert intacte. Ces passe-temps potiques, dussent-ils tre seulement
potique intervenait dans la vie du pote, comme l'lment d'une ascse considrs comme tels, maintenaient et dfendaient un certain style de vie
personnelle; nous dirions aujourd'hui: comme un instrument dans la arrach l'utilitas o se dbattaient barbares et soldats de Rome,
qute d'un idal ou dans celle de l'insaisissable visage intrieur que nous commencer par la plupart des empereurs. Gratuit n'est pas vacuit
portons en nous. Ils n'taient pas alors trs loigns d'Horace, fondateur, (p. 67). L'histoire du haut moyen ge montre en effet que ces civilits
en ses Satires, en ses pi'tres, d'une tradition potique de dialogue avec exquises, ces orfvreries verbales ont t pour les barbares appels
soi-mme: parler, crire, c'est s'engager devant les autres, s'encourager, reprendre en charge le fardeau de la civilisation, un Chilpric, un Sisebut
dcouvrir quel on est. les signes les plus caractristiques de ce qu'elle avait tre. La prciosit,
D'autres pomes nous mlent d'une faon plus immdiate la situation par ses exigences, lui ouvrait la voie.
historique: les terribles invasions du ve sicle ont retenti durement dans
la conscience et la sensibilit de nos potes; la longue paix romaine avait
mal prpar les hommes faire face; Orens d'Auch, Paulin, le petit-fils Prise dans son ensemble, la posie chrtienne porterait-elle surtout la
d'Ausone, trouvent dans leur foi des raisons de ne pas dsesprer mais marque d'une conversion du christianisme la culture antique?
nous lguent surtout les images dsolantes de troupeaux disperss par la Plaisante boutade. Ce qui est vrai, c'est qu' partir du IVe sicle les
tempte. Cinquante ans plus tt, dans cet Occident maintenant ravag, on chrtiens se sentent chez eux dans l'Empire, sans esprit d'opposition
avait cependant commenc de planter des centres de permanence globale, capables de retenir ceci et d'carter cela. En somme, la situation
spirituelle, qui se retrouveront plus tard. Partout se fIxent au sol des qui avait t, cinq cents ans plus tt, celle des vieux Romains confronts
bauches de communauts; nous en entrevoyons quelques-unes travers au monde grec: une priode d'opposition tranche avait succd une
16 NAISSANCE DE LA POSIE

convivialit critique mais amicale; Caton prtendait rejeter tout, Cicron


garde ce qui convient. Ainsi devraient faire les chrtiens, vis--vis, cette
fois, de l'hritage de leur propre pays. Ils feraient initialement un dpart et
tcheraient de s'approprier ce qu'ils auraient retenu.
Il y faudrait pu temps. Il est bien vrai que les pomes chrtiens de
l'antiquit tardive nous donnent souvent l'impression d'une sensibilit,
d'une imagination qui pourrait tre paenne au moins autant que
chrtienne. Mais on ferait des remarques analogues lire les sermonnaires
ou les moralistes contemporains, souvent plus proches de Snque ou de PROLOGUE
Cicron que de saint Paul. Quelques sicles ne suffisent pas pour
remodeler une culture; les potes que nous rencontrons ici appartiennent
une poque o, de ce point de vue, le christianisme cherche encore ses
formes. Ce qu'on peut dire, en tout cas, c'est que cette posie qui nous
parat parfois bien profane - elle est surtout bigarre - a jou un rle Telle aux deux murs de la nef, Saint-Apollinaire-Ie-Neuf de Ravenne,
important pour assurer la transition vers un autre monde, le monde cette double procession des martyrs vers le Christ invisible de l'abside, la
moderne. Si la posie mdivale a fait entendre dans nos vieux pays une posie chrtienne plus que toute autre posie religieuse est liturgie.
note nouvelle, s'il y a eu une chrtient faite d'hommes de chair, les Comme le geste ambigu de ces martyrs, prsentant de leurs mains une
Prudence, les Sdulius, les Arator y sont bien pour quelque chose; chez couronne au Christ, elle exprime, devant Dieu, accueil, offrande,
eux mieux qu'ailleurs, les Evangiles, les Psaumes ont pu s'allier la intercession, grces reues et rendues par des hommes attentifs la divine
tradition antique, porteuse d'une me plus ancienne. prsence, ainsi que les fidles assembls dans la nef. Louange et demande
Le livre de Jacques Fontaine jette un pont entre les deux mondes trop la divinit, proclamation et attestation aux hommes: tel est bien le
souvent disjoints qui nourrissent aujourd'hui notre culture: celui qui double mouvement de toute posie hymnique, chrtienne ou non,
commence avec Homre et que nous arrtons gnralement beaucoup adresse un dieu sauveur. Mais le Dieu des chrtiens rsume ce dialogue
trop tt, celui que nous faisons dater de la Renaissance mais qui dans le Mystre de sa personne, absolument mdiatrice: le Christ
s'emacine, en fait, dans le moyen ge. Nos potes sont dans l'entre-deux; reconnu, par la foi, pleinement homme et pleinement Dieu. Aussi, en tout
ils tiennent au pass comme ils prparent l'avenir. Leur rle fut mme, hymne, en tout pome chrtien, prononc ou chant, est-ce le Christ
peut-tre, plus important que celui des philosophes et des thologiens, car qui parle au Christ, dans le Mystre essentiel de sa prsence l'glise
les ides, d'essence abstraite, trouvent toujours une place pour elles en assemble, puisqu'elle est le Corps du Christ. Les grands hymnographes de
toutes les civilisations. Il n'en est pas de mme de l'affectivit, des rythmes l'Occident, Hilaire de Poitiers et Ambroise de Milan, dploieront cette
du cur, dont les potes sont les chos et les artisans. Ils sont seuls aussi, potique spirituelle la mesure de leur gnie, pratique et thorique,
en de tels domaines, pouvoir tre mdiateurs. potique et spculatif. Ils se feront exgtes et docteurs de leur propre
cration hymnique, o l'glise d'Occident ne cessera de reconnatre
l'archtype accompli de toute posie chrtienne en langue latine.
Mais en quel sens parler d'une naissance de cette posie? Les
Jacques PERRET chrtiens sont tard venus, dans la civilisation hellnistique-romaine. Ils
Professeur honoraire l'Universit de Paris-Sorbonne ont, plus tard encore, adopt vraiment sa culture. Et ce sont les formes
potiques qui, dans les littratures classiques, ont veill le plus
durablement leur dfiance. Les mots mmes d'hymnos et de carmen, par
lesquels ils vont dsigner, en grec puis en latin, les chants de louange
qu'ils adressent leur Dieu, leur parviennent chargs d'une longue
histoire: hymnes homriques, isiaques, stociens, avant d'tre un jour
no-platoniciens; carmina triomphaux, sculaires, horatiens... Les
chrtiens auront garde d'oublier cette tradition, d'abord pour la refuser,
puis pour lui reprendre un jour ses rythmes et ses mots, sinon ses thmes.

2
18 NAISSANCE DE LA POSIE PROLOGUE 19
Mais on sait que leurs pomes sacrs se sont d'abord inspirs d'une tout attard; un tranger, sans doute, et pour qui l'on est en droit de se
autre tradition. Poursuivant et reniant la fois la liturgie de la synagogue demander si la forme potique, par lui si trangement simplifie, n'a pas
juive, celle de l'glise utilise d'abord directement, puis indirectement, les d'abord t un instrument mnmotechnique, plutt qu'un langage
trsors de la pOsie religieuse hbraque. Jsus avait dj chant ces artistique. Quant au petit pome de Lactance Sur l'oiseau phnix, il voile
pomes avec ses disciples. Mais il les avait aussi incits y dchiffrer le encore nigmatiquement son inspiration chrtienne sous un mythe
Mystre de sa personne: Il faut que s'accomplisse tout ce qui a t dit de antique. La posie chrtienne ne va panouir vraiment toute la floraison
moi dans la Loi de Mose, les prophtes et les Psaumes . C'est pourquoi, de ses diffrents genres que dans le dernier quart du Ive sicle. C'est une
ds la premire gnration chrtienne, la psalmodie devient bien autre plante tardive , au sens jardinier du mot: lente crotre d'abord, puis
chose qu'une coutume liturgique ancienne. Elle met non seulement en clatant d'une floraison riche et soudaine, mais aussi d'autant plus brve.
cause, mais en acte, une lecture christique de ces pomes, par laquelle
Cette naissance concide avec une renaissance. Celle-ci caractrise, dans
l'glise et son Seigneur se rendent l'un l'autre mutuellement prsents :
ses diverses expressions artistiques et littraires, la dernire priode de la
cette actualisation de la prsence divine est l'objet essentiel de toute
civilisation hellnistique-romaine que nous appelons, depuis le dbut de
liturgie. Par la psalmodie, le chant des Cantiques des deux Testaments,
notre sicle, l'Antiquit tardive. Conscience romaine et conscience
enfin celui d'une hymnodie nouvelle explicitement adresse au seul Christ
chrtienne peuvent facilement entrer en convergence sur ce point. L'ide
comme un dieu , cette action liturgique informe, de manire explicite
d'une cration nouvelle, sinon d'une nouvelle naissance, s'affirme ds la
ou implicite, la posie chrtienne. La spcificit du christianisme, qui est
reconstruction de l'Empire, qui suit la grande crise du me sicle. Cinq
celle du Mystre de la personne du Christ, se trouve engage en toute
sicles avant d'tre le mot d'ordre de la rforme carolingienne ,
posie chrtienne digne de ce nom. reformatio in melius est celui de la Ttrarchie fonde par Diocltien. C'est
Ce n'est donc pas pour le plaisir d'une improprit expressive, que la dire combien la notion chrtienne - et la formule paulinienne - de
prsente tude s'engage sous le titre d'une naissance . Certes, pas plus nouvelle cration Vont se trouver en conjonction heureuse avec l'esprit
que cette spcificit du christianisme parmi les religions antiques, on ne du Ive sicle romain. L'euphorie du tournant constantinien va
saurait nier son enracinement congnital dans la civilisation hellnistique- favoriser la naissance, en langue latine, d'une pope biblique , o se
romaine, dj si intimement prsente au judasme hellniste . Mme en rencontrent deux spiritualits. On respire dans les vers de Juvencus un
Occident, la posie chrtienne de langue latine ne nat pas trangre, et climat d'esprance et de crativit auquel on ne saurait trouver de
fille de personne . Mais ds ses formes les plus anciennes, en grec puis prcdent que dans la posie du sicle d'Auguste. Et cela, en dpit des vers
en latin, elle revendique son autonomie, comme celle de la Personne initiaux de son pome, o se trouve magnifiquement conteste
divine qu'elle entend servir et exprimer: l est sa raison d'tre. Il faut l'immortalit promise Rome, la Ville d'or .
donc tenir les deux bouts de cette chane. La prhistoire antique de toute Les matresses branches de cet arbre nouveau vont donner leurs plus
posie latine chrtienne, et d'abord celle des formes, des genres et des beaux fruits au sicle de Thodose, dans le dernier quart du Ive sicle et le
mtres qu'elle adoptera, sont aussi incontestables que le fait, complmen- dbut du ve . Cette production potique nouvelle est la consquence d'un
taire du prcdent, d'une recration de ces formes, charges par une phnomne essentiel dans l'histoire de l'glise et de la socit romaine: la
inspiration chrtienne d'assumer des fonctions nouvelles. christianisation des lettrs, approfondie jusqu' une seconde conversion
Qu'on se place avant, ou aussitt aprs, la reconnaissance de la libert que nous appellerions aujourd'hui une entre en religion. D'un
de religion dans l'Empire de Constantin, cette naissance apparat d'abord christianisme de participation extrieure, qui se conforme la religion de
difficile et incertaine. A l'inverse de ce qui s'tait produit dans la Rome l'empereur, devenue en 380 religion d'Etat, les meilleurs d'entre eux
archaque - au moins au niveau de la cration littraire proprement dite, passent un christianisme d'adhsion profonde, qui dpasse l'observance
et de ce qu'il nous en reste - , la posie chrtienne nat pour nous, en des prceptes, pour mettre en pratique les conseils vangliques de la vie
latin, plusieurs gnrations aprs les plus anciens tmoignages de la prose parfaite. Cette passion raisonne de l'absolu n'a pas d'abord pour
chrtienne. Il y a, ce paradoxe, toutes sortes de raisons, sur lesquelles consquence le dlaissement de toute activit littraire, abandonne avec
notre premier chapitre nous donnera l'occasion de revenir. Commodien tout ce qui n'est pas ternel . Elle inspire la conversion Dieu de toute
lui-mme, le premier pote latin chrtien dont nous avons conserv le activit humaine, et peut donc s'tendre jusqu'aux raffinements de la
nom et quelques uvres, nous apparat encore comme un isol, qui ses cration potique. Prtres, vques ou lacs, ces lettrs entendent
singularits multiples n'ont pas permis de faire cole, dans une re de consacrer Dieu tout leur amour de la culture. Ils poursuivent donc, au-
dchirements profonds. Ce prcurseur est aussi, d'autres titres, un del de leur conversion entendue au sens commun, une activit de
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20 NAISSANCE DE LA POSIE PROLOGUE 21


cration potique dans laquelle chacun des plus dous tente d'exprimer le n'ont gure chang sous l'Empire chrtien. Et l'histoire de la poeSIe
meilleur de ,soi-mme, et de servir la propagation personnelle et collective chrtienne antique pourrait tre crite dans la seule perspective de la
de sa foi. Etant le moyen de communication le plus raffin, la posie survie et des relectures chrtiennes de Virgile.
~evie~t. ainsi un l~!lg~ge privilgi de la proclamation du message Cette considration verticale de la continuit de la tradition potique
evangehque : dans 1 EglIse et dans le monde, dans les liturgies, mais aussi romaine ne doit pas exclure une attention, en quelque sorte complmen-
dans la vie de socit. taire, l'horizon de la culture antique tardive. L'esthtique de cet ge de
Vient enfin la diffusion de l'asctisme monastique. En stimulant l'idal spiritualit est d'autant plus complexe qu'elle est cumulative. La volont
d'une communication personnelle entre l'homme et Dieu, en de petites de faire renatre, recrer et maintenir la culture antique se traduit alors par
co~munauts de libre. lection comme en avait dj connu la philosophie le souci de ne rien perdre d'un hritage lourd, dispers, et divers sinon
an?9ue , ce style de VIe va encourager les recherches potiques les plus contradictoire. Comment tre fidle la fois au got de Virgile et celui
ongmales, dans une troisime voie qui n'est ni celle de la vie mondaine et de Lucain? A Lucrce et Stace? A Horace et Perse? A Ausone et aux
de ses obligations littraires, ni celle d'un enrichissement de la liturgie en modernes du Ive sicle? Le mlange des modles, des genres et des
langue latine. De cette posie originale, ces potes intgrent totalement la tons, dj aim et pratiqu par les potes hellnistiques de l'ge
pratique celle de leur ascse et de leur dvotion. Paulin et Prudence sont alexandrin, procure encore l'ide, sinon les moyens prcis, d'une solution,
les reprsentants les plus minents de ce moment crateur aussi riche en un sicle o la mosaque exerce, avant la lettre, une division du ton de
qu'phmre. Les deux derniers sicles de l'Antiquit tardive ~ivront dans caractre impressionniste. Mais en prsence de la rigueur classique et des
ce rayonnement de l'ge thodosien. Ils en augmenteront les richesses manirismes du Haut Empire, la difficult de choisir et de composer est
sans leur donner plus d'clat: cet ge des rameaux multiplie et amincit se~ d'autant plus grande que le christianisme ajoute ses contradictions propres
produits potiques, en continuant de recevoir sa sve des matresses celles de l'histoire esthtique de la posie romaine. Le Christ doit-il tre
branches du sicle de Thodose. reprsent comme l'homme de douleurs, le serviteur souffrant, le Dieu
vacu dans son Incarnation mme? Ou dans sa majest divine,
~insi s~ ?oucle, comme un cycle esthtique, l'ge antique de la posie
l~tl1~e chretIenne. Il ne nous apparat plus aujourd'hui comme une ple
comme le Logos associ la cration de l'univers, le triomphateur de la
reph9ue no-classique de la posie romaine antique ; mais comme une mort, le Juge du dernier jour? L'embarras de l'iconographie est ici
floraIson nouvelle, dans un ge o la posie profane, sans disparatre instructif: il nous aide concevoir, par analogie, celui du pote chrtien.
totalement, brille d'un clat sans cesse amoindri. La translatio des valeurs Pour l'intelligence d'une telle posie, il a paru essentiel d'orienter
et des formes littraires se trouve acclre par la christianisation simultanment cette esquisse en deux directions majeures: la spiritualit
autoritaire de l'Empire qui suit l'dit de Thessalonique de 380, mais un tel et la potique, toutes deux tant d'ailleurs troitement impliques l'une
proces,s~s rem~~te bien plus haut dans le cours de ce sicle. Posie antique dans l'autre, au cours d'une cration potique qui est toujours, quelque
et poeSIe chretIenne y sont moins en concurrence qu'en cours de titre, thophanie - manifestation de Dieu - . Toutes deux se rencontrent
succession : l'~ne. dcr~t, ta~dis que l'autre crot. L'une n'a plus grand en effet dans cette fonction, qui est la raison d'tre du pome chrtien. On
ch~s~ de neuf a dIre, meme SI elle le redit encore somptueusement dans la peut ici raisonner sur des termes latins classiques, en partant du triangle
p~sIe de cour de Claudien, au dbut du ye sicle, et dj avec un de valeurs que dessinent la formule horatienne recommandant au pote de
de~~hement q.ue .ne comp~ns~ pas un excs d'ingniosit, dans la posie mler utile dulc et le couple de valeurs morales cicroniennes form par
preCIeuse de SIdome ApollmaIre, au milieu de ce mme sicle. Une telle utile et honestum.
dua~i~ est d'ailleurs temprer par la constatation que la posie La posie chrtienne n'ignore point les termes extrmes, et opposs,
chretienne a recueilli, et assum dans sa propre nouveaut, l'hritage que l'on peut dsigner par l'utilitas et la dulcedo. Pas plus que les rythmes
culturel d'une bonne part de la posie antique; le fait peut tre constat verbo-moteurs grce auxquels s'est d'abord transmis oralement l'van-
dans l'analyse de dtail des vers chrtiens. Ce fait est illustr d'un point de gile, cette posie ne dlaisse l'utilit instrumentale des rythmes au service
vue biographique : certains de ces potes nous disent, ou nous attestent de la mmorisation. En ce sens, encore lmentaire, elle aide constituer
dans leurs uvres conserves, qu'avant d'crire des vers chrtiens ils ces trsors de la mmoire dont parle Augustin, et dont l'me nourrit sa
n'ont pas ignor la pratique de la posie profane. Elle est videmme~t mditation ou, comme le Moyen Age monastique le redira la suite
supposer. chez tous, au moins au niveau des exercices scolaires, qui leur d'Ambroise, sa rumination . La parole rythme et pare du pome
ont appns les techniques de la composition mtrique, et de la lecture grave plus fortement la parole, humaine ou divine, qu'elle transmet ou,
grammaticale des grands potes classiques. Programmes et mthodes simplement, transpose. Cette vertu archaque du pome est encore
22 NAISSANCE DE LA POSIE PROLOGUE 23
nettement perceptible dans les indexations alphabtiques des hymnes et Mais au IVe sicle, potiques antiques et spiritualits chrtiennes se sont
psaumes abcdaires , les anagrammes des Instructions de Commo- mutuellement enrichies. Elles le doivent au fait que la posie romaine,
dien, ou dans les rythmes rigoureux, simples, aisment mmorisables, des indpendamment des convictions thologiques de ses auteurs, a toujours
Hymnes d'Ambr;oise. Mais la cration d'une pope biblique n'est pas t prgnante d'une spiritualit personnelle ou collective: c'est une
moins attentive cette utilitas des vers. vidence pour Virgile et Horace, et aussi, paradoxalement, pour Lucrce.
A l'autre extrmit de l'ventail des valeurs potiques, se place la En ce qui concerne la rencontre chrtienne entre l'homme et la divinit,
dulcedo, que le mme Ambroise analyse, propos des Psaumes, sous le elle devait la posie sacre des deux Testaments d'aborder la cration
vocable de delectatio. Il montre comment il en est une mauvaise, mais potique avec des formes d'nonc, des images, et des rythmes mme,
aussi une bonne. Et comment, vrai dire, les valeurs de gratuit dont la liturgie a maintenu constamment l'usage vivant.
seraient-elles rpudies par une posie qui veut se faire mdiatrice de la
grce de Dieu aux hommes, de tous ses dons gracieux et gratuits? C'est On tentera donc ici de retracer les cheminements de cette perptuelle
par l que la prise en compte des raffinements de la nouvelle posie navette, entre les formes et le souffle intrieur, grce laquelle la posie
alexandrine trouve, en ce Ive sicle, une justification thologique. Le jeu tisse sa trame entre une potique et une spiritualit. On ne peut couter
potique n'est plus, pour cette posie religieuse, un vain divertissement correctement cette posie, sans essayer d'entrer d'abord dans les raisons
mondain, ds lors qu'elle se consacre clbrer les dons inpuisablement proprement religieuses de ceux qui l'ont cre et dveloppe. L'entreprise
gratuits d'un Dieu qui, selon la formule du Livre des Psaumes, fit le est d'autant plus difficile qu'en bien des cas, nous situons malle lieu et le
Lviathan pour jouer avec lui (Ps. 104,26). temps o est ne une uvre donne, et que rien ne nous instruit, le plus
souvent, des intentions de l'auteur au moment o il a crit.
Entre ces deux extrmes de la gratuit et de l'utilit, se dploie une
fonctionnalit du pome qui est le domaine de l'honestum, appropri au Il faut donc faire confiance aux textes, et aux affinits de toutes sortes
service d'un Dieu que les lecteurs lettrs vont identifier trs tt au qui peuvent les relier entre eux. Il faut tcher de les couter pour eux-
summum bonum de la philosophie antique. Liturgie esthtique de la parole mmes, sans prjugs, directement, tout en n'ignorant pas les acquis des
humaine adresse Dieu, pour Dieu ou devant Dieu, la posie chrtienne recherches les plus rcentes. Celles-ci ont heureusement abandonn, en
tire ici son sens premier du service de l'absolu. Elle peut le concevoir notre sicle, les prjugs classicistes, qui ont longtemps grev l'tude de
l'atteindre et le prsenter de bien des manires, selon le lieu, le~ l'Antiquit tardive. Elles font gnralement droit la spcificit de
circonstances, les interlocuteurs, dans et entre lesquels s'tablit la l'inspiration chrtienne, mais sans mesurer toujours suffisamment
communication du pome. Cette diversit, qui s'inscrira dans celle des combien cette fonction nouvelle de la prose et de la posie a renouvel les
genres, de leur volution, de leur appropriation par tel auteur, n'est pas organes de leur expression. Il reste beaucoup faire, mme sur les auteurs
seulement celle des formes. Car elle dpend du mode de relation, apparemment les moins mconnus, et plus encore sur les uvres
personnel ou collectif, que le pome tablit ou traduit entre l'homme et anonymes, isoles, tardives, dont la bibliographie moderne est souvent
~ieu. Autrement dit, la forme du pome, et donc sa potique implicite, bien mince.
resultent d'une certaine spiritualit. Pour tudier l'essence originale d'une
po.si~ c.hrtien-?e, on ~e saurait isoler, de la forme potique, le Cette esquisse ne prtend mme pas offrir une synthse des
chnstlarusme vecu et dIt dans cette posie par un individu ou une connaissances actuelles. Elle n'ambitionne pas d'tre exhaustive, ni de
collectivit. remplacer des travaux dj anciens. Elle voudrait apporter le tmoignage
d'un lecteur, ouvrir quelques voies des tudes ultrieures, mettre en
On chouerait donc comprendre une potique, entendue au sens de la mesure de mieux comprendre, et surtout de mieux sentir, ce qui fait la
reprsentation qu'un pote se fait de la fin et des moyens d'un pome en posie de chacun de ces pomes, en donnant un accs au point de vue o
ne la rfrant qu' la problmatique purement littraire des tradition~ de un pote s'est plac pour concevoir son uvre et la crer. Ainsi peut-on
langage et de forme dont tel pote est, volontairement ou non, l'hritier. esprer dissiper quelques malentendus - ce qui, en posie comme en
On chouerait aussi, de manire inverse, en pensant que l'imagination musique, est bien la pire des disgrces - . Les dimensions restreintes de
chrtienne d'un pote est indpendante des vieilles outres dans cet essai, mais aussi l'intention de placer le lecteur plus prs des textes, ont
lesquelles on a vers d'abord le vin nouveau : comme dans la parabole, fait prendre le parti de diffrer toute rfrence moderne jusqu' la
on peut supposer que l'opration n'est pas alle sans risques ni sans bibliographie finale. n s'agissait d'introduire, et non pas de guider dans les
checs! mandres techniques de la recherche. C'est pourquoi l'annotation se
24 NAISSANCE DE LA POSIE

borne, le plus souvent, donner le texte original des vers qui ont t
traduits dans le cours des chapitres. Puisse chaque lecteur y prendre le
got d'aller boire lui-mme ces sources.

CHAPITRE PREMIER

Du Nouveau Testament Tertullien:


les chrtiens affronts
diverses traditions potiques

Ils affirmaient que - dlit ou erreur - le fond de leur affaire se


ramenait la coutume de s'assembler jour fixe avant le lever du soleil,
et, en s'adressant au Christ comme un dieu, de chanter entre eux un
hymne dialogu!. Cette premire attestation, en langue latine, d'une
hymnodie chrtienne encore grecque, reflte la vie liturgique des
communauts de Bithynie, dans le cours d'une lettre adresse en 111 de
notre re par le gouverneur romain de cette province l'empereur Trajan.
Ce gouverneur n'est autre que Pline le Jeune. La lettre restera aussi
clbre que le rescrit imprial qui lui fait suite: car celui-ci fera
jurisprudence dans l'application de la justice romaine aux chrtiens
dnoncs devant les tribunaux. Un peu moins d'un sicle plus tard,
Tertullien cite encore en 197 cet change de lettres, pour dnoncer les
contradictions et donc l'injustice de la rponse de Trajan. Ce tmoignage
nous est prcieux, car il autorise notre traduction initiale de carmen
Christo dicere " ce verbe a bien ici, selon l'usage classique, la valeur de
chanter un hymne, devant le substantif carmen revenu son sens
, N.B. Les textes latins cits dans les notes l'ont t d'aprs les ditions usuelles, les plus premier, puisque Tertullien paraphrase clairement sa citation sous la
recentes dans toute la mesure du possible. La numrotation des pomes de Paulin est celle formule ad carmen canendum 2
de l'~ition du Corpus ,de Vie~ne (CSEL). - Nous tenons remercier tous nos collgues
et amIS qUi ont accepte de relIre tout ou partie de cet ouvrage, et l'ont fait bnficier de
maintes rectifications et suggestions: en tout premier lieu, Jacques PERRET, doyen admir
des tudes virgiliennes et connaisseur hors pair de la posie et de la mtrique latines; les 1. PLIN. epist. 10,96,7: Adfirmabant autem hanc fuisse summam uel culpae suae
pages sur la strophe ambrosienne et ses origines doivent beaucoup aux vues personnelles uel erroris, quod esse nt soliti stato die ante lucem conuenire carmenque Christo quasi deo
qu'il tait venu dvelopper dans notre sminaire. Merci aussi J.L. CHARLET, dicere secum inuicem ...
Y.M. DUVAL, P. LANGLOIS, J.M. LEROUX, St. PELLISTRANDI, P. PETITMENGIN, Ch. PIETRI, 2. TERT. apol. 2,6 : nihil aliud se de sacramento eorum comperisse quam coetus
J.M. POINSOTTE. antelucanos ad canendum Christo ut deo ...
~-~-~------ ~~~-- . ---~ ~--- .....- - -
--~-------'-94J1i1,,7

26 NAISSANCE DE LA POSIE DU NOUVEAU TESTAMENT A TERTULLIEN 27


Le jour fIx doit tre le Dimanche, dies dominica, le jour du Chant la louange de Dieu,' trois lments indispensables pour que l'on
Seigneur , que la semaine astrologique antique appelle encore le jour puisse parler d'hymne, selon la dfInition classique de saint Augustin6 . Ce
du soleil , dies solis. Cet office chrtien de l'aube s'inscrit entre la prire n'est point pour l'aube, mais pour l'heure de vpres (ad uesperam) qu'a t
juive du matin et la future heure de Prime (prima hora) de l'office compose le trs ancien hymne du soir appel Phs hilaron selon ses
monastique. La dsignation du chant liturgique chrtien est ici triplement premiers mots. Cette pice s'adresse au Christ lumire l'heure o l'on
prcise. Il s'adreSse nommment au Christ, et non pas simplement Dieu allumait les lampes: ad incensum lucernae, selon le titre que Prudence
comme dans les chants liturgiques juifs, ou Notre Pre comme dans donnera l'hymne qu'il composera pour cette heure de la prire
la prire enseigne par Jsus. Il suppose un tour de rle (inuicem),' chrtienne. Il n'est pas invraisemblable de penser que les chrtiens traduits
cantique spontan, dans une assemble liturgique o chacun peut encore, devant le tribunal de Pline aient pu en chanter dj un semblable chaque
quand l'Esprit le lui inspire, prendre successivement la Parole, dite ou soir. Il va nous permettre un contact direct avec les difficiles problmes
chante? alternance entre un chantre et le reste du chur, comme dans la que pose la posie chrtienne la plus ancienne:
psalmodie que l'on dira responsoriale ou dans le shema juif,
mterrompu de brves berakot (bndictions) de l'assistance, et clos par un Lumire joyeuse de la sainte gloire
amen collectif? s'agirait-il mme du Psaume 24, chant justement le du Pre cleste immortel,
Dimanche dans la liturgie juive? Les textes de saint Paul et de Tertullien, cleste et bienheureux,
que nous citerons plus loin, semblent inviter choisir la premire Jsus-Christ.
explication. Enfm, le Christ est ici chant comme un dieu . La chose . 5 Parvenus au coucher du soleil,
n'tait pas faite pour surprendre Pline. Des hymnes littraires dits voyant la lumire du soir,
homriques aux hymnes en l'honneur des dieux orientaux 3, en passant nous chantons le Pre, le Fils
Rome par les carmina des Arvales et les Chants sculaires, un Romain et le Saint Esprit de Dieu.
aussi bien qu'un Grec sait ce que veut dire carmen deo dicere. Mais Tu es digne, en toute occasion,
comment se reprsenter ce carmen? Les rponses peuvent tre aussi 10 d'tre chant par des voix saintes,
nombreuses que les formes prises, dans le cours des premiers sicles de Fils de Dieu qui donnes la vie:
notre re, par la plus ancienne hymnodie chrtienne. Celles-ci allaient de aussi te glorifIe le monde 7 .
la relecture chrtienne et christique des Psaumes dits de David4 jusqu'
des compositions entirement neuves, dlies de toute attache scripturaire
trop prcise. Entre ces deux extrmes, ~ l'hymnodie chrtienne a La structure en trois noncs dlimite clairement trois strophes. Elle
commenc par broder sur les canevas des cantiques scripturaires des deux met en relief deux invocations qui clbrent tour tour le Christ (str. 1 et
Testaments, du cantique de Myriam celui de Simons. C'est en 3) et les trois personnes de la Trinit divine (str. 2). Ainsi nous apparat la
particulier le cas de cet hymne du matin qui nous est parvenu sous la dualit propre l'hymne chrtien: la fois chant de louange et profession
forme composite, enrichie par les sicles mais peu prs constitue ds le de foi, expression affective d'un sentiment religieux intense et nette
second, qu'est le Gloria in excelsis Deo " cette cellule mre du dbut de la affIrmation d'une thologie rduite l'essentiel: Jsus est Fils de Dieu,
pice est, on le sait, l'hymne des anges aux bergers de la Nativit <Luc distinct des deux autres personnes divines, et il est Messie (en grec
2,14). Christos =l'Oint de Dieu). La louange s'adresse Lui de prfrence,
comme Source de lumire et de vie, selon des mtaphores vangliques
usuelles 8 Plnitude et simplicit font la beaut transparente, vanglique,
3. La srie des hymnes isiaques est particulirement riche: de la stle de Memphis (au
second sicle avant J.-C.) par l'hymne de Msomde, le matre de chapelle d'Hadrien
de ce court pome liturgique. Mais, dans la forme, comment et pourquoi
- do~c ~eine,quelques d<;:ennies apr~s notre lettre - jusqu' cette prose potique par parler ici de pome? La pluralit des formes de la plus ancienne
quOI ~ expnme l,actIon de gr,~ces de LUCIUS a~ moment ou il va redevenir un homme par
la grace de la deesse, dans 1 epllogue des Metamorphoses d'Apule.
4. Celle dont Jsus mme avait en croix donn J'exemple: Mon Dieu, mon Dieu 6. AVG. in psalm. 148,17 : Hymnus scitis quid est? Cantus est cum laude Dei ...
pourquoi m'as-tu abandonn? Watth. 27,46 = ps. 22,2). ' Hymnus ergo tria ista habet, et cantum et laudem et Dei.
5. Cantique de Mose et des fils d'Isral, au refrain repris par Myriam et toutes les 7. Je traduis le texte d'aprs l'dition (avec apparat) dans M. BRIOso SANCHEZ, Aspectos
femmes, en Exod. 15; cantique de Simon: Luc. 2,29 sq. (aprs ceux de Marie (cit infra Bibliographie), p. 77 sq.
Luc. 1,47 sq., et de Zacharie: Luc. 1,68 sq.). ' 8. Prologue de Jean 1,4 : En lui tait la vie, et la vie tait la lumire des hommes.
jC "Wb"
~
4

28 NAISSANCE DE LA POSIE DU NOUVEAU TESTAMENT A TERTULLIEN 29


hymnodie oblige ici beaucoup de prudence, dans la dfinition formelle nonc en doubles versets forte csure centrale, dont on peut encore
de ce pome .hymnique. Car il n'a pas encore la forme mtrique percevoir la parisosyllabie. Ainsi au dbut du Psaume 129 :
chantable qUI sera celle de l'hymne d'Hilaire ou d'Ambroise.
De profundis clamaui ad te, Domine, (I 2 ou Il syll.)
La ritration d'units quivalentes , par quoi se dfinit formelle- Domine, exaudi uocem meam. (10 syll.)
ment .to~t nonc~ potique, n'est pas chercher ici dans une mtrique Fiant aures tuae intendentes (10 ou 9 syll,)
quantitatIve de type classique. Elle consiste, comme le laisse voir la in uocem deprecationis meae (11 ou 10 syll.)
dis~.o~iti~n typog~aphique de notre traduction, en un double systme de
relteratlons . D abord le groupement en distiques dont chacun prsente Face un tel texte, les Latins ne pouvaient percevoir qu'une prose
un n<;>~bre de syllabes quasi gal (<< parisosyllabie : dans le grec de la rythme, voire affecte, dans cette version, de clausules mtriques que le
premlere strophe, 9 et 10 syllabes, puis 6 et 4; puis au dbut de la traducteur n'avait peut-tre pas cherches ll . Ce dbut du De profundis
seconde, 1 1 e.t 8), ensuite identique (<< isosyllabie : l'exception du vers prsentait ainsi une allure rhtorique encore cicronienne. Une telle
onze, et peut-etre du vers neuf, les sept derniers sont dj des octosyllabes, observation appelle notre attention sur la fragilit croissante des limites
comt?e le plus souvent dans le futur hymne ambrosien)9. A ce groupement entre prose d'art et posie dans la cration littraire chrtienne. Car la
(par)lsosyllabique par distiques se superpose, d'autre part, le groupement posie des Psaumes, qui n'en est pas strictement une pour l'oreille forme
strophique de l'nonc. De cette double rgularit, il rsulte que le Phs la mtrique classique, jouera dans cette prose un rle proportionn la
hilaron est bien en forme de pome, mais dans un systme formel place qu'occupent les Psaumes dans la prire individuelle et collective des
syllabi~ue, peut-tre accentuel (3 ou 4 accents par vers), srement chrtiens, mais aussi dans les homlies exgtiques. C'est le tissu textuel
strophique, mais amtrique. Il est pourtant crit dans une langue o la psalmique qui donne encore, au IVe sicle, leur trame formelle singulire
posie s'est toujours exprime en formes mtriques quantitatives. aux Confessions de saint Augustin, et qui contribue essentiellement en
faire le chef-d'uvre le plus original de la prose d'art chrtienne latine.
Cette contradiction nous place au confluent des deux sources de la
posie chrtienne la plus ancienne. Comme le christianisme mme cette Mais cette continuit entre prose et posie, considre du point de vue
posie, o s'exprime la foi au Christ, nat pour ainsi dire au point de de la forme, fait problme, aux origines mmes de la posie chrtienne,
contact de deux univers linguistiques: celui des langues smitiques et telle qu'on la saisit au niveau chronologique du Nouveau Testament, dans
celui des langues indo-europennes. Jsus avait prch en aramen dans la seconde moiti du premier sicle. Car Paul, dans la prose de ses lettres,
une socit o la polyglossie ne s'exprimait pas seulement da~s des a insr certains hymnes christologiques qu'il a probablement emprunts,
documents officiels comme l'criteau trilingue de sa croix 10 . Cette au moins en partie, la premire liturgie chrtienne, et remanis pour y
c<;>ncurrence, puis cette interfrence de deux systmes de formes potiques introduire la synthse de sa propre christologie. Tel est en particulier le cas
decoule donc des eaux mles du judasme hellniste . Elle est solidaire de l'hymne qui ouvre l'ptre aux Colossiens 12. On y voit la parent
des prob~mes poss par la traduction des textes potiques hbraques originelle entre l'hymne et l'homlie, qu'impliquait dj notre observation
dans la BIble grecque des Septante. Les Psaumes, dont le nom latin drive. sur le contenu doctrinal du Phs hilaron. Cette alliance entre le lyrisme
de la traduction grecque des tefillot (prires) ou tehillim (chants de spirituel et la communication d'un contenu thologique est encore plus
louange) hbraques, parvinrent dans l'Occident latin travers le double frappante dans les longs hymnes gnostiques que nous ont transmis
filtre classique d'une traduction latine de la version grecque ralise certains Actes apocryphes des Aptres: on a parl leur propos
partir d'un original hbreu. Les modalits originales de leurs ritra- d' hymnes rhtoriques . Ils illustrent les affinit~ liturgiques entre
tions formelles n'en furent pas, pour autant, entirement effaces. l'hymnodie et l'homiltique, affinits qui subsisteront, en dpit d'une plus
L'articulation d'un paralllisme synonymique ou antithtique transparat claire distinction des genres, jusque dans les hymnes classiques du lyf
en effet au terme de la double traduction, aussi bien que la structure d'un sicle latin.
Hritire de la liturgie juive de synagogue, l'hymnodie de l'assemble
chrtienne va s'en distinguer progressivement, en s'adressant de plus en

9. Mais celle-ci sera galement - et d'abord - mtrique (voir in! chap. VIII) alors II. Le premier verset se termine par une clausule forme d'un sponde et d'un
que le Ph.s hilaron ne l'est pas. '
dactyle; le second par un double crtique.
10. /oh. 19.20: Le texte tait crit en hbreu, en latin et en grec.
12. Coloss. 1,15-20.
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30 NAISSANCE DE LA POSIE DU NOUVEAU TESTAMENT A TERTULLIEN 31

plus explicitement la personne du Christ quasi Deo . La continuit de hexamtres du livre VL On y entend voquer avec solennit, en une
ce lent passage ressort de la fluidit smantique du vocabulaire dsignant langue potique grecque traditionnelle, les souvenirs du baptme du
au premier sicle les chants liturgiques. Par deux fois phsiens 5,19 et Christ et de ses miracles, sa puissance cosmique (<< en sa main l'univers
Colossiens 3,16). -Paul invite les chrtiens, en une formule identique, et tout entier, et la terre et le ciel et la mer : vers d'allure psalmique D, son
donc cliche, ~(chanter des psaumes, des hymnes et des cantiques (
retour glorieux; puis la condamnation venir des juifs tu n'as pas
spirituels . Certains exgtes, anciens et modernes, ont naturellement reconnu ton Dieu, venu sous les regards mortels ... ) ; vient enfin un
cherch distinguer en cette triade trois sortes de chants, et ils ont aussi loge de la croix, bois digne de bndiction, sur lequel Dieu s'est
fait de pieux contre-sens sur la valeur de l'adjectif spirituel . En fait, les tendu .
autres emplois des trois substantifs et de leurs familles de mots respectives, Ce passage formel de la tradition juive la tradition grecque est loin de
dans la Septante et les textes no-testamentaires et palochrtiens, ne s'tre effectu aussi nettement dans l'hymnodie liturgique, dans la mesure
permet pas de retenir autre chose que des tendances inconstantes mme o la mtrique savante de l'Antiquit classique entrait en crise et en
certaines valeurs d'emploi. Dans les deux textes pauliniens, cette triade conflit, au cours de ces premiers sicles, avec les formes populaires de
dsigne globalement, avec une redondance que l'on retrouve souvent chez rythmes accentuels. Le phnomne est analogue celui qui affleure plus
Paul, l'ensemble des compositions chantes dans les liturgies contempo- tard, du moins notre connaissance, dans le passage du cursus mtrique
raines de l'Aptre. Suivant en cela les usages des hymnodes juifs, les de la prose son cursus rythmique. Les dcouvertes papyrologiques sont,
chrtiens ont commenc, leur tour, par broder sur les modles depuis un sicle, notre moyen d'accs cette pluralit des formes. Le
traditionnels. De telles formes de transition ne nous sont pas inconnues. clbre papyrus Oxyrrhynchos 15,1786 a conserv d'importants fragments
Tels sont en hbreu, dans le judasme immdiatement antrieur au Christ, en grec d'un hymne chrtien trinitaire en dimtres anapestiques
les Psaumes dits de Salomon, et, dans le judo-christianisme du premier ( U U -/ U U ""), accompagn de sa notation musicale. Il remonte au me
sicle de notre re, ces Odes de Salomon qui nous sont parvenues en sicle. Ces mmes rythmes anapestiques, les plus rpandus dans le monde
langue syriaque, mais dont l'original a vraisemblablement t compos en hellnistique, apparaissent aussi, au dbut du mme sicle, dans un chef
langue grecque. N'est-ce qu'un hasard, si ces deux recueils ont t d'uvre littraire de l'ancienne hymnodie grecque chrtienne: l'hymne
retrouvs en 1905 dans le mme manuscrit? Du moins prend-il pour du Pdagogue, adress au Christ, en pilogue de l'ouvrage du mme nom,
nous valeur de symbole. Quant au mot de spirituel , il ne qualifie pas dont l'auteur est Clment d'Alexandrie. Avec un acrostiche alphabtique,
un emploi mtaphorique qui orienterait vers l'oraison mentale, mais l'hymne du papyrus Amherst },2 prsente aussi des mtres anapestiques
plutt, sans doute, le charisme d'un chant inspir par l'Esprit 13 d'un autre type: dans chaque vers, deux fois trois anapestes et une syllabe
Trs tt, l'alliance littraire du judasme et de l'hellnisme s'tait libre. Mais de mme que dans les formes hymniques no-testamentaires
exprime aussi par l'adoption d'une forme mtrique grecque, pour (Magnificat, prologue de l'vangile de Jean), c'est le rythme accentuel qui
traduire une inspiration proprement juive. La collection des chants des domine une autre srie de textes hymniques restitus par certains papyri "
Oracles sibyllins exprime en hexamtres de facture trs classique des ainsi dans le Bodmer XII, du second sicle, un hymne conserv auprs du
prophties images et des visions eschatologiques qui relvent du genre Protvangile de Jacques, et que l'on a attribu l'vque asiate Mliton de
littraire juif de l'apocalyptique. Leur titre mme voque la fois la Sardes.
tradition des oracles des prophtes juifs, et la tradition grco-romaine C'est aussi au me sicle que remonte probablement un psaume
des oracles sibyllins au sens antique du terme. Commence par des juifs, abcdraire latin rcemment dcouvert sur un papyrus de la fin du me ou
cette collection est ensuite adopte, interpole, et finalement annexe et du dbut du Iv" sicle, conserv Barcelone. Cette pice, intitule Psalmus
poursuivie, par des chrtiens, dans le cours des trois premiers sicles de responsorius (mais nanmoins transmise sans vers refrain ), clbre la
notre re. On date gnralement du second sicle les 2 8 premiers Vierge Marie, en se rfrant notamment des traditions apocryphes,
comme celles du Protvangile de Jacques. Elle se compose de strophes de
7 16 lignes, comportant le plus souvent de 10 12 syllabes et quatre
13. L'adjectif spirituel , qui dtermine les trois noms dans les textes pauliniens, ne accents, avec des assonances finales irrgulires des mmes couleurs
doit pas tre interprt en un sens trop abstrait: il ne s'agit pas d'une psalmodie ou d'une vocaliques. Le papyrus n'a malheureusement conserv que les strophes A
hymnodie mentales, opposes la ralit concrte du chant liturgique. C'est d'ailleurs H incluse, aprs un prome de 4 vers d'invocation au Pre et au Christ
logikos, et non pneumatikos, comme dans ces textes, qui est employ dans le sens Mme si la datation de la composition est difficile, c'est sans doute ce
intrieur. Il s'agit ici de l'inspiration accorde par l'Esprit de Dieu (pneuma), dans une
assemble liturgique dont les membres s'expriment dans cet Esprit. jour la plus ancienne posie latine chrtienne qui nous ait t conserve. Il
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32 NAISSANCE DE LA POSIE DU NOUVEAU TESTAMENT A TERTULLIEN 33

est notable qu'elle l'ait t sur un papyrus d'gypte, qu'elle ait t l'assemble l6 . Cela suppose un chantre auquel rpond priodiquement
probablement compose dans cette terre de chrtient ancienne, et qu'elle l'assistance, selon la tradition juive voque plus haut. La psalmodie et
prsente les traits archaques de structure que nous venons d'esquis- l'hymnodie n'apparaissent pas, d'ailleurs, travers l'oeuvre du mme
serl3 bis. auteur, rserves la liturgie collective de l'assemble. Elles sont
Cette richesse de formes de la production hymnique grecque des trois pratiques individuellement par chaque fidle dans sa vie quotidienne.
premiers sicles est lie la libert d'une liturgie o l'improvisation Ainsi dans ce tableau idalis du couple chrtien, uni dans la prire
spontane a gard longtemps une place primordiale. L'assemble chante: Psaumes et hymnes rsonnent entre eux, et ils se lancent un
chrtienne est alors le lieu par excellence o souffle l'Esprit. Il s'y mutuel dfi, qui chantera le mieux en l'honneur de son Dieu 17 .
manifeste, aux chrtiens assembls, sous des formes charismatiques Ailleurs aussi, la psalmodie (et donc l'hymnodie) n'est pas omise parmi les
diverses; l'hymnodie spontane en est une forme essentielle, comme il pratiques de dvotion personnelles: Celui qui fait une prire au
ressort de ce texte de Paul en sa Premire pitre aux Corinthiens (I 5,26) : Seigneur est prs du ciel; celui qui s'applique aux critures s'y adonne
Lorsque vous vous assemblez, tel d'entre vous a un cantique, tel une tout entier; celui qui chante un Psaume se donne un rconfort 18 .
instruction, tel une rvlation, tel un discours en langues ... . Et Tertullien Tertullien est bien conscient de ce que cette posie liturgique est une
ne dcrit pas autrement l'assemble liturgique d'une communaut richesse substantielle de la nouvelle culture religieuse des chrtiens. Aux
chrtienne de Carthage, la fin du second sicle: Aprs l'ablution des fidles qui se permettent d'avoir encore du got pour les reprsentations
mains et (l'allumage des) lumires, chacun de ceux qui en sont capables thtrales 19, il rtorque: Nous avons assez de littrature, assez de vers,
est appel s'avancer au milieu pour chanter en l'honneur de Dieu, en assez de sentences, et mme assez de chants, assez de voix, et ce ne sont
suivant les divines critures ou son propre gnie 14 . L'hymnodie apparat pas des fables mais des vrits, non point des uvres contournes mais
donc ici comme le moment de lacadenza imprvisible dans un concerto, des uvres de simplicit2 ... .
au coeur de l'assemble liturgique. A en juger par les prcdents de la Mais en dpit de l'osmose des formes et des rythmes que nous avons
liturgie synagogale, ce chant devait se placer entre diverses lectures esquisse plus haut, la dfiance du christianisme rigoriste envers la posie
liturgiques de textes bibliques. On entrevoit moins elliptiquement la antique demeurait considrable. Mme si les convictions et le tempra-
structure de la liturgie dominicale Carthage, quelques annes plus tard ment de Tertullien invitent se dfier, en retour, du caractre catgorique
(vers 208-211) dans un texte du Trait de l'me. Le mme Tertullien y de certains de ses jugements - dmentis, au demeurant, par sa propre
voqu ainsi les dominica sollemnia: selon qu'on lit les textes culture potique et l'usage qu'il sait en faire - , il reste que cette dfiance
scripturaires, ou que l'on chante des psaumes, ou que l'on adresse des ne peut que s'accrotre au me sicle, en prsence d'un pouvoir imprial
allocutions, ou que l'on choisit des prires de demande 15 . Lectures, hostile et perscuteur. L'apologtique passionne qui s'exprime dans le
chants, homlies, prires: les quatre prises de parole de l'assemble trait Aux paens et l'Apologtique ne mnage gure les potes antiques.
liturgique sont ici clairement distingues et associes. Mais dans la Adoptant la doctrine varronienne de la thologie mythique , Tertullien
formulation de Tertullien s'expriment l'ventualit et donc la libert d'un tient les potes pour les auteurs responsables des fables absurdes et
choix, selon l'inspiration des jours et des personnes. Les deux textes scandaleuses de la mythologie; et il approuve Platon de les avoir chasss
s'clairent ainsi l'un l'autre.
Dans son Trait de la prire, Tertullien ajoute une intressante 16. TERT. orat. 27 : hoc genus psalmos, quorum clausulis respondeant qui simul
prcision sur la pratique de la psalmodie avec rpons : il mentionne ce sunt .
genre de psaumes aux clausules desquels rpondent les membres de 17. TERT. uxor. 2,8,8: sonant inter duos psa1mi et hymni, et mutuo prouocant quis
melius Deo suo cantet .
18. TERT. exh. cast. 10,2 : si orationem facit ad dominum, prope est caelo; si
scripturis incumbit, totus illic est; si psalmum canit, placet sibi... . Chante-t-on dj les
martyrs, ou aux funrailles des martyrs? Cette seconde hypothse parat une exgse plus
l3 bis . Texte facilement accessible dans le JbAC, t. 19, 1967, p. 212-213: voir titre de prudente d'un passage obscur du Scorpiace 7, 2.
J'tude, in! bibliog. du ch. I. 19. En un sicle o le mime, souvent grossier sinon obscne, a pratiquement chass
14. TERT. apol. 39,1 8 : Post aquam manualem et lumina, ut quisque de scripturis comdies et tragdies de la scne romaine.
diuinis uel de proprio ingenio potest, prouocatur in medium Deo canere ... 20. TERT. spect. 29,4 : Si scaenae doctrinae delectant, satis nobis litterarum est, satis
15. TERT. anim. 9,4 : lam uero prout scripturae leguntur aut psalmi canuntur aut uersuum est, satis sententiarum, satis etiam canticorum, satis uocum, nec fabu1ae sed
allocutiones proferuntur aut petitiones delegantur. .. ueritates, nec strophae sed simplicitates.
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34 NAISSANCE DE LA POSIE DU NOUVEAU TESTAMENT A TERTULLIEN 35

de sa Rpubliqu,e. Les potes ont abus de leur libert: ils se sont mon- prophtique et non pas potique26 . Mais cette paronomase entre
trs, en tous sens, licencieux . Homre le premier leur a montr un propheticus et poeticus est dj prgnante de la leture chrtienne qu'un
exemple dplorable, en traitant la divine majest comme la condition sicle plus tard, Constantin fera de la quatrime Eglogue, considre par
humaine 21 . Plus encore que de s'tre faits les propagateurs du lui comme explicitement messianique.
polythisme, et de l'immoralit, Tertullien leur fait surtout grief de cette C'est que, malgr qu'il en ait, Tertuliien a laiss voir aussi, assez
attitude sacrilge, particulirement grave chez des hommes qui affectent souvent, qu'il n'tait pas insensible aux charmes de la posie latine
d'tre aussi religieux 22 , antique. Il cite ou pille, plusieurs reprises, Virgile et Juvnal, mais aussi
Mme au milieu d'une invective, cette remarque sarcastique implique Lucrce et Martial. Et mme si cet homme principes entend montrer
nanmoins une ouverture l'ide antique du pote uates, chantre sacr et que Virgile est pour lui ce reprsentant de la sagesse profane que
inspir. Tertullien l'admet d'ailleurs plus explicitement selon deux condamne l'vangile , il ne lui en arrive pas moins de se montrer
perspectives polmiques, et contradictoires entre elles. D'une part, il discrtement sensible la beaut des ides et des sentiments humains
souscrit la thorie ancienne du judasme alexandrin, pour qui les grands rfracts au pur cristal de la posie antique. Qu'il s'agisse de clbrer la
crivains paens auraient connu en partie la Rvlation yahviste : Quels beaut de Carthage ou le sentiment tragique de la vie ; ou encore de citer
sont le pote et le sophiste qui n'ont bu la source des prophtes23 ? . allusivement les satiriques pour en pimenter ses attaques contre les paens,
C'est dire que posie et philosophie ont puis dans la prophtie, entendue par une rtorsion qui est l'une de ses armes familires. Si Juvnal fut son
au sens large de l'Ancien Testament. Mais Tertullien n'est pas moins matre flageller, Lucrce a parfois exprim sa pense, et Virgile ses
convaincu que ces emprunts la Rvlation ont t adultrs et sentiments. Ille doit une ducation romaine qu'il est bien contraint de
contrefaits: C'est du nom de la sagesse (sophia) que la philosophie a tir tolrer expressment dans son trait Sur l'idoltrie. Et pourtant, cette
son nom, c'est de la prophtie que la contrefaon de la sagesse a driv la tolrance, qu'il feint de considrer comme un pis-aller, est secrtement
vaticination potique. Ces vaniteux personnages, toutes les fois qu'ils en accord avec la logique des thses stociennes qu'il soutient dans son
avaient trouv quelque chose (de bon), l'adultraient afin de se trait Sur le tmoignage de l'me. Car s'il est vrai que l' me
l'approprier 24 . Ce raisonnement, introduit dans la seconde dition du naturellement chrtienne affirme spontanment l'existence d'un Dieu
chapitre 19 de l'Apologtique, prsente une singulire thorie chrtienne unique, on ne voit gure pourquoi les professions de foi monothistes de
(sans doute aprs avoir t juive) de l'inspiration potique paenne. Elle Virgile, dont la Cit de Dieu devait encore tirer, deux sicles plus tard, un
accuse les potes d'avoir dform ce qu'ils avaient reu de la Rvlation argument thologique, seraient exclues du bnfice de cette proposition.
biblique. Une sorte d'escroquerie intellectuelle leur aurait fait maquiller Tertullien est demeur tactiquement rticent devant de telles consquen-
leurs emprunts, afin de pouvoir s'attribuer tout le mrite d'une pseudo- ces. Mais il ne s'coula sans doute pas plus d'une gnration avant que son
invention. L'intervention satanique du diabolus interpolator - le compatriote Minucius Flix - suivant en cela l'exemple illustre de saint
Contrefacteur - y demeure implicite25 . Mais que le grief soit moral ou Paul en son Discours sur l'Aropage - invoqut non plus Aratos, mais
spirituel, l'accusation est aussi grave: les potes ont pris le risque sacrilge bien Virgile, pour convaincre les Romains de reconnatre en leur propre
de se substituer tacitement la Parole de Dieu. L'ide reparat culture un irrcusable tmoin du monothisme.
indirectement travers le jeu de mots elliptique sur Mose, berger Ces escarmouches et ces demi-aveux sont encore le fait d'un sicle o le
conflit, souvent aigu, entre le christianisme et l'Empire, ralentit ou
21. TERT. ad nat. 1,10,38: Adhuc meminimus Homeri: ille, opinor, est qui paralyse les progrs du dialogue entre le christianisme et la civilisation
diuinam maiestatem humana condicione tractauit, casibus et passionibus humanis deos
imbuens ...
antique. Virgile tant, par excellence, le garant et l'ducateur de la
22. TERT. apol. 14,6: Haec neque uera prodi neque falsa confingi apud
tradition romaine, religieuse aussi bien que morale, la posie classique
religiosissimos oportebat. . pouvait apparatre, aux chrtiens en butte l'hostilit d'un paganisme
23. TERT. apol. 47,2: Quis poetarum, quis sophistarum, qui non de prophetarum devenu plus offensif, comme une allie suspecte de leurs perscuteurs.
fonte potauerit ? Mais la dfiance du plaisir des Muses dont parlait Lucrce pouvait
24. TERT. apol. 19,1,6*: De sophia amor eius philosophia uocitatus est; de s'enraciner aussi profondment chez eux que chez certains philosophes
prophetia affectatio eius poeticam uaticinationem deputauit. Gioriae homines, si quid grecs. C'est effectivement en termes platoniciens que l'on peut formuler le
inuenerant, ut proprium facerent adultauerunt. plus clairement une telle mise en question. Aussi bien que la musique, la
25. Mme si le verbe adulterare a un sens bien proche de celui d'interpolare, comme
il ressort d'autres passages de Tertullien. 26. TERT. cor. 7,3: Moises propheticus, non poeticus pastor.
JpC!J 1 , .. ,

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36 NAISSANCE DE LA POSIE
DU NOUVEAU TESTAMENT A TERTULLIEN 37
posie doit-elle tre considre comme un art du sensible ou un art de
l'intelligible? Est-elle obstacle ou voie privilgie pour la qute de Dieu? pos en termes philosophiques, et expos en un dialogue, sinon un
Les lettrs de l'Antiquit tardive eux-mmes vont exprimer leur rponse apologue, entre la raison et les sens, le problme risque de recevoir une
platonisante , cette alternative, en faisant reprsenter sur leurs tombes solution asctique radicale; mais une solution trop intellectualiste, aussi,
l'pisode odyssen des Sirnes. En y montrant Ulysse attach au mt, pour faire droit la bont radicale de la nature cre : tout cela est bon,
tandis que ses compagnons font force de rames devant les rochers o puisque c'est toi qui, dans ta bont, l'as cr 28 . Le chrtien ne peut se
chantent les Sirnes, ces lettrs entendront signifier que l'on conquiert rsoudre une apathie philosophique qui lui ferait renier tout le sensible.
l'immortalit en demeurant sourd aux plaisirs sensibles et leurs Musique et posie sont galement susceptibles d'veiller en nous le
sductions : et le mythe voque spontanment les arts des rythmes faits souvenir des nombres, et donc d'un Dieu crateur de l'harmonie du
pour charmer l'oreille de l'amateur de musique ou de posie - ou de monde: Celui dont la sagesse a tout cr en nombre, en mesure et en
cadences oratoires-. poids (sap. 11,21). Et comment oublier, aussi, que Jsus et les siens
n'ont gagn le Jardin des Olives qu'aprs avoir chant (hymnsants, dit le
Comment l'asctisme chrtien ne se serait-il donc pas pos les mmes texte de Matth. 26,30) le Grand halieZ de la Pque, c'est--dire les Psaumes
questions, surtout ds lors que le christianisme commenait de se 113 118 ? Le trsor de l'hymnodie des deux Testaments atteste, bien
prsenter comme la vraie philosophie ? Le questionnement le plus net avant celui des chrtiens, que le Verbe de Dieu n'a point fui les formes de
et le plus dlicat apparatra dans la seconde moiti du IV sicle. A ce la posie humaine. Il y a donc, comme le dit Ambroise, une bona
moment, le dploiement de la liturgie chrtienne et de l'hymnodie delectatio, qui n'a rien de peccamineux, dans la psalmodie et l'hymnodie.
ambrosienne concidera avec la svre autocritique de l'asctisme
monastique, qui se dfiera de la trop parfaite conversion mutuelle du C'est pourquoi la mditation d'Augustin se rsoud finalement suivre
christianisme et de la civilisation romaine. Il vaut donc la peine, aprs une via media. Il atteste que musique et posie peuvent et doivent s'allier
avoir assist ces premiers dbats contradictoires des chrtiens, avec les pour le bien de l'me, condition que la musique n'attire point tout soi,
diverses traditions potiques dont ils deviennent uoZentes nolentes les et que le chant ne fasse point cran aux paroles, mais les exalte, en une
hritiers, de lire la page dlicate dans laquelle Augustin a exprim, pour psychagogie spirituelle: Parfois aussi, je me trompe par excs de
tous les chrtiens autant que d'abord pour lui-mme, l'ambigut d'un svrit ... et il me semble plus sr de faire ce qu'on m'a souvent dit de
charme des Muses (Musaeus lepos selon une formule clbre de l'vque Athanase d'Alexandrie: il faisait prononcer les psaumes par le
~ucrce) introduit au cur de la liturgie et, par l, devenu partie
lecteur avec une intonation si lgre qu'elle se rapprochait de la
intgrante du patrimoine culturel chrtien. dclamation plus que du chant. Et pourtant! quand je me rappelle mes
larmes, celles que j'ai rpandues aux chants de Ton Eglise, dans les tout
Je sens bien que ces paroles saintes, quand elles sont ainsi chantes premiers temps o j'avais reconquis ma foi, mme prsent o je suis
meuvent notre sensibilit par une flamme de pit plus ardente que si moins mu par le chant que par ce que l'on chante - quand cela est
elles n'taient point ainsi chantes: tous les sentiments de notre me, dans chant d'une voix pure, sur une mlodie d'une harmonie parfaite - , je
leur diversit particulire, trouvent chacun leur modalit propre dans la reconnais nouveau l'utilit considrable de cet usage traditionnel 29 . De
voix et le chant, et il s'y trouve je ne sais quelle affinit cache pour les la thse du refus, Augustin passe ici une premire hypothse : ce que les
veiller. Mais la dlectation de nos sens - laquelle il ne faut point livrer musicologues mdivistes appellent aujourd'hui la cantillation, gale
l'me au risque de la paralyser - souvent m'abuse, quand le sentiment ne distance du parl et du chant. Puis une seconde hypothse : il reconnat
fait point cortge la raison en passant patiemment derrire elle, mais
~ue, sur le simple prtexte d'avoir mrit d'tre admis auprs d'elle, il
s efforce de courir devant elle et de l'entraner. C'est ainsi que je pche sur
ce point sans m'en apercevoir, mais je m'en aperois ensuite27 . Ainsi 28. C'est le premier des trois clbres vers que composa Augustin, pour les faire
graver sur un cierge pascal, et qu'il a lui-mme cits dans sa Cit de Dieu, 15,22: Haec
tua sunt ; bona sunt quia tu bonus ista creasti.
27. AVG. conf 10,33,49: ipsis sanctis dictis religiosius et ardentius sentio moueri
animos nostros in flamma pietatis, cum ita cantantur, quam si non ita cantarentur, et . 29. AVG. conf 10,33,50: Aliquando autem ... erra nimia seueritate ... tutiusque mihi
omnes affectus spiritus nostri pro sui diuersitate habere proprios modos in uoce atque Ulde~ur quod de Alexandrino episcopo Athanasio saepe dictum mihi conmemini, qui tam
cantu, quorum nescio qua occulta fami1iaritate excitentur. Sed delectatio carnis meae, cui modlco flexu UOClS faclebat sonare lectorem psalmi, ut pronuntianti uicinior esset quam
mentem eneruandam non oportet dari, saepe me fallit, dum rationi sensus non ita canent!. Verumtamen cum reminiscor lac rimas meas, quas fudi ad cantus ecclesiae tuae
comitatur ut patienter sit posterior, sed tantum quia propter illam meruit admitti, etiam in primordiis recuperatae fidei meae, et nunc ipsum cum moue or non cantu, sed rebus
praecurrere ac ducere conatur. lta in his pecco non sentiens, sed postea sentio. quae cantantur, cum liquida uoce et conuenientissima modulatione cantantur, magnam
instituti huius utilitatem rursus agnosco.
~-~--~-- ~----~~-~"'!I'F~"~~'''''--~-------------~~~~~~~-~

38 NAISSANCE DE LA POSIE

le bien fond du chant religieux o la musique est au service de la posie


sacre, scripturaire ou non. Il n'est que de sentir avec quel merveillement
il voque dans la mme page, en une prose potique aussi notable par son
nonc harmonieux que par ses clausules, toutes les mlodies des
douces cantilnes, dont sont accompagns les Psaumes de David30 .
Vt musica poesis ; car pour les anciens, plus que pour nous, ce fut le
plus souvent cum musica poesis. Les arts de la parole n'taient point alors
aussi compartiments qu'il le sont devenus. Cela est clairement suggr
CHAPITRE II
par l'invention athanasienne de la cantillation, mi-chemin de la recitatio
et du cantus. La parole publique fut toujours, Rome, marque par ces
ritrations d'units quivalentes : paralllisme et correspondance des
membres de phrases, usage souvent indiscret de la rptition d'un mot
(figure d'anaphore), clausules mtriques remontant des fins de phrase aux
effets de clausules intrieures nombrant les fins mmes des membres de Polmique et apocalypse
celle-ci. Quant la dclamation prive de la posie, elle s'accompagnait au milieu du Ille sicle:
volontiers de la cithare. La reine nonne Radegonde, en son couvent de
Sainte-Croix de Poitiers, devra svir encore, au VIe sicle de notre re, les deux pomes de Commodien
contre une religieuse qui avait introduit cet instrument dans la clture
sous le prtexte honorable de psalmodier vraiment la manire de David.
Et le dbat entre amis et ennemis de la musique sacre rebondira au Ive
sicle: c'est l'antique querelle entre philosophes et artistes du verbe, Telle l'toile Absinthe et les tnbres qui la suivent, au second chapitre
potes ou musiciens. Mais ce qui est dsormais en jeu, c'est la lgitimit de l'Apocalypse dite de Jean, les pomes de Commodien apparaissent
des raffinements de la parole humaine, et la qualit de leur fidlit l'cho brutalement dans l'histoire de la posie latine comme une sorte de soleil
de la Parole de Dieu. noir. Ils surgissent au plus sombre de la crise du me sicle, autour de la
sinistre dcennie de 250 260 : deux cruelles perscutions gnrales y
dciment les glises chrtiennes, la frontire du Danube est franchie par
les Gots de Kniva, celle de l'Euphrate enfonce par les armes perses du
redoutable Shapur 1er , qui crase les forces de Rome, capture et met
lentement mort l'empereur Valrien, ravage impunment les provinces
romaines d'Asie et de Syrie. Cependant, la peste, et souvent aussi la
famine, dvastent l'Occident, et en particulier l'Afrique. Si les trois
derniers cavaliers de l'Apocalypse - peste, famine et guerre - dsolent
ainsi l'Empire perscuteur, comment les chrtiens n'attendraient-ils pas le
retour du premier, mont sur son cheval blanc31 ? Ds le printemps de
251, alors que l'empereur Dce vient de prir au combat dans la Thrace
envahie par les Gots -juste salaire de son assassinat de Philippe l'Arabe,
son prdcesseur qu'il avait tu de sa main - , l'vque Cyprien de
Carthage dclare avec une calme conviction: Voici que le monde

31. Apoc. 6,2 : Et je vis: c'tait un cheval blanc. Celui qui le montait tenait un arc.
Une couronne lui fut donne, et il partit en vainqueur pour vaincre. On sait qu'une
30. lb.: melos omne cantilenarum suauium, quibus Dauidicum psalterium partie de la tradition exgtique ne voit pas dans ce cavalier le symbole des Parthes et de la
frequentatur. conqute guerrire, mais du Christ.
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40 NAISSANCE DE LA POSIE LES DEUX POMES DE COMMODIEN 41


chancelle et croule, et qu'il atteste sa propre ruine non plus par une pastiche de Manilius et s'achve sur un amen o l'on peroit l'cho des
snilit, mais par une fin universelle32 ... . derniers versets de l'Apocalypse de Jean. Faut-il titrer ce pome, avec les
Le soleil noir qui rayonne des pomes de Commodien est bien celui de manuscrits, Pome apologtique contre les Juifs et les paens, ou, avec son
la prochaine fin du monde : Le soleil fuit perdument, soudain se fait dernier diteur, Pome des deux peuples? Le premier titre rend bien
l'image de la :Quit. Et Dieu s'crie: combien de temps t'es-tu imagin compte d'une prsentation de la foi chrtienne et de l'histoire du salut sous
que je supporterais les choses? A son signal, le flau croule par tout le forme d'un discours potique et invectif, en fait adress presque
ciel. Dans un grondement de tonnerre descend le feu imptueusement, exclusivement aux Juifs. Le second titre exprime avec plus de prcision
puis foudre sur foudre sont projetes des astres. La tempte de feu se l'ide directrice de ce dbat entre l'glise et la synagogue, l'ancien et le
dchane, tant d'annes tenue en rserve. Rugit le cataclysme porteur de nouvel Isral, dont le pote lit la prfiguration dans les deux peuples issus
mort, tremble la terre branle. L'humanit entire ne peut prvoir o se des enfants de Rbecca: Ce sont deux peuples que Rbecca avait
rfugier. Les toiles du ciel tombent, les astres sont jugs avec nous: les distingus ds son sein: l'un devint le premier, mais pour que l'autre lui
habitants du ciel sont bouleverss, tandis que s'accomplit la ruine de ce succdt34 .
monde 33 ... Ruina mundi.' telle est, traduite dans les mmes termes, Le clair-obscur de Commodien n'est pas moins celui o demeurent
l'obsession de Commodien aussi bien que de Cyprien. Mais quelle aujourd'hui plonges, depuis trois sicles, l'identit du pote et la datation
diffrence entre le sobre discours soign, cadenc, matris par un de ces pomes. Nous touchons l l'une des nigmes les plus difficiles de
nouveau classicisme, de l'ancien rhteur de Carthage, et les rythmes toute l'histoire de la littrature latine. Malgr le partage des datations
rocailleux, haletants, laborieux du pote Commodien ! proposes, entre le me et le ve sicle, il nous semble que le faisceau
Car le clair-obscur de cette uvre ne tient pas seulement cette vaticina- d'indices rassembl par les travaux du dernier demi-sicle a fait
tion apocalyptique qui provoque chacun - paen, juif ou chrtien - , se dfinitivement pencher la balance en faveur de la datation haute. Les
convertir avant qu'il ne soit trop tard. Elle est aussi dans les cartes avaient t brouilles par les deux premiers tmoignages que nous
faux semblants d'un hexamtre qui n'est plus qu'une coquille mtrique avons conservs sur Commodien en dehors de son uvre mme. D'abord
vide d'une bonne partie de son contenu prosodique traditionnel. Dans par le jugement peu amne de Gennade de Marseille, au chapitre 15 de
l'incohrence (peut-tre volontaire) d'une langue bigarre, o les son Trait des hommes illustres - aprs que l'ouvrage de mme titre, d
incorrections et les heurts de la langue parle se mlent aux souvenirs de antrieurement la plume de Jrme, n'en et souffl mot - . Gennade se
la posie classique, et aux lambeaux de citations bibliques tires des rudes montre svre pour le style aussi bien que pour les ides, assez
Veteres latinrle - les anciennes traductions latines du second sicle - ; communes et, si j'ose dire, paisses; il s'inquite d'une doctrine qui
langue bourre de substantifs et de verbes, indigente d'adjectifs. Enfin, aurait eu pour garants Tertullien, Lactance et Papias (sic),. encore
dans la dissemblance de forme et de contenu entre les deux pomes. reconnat-il finalement Commodien le mrite de s'tre attach
excellemment l'enseignement de la morale et surtout l'amour de la
D'une part, un recueil, en deux livres, de 80 petits pomes - entre cinq
pauvret volontaire , et d'avoir entrepris de les inculquer ses lecteurs 35 .
vers et une cinquantaine - forment les Instructions (au sens chrtien
Ce jugement semble ne se fonder que sur les Instructions, et mme sur
ancien de Pomes d'dification,' instruere == oikodomein dans le N.T.).
leur premier livre. Il mle le vrai et le faux, travers les lunettes
Chacun d'eux porte son titre en acrostiche: ainsi, A celui qui prie
doctrinales d'un crivain chrtien postrieur de prs de deux sicles. D'o,
(ORANT!) n'a que six vers commenant par chacune des lettres du mot.
D'autre part, un pome thologique de 1 060 vers, qui s'ouvre sur un
34. COMM. carmen, 189 sq. : Duos enim populos distinxerat ex se Rebecca:! Hic
prior est factus, alter ut succederet illi . Repris de gen. 25,23.
32. CYPR. De mortalitate 25 : mundus ecce nutat et labitur, et ruinam sui non iam 35. GENNAD. uir. ill. 15: Commodianus, dum, inter saeculares litteras, etiam
senectute rerum, sed fine testatur. nostras legit, occasionem accepit fidei. Factus itaque Christianus et uolens aliquid
33. COMM. carmen, 1003-1012: Sol fugit incaute, subito fit noctis imago'; et Deus studiorum suorum muneris offerre Christo, suae salutis auctori, scripsit mediocri
exclamat: quamdiu me ferre putasti ?! Cuius signo dato pestis ruit aethere toto'; cum sermone quasi uersu librum aduersus paganos. Et quia parum nostrarum attigerat
strepitu tonitrui discendit impetus ignis./ Tune aliud atque aliud fulmen iactatur ab litterarum, magis illorum destruere potuit dogmata quam nostra firmare. V nde et de
astris'; Ignea tempesta furit reseruata tot annis'; Rugit pestifera clades, tremit excita diuinis repromissionibus aduersum illos uili satis et crasso, ut ita dixerim, sensu disseruit,
tell us'; nec quo se auertat prouidet gens omnis humana./ Stellae cadunt caeli, iudicantur illis stuporem, et nobis desperationem incutiens. Tertullianum et Lactantium et Papiam
astra nobiscum:! Turbantur callicolae, agitur dum saecli ruina ... J'adopte le texte de auctores secutus, moralem sane doctrinam et maxime uoluntariae paupertatis amorem
l'd. Martin, sauf pour furit au sixime vers (o Martin litfugit). optime prosecutus studentibus inculcauit.
f'~~~-------- .?-.. Flillil
!
~'

42 NAISSANCE DE LA POSIE LES DEUX POMES DE COMMODIEN 43


en cette notice, plus que de l'tonnement devant le millnarisme (qui pour aboutir hardiment au Jugement dernier. Il convient, en ce ddale, de
explique le curieux assemblage des trois garants prtendus: Tertullien, s'attarder sur trois points.
Lactance, Papias) et, plus gnralement, devant l'archasme d'une Le dbut, ce sera notre perscution, la septime. La voici qui frappe
thologie devnue suspecte aprs l'approfondissement doctrinal sans la porte, elle est inluctable: c'est elle qui fera passer le fleuve l'invasion
prcdent qui ~ut celui du IV' sicle chrtien. La similitude extrieure entre des Gots 37 . Entre 240 et 476, les Gots ont fait parler d'eux sur le
les titres des Institutions divines et des Instructions, tout autant que le Danube ... Mais une seule conjoncture a associ une invasion gotique la
millnarisme bien connu du septime livre des premires, explique assez fin d'une perscution gnrale du christianisme: celle de Dce, en 250. Il
l'intervention inattendue de Lactance dans cette notice. Pourtant, la marge faut y ajouter que ces Gots sont dits paens quelques vers plus loin
doctrinale est considrable entre leurs deux thologies; et non moins, tandis que le Snat est dsign de manire obsdante comme l~
entre deux conceptions peu compatibles de l'apologtique: celle de responsable acharn de la perscution: deux faits impossibles placer au
Commodien est bien plus proche des invectives dlibrment injurieuses, V' sicle, mais tout fait cohrents avec ce que nous savons de la
contre le paganisme, de Tertullien en son trait Ad nationes. Le malaise de conjoncture des annes 250.
Gennade devant la langue, le style et la mtrique de cette posie est
longtemps demeur celui des modernes eux-mmes, tant qu'un prjug Second point: les ravages de l'invasion des Perses (v.907), et la
classiciste ne les a gure loigns des ides reues par Gennade en ces rsistance de trois Csars marchant l' ennemi (v. 911). Cette autre
matires. On ne saurait tirer argument de ce jugement embarrass et htif conjoncture est celle des annes 260 : les trois Csars sont l'empereur
pour en dduire une datation; et pas davantage de la place occupe par Valrien, son ms Gallien qu'il avait associ l'Empire, et son favori
Commodien dans le Dcret de Glase, proscrivant du canon des critures Macrien, proclam empereur en Syrie la nouvelle de la capture de
un certain nombre d'ouvrages palochrtiens 36 . Valrien.
Il est donc prudent de s'en remettre la critique interne des pomes. Troisime point: le second Antchrist, l'homme venu de Perse, qui se
Elle a, depuis quelques dcennies, clairci un certain nombre de dit immorte1 38 pourrait bien n'tre autre que Mani, le fondateur du
problmes. Le fait le plus frappant est la convergence accrue, en faveur manichisme. Protg alors par Shapur 1er , il profita de l'avance perse
d'une datation haute, de disciplines aussi diffrentes que l'histoire travers le Moyen Orient romain pour y effectuer des voyages
gnrale, et celles de la thologie, de la littrature, de la langue latine, de la missionnaires. On peut encore voir une correspondance intressante entre
mtrique. Ce faisceau d'indices favorables au me sicle nous semble assez les sept ans de pouvoir de Valrien, dont la seconde moiti voit se
fourni pour ne plus pouvoir tre bris. Il sera sommairement prsent ici, dclencher nouveau une violente perscution, et les deux vers 885 sq. :
en considration des lments capitaux que ces recherches ont apports Voici ce qu'alors fera Nron: en un cycle complet de trois annes et une
la connaissance du pote et de son public, et par l mme de sa cra- moiti d'anne, il accomplit les temps flxs 39 . Cela, parce que (plutt
tion potique. que; mme si) l'Apocalypse 13,5, en dcrivant les ravages de la bte
monte de la mer , dclare qu'il lui fut donn pouvoir d'agir pendant 42
Le contexte historique de la composition de ces pomes est en effet mois ( = trois ans et demi .. .).
lisible dans la dernire partie du Carmen. Conformment aux usages du
genre littraire apocalyptique, hrit des juifs par les chrtiens, ralit et On trouve d'autres arguments chronologiques, moins prcis mais plus
fiction, actualit et eschatologie s'y trouvent intimement unies. La vision convaincants encore, dans le climat psychologique et les thmes
prophtique de l'actualit relit et interprte en mtaphores convenues des doctrinaux qui sont ceux des deux pomes. Judasme et paganisme y
vnements rels: elle lit dans cette histoire qui se fait l'accomplissement apparaissent comme puissants, et dangereux pour l'existence des
de prophties antrieures sur les signes des derniers temps ; mais elle communauts chrtiennes. L'actualit de la perscution et du martyre y
prolonge cette vision en annonant comment Dieu va se dvoiler plus
clairement dans un proche avenir. L' apocalypse selon Commodien
occupe les vers 805 998 du pome. Elle part des vnements rcents 37. COMM. carmen 808 sq.: Sed erit initium septima persecutio nostra./
Ecce < iam > ianua <m> pulsat et cogitur esse,! Quae cito traiciet Gothis inrumpentibus
amne.
36. Dans ce Decretum Gelasianum de lib ris recipiendis et non recipiendis, les opuscula 38. lb. 932 sq. : De Persida homo immortalem esse se dicit./ Nobis Nero factus
de Commodien se trouvent mentionns entre Fausti Manichaei Augustini (sic) et Antichristus. ille 1udaeis.
Clementis Alexandrini . A soi seul, ce voisinage et cet ordre n'inspirent que de la 39. lb. 885 sq. : Haec Nero tunc faciet, triennii tempore toto/ Et anno dimidio
perplexit devant les conclusions chronologiques susceptibles d'tre tires de cette liste. statuta tempora conplet.
~,

44 NAISSANCE DE LA POSIE LES DEUX POMES DE COMMODIEN 45

est confirme par l'usage d'un vocabulaire dont les valeurs d'emploi ne chasya/ chs. Mais un jeu sur les deux racines serait la fois conforme
peuvent tre que celles du me sicle. La mme observation se renforce un usage souvent observable dans la Bible, et clairant pour la conception
dans le domaine de la thologie proprement dite, envisage dans sa que Commodien a pu se faire de la posie: dj un exercice spirituel,
thmatique et son langage : ce sont encore ceux d'un judo-christianisme comme l'expliciteront Paulin et Prudence un sicle plus tard. Le caractre
archaque. Le pote ne dit rien de la prsence du Verbe dans la Cration et smitique de ce mot transcrit en latin parat en tout tas confrrm par
l'Ancien Testament, et il dvalue autant qu'il le peut l'histoire d'Isral; il l'intrt que le pote prend l'Orient, l'avenir des communauts juives
semble aussi ignorer l'opposition paulinienne entre la loi et la grce: pour orientales dans les derniers temps, et par les prcisions qu'il donne sur
lui, la seconde loi chrtienne a succd sans heurt la premire loi certaines religions paennes. Mithra, le deus inuictus import de Perse
juive. Les dieux paens sont identifis aux gants ns d'une union sacrilge Cinstr.l, 13) ; Ammudates, surnom de l'lagabal d'mse, ce seigneur de
entre des anges et des mortelles, comme dans le Livre d'Hnoch. Le Pre la montagne dont le prtre, Antonius Bassianus, importa le culte en
est venu dans le Fils, un seul Dieu de part et d'autre: Il n'aurait pas t dit Occident avant de devenir empereur sous ce nom smitique en 21 8
Pre, s'Il n'avait t cr Fils 40 . Ce monarchianisme , par lequel les nstr. i, 18) ; les dU Monte(n)ses (instr.l ,21), qui sont les Baais adors sur
deux premires personnes de la Trinit sont confondues, est encore celui les monts de Syrie.
de la thologie judo-chrtienne du second sicle. Enfin, pour nous limiter L'axe Antioche-Carthage est, vers l'Occident, l'une des voies de
l'essentiel, les spculations apocalyptiques fascinent Commodien, et on pntration anciennes du christianisme. Elle avait t celle des Phniciens,
le voit exprimer la croyance millnariste en l'instauration finale de mille et de tous les commerants smites, depuis l'aube du premier millnaire
ans de bonheur terrestre rserv aux justes, sous une forme encore avant Jsus-Christ. Les suggestions biographiques des pomes de
typiquement juive. Commodien sur leur auteur s'avrent ainsi non moins cohrentes que leur
L'histoire de l'glise confirme cet archasme: les presbytres dont parle contenu. La carrire d'un paen de Syrie, devenu juif, puis chrtien en
Commodien (maiores natu) ne sont gure concevables au ye sicle; et il en Afrique, est une trajectoire matrielle et spirituelle moins inexplicable
est de mme pour les diaconesses et les martyrs. Les consonances avec qu'il ne semblerait ds l'abord. Mais surtout, en dpit de ses incertitudes,
l'uvre littraire de Cyprien et les problmes de l'glise d'Afrique au cette hypothse devient clairante pour qui tente de poser correctement les
milieu du me sicle ne sont pas moins frappantes: qu'il s'agisse des problmes originaux de cette cration potique. Un Syrien domicili
apostats de la perscution (les lapsi) et de leurs enfants, des contestations Carthage, ce carrefour ancien des civilisations de trois continents, est
sur la dignit et les mrites des martyrs et des confesseurs, de la paix encore - ainsi que les hymnodes prsents au chapitre prcdent - , au
hypocrite (pax subdola) et des divisions internes de la communaut, qui carrefour de plusieurs langues. Il se pourrait que ce ft l l'une des
voquent le schisme de Felicissimus. Les parallles de contenu et de forme meilleures perspectives dans lesquelles il convienne de considrer la
abondent, avec les sermons de Cyprien - en particulier le De lapsis et le singularit de son latin et de ses vers. Il faut compter avec les vicissitudes
De mortalitate~, et avec certaines de ses lettres. Commodien serait-il un d'un latin en quelque sorte colonial : d'o ce mlange d'incorrections
Africain? En tout cas, il serait assez vraisemblable qu'il ait vcu en et de prtentions littraires, cette langue la fois telle sur le papier qu' la
Afrique. C'est coup sr un ancien paen: il le confesse plusieurs bouche , mais, aussi, laborieusement drape dans quelques souvenirs
reprises. Peut-tre est-il pass par le judasme avant d'entrer dans l'glise: classiques, peut-tre chrement et mme tardivement acquis. Encore
cela expliquerait assez bien son ressentiment majeur contre les Juifs et les faut-il examiner de prs la sortie du pote contre les classiques latins:
paens judasants (ce sens du mot iudaizare n'est, lui aussi, courant qu'au On lit Virgile, Cicron, ou bien encore Trence, on n'en fait qu' son
me sicle). Mais comment dchiffrer ce qu'un pote alexandrin et appel cur; pour le reste : silence sur la vie ! A quoi bon poursuivre en vain les
la sphragis des Instructiones : ce dernier pome, dont le titre est nomen affaires de ce monde terrestre? Connatre les vices des princes et leurs
Gasaei et l'acrostiche inverse Cil faut le lire en remontant partir de guerres 41 ? . Le contexte montre que Commodien s'en prend ici aux
l'initiale du dernier vers) : Commodianus mendicus Christi. Ce mystrieux vaines distractions des lettrs, qui passent leur temps relire les potes et
Gasaeus n'est probablement ni l'homme de Gaza ni le trsorier . les historiens ( moins que le dernier vers n'voque l'Iliade). Est-ce une
Plutt le pote , selon une racine smitique asa/os signifiant faire, critique bien diffrente de celle de Snque, s'criant devant un
fabriquer (- poiein en grec -); ou le pieux , d'aprs une racine
41. lb. 583 sq. : Vergilius legitur, Cicero aut Terentius idem;/ Nil nisi cor faciunt,
40. lb. 277 sq. : Hic pater in filio uenit, Deus unus ubique :/ nec pater est dictus, ni ceterum de uita siletur./ Quid iuuat in uano saecularia prosequi terris/ Et scire de uitiis
factus filius esset. regum, de bellis eoruin ?
46 NAISSANCE DE LA POSIE LES DEUX POMES DE COMMODIEN 47
attachement excessif aux belles lettres: ea non discere debemus, sed l'vque de Carthage. Mais, la diffrence (partielle) de la phrase oratoire
didicisse ? Commodien vise ici ceux qui prfrent la lecture de la posie cyprianique per cola et comma ta, . le vers-sentence de Commodien, o
classique celle de la Bible : il prface ainsi lointainement le projet de l'hexamtre concide souvent avec un nonc complet, lourd de
Juvencus (in!cl1.4). Les deux vers qui prcdent la citation prcdente le substantifs et de verbes, se dcoche gravement comme un oracle
confirment: S'ils ne veulent mme pas connatre Dieu par ces lectures prophtique de l'Ancien Testament.
(de l'Histoire Sainte), qu'ils rflchissent bien quel point ils en sont
Le premier livre des Instructions harcle les dieux paens, leurs
venus, et o ils ne veulent pas en venir 42 . Le sens de la vie: telle est la
adorateurs, enfm les judasants et les juifs. Le pote entend montrer la
proccupation du pote, face des hommes qui se rfugient dans les
route ceux qui errent ; il prend tmoin le Seigneur: je souffre pour
lectures littraires pour oublier les angoisses de leur temps - de uita
la foule de mes concitoyens. Son garement la fait continuer prier, pour
siletur-.
sa perte, de vains dieux: c'est pour cela que, bien instruit moi-mme,
L'axe Syrie-Afrique est celui qui, depuis prs d'un millnaire et demi,
j'enseigne la vrit aux ignorants 44 . Il ne prtend pas, pour autant, se
relie l'Orient smitique un Occident devenu romain. Pas plus que dans la
dire docteur . Reprenant les oracles et les invectives des prophtes
thologie de Commodien, l'hllnisme proprement dit ne semble avoir
d'Isral, mais aussi le Pentateuque, il fait alterner sa propre voix avec celle
tenu tine place considrable dans sa culture, et donc dans sa posie - si ce
de Dieu: N'adorez pas, dit-il, des dieux de vanit, fabriqus de vos
n'est travers les traditions, plus juives qu'hellnes, du judasme
mains avec l'argent et l'or. Craignez que mon indignation ne cause, pour
hellnis - . C'est donc par l'alliance du smitisme et de la romanit qu'on
ce, votre perte 45 ! . La suite dbite en pigrammes des invectives acides,
doit chercher expliquer l'essentiel de ses innovations littraires. On y
la manire du plus ancien Tertullien - celui de l'Ad nationes -,. elle
retrouve ainsi cette double racine qui est celle de toute posie latine
chrtienne43 L'une et l'autre ont nourri son gnie, et selon deux stigmatise les absurdits et les scandales de la mythologie, des cultes
polythistes, des paens eux-mmes et de leurs prtres, ivres ds le
orientations la fois solidaires et distinctes.
matin46 . Ce burlesque truculent et facile est de bonne et ancienne guerre
La premire est celle du ralisme moral et spirituel. La littrature dans la satire romaine. On songe aux fresques du vestibule de Trimalcion,
sapientielle de l'Orient y entre en composition avec la veine ancienne, elle devant la pice consacre ici Mercure: Votre Mercure est reprsent
aussi, de la posie satirique romaine, entendue au sens d'un ;noraliste avec sa bourse: soit! Casque (en tte), ailes aux pieds, et tout le reste nu.
comme Horace aussi bien que d'un dclamateur comme Juvenal (que En voil un miracle: un dieu qui vole avec son escarcelle! Courez,
Commodien n'apprhende peut-tre qu' travers les uvres antipaennes pauvrets, tendez votre giron o ce grand dieu s'envole, afin qu'il y dverse
de Tertullien). Mais le tertium genus de la littrature thique des premiers son petit sac; tenez-vous prts ds maintenant. Regardez le bien en
sicles chrtiens n'en est pas absent: telles les uvres gnomiques peinture, puisque, du haut des airs, il vous jettera des sous, bondissez
christianises des Sententiae Sexti ou des Disticha Catonis. Les dits de alors sans souci ... - Stupide, ne perds-tu pas la tte: rendre un culte des
sagesse des Proverbes, de l'Ecclsiaste, du Siracide, du Salomon grec dieux peints sur un ais de bois ! Tu ne sais tre un homme? Va vivre avec
(l'auteur de la Sagesse) ont ainsi conflu avec la veine gnomique de les btes47 ! . Plus poignante, en tous sens du mot, cette adresse Aux
l'hellnisme tardif, et le got latin des sentences bien frappes, toujours paens ignares, dpeignant la vie de vanit des riches: Paen, homme,
quelque peu oratoires. Les Instructions laissent transparatre ce triple
hritage. Mais leur insistance parntique y procde aussi, en son
mouvement profond, de l'anxit apocalyptique qui treint le pote au 44. COMM. instr. 1,1 (praefatio), 1 et 7 sq, : Prima praefatio nostra uiam erranti
demonstrat/ ... Testifico Dominum: doleo pro ciuica turba,! Inscia quod pergit periens
plus profond de sa foi: les derniers temps sont proches. deos quaerere uanos ;/ Ob ea perdoctus ignaros instruo uerum.
Ces Instructions n'en semblent pas moins monnayer une bonne part des 45. lb, 1,2,2-4: Nolite, inquid, adorare deos inanes/ De manibus uestris factos ex
thmes de la prdication de Cyprien. Nuanons prudemment cette ligno uel auro,! Indignatio mea ne uos disperdat ob ista.
hypothse: ides, monitions, reproches des Instructions trouvent leur 46. lb. 1,19,3 (il s'agit d'une pigramme Nemesiacis uanis ) : Mane ebrio crudo
quivalent oratoire, plus rserv et plus pastoral , dans les sermons de perituro creditis uno.
47, lb. 1,9, Mercurius: Mercurius uester fiat cum arabylo depictus/ Et galea et
42. lb. 581 sq. : Quod si nec ipsi uolunt scire Deum ista legendo,! Ipsi sibi reputent planta pinnatus et cetera nudus./ Rem uideo miram, deum<cum> saccello uolare!/
Currite, pauperculi, cum gremio quo uolat ille/ Vt sacculum effundat : vos extunc estote
quo uenerint, ilIo quo nolunt.
parati.! Respicite pictum : quando uobis hic ab alto/ Iactabit nummos, uos tunc saltate
43. Voir le chapitre prcdent, et l'tude nO 4 de notre recueil de travaux cit in! bibli. securi. / Vane, non insanis, colere deos pictos in axe ? / Si uiuere recte nescis, cum besteis
gnrale. perge morari.
- .-----,.----------------------------------------------------------------~

48 NAISSANCE DE LA POSIE LES DEUX POMES DE COMMODIEN 49


mon frre, ne sois pas une bte sauvage, secoue toi donc et rflchis... Vos prince, est de voir son soldat prpar la lutte 49 ... . Sous la mtaphore
curs lgers 'fmalement vous mnent au gouffre du chtiment. Vous fe, court l'expression ardente d'une foi vcue comme une aventure
portez ici-bas de l'or, des habits, des bracelets d'argent. On y danse, puis individuelle, et en quelque sorte verticale, entre l'homme et Dieu-
on y chante, en lieu de psaumes, des chansons d'amour. Tu crois que comme celle du sage stocien - . Ascse d'une prparation quotidienne au
l'existence consiste regarder des jeux et des spectacles. Tu convoites des martyre, clbration de la liturgie (les signa sont une allusion au signum
objets d'or: ign<:>rant, tu ne reois que cendres. Tu as beau pratiquer la de la croix), attente du millnaire, dans une eschatologie confondue
divination, tu n'en chapperas pas la peine48 ... . Il s'agit donc d'veiller avec le temps prochain de la perscution, vigilance constante: Il ne faut
l'homme de la torpeur de ce monde , pour qu'il se place devant le choix point dormir pendant ce temps-l. Telle est la disciplina christiana,
lucide dont dpend sa destine ternelle. Point de complaisances gratuites condense en une sorte de portrait allgorique. Ce combattant spirituel
dans les dtours de ces pigrammes: ce sont les sermons en miniature hrite d'une lecture figurative des guerriers de Yahv dans l'Exode et les
d'une sorte de cynique chrtien. Tout y veut tre fonctionnel, et toucher Nombres. Les monitions de l'Ad martyras de Tertullien atteignent ici une
juste, dans la perspective renouvele de la diatribe et donc, Rome, de sorte de densit allusive. Mais Christ et charit ne s'y lisent qu'en sous-
la satire. entendu.
Toute la fm de ce premier livre s'en prend dj aux hommes plus Aux Juifs , Aux Juifs encore et de nouveau aux mmes ; le
qu'aux dieux. Elle vise, dans la socit qui entoure Commodien, d~s temps de l'Antichrist, le saint peuple cach du Tout-puissant Christ le
groupes ou des individus particuliers: riches, juges corrompus, orgueil- Dieu vivant ; puis la fm de ce sicle , la premire rsurrection , le
leux, paens judasants, enfm et surtout les juifs. D:o une ~orce Jour du Jugement. Les titres de ces 9 dernires pices du premier livre
doctrinale sur l'arbre de la vie et de la mort et la folie de la crolX , et des Instructions sont dj comme un sommaire de la double inspiration du
un finale eschatologique o s'annonce l'apocalypse du Carmen. Pome des deux peuples. Entre ceux-ci, le dbat ne se rglera pas coups
Le second livre se retourne vers l'intrieur, et la vie de la communaut de citations scripturaires, suivies de leur exgse polmique: Dieu lui-
chrtienne. Des catchumnes aux pasteurs, ces 35 pices s'adressent mme va s'en charger, dans l'accomplissement dramatique des postrema
tous et chacun, en fmissant par une profession de foi millnariste du tempo ra. Ici encore, la posie jaillit d'une rencontre neuve entre des
pote lui-mme. Cette parnse en brefs couplets inclut aussi une suite traditions littraires htrognes et les violences d'une sensibilit tendue
d' oracles contre les pcheurs. Elle met en garde une glise travaille pathtiquement vers le salut des juifs et des paens; cartele aussi entre
de l'intrieur par le laxisme et les divisions, de l'extrieur par la menace de l'anxit et l'esprance, les terreurs des derniers jours et le double
la perscution sanglante, et donc de l'apostasie: conjoncture fort analogue bonheur, du millnaire et de la vie ternelle, promis aux saints.
celle que refltent les sermons et les lettres de Cyprien. L'allocutionAux Juif avec les Juifs, Latin avec les Latins: peine adapte, la formule
soldats . du Christ mtaphorise heureusement la harangue militaire paulinienne de l'Aptre qui voulait se faire tout toUS est comme le
romaine, en sentences lapidaires dignes d'un sermo imperatorius mot d'ordre de ce nouveau discours apologtique en vers. Sa richesse
chrtien: Une fois enrl au service, te voici tenu en bride. Commence confuse lui vient de la pluralit des,Publics auxquels il entend s'adresser
donc alors rpudier ta conduite d'antan. vite tout excs, puisque la fois, au dehors et en dedans de l'Eglise. Je les exhorte revenir de leur
l'preuve des armes est imminente. Aux ordres de ton prince, il te faut erreuro ... J'enseigne aux ignonints o placer l'espoir de leur existence :
obir de toute ta valeur, si tu veux atteindre la liesse des derniers temps. ...c'est sur le Christ que porte mon enseignemenr l . En ce projet
En bon soldat, attends-toi toujours en jouir. Sans indulgence pour toi-
mme, laisse l toute nonchalance. Pour tre prt d'avance tenir ta 49. COMM. instr. 2,8, Militibus Christi, 1-11 : Mllitiae nomen cum dederis, freno
rsolution, sois en alerte, chaque matin va revoir tes enseignes. Quand tu teneris./ Incipe tune ergo dimitte<re> pristina gesta,! Luxurias uita, quoniam labor
verras la guerre, engage la lutte au corps corps. La gloire, pour un inminet armis;/ Imperio regis omni uirtute parendum,! Tempora postrema si uis
pertingere laeta./ Illa bonus rnilis semper expecta fruenda,! Blandire noli tibi, desidias
omnino omitte ;/ Vt tuo proposito cottidie praesto sis ante,! Sollicitus esto, matutinus
signa reuise./ Cum uideris bellum, agonia sume propinquus ;/ Haec gloria regis, militem
uidere paratum .
48. COMM. instr. 1,34: Item gentilibus ignaris, 5-6 et 10-15 : Gens, homo, tu
frater, noli pecus esse ferinum,! Erue te tandem et tecum ipse retracta/ ... Leuia uos corda 50. COMM. carmen, 14: Et ideo tales hortor ab errore recedant (tales dsigne les
perducunt poenali barathro/Ibi aurum, uestes, argentum ulnis refertis,! Ballatur ibi, dein paens, dont il rappelle, dans tout ce dbut, qu'il a longuement partag l'erreur).
cantatur pro psalmis amori.! Vitam esse putas ubi ludi, aut prospicis ista:/ Sortiris, 51. lb. 57 sq. : Interdum subicio qualiter praelegi prophetas,! Et rudes edoceo ubi
ignare, extincta, aurea quaeris./ Inde non effugies pestem, licet ipse diuines ... sit spes uitae ponenda/ ... Iam Moyses edocuit; nos autem de Christo docemus.

4
. . . . 7illRS)I5iiiiii" RIsJ-

50 NAISSANCE DE LA POSIE LES DEUX POMES DE COMMODIEN 51


didactique et <~ missionnaire , on peroit le double cho de Jean-Baptiste deviennent transparentes un au-del du mal qui semblait prt craser
et de Lucrce: il s'agit d'enseigner une doctrine salutaire, qui rvle le dfinitivement l'humanit. Le dchanement des haines religieuses et
sens de la vie et les moyens de la sauver. Il faut apprendre, pour cela, lire guerrires, des deux Antichrists, des soubresauts derniers du paganisme et
les prophtieS' afin de se convertir au Sauveur: pdagogie des plerins du judasme, des catastrophes cosmiques, s'y entr' ouvre sur le
d'Emmas. Qu'ils reviennent sur leurs pas ; c'est l'image mme de la millnaire et les justes sentences du Dernier Jugement. Le pote dj
racine hbraque shub, exprimant ce demi-tour , vers Dieu, d'un nous le reprsente, au sens fort o il nous le rend prsent, et au temps
homme qui s'loignait de Lui dans les voies de l'erreur. prsent d'un reportage: On voit venir du haut du ciel Celui qui tait
Nouveau Mose et nouveau Jean, le pote puise largement, pour humble. Avec Lui descendent les anges de l'ternelle clart. Se brisent les
enseigner et convaincre, dans l'arsenal d'une littrature prophtique et tombeaux, en surgissent les corps des justes. Des nues les enlvent et les
apocalyptique reprise et poursuivie, trie aussi, par les chrtiens. En portent la rencontre du Christ, dans les airs. Les saints encore vivants
particulier dans ces recueils de Testimonia scripturaires, dont le plus accueillent le Seigneur . Jsus, dans la petite apocalypse rapporte par
clbre, en langue latine, est, au milieu de ce mme me sicle, celui qui Matthieu, prdisait tout cela au futur. Commodien le redit dans la noble
nous est parvenu sous le nom de Cyprien. On a not que 54 des 60 versets simplicit d'une langue dense et lapidaire: biblique et romaine tout
bibliques cits et paraphrass, parfois brivement comments, dans ensemble.
l'argumentation du Carmen, correspondent ceux du recueil de Cyprien. La grandeur de cette posie trange et familire tient cette alliance,
On est l au niveau de l'exgse versifie ; l'hexamtre latin y tr~nspose encore raide, du smitisme et de la romanit. Il ne faut pas l'oublier,
dignement la grandeur des oracles prophtiques juifs. Cette Ecriture jusque devant la singularit d'une versification qui n'a d'gards que pour
passe, ainsi relue pour la confusion des Juifs, rpond la concurrence les repres des six ictus correspondant aux temps marqus des six cellules
hostile et aux menaces que font peser, sur le christianisme du temps, mtriques de l'hexamtre. Elle ne dtruit pas la mtrique quantitative, elle
paens et juifs. Face ces deux groupes d'adversaires, Commodien montre constate que ses fondements prosodiques sont en voie de disparition dans
l'glise hritire authentique des plus anciennes promesses de Dieu; la langue vivante parle, et elle en tire les consquences. Elle tmoigne de
nouvel et seul vritable Isral, succdant au premier et supplantant son l'efficacit que l'antique hexamtre, avec la rgularit de ses temps forts,
an. Dans cette actualit tourmente, on est encore au niveau des dures possde toujours sur les sensibilits; mais le pote prend sur lui de se
contestations inaugures en langue latine par l'Aduersus Iudaeos attribu dispenser d'observances que l'volution de la langue a prives d'une
Tertullien. En ce colloque thologique monologu, se trouve reprise une bonne part de la ralit qu'elles avaient eues autrefois pour l'oreille.
partie de l'hritage dialectique transmis par le genre de l'apologie du Commodien ne veut pas tre cnaculaire; il crit pour tre lu et
second sicle. Il se mle ici cet autre hritage, issu lui aussi de la entendu (en tous sens) par un auditoire bigarr qui est aussi bien constitu
dialectique philosophique, qui, dans une posie en hexamtres, reprend en par le peuple de Dieu que par ses ennemis. A tertium genus, tertia cuttura
compte Lucrce et Manilius. Mais avec une couleur dramatique, qui animi et donc tertia elocutio: Sommes-nous devant la tentative, sans
restitue parfois le trilogue sacr de la tragdie: ici entre le pote, Dieu, et grands lendemains, de forger les formes potiques d'une contre-
le chur silencieux des juifs, acteurs et tmoins. culture? Gageure nanmoins possible, puisqu'Augustin lui-mme en
Demain est dj l: Le voici qui frappe la porte, et se prsente accueillera les formes populaires, pour lutter contre le donatisme, en son
inluctablementS2 . Le pote ne se contente plus de relire et ractualiser Psaume abcdaire s3 .
les anciennes prophties, selon un mouvement fondamental qui avait t Ainsi Commodien ouvre bien des voies. Mais ses inventions mtriques,
celui des auteurs sacrs de l'ancienne criture. Il entre son tour dans les hardiment sacrilges envers la forme vritable du vers homrique,
voies d'une imagerie o le guident non seulement l'Apocalypse canonique, dconcertent moins, si on les considre sur la toile de fond, si diversifie,
mais bien d'autres apocalypses apocryphes: en particulier le quatrime que nous ont brosse les fragments hymniques des papyri palochrtiens.
livre d'Esdras et le huitime des Oracles sibyllins. C'est en rfrence cette Comment l'oreille de ce Syrien, en la Babel linguistique de Carthage,
littrature, mthodiquement visionnaire, qu'il faut apprcier la fois le n'aurait-elle pas cherch un compromis entre les cadences de sa langue
sombre rayonnement et, tout bien pes, ce que je serais tent d'appeler la maternelle et celles qu'il avait probablement apprises dans les clas-
relative sobrit de ces rves veills. Les horreurs du prsent y siques de ses classes latines? Dans l'espace comme dans le temps, cette

52. Second des vers cits sup. n. 37. 53. Voir in! chap. XIII, la fin.
52 NAISSANCE DE LA POSIE

posie apparat en suspens entre deux univers de pense, de sensibilit, de


foi, et de discours. Car la ligne de partage dcisive entre Haut et Bas
Empire, entre Antiquit classique et Antiquit tardive, passe bien par ces
annes terribles qui vont de Dce Valrien - la plus sombre dcennie
de l'histoire de Rome, depuis les guerres civiles de la fin de la Rpublique.
Le seul message potique que ces annes nous aient laiss tait dj
devenu peu intelligible aux chrtiens du v" sicle, affronts cependant de
lourdes preuves. Mais le lecteur de cette seconde moiti du xx e sicle s'y
sent, malheureusement, plus directement interpell. CHAPITRE III

Lactance et la mue de l'oiseau phnix


au sicle de Constantin

Au terme d'un demi-sicle d' anarchie militaire , pendant lequel bien


des chrtiens avaient attendu la fin prochaine du monde, l'Empire se
reconstruit partir de 284 sur le mot d'ordre de la Ttrarchie: le
renouveau en mieux (renouatio in meliusJ. Au terme de trois
perscutions mthodiques, dont la dernire prit en Orient, de 298 311,
les proportions d'un vritable massacre, le christianisme se voit
dfinitivement reconnatre en 313 droit de cit dans l'Empire. Ainsi
l'glise, aprs l'tat, renat-elle pour ainsi dire de ses cendres. Comment,
un grand demi-sicle aprs Commodien, le mythe millnaire du phnix
n'et-il pas tent un pote chrtien, par sa double actualit? La chose
pouvait lui paratre d'autant plus naturelle qu'au cours des sicles
prcdents, ce mythe avait fait l'objet, dans la littrature et l'iconographie,
d'une double surdtermination: politique, par l'idologie impriale
exprime dans l'iconographie montaire; religieuse, par la foi en la
rsurrection: celle-ci s'exprima, travers l'imagerie du phnix, dans la
peinture funraire des catacombes chrtiennes, tout autant que dans la
plastique de certaines tombes paennes.
Si l'on parle de renaissance constantinienne , il faut se reprsenter
clairement l'image implique par ce substantif: elle consonne, elle aussi,
avec la fable de l'oiseau phnix, glorieusement ren des cendres de son
propre bcher. Ainsi renat, matriellement d'abord, derrire le double
bouclier lgionnaire de l'arme des frontires et des troupes mobiles qui
accompagnent l'empereur, un Occident dont les provinces septentrionales
avaient t gravement ravages par les incursions barbares. Renaissent
aussi de leurs cendres les coles gallo-romaines d'Autun: c'est un discours
d'action de grces pour cette restauration, que prononce en 298 le rhteur
"I_~-------------------~-- ---- ~..-----~- --

54 NAISSANCE DE LA POSIE LACTANCE ET LA MUE DE L'OISEAU PHNIX 55

Eumne. Nous avons conserv dans la collection des Pangyriques latins Lactance est conscient des dangers de la posie, qu'il connat pour ainsi
cette attestation. officielle d'un renouveau de la culture latine, rendu dire de l'intrieur. Mais il dnonce en des termes mesurs, sinon
possible par la reconstruction des coles. Il nous importe ici qu'il concerne secrtement logieux, la douceur du langage (des potes), et la mlodie
les Gaules: eUes vont jouer un rle important dans l'panouissement trs sduisante qui font couler leurs chantsS6 . Il lui arrive d'excuser presque
divers de la p~sie chrtienne, en Occident, au cours des Ive et ve sicles. explicitement leurs concessions aux indcences de la mythologie. Plus
Et c'est aussi en Gaule que Lactance devint en son extrme vieillesse le positivement, il voit en certains d'eux les chantres inspirs du
prcepteur du Csar Crispus, ms de ConstantinS4 . monothisme, et va jusqu' tenter de lire en leurs pomes des consonances
L'Africain Caecilius Firmianus appel aussi Lactantius , lve chrtiennes. Ainsi entre le mythe de Promthe et la Cration de l'homme
d'Arnobe de Sicca (= Le Kef, en Tunisie), terminait ainsi dans l'entourage selon la Bible, entre le tribunal des enfers virgiliens et le Jugement
immdiat du premier empereur chrtien une grande carrire de professeur derniers7 Plus profondment encore, Lactance est, en latin, le premier
et d'crivain. L'auteur prsum du pome Sur l'oiseau phnix avait crivain chrtien lgitimer la cration potique comme une mtamor-
effectivement occup une chaire officielle de rhtorique latine dans la phose licite de la ralit. Il dfend les liberts de la posie (poetica
capitale impriale de l'Orient: Nicomdie, o il assista au dbut de la licentia) : elles autorisent cette cration d'un langage dans lequel les potes
dernire grande perscution. Pour comprendre son trange pome, il faut enveloppent et estompent ce qu'ils ont dire s8 . Il prcise que la
d'abord voquer certains aspects de son uvre littraire majeure: les sept fonction du pote consiste traduire sous d'autres apparences des faits
livres de sa somme apologtique des Institutions divines. L aussi, dans la rels, en les mtamorphosant avec une certaine beaut, par une mise en
perspective trs particulire d'un genre littraire, on assiste une forme dtourne s9 . Le pote ainsi dfInir n'est pas loin du prophte, et de
mtamorphose. La vieille apologtique latine - agressive, invective, tous les artisans d'oracles au langage envelopp. Sans doute la dfInition
violemment satirique et caricaturale - venait de connatre son avant- vise-t-elle, en son contexte, une explication vhmrisante de la posie
dernier reprsentant dans l'uvre du rhteur Arnobe de Sicca. Le climat pique, et rpond-elle une conception encore assez nave et alexandrine
des Institutions divines, acheves probablement au lendemain de 1' dit de d'un artisanat des fIgures de style; d'une sorte de rhtorique, seulement
Milan , se rvle tout autre. Respectueux et mme libral envers les plus libre et plus complique que celle de la prose: Cicron avait aussi
traditions religieuses paennes, Lactance les critique avec une svrit partag cette conception. Elle n'en autorise pas moins une sorte de vrit
courtoise, o l'on retrouve la manire de Minucius Flix, en plus spcifIque de toute posie, et donc une autonomie lgitime de la cration
impartial encore. C'est qu'il cherche aussi, parmi les crivains paens, les potique par rapport son contenu. Ces vues favorables sont renforces
rpondants d'une prparation vanglique et comme les reprsentants par la conscience des vertus psychagogiques du pome: un pome
d'une sorte d'Ancien Testament des Grecs et des Romains. Non seulement soigneusement compos et une prose oratoire la douceur coulante
dans les spculations des philosophes, mais aussi dans la thologie des captivent les mes, et les poussent o elles veulent60 . La symtrie ainsi
chantres mythiques (Orphe), des potes et des sibylles. L'vhmrisme, tablie entre prose et posie reconnat en tous deux des instruments
cette interprtation rationaliste et historique qui voyait dans les dieux des galement privilgis de la persuasion. C'est impliquer que la posie peut
hommes diviniss aprs leur mort, amne mme Lactance affIrmer assumer les fonctions d'exhortation d'une prose apologtique chrtienne,
l'existence d'une sorte d'historicit positive au cur des mythes, et en telles que Lactance les dfInit au dbut du livre V de ses Institutions
dfendre la stylisation potique: Ce sont donc des faits authentiques divines.
qu'noncent les potes, mais des faits voils par une sorte d'cran
d'apparences C.) leur intention n'est pas de mentir envers ceux qu'ils 56. LACT. inst. 5, Il, 10: suauitate sermonis et carminum dulci modulatione
honorent, mais d'ajouter leurs pomes le charme gracieux de fIgures currentium.
changeantes SS . 57. Il excuse, en inst. 2,4,4, Virgile homo in ceteris prudens , d'avoir admis le dieu
Priape en ses vers; parallles Promthe/Cration ib. 2,9,5 sq., et tribunal infernal!
Jugement dernier, ib. 7,22,5 sq.
58. LACT. inst. 2,10,8 et 12 : la poetica licentia les autorise au moins figuris
54. HIER. uir. ill. 80: Hic in extrema senectute magister Caesaris Crispi, filii
Constantini, in Gallia fuit. inuoluere et obscurare quae dicant.
55. LACT. inst. l, II ,39 : Vera sunt ergo quae loquuntur poetae, sed obtentu aliquo 59. LACT. inst. l, II ,25 : cum officium poetae in eo sit, ut ea quae uere gesta sunt in
alias species obliquis figurationibus cum decore aliquo conuersa traducat.
specieque uelata... Multa in hunc modum poetae transferunt, non ut in eos mentiantur
quos colunt, sed ut figuris uersicoloribus uenustatem ac leporem carrninibus suis 60. LACT. inst. 6,21,4: Carmen autem compositum et oratio cum suauitate
addant. decurrens capit mentes et quo uoluerit impellit.
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56 NAISSANCE DE LA POSIE LACTANCE ET LA MUE DE L'OISEAU PHNIX 57

Cet art potique fragmentaire ouvre mme la posie la carrire d'une moins sur ses monnaies l'effigie de l'oiseau phnix, en suivant une
inspiration chrtienne, en tablissant une dernire symtrie, explicite tradition bien atteste de Trajan Marc-Aurle, et mme au Ille sicle dans
celle-l, entre la posie en gnral et l'hymnodie chrtienne en particulier: une mission de l'phmre empereur milien.
S'il est plaisant d'couter chants et pomes, on doit trouver de La posie de cette courte pice tient d'abord sa transparence une
l'agrment chanter et entendre les louanges de Dieu 61 . Cette sorte de tradition mythique qui remonte aux civilisations de l'Orient le plus ancien.
raisonnement 'elliptique a fortiori fait choir les dernires barrires entre la Il faut probablement en situer en gypte l'apparition premire. L'oiseau
posie profane antique et la posie sacre de la liturgie chrtienne. Il n'y Bennu au corps de hron s'y trouve immmorialement li aux mythes
est mme point fait de distinction entre une bona et une mala delectatio: issus de la crue du Nil. Mais il y est trs tt l'incarnation du B de R :
Le plaisir de la posie et de la musique doit se prendre dans les deux la puissance divine mane du dieu de la lumire solaire. C'est l'oiseau
traditions. C'est ici comme l'dit de Milan de la posie chrtienne: droit lumineux et numineux - nomen numen lumen - de l'aurore. Il
de cit toute posie. rside au temple de R Hliopolis - la ville du soleil- o il est honor
Lactance a donn un exemple pratique de ses thories, en composant sous forme d'un btyle expos aux premiers rayons de l'astre levant: on
les 85 distiques lgiaques Sur l'oiseau phnix. On lui en a longtemps retrouve la trace de cette conception dans le pome, o les affinits
contest la paternit, mais en allant contre le double tmoignage des solaires du phnix sont constamment mises en vidence. Puis ce culte s'est
manuscrits et de Grgoire de Tours 62 , C'tait aussi ne pas tenir compte trouv reli, en gypte, aux cultes agraires qui clbrent la mort et la
d'affinits notables entre la pense dualiste, qui domine cette version rsurrection annuelles de la vgtation; d'o un symbolisme plus volu:
potique du mythe, et celle de Lactance en ses uvres de prose. Mais il voit dans le phnix l'image du temps, qui constamment fait disparatre et
galement entre le classicisme d'un pome la forme si imprgne de apparatre tres et choses. C'est ce stade de la lgende qu'Hrodote (2,73)
Virgile et d'Ovide, voire d'Ennius, et celui des uvres en prose auxquelles a connu le phnix. Mais le mot de phnix dsigne aussi phoinik, l'oiseau
Lactance doit son beau surnom de Cicron chrtien . Nous -aurons de Phnicie, et cette autre racine orientale du mythe affleure aussi dans le
l'occasion de rappeler, sur ce point, certains parallles textuels qui pome de Lactance, travers les sjours successifs de l'oiseau en Syrie et
donnent rflchir. Si le christianisme s'y trouve sensible travers ce que en gypte.
Lactance appelle des obliquae figu ra tiones , faut-il y voir encore la L'imagination mythique et potique des Hellnes ne pouvait ngliger
manifestation d'un prudent crypto-christianisme, et en dduire la une fable la fois aussi dramatique et dj aussi charge de significations
conjecture d'une rdaction pendant la grande perscution? Peut-tre diverses. Les Jndo-europens n'avaient point l'horreur du bcher qu'ont
faut-il poser le problme l'envers, en se rfrant aux textes des toujours manifeste les inventeurs des momies. C'est donc avec les
Institutions qui envisagent certains mythes antiques, et certaines pages de versions grecques de la lgende que l'on voit le phnix rapporter
la Bible, comme des expressions symtriques d'une mme et authentique Hliopolis le corps de son pre pour qu'il y soit brl (version
Rvlation: l'apologtique pousse ainsi l'extrme une tradition du anthropomorphique trangre Lactance). L'imagination et la rflexion
genre, celle des doubles lectures , dj enseigne par Paul sur un vers des Grecs ont travaill sur le mythe en diverses directions. Religieuse :
d'Aratos 63 . Pourquoi le mythe du phnix - relu par les chrtiens spculations sur l'immortalit et la mtempsycose. Cosmique: le
depuis plus de deux sicles - n'aurait-il pas t un lieu privilgi de problme de la fin du monde et de son ternit, de son renouvellement
double lecture , destine comme telle tous les publics? Prcisment dans des perspectives la fois astrologiques et cosmologiques.
sous le rgne d'un empereur qui, devenu chrtien, n'en ressuscite pas Scientifique: l'histoire du phnix fait partie de ces mirabilia naturae en
compagnie desquels elle entrera dans le bestiaire merveilleux du
61. LAcT. inst. 6,21,9 : itaque si uoluptas est audire cantus et carmina, Dei laudes Physiologus ; recherches des philosophes naturalistes sur la gnration et
canere et audire iucundum sit. la corruption ; croyance pseudo-scientifique une gnration spontane
62. L'attribution Lactance se trouve aussi bien sur deux des trois plus anciens msc. : sortant de la corruption mme. On peroit l'cho de cette curiosit dans
le Veronensis 163 B du IX s., etle Leidensis Vossianus Q 33 du x, que sur J'ensemble-de la notre pome, o se trouve minutieusement dcrite la gnration du
tradition msc. plus rcente. Cette indication concorde avec Grgoire de Tours, De cursu nouveau phnix partir des cendres de l'ancien.
stellarum 12 : Tertium est quod de Phinice Lactantius refert.
Tacite date de l'an 34 (en ann.6,34) l'vnement merveilleux de
63. Le vers d'Aratos, Phaenomena, 5, signifiant c'est de lui que nous tirons notre
origine, est relu dans une perspective judo-chrtienne d'homme fait J'image de l'apparition en gypte d'un nouveau phnix. Mais la posie romaine avait
Dieu, avec le sens de Car nous sommes de sa race: voir note de la Traduction dj captur l'oiseau. Ovide a mis en bonne place dans le discours de
cumnique de la Bible Actes 17,28. Pythagore cette trop belle Mtamorphose (15,391 sqJ On y sent dj le
58 NAISSANCE DE LA POSIE LACTANCE ET LA MUE DE L'OISEAU PHNIX 59
plaisir de l'exptisme, en particulier celui des parfums et aromates: auprs de No dans son arche, et de Suzanne avec les vieillards. Mais en
Lactance a amplifi discrtement ces thmes. Mais avec Martial apparat, ce mme sicle, sur une urne de pierre provenant de Sainte-Agns-hors-
au dbut du sicle des Antonins, le symbolisme politique du phnix qui va les-murs (donc non loin de la Catacombe de Priscille, au Nord de la Voie
figurer sur leurs monnaies, avant de reparaitre sur celles de Constantin, Nomentane sa sortie de la Ville antique), deux phnix flanquent
puis une dernire fois - signe funeste et vrifi - sur celles de Thodose. l'inscription funraire ddie aux dieux Mnes de Marcus Marcius
En Trajan, Maiiiai voit se renouveler la jeunesse ternelle de Rome: De Hermias.
mme que les flammes renouvellent le nid assyrien de l'oiseau dix fois
Ainsi le mythe du phnix tait-il, ds le troisime sicle, un terrain de
sculaire, de mme une Rome nouvelle a dpouill sa vieillesse prime,
rencontre idologique entre paens et chrtiens : une sorte d'hiroglyphe
et pris elle-mme le visage de celui qui prside ses destines 64 .
commun toutes les croyances de l'Antiquit tardive en la rsurrection et
Les chrtiens ont t frapps de bonne heure par l'analogie entre la l'immortalit. Non seulement il faonne l'esprit du temps et l'imaginaire
figure mythique du phnix et l'objet essentiel de leur foi: la victoire du collectif, par: la circulation des revers montaires o il est figur. Une
Christ sur la mort. Ds la fin du premier sicle, Clment de Rome atteste monnaie d'Emilien l'atteste en 253 comme un gage d'esprance ... au
la lecture chrtienne du mythe: signe naturel de la foi en la temps de Commodien. La desse Rome, portant le phnix sur sa main
Rsurrection du Christ, prmices de la rsurrection venir pour droite, l'avers, y rpond la couronne radie du profil imprial, au droit.
chaque chrtien6s . Un grand sicle plus tard, Tertullien amplifie cette L'unit des deux symboles trouve son meilleur exergue dans un vers de
mditation, dans son trait De la rsurrection des morts.' C'est un notre pome: La couronne radie ceint son chef rutilant: altire, elle
exemple de notre esprance que nous trouvons en ce fameux oiseau de rappelle la gloire qui aurole Phbus (v.139sJ Mais les harmoniques
l'Orient. Clbre par son caractre unique, prodigieux par sa descendance, idologiques veilles par l'oiseau fabuleux rpondent aux thmes d'une
il se renouvelle lui-mme en clbrant ses propres funrailles, en dcdant religiosit commune, qui peut s'accommoder de bien des thologies
et succdant lui-mme par une fin qui est une naissance, redevenu distinctes. L'clectisme tardif, no-platonisant en sa mtaphysique,
phnix l o il n'en est plus, redevenu lui-mme sans plus l'tre, tant un stocisant en son thique, dfinit dj la pluralit des significations que l'on
autre tout en restant le mme 66 . La richesse des virtualits potiques du retrouve demi explicites au long du pome de Lactance. Thmes
mythe - antiques aussi bien que chrtiennes - apparat dans cette cosmiques de la renouatio mundi, traduits dans la description paradisiaque
phrase, dont l'agilit et le clinquant verbal voquent les Florides d'Apule. du jardin d'ternit, ou encore dans ce microcosme des couleurs
On y voit briller toutes les facettes paradoxales d'un adynaton (thme changeantes et multiples de l'oiseau, o se reflte l'univers, de l'toile aux
potique du fait impossible , parce que contraire aux lois de la nature), gemmes. Thmes thiques: la conscration liturgique d'un tre vierge,
mais aussi les profondeurs philosophiques et thologiques d'une pense modle d'enkratia (la parfaite maitrise des sens, et son idal), au
elliptique. La christologie du Monogne (le Fils unique; mais le mot est service du Dieu suprme et de sa louange. D'o les gestes liturgiques de
appliqu aussi au phnix dans certains textes grecs) s'y mle la l'oiseau qui consonnent avec les rites des religions mystres, en y
dialectique platonicienne du mme et de l'autre. Cela, au seuil d'un sicle incluant le christianisme et l'initiation baptismale; avec le lyrisme
o, dans l'iconographie palochrtienne, le phnix prend galement place religieux de la sapience d'Herms Trismgiste (lecture favorite de
parmi les figures du salut, tel un chiffre universel de la rsurrection: on le Lactance) ; plus gnralement, avec les formes pures d'un sacrifice
voit sur le mur gauche de la Capella greca, la catacombe de Priscille, spirituel cher la religiosit antique tardive. Enfin, avec le retour au
monothisme solaire de l'Orient smitique et pharaonique - celui de
64. MART. epigr. 5,7,1-4: Qualiter Assyrios renouant incendia nidos,l una decem Shamash et de R - . Il avait t sanctionn publiquement par l'empereur
quotiens saecula uixit auis,l taliter exuta est ueterem noua Roma senectam/ et sumpsit Aurlien en 274, par l'institution de la fte officielle de Sol Inuictus : ftxe
uoltus praesidis ipsa sui. au solstice d'hiver du 25 dcembre, elle est symtrique de notre fte de la
65. Clment de Rome, epist. ad. Corinth. 1,25. Nativit du Soleil de justice . Tout cela prpare mieux comprendre,
66. TERT. resurr. 13,2 : firmissimum huius rei specimen ... ilium dico alitem orientis travers tant de filires mythiques et idologiques, images et conceptuel-
peculiarem de singularitate famosum, de posteritate monstruosum, qui semetipsum les, la fois les multiples rsonances du pome de Lactance, et le
libenter funerans renouat, natali fine decedens atque succedens, iterum phoenix ubi nemo processus mental de la conversion de Constantin: par un monothisme
iam, iterum ipse qui non iam, alius idem . Le contexte immdiatement suivant atteste
d'ailleurs sous la forme florebis ut phoenix le verset fameux du ps. (VVLG.) 91,13 que apollinien et solaire, jusqu' la religion du Christ.
les autres Psautiers latins connus citent sous la forme iustus ut palma flore bit. La Tel l'il du contemplateur no-platonicien, transform en l'objet de sa
divergence s'explique par l'arbre appel palmier phnix . propre contemplation, la forme du pome se modle sur l'oiseau en qui
60 NAISSANCE DE LA POSIE LACTANCE ET LA MUE DE L'OISEAU PHNIX 61

s'incarne par excellence la mtamorphose. Ainsi qu'Iris s'en vient dessus premier sicle avant J.-c., celui des premiers potes notriques latins.
la nue, pour y poser ses couleurs coutumires, ainsi irise-t-elle le dessus Lactance en est, ds l're constantinienne, le premier et coruscant tmoin.
du plumage, aux ailes du phnix67 . A mythe de la mtamorphose, Car les traits pertinents de ce nouvel alexandrinisme se prsentent avec
esthtique de ,la poikilia. L'arc-en-ciel de l'impressionnisme alexandrin nettet, dans ce rcit d'un mythe trange. Le sujet en est dj, en soi, fort
n'est plus ici une technique futile, mais, paradoxalement, la juste alexandrin, indpendamment de la forme qu'il revt ici. L'art pigramma-
application d l'esthtique classique du decus. Ainsi s'esquisse une tique de la description colore, sensible sinon sensuelle - ainsi pour les
convenance secrte, au-del de l'archtype universel du phnix, entre une parfums et aromates - ne s'y traduit pas seulement par des numrations
thmatique religieuse chrtienne et certaines valeuFs fondamentales du quasi litaniques, o les mots rares ajoutent l'tranget des choses
baroquisme potique hellnistique. A la condition que mtamorphose ne exotiques. Il se manifeste dans le rythme d'une composition savante, qui
signifie plus mtempsycose, kaldoscope des apparences sensibles ou des dcoupe le pome en une srie de mdaillons. Distiques, et surtout
simulacres , renouvellement indfini des formes en un perptuel quatrains, y sont isolables comme autant d'pigrammes. Puis il
devenir de l'univers; mais rsurrection du Corps du Christ, renouvele en amoncelle cinname, fragrance de l'amome qui s'exhale au loin, le baume
et pour chaque chrtien par le baptme, clbre chaque aube et o se mle le nard. Point n'y manquent douce cassie, vergette d'acanthe
chaque Dimanche, et conversion sans cesse continue dans le double odorant, ni pleurs et gouttes grasses de l'encens68 . Dans l'Orient dsert,
temps de l'existence personnelle et de la Cit de Dieu en marche. Ds lors, quels parfums de bcher! Cette structure, crite en contrepoint du rcit,
l'esthtique chrtienne peut utiliser des fins nouvelles et profondes cette est celle d'une savante fragmentation, qui tend faire du pome comme
esthtique ancienne de l'ge hellnistique. Et l'on dcouvre une sorte une anthologie en miniature: la couronne ou le tombeau du
d'harmonie prtablie entre la posie chrtienne et ce qu'un philosophe phnix. Autre trait de manirisme alexandrin que cette sorte de
moderne a appel 1' on baroque - bien avant l'art de la contre- miniaturisation. Est-ce un hasard si l'iconographie du phnix se trouve
rforme, et bien avant Claudel-. sur bien des gemmes graves?
A considrer, de ce point de vue purement littraire, la posie latine Sur ce fond de minutieuse tapisserie, l'oiseau phnix illustre par
(point seulement chrtienne) des deux sicles suivants, il est permis excellence cette esthtique du baroque qu'une dfInition clbre a appel
d'envisager le De aue Phoenice comme une sorte de manifeste d'un no- un art des formes qui volent . Il bat des ailes pour clbrer le soleil
alexandrinisme latin. Son crypto-christianisme de fait, son ouverture levant; charg d'annes, il dirige vers la Syrie son vol rapide69 , vole de
constante une pluralit de lectures possibles, donnent ce manifeste la vie la mort et de la mort la vie, puis, quand sa premire jeunesse
une porte qui dpasse les limites d'une posie purement chrtienne. Au entre dans la fleur de l'ge, il prend son essor pour revenir dj vers les
seuil de la Renaissance constantino-thodosienne , il figure comme une demeures de ses pres 70 . Enfin, lger et rapide , le voici revenu en
vignette de choix, au frontispice de la posie latine tardive: l'entre de la gypte pour s'offrir l'hommage de ses adorateurs, avant qu'autour de
vaste frontire indcise dans la traverse de laquelle la culture europenne lui ne s'assemblent les races de tous les tres qui volent'l , pour lui
va, elle aussi, connatre lentement la mort et la rsurrection d'une fah-e un cortge triomphal dans les nues. Alors, escort du vol des
mtamorphose. Deux indices de preuves, choisis hors posie chrtienne. oiseaux, il vole dans les hauteurs du ciel, et leur foule en liesse lui rend le
Ausone, en ses pomes mythologiques et mondains, citera trois reprises pieux hommage de sa compagnie, puis s'en revient quand il est parvenu
le phnix, selon une tradition sur sa longvit qui remonte un fragment jusqu'aux brises du pur ther72 . Ainsi se perd dans le ciel, par-del les
d'Hsiode; quant Claudien, pote officiel de la cour d'Honorius, il
consacre au phnix tout un pome, postrieur d'un sicle celui de
Lactance. Et si la critique moderne a pu reconnatre dans la posie profane 68. lb. 83-86 : Cinnamon hinc auramque spirantis amomi! congerit et ipso balsama
cum folio:/ non casiae mitis nec olentis uimen acanthi/ nec turis lacrimae guttaque
du Ive sicle l'existence de nouveaux poetae neoterici, c'est bien que la pinguis abest.
Renaissance potique du Ive sicle ne saurait tre rduite une imitation
69. lb. 53 : ilia ter alarum repetito uerbere plaudit ; 65 : Dirigit in Syriam celeres
sche et formelle, en un mot no-classique, des grands potes augustens. longaeua uolatus.
N'ignorant ni Ovide, ni Lucain, ni Stace, cette posie ne se rattache pas 70. lb. 115-116: Ast ubi primaeua coepit florere iuuenta, / euolat ad patrias iam
seulement, travers ces trois potes, l'alexandrinisme romain du reditura domus.
71. lb. 155: contrahit in coetum sese genus ornne uolantum.
67. LAeT. Phoen. 133- \34: Alarum pennas insignit desuper Iris,! pingere ceu 72. lb. 157-160: Alituum stipata choro uolat illa per altum/ turbaque prosequitur
nubem desuper acta solet. munere laeta pio. / Sed postquam puri peruenit ad aetheris auras,! mox redit.
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62 NAISSANCE DE LA POSIE LACTANCE ET LA MUE DE L'OISEAU PHNIX 63

nues, le phnix: telle la flche d'Aceste le Troyen, consume dans les pigrammatique que nous avons dj releve, la composition d'ensemble
vents tnus , telles les mes oiseaux tire d'aile vers le lieu est donc clairement organise. Prlude : la gographie mythique de l'den
hyperouranien du Phdre de Platon, tel le Fils de l'homme en son 0-8); le bois du soleil sjour paradisiaque du phnix (9-31); l'oiseau
Ascension73 . phnix clbre la liturgie de l'aurore par bain et libations, chant et
Cette pluralit de lectures ouvertes l'imagination invite constamment battement des ailes (31-58); l'oiseau vieillissant migre en Syrie pour y
allgoriser choses et faits dcrits. C'est l le trait le plus profond, le plus prparer son bcher (59-88) ; mort et rsurrection, croissance du nouveau
original aussi, de ce nouvel alexandrinisme que nourrit la nouvelle phnix (89-114); retour triomphal en gypte, portrait du phnix,
religiosit. Il ne se contente point des plaisirs et des fantaisies d'un adoration par les hommes et les oiseaux, ascension cleste du phnix qui
imaginaire dlicat, o s'irisent formes, couleurs et souvenirs de tant de regagne son inaccessible retraite (t 15-160); postlude: la bndiction
mythologies. Description y est aussi synonyme de dchiffrement. Le adresse l'oiseau d'ternit (I 61-1 70).
plaisir alexandrin de l'nigme s'approfondit ainsi en une rvlation La richesse des allusions, qui pullulent sous la sobrit d'une expression
plusieurs degrs. Les niveaux de transparence du pome refltent des potique puise dans la koin augustenne, nous interdit d'entrer ici dans
schmes initiatiques, mythiques aussi bien que culturels. Itinraire de le dtail d'un commentaire. Aux perspectives dj ouvertes sur l'hrdit
l'me, mim par celui des corps, et rythm par les gestes des liturgies. et les significations de la version lactancienne du mythe, on ajoutera
Cette belle histoire de mort et de vie porte en soi plusieurs visions du seulement quelques prcisions. On retrouve ici de grands thmes antiques,
monde, plusieurs cls de l'existence humaine et divine. A la sdimentation affects seulement d'une lgre inflexion tardive. D'abord le locus
millnaire des variantes mythiques rpond celle des mditations amoenus sous son espce particulire du bois sacr : longue et diverse, son
successives de l'homme mditerranen sur son propre destin. Ainsi se ascendance, des pardesh perses et bibliques, par les jardins d'Alkinoos et
concentrent comme en un foyer, sur le chef ren et rayonnant du nouveau le bois des Eumnides, jusqu'aux paradis paens et chrtiens, sans oublier
phnix, les longues variations mtaphysiques, thiques, religieus~s des ici la touche la fois naturaliste et spirituelle des jardins romains.
traditions les plus diverses : mysticismes orientaux, sagesses et sapiences Lactance en donne, avec un accent certain sur les souvenirs bibliques, une
de la Grce hellnistique, foi politique de Rome en son destin, esprances double et dlicate retractatio: le bois sacr du Soleil (solis nemus voque
religieuses en la rsurrection. Cette polyvalence symbolique affecte Ovide), l'oasis syrienne du bois de palmiers phnix (il y a l divers jeux
chaque pisode d'un mythe la fois clair et complexe. de mots millnaires et inextricables).
En mettant la forme mtrique de la posie lgiaque au service de ce Un second grand thme est celui des descriptions de liturgies exotiques.
mythe, Lactance reprend - aux dimensions d'un pos tytthon (une La curiosit religieuse de l'ge alexandrin, aiguise par le bigarrure du
pope en miniature; les modernes disent: un pyllion) - une de ses Moyen Orient conquis par Alexandre, parvient ici Lactance par divers
utilisations traditionnelles dans la posie hellnistique et romaine: canaux, qui remontent au plaisir de l'trange dans la posie alexandrine:
tmoins les pisodes des Fastes d'Ovide ou, surtout, le quatrime livre des qu'on pense aux Aitia de Callimaque. La posie de l'exotisme s'y exprime
Elgies de Properce. Mais les parallles textuels reprs jusqu'ici dans son dans les couleurs et les sons, les parfums et les aromates, les rites
pome associent l'imitation de Virgile celle d'Ovide; et mme, ds le apparemment communs tant de religions de l'Orient. De Catulle Ovide
pentamtre du distique initial, le souvenir direct d'un vers d'Ennius et de Lucrce la prose potique d'Apule, la veine romaine de cette
apparat comme une lgance et un dfi, l o be la grand'porte du ciel posie n'est pas mince. Le got tardif pour le chatoiement polychrome des
ternel74 . Le Cicron chrtien ne pouvait moins faire que d'avertir ainsi pierres et des mtaux prcieux se donne libre cours dans le portrait du
son lecteur : les gentillesses d'un nouvel alexandrinisme ne prvaudront phnix. Cet blouissant oiseau de rve miroite de tous ses feux comme un
point contre les exigences purificatrices d'un classicisme ancien. Ceci chef d'uvre de joaillerie, et la comparaison avec l'arc-en-ciel invite aussi
compensera cela: leon trs virgilienne, pour la postrit de L'oiseau y percevoir la diffraction de la lumire solaire 75 . La polychromie
phnix. rsolue, mais mesure, de ces paysages et de ces portraits, la minutie
Le drame qui se joue dans ce court pome se droule en cinq actes, onirique avec laquelle est dcrit le processus de rsurrection (on pense
entre un prologue et un pilogue. Sans effacer la fragmentation l'pisode d'Ariste la fin des Gorgiques), l'aura religieuse qui culmine
dans la bndiction finale en l'honneur du phnix: tout cela marque la
73. Flche d'Aceste dans VERG. Aen. 5,526 sq. : tenuisque recessit/ consumpta in
uentos ... })
74. LACT. Phoen. 2: qua patet aeterni maxima porta poli}). 75. Texte sup., note 67.
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64 NAISSANCE DE LA POSIE LACTANCE ET LA MUE DE L'OISEAU PHNIX 65

fidlit de trs anciennes traditions de la posie hellnistique, et un Ambroise de Milan80 . Le clernier vers est une sentence paradox,ale, dont
subtil mlange des souvenirs et des tons, dont la posie tardive va l'ide chrtienne est exprime en termes voisins dans les-Institutions.' Il
poursuivre et accentuer le manirisme. atteint la vie ternelle par le bien de la mort est symtrique de
Mais le symbolisme religieux de ce drame exemplaire dpasse-t-il l'affIrmation de Lactance selon laquelle La mort n'est pas un mal, car
l'pure indcise d'une religiosit syncrtique? Les indices paraissent elle est un passage l'immortalit 81 . Plus prcisment encore, l'alliance
maintenant srieux, en faveur d'une interpretatio christiana du mythe. On de mots entre mors et uoluptas et sa figure d' oxymoron se trouvent la
ne peut mettre en doute le christianisme de Lactance, ni manquer d'en fois ici dans C'est la mort qui est pour lui Vnus, sa seule volupt est
noter, travers son uvre en prose, le singulier libralisme. Nous dans la mort , et dans le dernier livre des Institutions.' La vertu est
voulons dire: cette franche ouverture toute la tradition antique artisane d'immortalit, et plaisir de la mort 82 . Ce paradoxe pousse son
classique, d'un point de vue religieux aussi bien que littraire. Et puis, il y terme l'ide dj singulire de Tertullien en son trait De la patience, selon
a dj derrire Lactance plus de deux sicles de christianisation du phnix. laquelle le Christ, avant sa mort, aurait dsir s'enivrer de la volupt de
Entre Tertullien et lui, Commodien lui-mme offre un relais prcis: la souffrance 83 . Double expression hyperbolique d'une attente mystique
Tendons l-haut notre dsir, avec la dvotion de l'me toute entire, de Dieu, travers une ngation passionne de la vie d'ici-bas. Mais il y a
ainsi que l'oiseau phnix se prpare renatre de la mort. Il nous montre aussi, en ce plaisir d'allier des mots qui font choc - en tous sens - le
par son exemple que l'on peut se relever du trpas. Tel est l'objet suprme got un peu complaisant de fonder une sententia sur la figure rhtorique
de la foi dont le Dieu tout-puissant cherche nous persuader: le temps de l'oxymoron.
viendra, pour les disparus, de revivre 76 . Riche de tant de pass, ce court pome ouvre la posie du IVe sicle sous
N on seulement les dcors et les gestes du phnix sont peu prs tous le signe d'une ambigut soigneusement concerte. Il annonce bien des
susceptibles d'une lecture chrtienne. Mais cinq vers ne sont pas traits de la posie latine tardive, tout autant que l'avait fait, de bien autre
rductibles une exgse paenne. Dans le paradis initial, une source, au manire, l'uvre de Commodien. Au ple smitique et semi-populaire
milieu, que l'on appelle vive: cho direct de celle de l'den, en succde le ple hellnistique et savant; aux essais puissants, ingaux,
Gen.2,6 77 . Puis le phnix, ayant abandonn les lieux saints par dsir de parfois broussailleux, une gemme potique dlicatement ouvre. Ainsi se
renatre, se rend alors en ce monde o rgne la mort ; Lactance use de la heurtent, mme si elles paraissent se succder, deux tendances
mme expression, dans l'pitom, pour voquer Adam chass du correspondant deux tats des cycles esthtiques. On ne saurait en effet
paradis 78 Plus frappante encore, la mort du phnix: Alors au milieu de dire que le manirisme no-alexandrin succde ici une sorte de
ces parfums divers, il recommande son me - telle Christ en croix - , primitivisme - au sens o nous parlons de peintres primitifs - . Ce
et ce depositum de l'me rpond la forme de la dernire parole du serait bien simplifier les choses, ne considrer, par exemple, que les
Crucifi dans les Institutions de Lactance79 . La clbration de la virginit souvenirs classiques de Commodien ; ou, inversement, certaine sobrit
du phnix - Heureux qui n'honore point les pactes de Vnus- qui ne permet pas de parler sans nuances, dans L'oiseau phnix, d'un
concorde avec une longue tradition chrtienne, qui continuera de voir baroquisme hellnistique retrouv. Mais les carrires symtriques des
dans le phnix le symbole de la virginit consacre, par exemple chez deux potes dessinent l'image de leurs esthtiques affrontes - au sens
graphique et hraldique du mot - . Face un Syrien vivant en Afrique,
un Africain qui a longuement sjourn dans l'Orient grec. Et pourtant,
jusqu'en leur culture chrtienne, il y a entre eux des affinits inattendues:
76. COMMODo carmen, 138-142 : Ad illa tendamus cupidi, tota mente deuoti./ Sicut ainsi dans leur lecture assidue des Oracles sibyllins (souvent cits dans les
auis Phoenix meditatur a morte renasci./ Dat nobis exemplum post funera surgere Institutions divines).
posse;/ Hoc Deus omnipotens uel maxime credere suadet,/ Quod ueniet tempus
defunctorum uiuere rursum. 80. lb. 164: felix quae Veneris foedera nul1a colit; voir AMBR. in
77. LACT. Phaen. 25 : Sed fons in media est, quem uiuum nomine dicunt. ' psalm. 118,1 9.13 : Phoenix corporeos coitus ignorat. libidinis nescit illecebras.
78. lb. 63-64: Cumque renascendi studio loca sancta reliquit./ Tune petit hune 81. lb. 170 : aeternam uitam mortis adepta bono est rapprocher du titre du trait
orbem, mors ubi regna tenet; cp. LACT. epitame 22,3 : Deus eiecit peccatorem de d'Ambroise De bana marlis; mais l'ide est aussi dans LACT. insl. 3.19.10 : lta fit ut...
sancto loco et in hune orbem relegauit. mors malum non sit. quia translatio est ad immortalitatem.
79. lb. 93 : Tune inter uarios animam commendat odores ; cp. VVLG. Luc. 23,46 : 82. lb. 165: Mors illi Venus est, sola est in morte uoluptas ; cp. LACT. inst.
In manus tuas commendo spiritum meum. LACT. insl. 4.26,32 : depono spiritum 7.12.15 : uirtus immortalitatis est fabricatrix et uoluptas mortis.
meum rpond au v. 94. depositi tanti nec timet illa fidem . 83. TERT. pal. 3,9: Sed saginari patientiae uoluptate discessurus uolebat.
66 NAISSANCE DE LA POSIE

Lactance fraie les voies une autorisation chrtienne de la posie: il


lve les anciens interdits contre la posie paenne, dsormais considre
avec respect comme une posie antique, sinon un antiquum testamentum
gentilium. Il d6nne l'exemple, en miniature, d'une ~onciliation fructueuse
entre mythes paens et mystre chrtien - selon le titre d'un beau
livre contemporain. n jette les bases thoriques et pratiques d'un
symbolisme chrtien, condition d'entendre ce mot au sens de la posie
franaise du sicle dernier. Reflte-t-il, ou contribue-t-il modeler ainsi, la
mentalit religieuse de la cour, et de Constantin lui-mme? Le De aue CHAPITRE IV
Phoenice - d'o toute allusion politique semble soigneusement exclue-
aurait-il t compos en 326, l'anne mme o un grand bronze montre
Constantin partageant le pouvoir avec l'un de ses fils, en lui tendant un
globe du monde sur lequel est perch un phnix? Quoi qu'il en ait pu
tre, il serait sduisant de deviner aussi, sur cet Oiseau phnix, comme Les dbuts de l'pope biblique:
l'ombre porte des convictions religieuses de Constantin.
l'vangile selon Juvencus

Le prtre Juvencus, sous le rgne de Constantin, dveloppa en vers


l'histoire du Seigneur le Sauveur, sans redouter de soumettre aux lois de la
mtrique la majest de l'vangile 84 . C'est avec fiert et inquitude que
Jrme rappelle ainsi au rhteur Magnus, la fin du mme sicle, la
prouesse tmraire de Juvencus. Ce prtre a, le premier, os prcher
l'vangile en vers latins, et soumettre ainsi la Parole de Dieu une
transposition dans les formes littraires les plus hautes de la parole
humaine paenne.
Le contexte historique et social d'un tel projet nous est prcis
davantage par deux autres textes: la notice que le mme Jrme a
consacre au pote dans son Trait des hommes illustres, et la ddicace
finale que fit, de son pome, Juvencus l'empereur Constantin. La notice
situe dans la haute socit hispano-romaine l'extraction d'un pote aux
trois noms si parfaitement latins: C. Vettius Aquilinus Juvencus. Cette
notice prcise, de manire quasi technique, la nature de son travail
potique. Elle situe ce pome auprs d'un autre, de nature probablement
liturgique - ou thologique - , et que nous avons perdu. Juvencus,
prtre espagnol de la plus noble souche, composa quatre livres, en
transposant quasi littralement les vangiles en vers hexamtres, ainsi que

84. HIER. epist. ad Magnum 70,5 : Iuuencus presbyter sub Constantino historiam
Domini Saluatoris uersibus explicauit nec pertimuit euangel maiestatem sub metri leges
mittere.
68 NAISSANCE DE LA POSIE L'VANGILE SELON JUVENCUS 69
quelques pomes dans le mme mtre touchant l'ordre des sacrements Le pome de Juvencus est aussi l'expression littraire de cette mission.
(ou: des mystres ). Sonfloruit se place sous l'enwereur Constantin85 . Compos par un aristocrate de province, devenu prtre, ddi un
Juvencus lui-mme a ddi les derniers vers de son pome cet empereur converti devenu le patronus de l'Eglise et l'vque de ceux du
empereur, que clbre aussi en ce temps l'hermtique pote Publius dehors , ce pome reoit d'un tel dialogue toute sa signification. Au
Optatianus Prfyrius. Cette sorte d'pilogue clbre la rconciliation lendemain d'une longue perscution, dans laquelle les paens les plus
pacifique du christianisme et de l'Empire, la gloire et les mrites d'un offensifs n'ont pas russi faire liminer physiquement le christianisme
souverain qui a renonc aux pithtes divines traditionnelles pour obtenir par le pouvoir imprial, la mission premire de l'glise est de tenter de
du seul vrai Dieu, par ses mrites, la rcompense de l'ternelle vie; et ce convertir l'aristocratie lettre rebelle au message chrtien. Il y faudra plus
Dieu Christ est par d'un titre singulirement solaire. Voil ce que m'a d'un demi-sicle. Sous l'gide d'un empereur converti, un aristocrate lettr
donn la paix du Christ, la paix aussi de cet ge que protge, en souverain appelle d'abord la conversion les lettrs de l'aristocratie: ceux qui
bienveillant d'une terre ouverte ( tous), Constantin, lui qui dispose d'une opposent encore Virgile l'Evangile, comme le gardien des valeurs de la
faveur divine qu'il a mrite, et qui, seul de tous les princes, dteste qu'on romanit traditionnelle aux nouveauts trangres d'une religion orien-
lui impose le fardeau d'un nom sacr, afin que, d'autant plus glorieux par tale. Les gros bataillons de ces opposants jusque-l irrductibles ont
sa juste conduite, il reoive la vie ternelle pour les sicles divins, par le encore la mentalit politique et religieuse qui tait celle du paen Ccilius
Seigneur de la lumire, le Christ qui rgne pour les sicles 86 . Natalis dans l'Octavius de Minucius Flix, un sicle avant Juvencus. S'ils
Dploye en une ample priode potique, charge de vocables et de craignent pour la culture antique, c'est moins par gosme de classe, ou
thmes la fois politiques, religieux et moraux, acheve en une doxologie par hdonisme littraire, que par fidlit aux valeurs thiques et politiques
quasi liturgique, cette solennelle ddicace situe bien le pome au cur de transmises et maintenues par cette culture. Ils ne pensent pas que le
la conjoncture constantinienne. Il s'agit de clbrer, dans les formes premier pote de la romanit, celui dans les vers duquel ils ont appris
antiques, l'pope de ce Christ dont le triomphe va de pair avec celui de manier leur langue maternelle avec correction et lgance, puisse avoir
Constantin. Tout dsormais se passe sur la terre comme au ciel: l-haut, rien de commun avec la religion du Crucifi. Le premier dessein de
le Christ souverain de l'univers (mundi regnator: 2,265), ici-bas, Juvencus est donc de leur montrer qu'ils se trompent. Un tel dessein n'est
l'empereur souverain de la terre ouverte (terrae regnator apertae; pas sans rapport avec celui d'un empereur qui s'applique alors propager
4,807) 87. La paix de cet ge correspond exactement la paix du une lecture chrtienne du messianisme de la quatrime Rlogue.
Cette pope vanglique sera donc la fois un protreptique et une
Christ . Une telle symtrie dfinit l'importance idologique d'une
catchse, l'usage de lecteurs nourris de la posie et de la spiritualit
tentative potique dans laquelle vangile et Virgile peuvent enfin rimer
virgiliennes. Elle rpond ainsi un projet commun toutes les formes
sans contrainte, sous le calame d'un prtre chrtien. L' dit de Milan
d'expression de l'ge constantinien. Elle associe effectivement la posie
vient d'accorder l'glise non seulement toute libert lgale d'accomplir
une entreprise dont les quivalents se retrouvent en d'autres langages de
sa mission apostolique, mais une situation rapidement privilgie par le
cette civilisation romaine tardive en cours de conversion. D'une part, en
pouvoir imprial. Elle peut dsormais jalonner l'espace d'difices sacrs
une prose cicronienne et oratoire, la catchse apologtique prsente par
la mesure d'un peuple chrtien en croissance rapide, et rythmer le temps
Lactance au quatrime livre de ses Institutions divines, intitul De la vraie
de ses liturgies au long des cycles diurnes, hebdomadaires, annuels.
sagesse et de la vraie religion. D'autre part, en une langue plastique
85. HIER. uir. ill. 84: Iuuencus nobilissimi generis Hispanus presbyter quattuor emprunte la sculpture romaine tardive (tel ce Christ jeune, imberbe,
euangelia hexametris uersibus paene ad uerbum transferens quattuor libros composuit et empruntant le visage des gnies des saisons ), la catchse iconogra-
nonnulla eodem metro ad sacramentorum ordinem pertinentia. Floruit sub Constantino phique des sarcophages frises d'poque constantinienne. Ce credo des
principe.
dfunts inclut les miracles vangliques: gurisons de l'hmorrhosse et
86. Ivvc. euang. 4,805-811 : Haec mihi pax Christi tribuit, pax haec mihi saecli,/ de l'aveugle-n, rsurrection de Lazare, multiplication des pains. Il
Quam fouet indulgens terrae regnator apertae/ Constantinus, adest cui gratia digna
merenti./ Qui solus regnum sacri sibi nominis horret/ Inponi pondus, quo iustis dignior inculque aussi la foi un Christ en qui les pisodes vangliques de sa vie
actis/ Aeternam capiat diuina in saecula uitam/ Per Dominum lucis Christum, qui in terrestre attestent le vainqueur du trpas et 1' inventeur de la vie ,
saecula regnat. ainsi que le nomme Juvencus en relatant la rsurrection de la fille de
87. En un temps o les villes romaines se sont encloses de murailles (voir au Nord de Jare 88 .
Paris: Senlis), et auprs de l'expression des thmes de la paix, on peut comprendre que
cette terre ouverte est celle des villes rouvertes par la paix et la scurit, nouveau 88. Ivvc. euang. 1,405 ; et l'vangile de Matth. 1,18-26 (qui ne donne encore au
assure par l'empereur et ses armes. Christ aucun de ces titres).
70 NAISSANCE DE LA POSIE L'VANGILE SELON JUVENCUS 71

Pas plus qu.e ces chefs d'uvre contemporains de la plastique ou de la dveloppement. Le second correspond au substantif translatio; qui est en
prose d'art, les Euangeliorum lib ri IIII ne peuvent tre considrs comme latin l'quivalent usuel du terme technique exprimant le processus
le produit purement utilitaire d'une versification , entendue au sens figuratif fondamental de la metaphora. Il implique donc mtaphorisa-
commun du mot. La cration potique de Juvencus est justiciable de la tion, soit, en termes issus du latin, transposition.
thorie lactancienne d'un art fonctionnel, par lequel la beaut mme des Et si l'on parle de paraphrase propos de Juvencus, encore
formes doit tre respecte, en vue d'atteindre la plnitude de son efficacit. faudrait-il bien voir ce que les Latins sous-entendaient ce mot grec, et ne
Ce que Lactance avait dit de la prose apologtique et de ses exigences pas s'en tenir malignement ses valeurs d'emploi franaises les plus
esthtiques, au livre 5 de ses Institutions, vaut ici pour ce long discours en pjoratives. Concrtement, elle tait, dans l'instruction romaine, l'exercice
vers. Juvencus n'a pas oubli les vicissitudes du genre pique sous scolaire par lequel commenait, par excellence, l'exercice de la
l'Empire, et son imprgnation croissante par la rhtorique. L'imitation de composition littraire. Elle supposait en effet trois exercices de rdaction,
Virgile n'est pas chez lui exclusive; Lucain et Stace s'interposent ici, plus d'une indpendance croissante: ce que nous appelons aujourd'hui la
qu'on ne l'a encore peru, entre l'nide et le pome chrtien. Il vaut donc contraction de texte , ensuite une application modre d'ornements,
la peine, pour entrer dans les vues du pote, de bien comprendre ce qu'il a enfin un exercice de transposition qui consistait, sur un mme contenu,
voulu faire et ce qu'il a fait. L'ide longtemps reue, son propos, d'un rivaliser de formes avec le texte de base, par l'utilisation des synonymes.
versificateur laborieux et insipide, procde d'un prjug dont il importe de On est donc en prsence d'un vritable exercice de rcriture . Tel que
comprendre l'origine. Le romantisme europen a longtemps impos la le dfinit ainsi Quintilien, au livre 10 de son Institution oratoire89 , cet
conviction que la valeur d'une cration potique lui vient d'abord, et quasi exercice prpare aux procdures d'une cration littraire qui, travers
exclusivement, de sa transparence l'expression des sentiments et des toute l'Antiquit, a souvent procd par agon avec un auteur antrieur: ce
ides d'un individu. Pas de posie sans rvlation du plus irremplaable que les Latins appellent la retractatio: De la Chevelure de Brnice
des tres . Pour nous dfaire de ces ides reues, c'est aujourd'hui aux certaines Bucoliques, Catulle en avait us ainsi avec Callimaque, et Virgile
byzantinologues qu'il faut demander comment aborder correctement le avec Thocrite. Pourquoi ne pas apprcier avec un talon comparable,
sens et la beaut d'une posie sacre, comme celle de Juvencus. Le sinon identique, les Euangeliorum libri IIII, et, plus gnralement,
Christos paschn, les kontakia de Romanos le Mlode, voire l'art des l'pope biblique chrtienne? -
peintres d'icnes, ont beaucoup nous apprendre sur ce point. Ce qui Mais il faut aussi accder ce texte par l'intrieur. Son projet n'est pas
apparente leur recherche esthtique celle de Juvencus peut se dfinir celui d'un exercice de style. Il n'est pas indiffrent son intelligence que la
comme une qute de la transparence au sacr, de la psychagogie vers le glose marginale d'un trs ancien manuscrit hispanique porte, devant la
Divin, de la communication de la Rvlation. Dans une telle perspective, notice de Jrme sur Juvencus, le mot Eliberritanus. Ce prtre serait donc
l'pope de Juvencus veut tre un. dvoilement, tout autant que la Trinit originaire d'Elvira, l'ancienne agglomration ibro-romaine d'Eliberri,
d'Andre Roublev. Aussi bien que les trois anges au chne de Mambr, en dans la vega de Grenade. Cet Hispano-romain, au nom si purement latin,
cette icne des icnes, les pisodes vangliques sont ici fidlement serait donc issu d'un chef-lieu de conuentus de la province romaine de
reprsents mot mot comme dit, un peu abusivement, Jrme - Btique, l'actuelle Andalousie. La plus anciennement romaine des
mais avec un presque (paene) par quoi sont prservs les droits de la provinces d'Occident avec la Tarraconaise, la Btique avait t
posie: en ce presque tient tout l'espace de la mtaphore vive. . effectivement colonise par Rome ds la fin du troisime sicle avant
Car on a trop vite fait de parler ici de traduction de l'vangile en mtres J. -c., au terme de la seconde guerre punique. Elle avait donn aux lettres
latins classiques. La traduction , au sens franais usuel, s'exprime en latines, avec les Annaei, les Snques et Lucain; mais aussi, avant eux,
latin par les termes de uersio, conuersio ou interpretatio - et les images bien des rhteurs illustres du Haut-Empire. Elle fut trs anciennement
impliques par ces mots en disent dj long sur la mtamorphose subie christianise. Une hypothse rcente placerait le dbarquement conjectu-
par le texte le plus strictement traduit . Ce ne sont pas ces termes, ral de saint Paul Cadix, et c'est aux confins des provinces d'Almeria et
employs par Quintilien, auxquels Jrme a recouru - lui l'expert en de Grenade qu'une lgende ancienne place le territoire de mission des sept
traductions -. pour dsigner techniquement le travail ralis par
Juvencus. Il a effectivement us d'autres mots, qui impliquent d'autres 89. QVINT. inst. or. 10,5,5 : Neque paraphrasin esse interpretationem tantum uolo,
images; elles reconnaissent au pote une libert d'intervention beaucoup sed circa eosdem sensus certamen atque aemulationem . La phrase suivante montre que
plus considrable. Ce sont, dans les textes ici initialement cits, les verbes pour lui la paraphrasis est le nom grec de la uersio : Ideoque ab illis dissentio qui uertere
explicare et transferre. Le premier indique dploiement, et donc orationes Latinas uetant. ..
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72 NAISSANCE DE LA POSIE L'VANGILE SELON JUVENCUS 73


premiers van~lisateurs de la pninsule. Province ds l'origine trs Il n'en serait pas moins prmatur de voir l un point d'incompatibilit
bigarre en ses populations, ses langues, ses religions ; les sdimentations entre l'po~e antique et 18; nouvelle pope christique. Car d'Achille et
orientales y ont commenc bien avant les Romains, avec les colonisations d'Ulysse Epicure, puis d'Epicure Lucrce et l'ne de Virgile, ou au
phniciennes, grecques et carthaginoises. Pythagore d'Ovide, l'volution du contenu originel de l'hrosme avait
Un peu avant la gnration de Juvencus, les canons du Concile longuement volu. Son intriorisation prparait la mutation chrtienne:
d'Eliberri y refltent justement, au dbut du lyl' sicle, l'image d'un qu'on pense l'volution du contenu smantique d'arten grec et de
christianisme assez haut en couleur. Les interdits y sanctionnent des uirtus en latin. Bravoure guerrire et surhumaine des hros d'endu-
dviations qui manifestent les tendances la coexistence pousse du rance , le courage physique et moral s'est charg de valeurs intellectuelles
christianisme btique avec les autres religions - aux cts d'un et spirituelles. Le sage a interfr avec le hros. La valeur n'est plus au
paganisme et d'un judasme bien vivants - . Certains chrtiens bout de la lance ou de la rame, mais aussi la pointe de l'esprit, sinon dj
continuent, aprs leur baptme, exercer leurs fonctions de flamines, de l'me. Elle est dans la valeur surhumaine d'un sage capable de penser
mme religieuses; d'autres font bnir leurs moissons par les juifs, ou l'univers, de franchir les murailles du monde et d'en revenir
continuent de pratiquer la coutume paenne (encore bien vivante dans les vainqueur charg de ses dpouilles 90 . Les promes de plusieurs chants
pays mditerranens!) d'entretenir des cierges allums sur les tombes de de Lucrce clbrent ainsi un hros sauveur, apportant aux hommes le
leurs morts. Ce contexte ml, ce raidissement de la hirarchie salut de la vraie doctrine, et capable de purifier leurs curs. Cette pope
responsable, cet affrontement aigu entre laxisme et rigorisme : voil qui philosophique n'est point sans retentissement sur la conception de
dfinit d'abord le profil d'un premier public auquel s'adresse Juvencus. l'hrosm,e traditionnel, chez un pote tant d'gards aussi lucrtien que
Pour ce public, le pote tente de prserver dans sa rigueur le texte Virgile. Ene est l'exemplum de la race romaine, au sens d'une certaine
vanglique, mais non sans lui donner certaines colorations esthtiques et attitude spirituelle. Il sauve le petit reste des Troyens, traverse de
polmiques. cruelles preuves et descend aux enfers, revient vivant de ce pays des
Symtriquement aux ambiguts de la conjoncture constantinienne, morts, accomplit un dessein divin et, fondateur d'une race nouvelle
ralise les prdictions prophtiques. Bref, il est dj, sans qu'il faille e~
encore accentue en cette Espagne du Sud dont sort le conseiller
ecclsiastique de Constantin, l'vque Ossius de Cordoue, le pome exagrer la lecture chrtienne, le hros souffrant d'une geste de salut.
tentera donc de s'ouvrir une via media entre rigorisme et laxisme. C'est Il a son heure des tnbres, quand la divinit semble l'abandonner, il prie
dire, en termes de littrature, entre les refus de l'ge prcdent et les avant d'agir, et se remet entre les mains de la divinit qui le guide. Son
tentations syncrtiques auxquelles, de fait, le pome Sur l'oiseau phnix itinraire n'est plus, comme celui d'Ulysse et des hros homriques de la
semble parfois prs de cder. Il y a quelque gageure, que Jrme guerre de Troie, celui d'un retour en sa chre patrie ; mais l'avance
subodorait encore, passer de l'univers de discours de l'vangile celui vers un temps promis un peuple lu des dieux, le commencement absolu
de l'pope virgilienne et de sa descendance romaine. Mais la manire d'une nouvelle Troie. Il vit dans la foi et l'esprance, et dans une pietas o
dont le pote commence par dclarer son dessein montre que ces risques il y a quelque trace d'une prfiguration naturelle de la charit. Il n'est pas
ont t lucidement assums, par un homme de foi qui demeure un dlicat si difficile un chrtien du IVe sicle de relire ainsi, dans l'nide,
lettr. Non seulement il connat et sent parfaitement son Virgile, mais il quelques-unes de ses expriences religieuses. Ce que fera d'ailleurs
s'entend l'utiliser comme une langue souple et harmonieuse; il matrise Jrme en 374 (ep.3,3), quand il s'embarquera vers l'Orient monastique;
assez cette langue potique pour lui faire dire autre chose avec les mmes il exprime alors ses sentiments par le vers qui dpeignait ne quittant,
mots, sans trahir ces deux univers spirituels runis sous un seul univers de dans le dchirement, les rives o Didon tait en train de se donner la mort,
pour accomplir enfin sa dernire navigation vers les rives de la nouvelle
discours.
Troie: maria undique et undique caelum (Aen.5,9). Jrme justifiait
Il faut donc le prendre au mot lorsqu'aprs un bref prome, il rcrit
ainsi, aprs coup et sans y penser, l'entreprise potique de Juvencus. La
l'Arma uirumque cano sous la forme: Mihi carmen erit Christi uitalia
couleur spirituelle de l'aventure d'ne, ses aspects, dj, de qute du
gesta (praef.19), Je prendrai pour chant la geste vivifiante du Christ . A
mi-chemin des figmenta poetarum et des res gestae, cette transposition
pique s'engage dans l'entreprise homrique et virgilienne de chanter, en
90, LVCR. De rerum natura 1,72 (voquant le gnie d'picure en filant ainsi la
les magnifiant, les exploits d'un hros. Mais si le sens littraire du mot mtaphore militaire): Ergo uiuida uis animi peruicit, et extra/ Processit longe
gestaest inchang, son sens religieux est nouveau. Paroles et actes de ce flammantia moenia mundi/ Atque omne immensum peragrauit mente animoque/ Vnde
hros communiquent la vie - celle de Dieu, au sens biblique du mot-. refert nobis uictor quid possit oriri ...
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74 NAISSANCE DE LA POSIE L'VANGILE SELON JUVENCUS 75


Graal et de recherche de l'absolu - c'est--dire de l'achvement dans le aux peuples, exempt de tout mensonge 96 . Le pote se veut donc
dtachement parfait - constituaient une admirable prparation mdiateur, et hraut, de la Parole qui rvle ce don. Il rpandra, par les
vanglique de l'pope romaine l'uvte de Juvencus. prestiges de la posie, l'histoire premire d'un salut propos tous. En
Cette interfrence et cette continuit apparaissent d'ailleurs dans la Juvencus, point de partage entre le prtre et le pote. Car il existe une
retraetatio initiale des promes piques traditionnels, avec leurs deux relation fonctionnelle entre posie et message.
thmes, solidaires, de l'invocation la Muse et de l'immortalisa-gon du Ainsi le pote n'est-il pas venu pour abolir l'ambition - et l'esprance
pote par sa posie. En tte, un clatant dsaveu au Jupiter de l'Enide : - antiques de s'immortaliser par la posie, mais pour l'accomplir. Ici
Il n'est rien d'immortel, de tout ce que maintient la machine du monde: encore, le mot d'ordre de la reformatioin melius concide avec l'ambition
ni univers, ni royaumes humains, ni Rome la Ville d'or 91 . C'est littraire d'une retraetatio, c'est--dire d'une paraphrase dfinie comme
exactement l'inverse de 1' imperium sine fine dedi prononc par Jupiter lutte et mulation autour des mmes penses 97 . C'est l'espoir en Dieu
au dbut de l'nide. Juvencus joue ici picure et Lucrce, contre Platon d'un pote, qui compte acqurir, par sa posie mme, des richesses dans
et Aristote, avec la complicit de l'embrasement stocien du monde, et les tabernacles ternels: Condite uobis thesauros in uertice caeli
l'appui de la foi chrtienne en une fin de ce monde dont la figure (l,614 =Matth.6,20). Peut-tre, ce pome le soustraira au feu,
passe: Car l'auteur de la nature a fix le temps irrvocable, o les lorsque, sur la nue qui vomira la flamme, descendra le juge
torrents de la flamme dernire emporteront le monde tout entier92 . tincelant 98 . C'est pourquoi l'inspiration potique sera demande
Juvencus s'attaque ainsi d'emble l'un des seuls points d'incompatibilit l'Esprit mme de Dieu, et non plus aux Muses; et les eaux de la source
(partielle, puisqu'picure est hors de cause) entre la vision antique et la Hippocrne le cderont celles du fleuve o Jsus baptis reut l'Esprit :
vision juive et chrtienne du monde. Que l'Esprit sanctifiant m'assiste et inspire mon pome, et que les eaux
Mais l'hypothse succde aussitt la thse. Car Juvencus n'en douces du Jourdain baignent de leurs flots purs l'me du chantre 99 .
reconnat pas moins la longue gloire assure par la glorification des potes, Triple et unique baptme: du Christ, du chrtien, du pote comme tel.
eux-mmes aussi bien qu'aux hros de leurs chants. Il voque Homre La consquence de cette potique nouvelle n'est pas certain misrabi-
travers le nom de Smyrne, et Virgile sous son eognomen de Maro, fils du lisme asctique, vers quoi avait parfois tendu - volontairement ou non
Mincio 93 . Cette gloire des hros est doublement dvalue par la mortalit - le prophtisme rocailleux de Commodien. Si le pote sollicite la venue
du monde et par les fictions potiques qui associent des mensonges la
de l'Esprit, c'est afin de s'exprimer d'une manire digne du Christ lOO .
geste des anciens 94 . On a l le premier terme de l'antithse laquelle
Cette esthtique romaine du deeus exige une adaptation l'objet mme de
rpond, trois vers plus loin, la geste vivifiante du Christ. Le
la parole orale ou crite. D'o l'ambigut invitable, ds lors que l'objet
merveilleux des fictions piques est l'oppos des miracles historiques
en est un Homme Dieu, en qui la gloire divine s'est dissimule jusque sous
du Christ; l'un ne donne qu'une maigre et fallacieuse immortalit, l'autre
les pitoyables apparences du serviteur souffrant. Sermo humilis ou
cette vie ternelle qu'en des termes d'ailleurs antiques, Juvencus appelle
sermo grandis? Commodien avait subi, et peut-tre aussi choisi, le
tour tour uita perennis et perpetua uita, et que donne rauetor uitae
premier mode d'expression. Juvencus choisit le second. Moins par
Iesus 95 L'intention krygmatique et catchtique d'un pome destin raction spontane d'aristocrate lettr que par dessein de mieux
communiquer plus intelligiblement le message et la doctrine du Christ
communiquer ainsi avec aristocrates et lettrs. Par conformit, aussi,
apparat ici dans la relation entre ces uitalia gestaet l'humanit. Car ces l'esprit d'un temps o le signe du Christ s'identifie, sur le labarum, avec la
gesta sont aussitt dfinis, en une apposition, comme ce don de Dieu
thologie impriale de la victoire. Donc, au plus haut point, par volont de

91. Ivvc. euang. praef. 1-2 : Inmortale nihil mundi eompage tenetur,! Non orbis, 96. lb. prae.f 19-20 : Nam mihi carmen erit Christi uitalia gesta,! Diuinum populis
non regna hominum, non aurea Roma ... sine erimine donum ...
92. lb. 4-5 : Nam statuit rerum genitor inreuoeabile tempus! Quo eunctum torrens 97. Texte cit sup. n. 89.
rapiat flamma ultima mundum.
98. Ivvc. euang. praef. 22-23 : Roc opus ... forsitan me subtrahet ignil Tune cum
93. lb. 9-10 : Ros celsi eantus, Smyrnae de fonte fluentes!, lIlos Minciadae celebrat flammiuoma discendet nube eoruscans! Iudex ...
dulcedo Maronis. 99. lb. 25-27 : Ergo age! sanetificus mihi adsit earminis auetor!Spiritus. et puro
94. lb. 15-16: Quod si tam longam meruerunt carmina famam,! Quae ueterum mentem riget amne canentis! Dulcis Iordanis, ut Christo digna loquamur . Ce sont les
gestis hominum mendaeia neetunt. .. derniers vers de cette prface.
95. lb. 3,547 ; 3,502-503. 100. Fin du texte cit n. pre.
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76 NAISSANCE DE LA POSIE L'VANGILE SELON JUVENCUS 77

clbrer un Christ victorieux du trpas , hros suprieur ceux des et Celle qu'un pote chrtien a appele la Muse qui est la Grce . Le
catabases antiques, puisqu'il communique cette vie victorieuse de la mort. raffinement de quelques concessions un ge pris des figures de pense
En choisissant ainsi la grandeur des formes piques, Juvencus est dj en et de style s'autorise ainsi de dons spirituels qui garantissent un exercice
accord avec le prcepte d'Augustin sur le grand style: Quand on loue de l'ingenium ad maiorem Dei gloriill . Qu'il s'agisse de 1' ordo
Dieu soit en lui-mme soit dans ses uvres, quel grand aspect de beaut et sacramentorum ou des Christi uitalia gesta , de l'glise ou de
d'clat prend l'expression 101 ! ; ce qui se rsumerait ensuite dans la l'vangile, de la liturgie gestuelle ou verbale, Juvencus n'emprunte pas
formule: granditer, ... ubi de Deo referimus 102 . simplement la langue de l'pope et ses formes mtriques comme une
Certes, Dieu seul parle bien de Dieu. Mais cette dignit d'un style langue commune, pour ainsi dire commode et disponible en sa banalit
adquat l'expression de la geste vivifiante du Christ n'exclut pas le mme, dtache des ambitions de la grande posie antique. Il entend que
savoir-faire de l'artisan du vers. Juvencus le confirmera, un peu en les rsonances proprement religieuses de la grande pope romaine soient
passant, vrai dire, juste avant ses derniers vers la gloire de Constantin: les moyens appropris une communication du plus haut des messages.
Telles forces de foi et d'une sainte crainte a reues mon esprit, si L'alternance entre rcits et monologues dans le dit pique, d'Homre
fortement pour moi luit la grce du Christ, que la gloire, en nos vers, de la Virgile, correspondait aisment la structure du discours vanglique. Il
divine Loi reut sans rpugnance les ornements d'une langue terrestre 103 . n'y a donc ici, en cette alternance, aucun dpaysement. Mais le genre
Cette dclaration, la fois solennelle et circonspecte, n'est pas littraire de l'vangile ne faisait gure de concessions aux artifices
comprendre partir des vers clbres - et souvent mal compris - de littraires que suppose toute parole publique dans la civilisation de la
Boileau sur l'inconvenance des ornements en une uvre religieuse paideia. Il est nanmoins opportun de rappeler que, comme genre,
chrtienne. Il ne serait pas moins anachronique de rfrer cette thorie de l'vangile tait n dans cette civilisation - au moins sous les quatre
Juvencus la gratuit de l'art pour l'art. Elle n'est pas non plus rductible expressions, en grec, dans lesquelles il nous est parvenu - . Et aussi, que
aux dcorations adventices du genus jloridum - incompatibles avec le la conception antirhtorique d'une parole purement transparente un
genus grande - . message salutaire avait trouv, en cette civilisation mme, d'illustres
Juvencus semble vouloir dire, en fait, qu'il pense avoir tenu la gageure reprsentants en la personne des philosophes, surtout depuis l'ge
de l'crivain sacr: parler en nom Dieu , et runir cette fin toutes les hellnistique. En ce sens, le problme pos Juvencus, face au
ressources d'un langage humain, tout en maintenant, autant qu'il est graphisme de l'expression vanglique, n'tait pas sans analogies -
possible, la transparence de cette parole terrestre la Parole cleste. Il l'a mutatis certe mutandis - avec celui qu'avait pos Lucrce la
fait en homme du IVe sicle, dont le got esthtique n'est ni celui de transposition, en hexamtres piques latins, d'une doctrine dont
Cicron et de Virgile, ni le ntre. La parure d'une langue terrestre fut, l'inventeur recommandait de fuir pleines voiles toute espce de
en l'occurrence, la dictio epica, c'est--dire, le plus souvent, virgilienne. culture , et que ce fondateur avait exprime avec tout le dpouillement
L'obliqua figuratio y est langage de l'me, jusque dans le symbolisme d'une prose scientifique.
psychologique et spirituel dont on nous a montr, en notre sicle, Dans la trame de ce rcit vanglique en vers, comment cerner les
qu'taient prgnants mme les paysages virgiliens. Filtre par l'lgance principaux ornements d'une langue terrestre ? Romaniser la prsenta-
virgilienne, la solennit pique a rendu ce mode d'expression recevable tion de l'vangile, et le christianiser encore plus en mme temps, c'tait
par la Gloire de Dieu (Zibens caperet). La symtrie entre rception d'abord le djudaser . L'opration s'imposait d'autant plus prcisment
humaine de la grce divine et rception divine de la parure humaine du que, le plus souvent, Juvencus a pris appui sur le texte de Matthieu. Et
pome signifie une synergie potique: entre l'artiste ciselant ses vers, l'on comprend pourquoi: ce synoptique n'est pas seulement le plus
courant dans l'Antiquit chrtienne, il est aussi celui qui s'adresse le plus
aux juifs, et polmique avec eux. Les deux raisons ne sont point sans
101. AVG. dactr. christ~ 4,19,38 : Porro cum laudatur Deus siue de seipso, siue de
operibus suis, quanta facies pulchrae ac splendidae dictionis oboritur...
rapports; ceci a certainement dtermin cela, en des sicles o s'opre
douloureusement le divorce entre l'ancien et le nouvel Isral, qui entend
102. IS1O, etym, 1,17,1 : Cum enim magna dicimus, granditer proferenda sunt... ;
et ib. 1,17,2 : In causis autem maioribus, ubi de Dea uel hominum salute referimus, plus se prsenter comme le seul vrai. Le fait vient de nous tre dmontr en
magnificentiae et fulgoris est exhibendum. dtail: Juvencus s'efforce d'omettre en partie toponymes et patronymes
103~ Ivvc. euang. 4,802-805 : Has mea mens fidei uires sanctique timorisl Cepit et hbraques, d'liminer les smitismes de l'nonc vanglique, d'effacer
in tantum mihi lucet gratia Christi,! Versibus ut nostris diuinae gloria legis/ Ornamenta l'ancien Isral pour mettre d'autant mieux en valeur le nouveau. La
Iibens caperet terrestria linguae~ couleur romaine de la langue pique n'en clate que d'autant plus
78 NAISSANCE DE LA POSIE L'VANGILE SELON JUVENCUS 79
librement. Les paysages se trouvent transposs en ceux de l'Italie idale l'occurrence, que, de part et d'autre, il s'agit de porter une monition divine
qu'avait imagine la sensibilit virgilienne. Ainsi, Jsus quittant le un homme lu par la divinit, en un moment o il se montre incrdule
Jourdain o il vient d'tre baptis se rend aux monts ombreux, vers les ou infidle envers elle. Jsus est trait avec bien plus de prcaution et de
bauges des fauv'es 104 . Et voici la Jude o, silencieusement, le Jourdain dlicatesse. Juvencus s'est gard d'une hrosation grossire. La lgre
aux eaux vertes, de son courant amne fend les grasses campagnes l05 . dramatisation de ses miracles met en valeur, avec un relief plus romain,
Singulire Terr~ Sainte! Ainsi les coordonnes de temps et d'espace, les l'autorit du matre de la vie et de la mort. L'analogie, prcdemment
heures des jours et les paysages, sont-ils les points o les ornements note, entre le Christ et l'empereur, s'esquisse l en des choix de vocables
potiques donnent lieu des additifs auxquels toute l'pope romaine, de et de priphrases 108. L'pisode des mages permet d'effleurer les thmes
Lucrce Stace, apporte sa contribution. Et la posie antique de la nature astraux, avec assez de rserve pour ne point induire le lecteur en
ne manque pas une occasion de pntrer dans les interstices du rcit tentations astrologiques ou hlioltriques. L'autorit naturelle au hros
vanglique, lors mme que les paraboles rurales de Jsus n'en pique, les souvenirs de la rhtorique plus voyante des discours dans les
fournissent pas quelques occasions privilgies. Des touches piques popes du Haut Empire, la tendance romaine la concentration
viennent aussi dramatiser discrtement la peinture des scnes vang- expressive de la sententia; conspirent empreindre l'enseignement de
liques les plus impressionnantes : miracula de gurison et de rsurrection. Jsus d'une certaine emphase. La grauitas du grand style oratoire y
A doses soigneusement mesures, le pittoresque et le pathtique, ces deux confre mme aux paraboles certaine solennit liturgique, sinon
valeurs fondamentales de l'esthtique hellnistique, viennent jeter sur les ecclsiastique. La fracheur des mshals cde le pas certaine raideur
rcits vangliques quelques lueurs familires aux lecteurs des grands doctorale; les logia Christau deviennent des sentences plus que
pomes romains. sapientielles. La nettet rythme de l'hexamtre renforce la frappe d'un
La dimension cosmique du divin est sans doute l'apport le plus profond nonc ajust souvent aux dimensions du vers ou du distique.
de l'pope virgilienne cet vangile selon Juvencus. Elle peut s'autoriser Le Pre des cieux ouvrait une trop belle carrire la couleur
des manifestations fulgurantes de Yahv Dieu cleste, mais aussi des cosmique que nous avons releve dans les paysages et les apparitions
miracles o l'on voit Jsus dominer les forces dchanes du vent et des angliques. Le ciel s'ouvrit devient, dans le rcit du baptme de Jean,
flots. Ce caractre cosmique des manifestations divines est notable dans la une gloire au sens pictural, o l'on voit s'entrouvrir les feux couleur
peinture des anges, ces nuntiien qui la tradition biblique conflue avec d'or du ciel septuple 109 . Et que ton rgne vienne prend les
celle des messagers clestes de l'pope: Il dit ces mots, et se mla aux proportions et l'aspect imag d'une thophanie d'Ancien Testament - ou
brises impalpables 106 . L'ange apparu Zacharie disparat comme d'une piphanie impriale - : Qu'advienne, calme, l'univers. Ta
l'Eurydice des Gorgiques et le Mercure du quatrime chant de lumire vnrable, et qu'elle rvle Ta souverainet 11 0 . Cette noblesse
l'nide 107 Ce dernier rapprochement est d'autant plus opportun, en lgrement emphatique, cette intriorisation par quoi le texte vanglique
dj s'oriente vers la mditation, quelle en est au juste la fonction?
104. lb. 1,364 : Tum petit umbrosos montes et lustra ferarum . La notation finale Il est vrai, comme on ra rcemment crit, que cette paraphrase vise
vient tout droit de VERG. georg. 2.471. Pour le dbut du vers, voir aussi VERG. georg. tre non point tant une possibilit de reprsentation pique qu'un moyen
3,331 : umbrosam exquirere uallem. de transmission . Car Juvencus crit avec la prtention de prsenter la
105. lb. 3.460: Iudaeamque petit, qua pinguia rura silenter/ Agmine Iordanes Bible mme son lecteur. Encore faut-il prciser, selon les divers types
uiridis perrumpit amoeno ... Le vocabulaire du premier groupe nominal est entirement de lecteurs possibles, les sens distincts sous-entendus une telle
virgilien, et modifie peine la fin d'hexamtre virgilienne pinguia cuita (georg. 4,372
sur le P, etAen. 8,63 sur le Tibre; les deux passages ayant aussi la mme image qu'ici, du transmission. Aux lecteurs hostiles ou sceptiques, c'est verser un miel
fleuve qui fend les terres qu'il traverse). Mais le vers suivant est encore inspir de plus lucrtien sur les bords de la coupe salutaire. Pour les lecteurs non-
prs de la peinture du Tibre en Aen. 7,30 sq. : Hunc inter fluuio Tiberinus amoeno/ .. ./ chrtiens, mais ouverts, l'intention de la transmission est celle d'une
in mare prorumpit ; perrumpere est par ailleurs employ trois fois dans Virgile; et si le suasoria; et les fins de l'loquence se trouvent concider ici avec celles
frquent uiridis est chez lui la couleur de la verdure, celle-ci est souvent dpeinte par lui
prs de J'eau vive des fleuves: ainsi dans les clbres uiridis ... ripas du Mincio en
ecl. 7,12.
106. Ivvc. euang. 1.42: Haec ait et sese teneris inmiscuit auris . 108. Sup. p. 68.
107. Eurydice en georg. 4.499 sq. : ceu fumus in auras/ Commixtus tenuis, fugit 109. Ivvc. euang. 1,356: Scinditur auricolor caeli septemplicis aethra.
diuersa ... ; et Mercure en Aen. 4,276: Tali Cyllenius ore locutus/ Mortalis uisus 110. lb. 1,592-593: tranquillaque mundo/ adueniat regnumque tuum lux alma
medio sermone reliquit/ Et procul in tenuem ex oculis euanuit auram. redaudat.
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80 NAISSANCE DE LA POSIE

d'une psychagogie potique: dicere apte,ad persuade~dun;t . Mais ~~s


un ordre existentiel: l'me y est concernee plus que l espnt, et la poesIe
rendra davantage Dieu sensible au cur . Aux catchumnes et aux
chrtiens, le prtre Juvencus propose dj - en avance sur son sicle -
une pieuse leture, portant vers la mditation et l'oraison. Il offre aussi la
communication voile d'un certain enseignement exgtique, thologique,
liturgique, l'tat naissant de suggestions potiques. Cette superposition
des lectures , il n'y aurait gure la transposer, pourla retrouver dj
dans les genres de l'pope et de la tragdie philosophiques, c~ez Lll:c~ce CHAPITRE V
ou Snque. Ds lors, comment accepter la brutale formule d un cntique
moderne, pour qui l'pope biblique aurait dtruit l'pope antique?
Ce serait bien mconnatre les mutations de l'pope antique, en amont de
Juvencus. Ici encore, les ruptures sont moins frappantes que la continuit.
L'hymnodie exprimentale
d'Hilaire de Poitiers
ou la mutation difficile de la psalmodie

La seconde gnration du IY sicle ne pouvait plus adhrer sans


rserves l'optimisme qui s'exprime dans le finale pangyrique de
l'pope de Juvencus. En dpit des efforts de Constantin et du Concile
d'Arles, le schisme donatiste allait continuer de dchirer l'glise d'Afrique
pendant un sicle. Il aurait, en posie, une consquence inattendue: celle
de contraindre saint Augustin composer contre ces schismatiques,
habiles utiliser les chansons populaires au service de leur propagande
doctrinale, un hymne en forme syllabique et rythmique, d'aspect dj trs
prroman (infra ch. XIII). Mais non moins grave, et de non moindre
consquence sur l'apparition de nouvelles floraisons potiques, est la
diffusion en Occident de l'hrsie d'Arius.
Ds ses origines, elle avait en effet recouru aux mmes moyens de
propagande que les donatistes, et tir parti de la place que le chant tenait
dans la culture populaire orale. La Thalie d'Arius avait ainsi propag dans
le petit peuple d'Alexandrie sa christologie htrodoxe: Jsus n'aurait
point t le Fils de Dieu gal au Pre, comme le dfInit en 325 le Concile
de Nice, mais' une crature divine parfaite. Le dveloppement
considrable de cette hrsie, mme en Occident, jusqu' la Tm du Ive
sicle, explique la place qu'elle tient dans la vie et la pense d'Hilaire,
vque de Poitiers. Il se dresse en effet, dans le monde latin, comme le
dfenseur le plus vigoureux de l'orthodoxie face l'empereur Constan-
ce II, qui prtend imposer tout l'Empire une runification doctrinale sur
la base d'un compromis arianisant. Il dploie, pour assurer cette dfense,
une activit littraire remarquablement novatrice. Toute sa production

6
82 NAISSANCE DE LA POSIE L 'HYMNODIE D'HILAIRE DE POITIERS 83
relve d'une littrature engage, voire polmique: pour Nice, contre Cette hymnodie apparat donc en langue latine relativement tard: les
Arius et - c'est le titre d'un de ses deux pamphlets contre l'empereur- Hymnes d'Hilaire sont en effet dater, avec vraisemblance, de ses
contre Constance . C'est dans le cadre de cette lutte que son activit dernires annes, postrieures son retour d'exil, soit entre 361 et sa mort
potique prend galement tout son sens. La couleur doctrinale marque de survenue probablement en 367. Ce retard peut s'expliquer par la
son hymnodie montre qu'elle se propose d'abord d'tre une arme de conjonction de plusieurs causes. D'abord, la lenteur avec laquelle ont t
dfense du peuple chrtien contre la propagation de l'hrsie. L'hymnodie leves les suspicions des chrtiens envers la posie antique en gnral 112.
de langue latine prend ainsi naissance comme un genre littraire Ensuite, le long maintien de la langue grecque, comme langue liturgique,
fonctionnel, rpondant des exigences actuelles de la vie des mme dans les communauts chrtiennes d'Occident: le bilinguisme,
communauts chrtiennes. pratiquement tendu dans toute la socit occidentale sous le Haut-
En mme temps, les dbuts de la diffusion de l'asctisme en Occident Empire, n'a cess qu'avec la crise du me sicle et la rupture qu'elle a
vont apporter cette extension liturgique de la posie latine chrtienne prcipite entre l'Orient et l'Occident. Peut-tre faudrait-il aussi tenir
deux stimulations opposes. D'une part, ce mouvement spirituel engage compte d'un troisime facteur: le got romain des formules liturgiques
un approfondissement de la vie chrtienne. Il fait ainsi retrouver, prcises et fixes. Il n'a probablement pas favoris, en Occident, les liberts
l'glise installe officiellement dans l'Empire, les voies d'un christia- d'improvisation auxquelles Tertullien fait pourtant encore allusion, au
nisme plus radicalement vanglique. Or Hilaire est un des premiers dbut du Iv" sicle, en se rfrant probablement aux usages d'une
vques d'Occident avoir compris tout le bnfice spirituel et pastoral communaut carthaginoise de son temps. Par suite, dans l'ordre du chant
que clercs et lacs pourraient retirer de ce plerinage aux sources. Il liturgique, le conservatisme du christianisme occidental a pu accorder aux
introduit ainsi, probablement ds le milieu du sicle, les principes d'une rpertoires grecs un privilge d'autant plus indiscut.
vie commune de type asctique dans son presbytrium : parmi le Quoi qu'il en soit des raisons, le fait est, en tout cas, que nous n'avons
clerg group autour de lui dans l'vch de Poitiers. Pre spirituel du conserv aucune pice latine, datable avec exactitude avant les Hymnes
futur saint Martin, il n'est pas seulement l'un des premiers grands d'Hilaire. L'nigmatique Te Deum, tour tour attribu Hilaire et
thologiens latins du Iv" sicle. Il se fait de la vie de foi une conception Ambroise (on ne prte qu'aux riches), apparat, sous la forme
exigeante, qui s'exprime avec une intensit lyrique dans l'inspiration de actuellement connue, comme le produit relativement tardif d'une
ses Hymnes. volution complexe. Ses affinits avec, des anaphores eucharistiques, ou
Mais, en sens oppos, le monachisme le plus rigoriste sera amen, par avec des passages de la trs ancienne Epitre de Clment et de l'uvre de
ses exigences de dpouillement total, se dfier des formes et des valeurs Cyprien, montrent que bien des fragments de cet hymne clbre
de la culture littraire traditionnelle. C'est pourquoi, dans le genre de pourraient remonter trs haut. Mais aucune dmonstration convaincante
l'hymnodie latine, la recherche d'une synthse entre les traditions de l'anciennet de toute la pice n'a pu tre apporte.
littraires de la posie biblique et de la posie antique inspirera aux asctes C'est miracle si l'on a retrouv, il y a presque un sicle, en 1885, trois
les plus rigoristes des critiques violentes. Jrme, visant peut-tre dj des compositions d'Hilaire, alors que son hymnaire tait encore connu et
Ambroise aussi directement qu'Hilaire, poussera ce cri d'indignation - rput dans le haut Moyen Age l'gal de celui d'Ambroise de Milan l13 .
d'une lgance nanmoins s~specte - : Que viennent faire Horace avec Un manuscrit d'Arezzo, copi au Mont-Cassin au XIe sicle, est seul nous
le Psautier, Maron avec les Evangiles et Cicron avec l'Aptre 1Il ? Toute avoir transmis le distique initial de l'hymnaire hilarien, et trois de ses
l'entreprise d'une littrature chrtienne ouverte aux valeurs et aux formes
antiques se trouvera ainsi mise en question: au premier rang, l'hymnodie,
avant l'pope biblique, et toutes deux avant la prose d'art chrtienne, telle
que l'avait pratique et prconise Lactance. De telles rcriminations
montrent que ces milieux monastiques d'Occident reprennent en compte,
au IVe sicle, l'usage de leurs adeptes, la dfiance qui, ds le me sicle, J 12. Comme nous J'avons vu dans le premier chapitre.
s'tait manifeste dans les canons du Concile de Laodice, l'gard d'une 113. Ce que montre en 633 le canon du Ive Concile de Tolde o sont recommands
hymnodie liturgique nouvelle, en plein essor dans l'Orient grec. les hymnes non bibliques, contre J'opposition rigoriste de certains membres de J'glise
espagnole contemporaine; CONe. Toi. IV, c. 13 (canon De hymnorum canto (sic) non
renuendo ): hymni humano studio in laudem Dei atque apostolorum et martyrum
III. HIER. epst. 22,29 : Quid facit cum psalterio Horatius? cum euangeliis Maro ?
triumphos compositi esse noscuntur, sicut hi quos beatissimi doctores Ilarius atque
cum apostolo Cicero? Ambrosius ediderunt, quos tamen quidam specialiter reprobant. ..
84 NAISSANCE DE LA POSIE L 'HYMNODIE D'HILAIRE DE POITIERS 85

pices, d'ailleurs incompltes 114. La composition tant la- fois fonction mme du sacerdoce chrtien: enseigner et dfendre la foi lls .
probablement tardive, dans la carrire d'Hilaire, et troitement lie son Dans la conjoncture dramatique de la crise arienne, une telle rsolution
proj~t pastoral et polmique, il importe de la situer dans le cadre de sa vie, engage d'abord Hilaire pratiquer, cette double fin, divers genres
et de sa lutte ontre l'arianisme. L'intrt de cette premire tentative, pour littraires en prose. Si son Commentaire sur Matthieu relve encore -
crer une hymnodie chrtienne en vers latins, tient en tout premier lieu presque exclusivement - des exigences pastorales d'une catchse
la qualit exceptionnelle de l'homme et de l'crivain. Ce sont les pressions continue , c'est bien pour faire face l'arianisme, alli au pouvoir
exerces par l'empereur Constance II, en vue d'amener les vques politique, qu'Hilaire se fait tour tour polmiste, historien, et surtout
d'Occident souscrire la formule de foi arianisante qu'il patronnait, qui thologien de la Trinit. Il crit avec une vigueur de pense et une force
font brusquement sortir pour nous de l'ombre la figure imposante de d'expression qui font de lui l'un des premiers prosateurs de son sicle.
l'vque de Poitiers:""'Avant cet affrontement, qui lui vaut bientt d'tre Par la grce paradoxale d'un ordre d'exil, cet vque d'une petite cit
exil en Orient pour quatre annes, Hilaire ne nous est en effet connu que des Gaules va faire, en un nouveau style, ce que les modernes ont appel
par son Commentaire sur l'vangile de Matthieu, et par l'autobiographie (en se rfrant l'poque classique et, par exemple, la vie de Cicron)
spirituelle, trs stylise, qu'il allait composer ensuite en prface son trait le voyage du lettr romain en Grce . Il sjourne en Asie, puis
De la Trinit. Ces deux crits rvlent la fois un prosateur d'une Constantinople, aprs avoir assist au Concile de Sleucie : il rencontre
redoutable densit de langue et de style, et un lettr venu l'vangile donc, ncessairement, bien des confrres d'Orient fort lettrs. Nous ne
travers une double culture, littraire et philosophique; mais aussi un savons malheureusement rien de plus prcis sur e sjour oriental, et sur
esprit profond, aux convictions fermement penses. Aprs le lac africain ces rencontres plausibles. Mais il est de fait qu'en sa dernire uvre de
Lactance et le prtre hispano-romain Juvencus, la Gaule et l'piscopat font prose qui nous soit parvenue, un commentaire des Psaumes, on reconnat
avec Hilaire leur entre dans la posie latine chrtienne. La diffrence l'influence de l'exgse d'Origne. Comment ne pas conjecturer que, dans
entre ces trois auteurs n'est.pas seulement celle des lieux d'origine et des son projet d'crire en latin des hymnes l'usage des fidles, le sjour
fonctions ecclsiales. Elle symbolise une volution qui fait progressive- d'Hilaire en Orient a pu jouer un rle non moins dcisif? Ne ft-ce qu'en
mentpntrer la posie latine du monde dans l'glise, pour atteindre avec le mettant en contact avec l'hymnodie de l'Orient grec, telle qu'elle tait
Hilaire la double conscration d'une posie liturgique compose par un pratique dans les liturgies auxquelles il a forcment assist. Il est
vque, et, nous allons le voir, en tant que tel. Aprs l'pyllion d'ailleurs, dans ses Hymnes, au moins deux traits dans lesquels il est
protreptique et crypto-phrtien de Lactance, .aprs la catchse pique de permis de reconnatre une ressemblance prcise avec les hymnes chrtiens
Juvencus, la christianisation de la posie latine atteint dj avec Hilaire de l'Orient grec. D'abord, les acrostiches alphabtiques, observables au
une certaine inaturit. Cette posie s'identifie la fois. avec une parole dbut de chacune des strophes des deux p:remiers hymnes conservs:
piscopale et avec la prire collective de l'assemble chrtienne. Les deux chacun commence successivement par l'une des lettres de l'alphabet
aspects dfinissent la nouveaut de l'entreprise hilarienne. latin l16. Cet acrostiche alphabtique est un procd mnmotechnique en
Cet homme nouveau dans les lettres gallo-romaines apparat en usage dans la posie smitique, puis dans la posie grecque chrtienne la
avance d'une gnration sur les grands crivains chrtiens de la seconde plus ancienne. Et l'on a vu comment Commodien y avait recouru dans les
moiti du Ivt sicle. Ce ne sont ni le divertissement ni le conformisme petits pomes de ses Instructiones, titrs en acrostiches.
social qui le poussent crire en vers. La haute ide qu'il se fait des D'autre part, la savante diversit de mtres des trois Hymnes, la
devoirs de l'vque dtermine la fois ses actes et ses prises de parole et de correction prosodique et mtrique des deux derniers, mettent d'autant
plume. Tout cela est orient chez lui vers un seul but, qu'il dfinit en une plus clairement en valeur les irrgularits qui apparaissent dans les
formule simple et forte, au livre VIII de son trait De la Trinit, comme la
115. HIL. Trin. 8,1 : les murs ne suffisent pas faire un bon prtre et un bon
vque, il lui faut aussi une foi claire et arme par l'intelligence en vue de
l'enseignement de la vrit: haec quae ad docendae ac tuendae fidei sCientiam necessaria
114. Manquent les 16 vers des strophes U X y Z <le la premire pice; les 10 sunt inter reliqua non deerunt . Ce passage restera clbre comme double dfinition des
premiers vers (str. ABC D E) de la seconde; la pice 3 s'arrte au milieu du v. 29, sans exigences du sacerdoce, ainsi qu'en tmoigne sa citation par Licinien de Carthagne au VIe
qu'il soit possible d'y valuer les pertes, puisque ce pome est sans acrostiche l'initiale sicle (epist. 1,2}... mme s'il donne le passage pour l'extrait d'un commentaire hilarien de
des strophes, et que (dans les deux sens, direct et palindrome) la suite des lettres initiales de saint Paul, commentaire. dont nous ne savons rien par ailleurs.
chaque strophe ne suggre aucun sens ( la diffrence des acrostiches titres des
lnstructiones de Commodien (cf. sup. ch. II). 116. Voir sup. n. 114.
86 NAISSANCE DE LA POSIE L 'HYMNODIE D'HILAIRE DE POITIERS 87

schmas mtriques horatiens du premier. L'alliance de deux mtres Auteur 119 : l'Auteur de la Parole scripturaire, dont toute parole humaine,
logadiques (l'asclpiade et le glyconique) s'y inspire de la forme lyrique en particulier celle de l'orateur sacr (et donc de tout crivain chrtien, y
employe, par exemple, dans l'ode clbre d'Horace au vaisseau de Virgile compris en vers), doit se faire en quelque manire l'cho. Ce locuteur
(t ,3) : Sic te diua potens Cypri... Mais l'analyse de la seule premire chrtien est, selon Hilaire, dans la situation du messager officiel
strophe d'Hilaire permet d'y relever de singulires licences: si les deux transmettant au public un message imprial. L'image de l'Esprit musicien
glyconiques 1 et 3 sont rguliers, la premire partie de l'asclpiade vient ici complter cette parabole du messager: Car nous sommes en
formant le vers 2 est remplace par un demi snaire ambique (le mtre du quelque sorte l'instrument de l'Esprit, travers lequel doivent se faire
second hymne), et la prosodie du vers 4 n'est pas parfaite l17 . Tout se passe entendre les modulations de sa voix et la varit de son enseignement120 .
donc comme si Hilaire, pour des raisons que nous discernons mal, avait Cela suppose, en pratique, chez ~ceux qui proclament ainsi la Parole, .tout
voulu briser la rgularit d'une mtrique classique savante, en ensemble un soin diligent et la ferme conviction que ce ne sont pas eux
introduisant des concessions inattendues un mtre beaucoup plus qui parlent aux hommes , mais que ce sont propos de Dieu 121 . On
courant, sinon des licences prosodiques isoles. Recherche d'une cote retrouve ainsi cette double face de la parole chrtienne qu'avait exprime
mal taille, entre l'observance de la rigueur classique, et quelques en d'autres termes Juvencus 122 Mais le thologien du Verbe approfondit
concessions aux formes plus populaires, et donc plus irrgulires, de ici singulirement cette intuition ancienne de la relation entre parole
l'hymnodie grecque d'Orient? De toute manire, cette observation attire humaine et Parole de Dieu. Pour ce faire, il insiste aussi, en Romain, sur
notre attention sur l'aspect le plus curieux de ces hymnes: leur caractre les matres mots de la grande loquence traditionnelle: dignitas, officium,
quasi exprimental, et leur aspect de laboratoire potique . L'hymnodie honor. Il trace ainsi les voies d'une alliance entre l'hymnodie et le grand
latine chrtienne y cherche encore son inspiration, son ton, ses formes; lyrisme, et d'une relecture chrtienne active du lyrisme horatien.
sans parvenir une synthse satisfaisante: c'est--dire pondre et Plus avant dans ce mme Commentaire des Psaumes, Hilaire est amen
lgante comme le sera celle de l'hymne ambrosienne. par le Psaume 66(65),4 (<< Que toute la terre se prosterne devant Toi,
Et pourtant, ces Hymnes sont loin d'tre le fruit d'une improvisation. La qu'elle Te chante, qu'elle chante Ton nom ), voquer plus directement
double rflexion approfondie que l'vque de Poitiers a conduite, sur la la pratique contemporaine de l'hymnodie. Les additions au contenu du
sigtiification de la prise de parole piscopale et sur la psalmodie, assure verset psalmique que l'on observe dans son commentaire permettent de
ces'compositions potiques un double bnfice: une conscience lucide de dgager ce qui fait, ses yeux, l'lment original de l'hymne par
la mdiation liturgique entre Dieu, l'vque et le peuple chrtien, et le sens diffrence avec le psaume. Outre les devoirs rendus aux mystres de
de la gravit de l'enjeu. On trouve justement, dans ce Commentaire des Dieu - ce qui correspond ici la louange psalmique exprime dans le
Psaumes dont la composition est contemporaine de celle des Hymnes, les verset-, Hilaire invite percevoir, dans le son puissant de l'hymne ,
points cardinaux d'une telle rflexion. Le lien originel, pratique,entre la rponse d'une pieuse profession de foi . Profession jubilante ,
psaumes et hymnes dans la liturgie juive, puis chrtienne, associe parce que son effet est, ncessairement, de jeter l'effroi sur tout
troitement les perspectives, galement liturgiques, dans lesquelles Hilaire adversaire, de guerroyer contre le diable, de vaincre la mort par la foi en
a respectivement conu cette rflexion thorique, et compos ses la rsurrection123 . Il est remarquable que les trois lments de cette
Hymnes,' elles peuvent en apparatre comme la mise en pratique.
L'ide leve qu'Hilaire se fait de toute prise de. parole ressort de sa 119. HlL. ib: : per sollicitudinem sermocinandi honor reddendus est auctori.
rflexion sur un verset de la Premire pUre de Pierre, que l'Antiquit 120. lb. sq.: Sumus enim quoddam Sancti Spiritus organum, per quod uocis
chrtienne avait pratiquement nglig avant lui: Quiconque parle, que uarietas et doctrinae diuersitas audienda est . Mme si l'ide et l'image sont origniennes,
ce soit comme le langage de Dieu ll8 . Hilaire y voit une justification d'un l'important est qu'elles soient ici reprises en latin par le premier auteur connu d'hytnnes
soin de l'expression qui doit nous servir rendre hommage son latins chrtiens.
121. lb. sq. : Oportet igitur et praedicantes existimare non hominibus se loqui, et
audientes scire non hominum sibi uerba proferri, sed esse Dei uoces ...
117. Ante saecula qui manes/ Semperque nate semper ut est pater / - Namque te 122. Supra, ch. prcdent.
sine quomodo/ Dici, ni pater est, quod pater sit, potest ? La deuxime syllabe de pater, 123. HlL. in psalm. 65,4: audiat orantis populi consistens quis extra ecclesiam
situe devant la consonne initiale du mot suivant, est compte pour brve dans le dernier uocem, spectet celebres hymnorum sonitus, et inter diuinorum quoque sacramentorum
vers, au pied dactylique troisime de l'asclpiade mineur. officia responsionem deuotae confessionis accipiat. Necesse est terreri otnnem
118. 1 Pet. 4, Il. La page o la mditation esthtique d'Hilaire s'est appuye sur ce aduersantem et bellari aduersum diabolum uincique resurrectionis fide mortem, tali
verset est dans son In psalmos 13,1. exultantis nostrae uocis iubilo.
88 NAISSANCE DE LA POSIE L 'HYMNODIE D'HILAIRE DE POITIERS 89
description se retrouvent comme des composantes fondamentales de dsignation des Psaumes par le terme d'hymnes; enfin l'audacieuse
l'hymne hilarin: contenu doctrinal d'une profession de foi, en premier construction du second vers, en participiale appose et indpendante,
lieu; large dveloppement de la mtaphore guerrire, expressive d'un autour d'une forme au prsent nuntians: ce mot tablit l'annonce
combat spirituel du chrtien la suite du Christ, contre Satan et tous les psalmique en une intemporalit prsente, . qui en exprime et en garantit
adversaires ; enfin le lyrisme exalt, exultant, qui soulve l'hymne en l'actualit dfinitive.
un chant de victoire - dans la tradition des Psaumes triomphaux et du Mais il faut ici s'arrter surtout au programme hymnique d'Hilaire.
Cantique de Mose au sortir de la mer des roseaux 124 -. Il serait mme C'est un programme qui fonde l'identit chrtienne, voire christique, entre
tentant d'aller encore plus loin, et de constater avec curiosit que chacun psaumes et hymnes. L'hymne ne fait que dvoiler plus directement une
de ces trois lments domine respectivement, en chacun des trois Hymnes proclamation que la prophtie davidique voilait encore sous les figures
conservs. L'lment doctrinal dans le premier, qui inclut une christologie prophtiques au sens commun du terme. Comme toute l'uvre
longuement dtaille; l'lment lyrique (et pique) dans le rcit de la d'Hilaire, ses Hymnes sont christocentriques . L'objet de l'exultation
descente du Christ aux enfers, qui est le sujet de la seconde; l'lment lyrique de l'hymnode n'est donc pas distinct de celui que vise la pense du
dramatique dans la troisime - ou du moins dans ce qui nous en thologien, du polmiste, de l'exgte. Il est, dans toutes ses dimensions, le
reste 125 - . Ceci, tant bien entendu qu'il ne s'agit que d'une sorte Mystre de Dieu fait homme: le Christ incarn . L'Incarnation, son
d'inflexion majeure; car chacune des trois composantes de ce ton hilarien accomplissement dernier dans la Rsurrection du Crucifi, puis dans la
se trouve prsente dans toutes les pices, de manire plus ou moins nette promesse de rsurrection assure chaque chrtien par le baptme, la vie
selon les diverses strophes. de foi, la clbration liturgique, et l'hymnodie qui en est partie intgrante.
Mais il faut, pour prciser les choses, caractriser ces trois pomes, et En ce sens, le contenu thologique de l'hymne hilarien ne peut diffrer
d'abord considrer de prs le distique initial. Plac en tte des trois sensiblement de celui que Juvencus fIxait son projet pique. Mais la
fragments conservs dans le manuscrit d'Arezzo, il est comparable ce mise en uvre s'en distingue par le genre littraire et la fonction
qu'tait l'argumentum des comdies antiques. C'est moins une simple particulire de l'hymne, ainsi que par la personnalit de l'vque
pigraphe qu'une sorte de condens de toute l'uvre, et de sa signification thologien qui a choisi de s'exprimer en ce genre.
face au Psautier; bref, un programme de tout le projet. C'est aussi une Si un genre potique, surtout lyrique, se dfinit par un certain mode de
ddicace l'anctre reconnu de toute posie religieuse d'ascendance dialogue, instaur entre le pote et un auditeur potentiel, on peut
biblique, une bndiction qui salue de manire trs scripturaire la grce appliquer sans ambigut cette dfinition aux Hymnes d'Hilaire. Deux
particulire de l'archgte de toute posie chrtienne, le roi David: strophes des Hymnes qui nous sont parvenus traitent en effet de ce double
Heureux le prophte la harpe, David qui, le premier, aspect, collectif et personnel, du discours hymnique tenu par l'homme
Annonce au monde par ses hymnes le Christ incarn 126 . Dieu dans le cadre de l'assemble liturgique. Un peuple, en toi croyant,
Il y aurait beaucoup dire sur les sous-entendus de la forme mme, en ces te prie: coute avec bont rsonner le son de ces hymnes, que chante en
deux simples snaires ambiques : la correspondance, dans ces deux vers, chur pour toi, saint, ton troupeau aux ges divers 127 . La posie
entre les mots de prophte et de harpe - donc entre inspiration, posie et hymnique est donc faite pour un chant choral, par lequel l'ensemble de la
musique - ; la valeur instrumentale universelle d' organum, incluant communaut chrtienne exprime sa foi commune, en une seule prire.
galement le psaltrion (ou nabeD juif, et la cithare ou la lyre antique; la Cette prire collective chante prend place dans l'action liturgique d'un
culte spirituel. Elle clbre, d'une manire qui engage chaque fidle par la
voix de tous, la foi de chacun en sa propre rsurrection, dans une
participation active ce rassemblement du Corps du Christ qu'est l'glise
124. Ce sont les Psaumes royaux (2,18,20,21,49,72,89,101, etc.) ; le Cantique de assemble. Si la nature de cette chair est unie par sa naissance Dieu ,
Mose est dans exod. 15. dit le second Hymne, en raison mme de cette affinit (entendue au sens le
125. La partie conserve met en scne, avec une emphase grandiose -quasi plus fort) par elle, je monterai dns les hauteurs du ciel, ressuscitant
apocalyptique - , la lutte que vont se livrer le Fils de l'homme et Satan; on admet
gnralement que l'essentiel (aujourd'hui perdu) tait centr sur l'pisode de la triple
tentation de Jsus au dsert. D'o le titre donn par un diteur: De tentationibus
Christi .
126. HIL. hymn. (prface ou pigraphe) : Felix propheta Dauid primus organi/ In 127. lb. l, strophe 3 (v. 9 sq.) : Credens te populus rogat/ Hymnorum resonas mitis
carne Christum hymnis mundo nuntians. ut audias/ Voces quas tibi concinit/ Aetas omnigena, sancte, gregis tui.
90 NAISSANCE DE LA POSIE L 'HYMNODIE D'HILAIRE DE POITIERS 91

joyeuse avec mon corps de gloire l28 . La mtaphore de cette Ascension mouvement ternel 13 0 . Sur ce dernier point, l'ampleur d'une qualifica-
personnelle trouve une tonnante illustration iconographique sur un tion biblique a d'ailleurs, peut-tre, dpass la pense orthodoxe sur la
sarcophage palochrtien du Iv" sicle conserv Saragosse: on y voit au Cration131 ! Tel que, cet hymne est une longue gageure: double dfi, la
centre, dans une scne unique en son genre, une orante qui lve sa main posie antique et au peuple chrtien de Poitiers. Mais il laisse entrevoir les
droite vers' le haut, en un geste d'acclamation, l o apparat la main de virtualits potiques de la thologie. On comprend pourtant, devant de si
Dieu prte li l'accueillir et d'abord l'aider dans son ascension. hauts obstacles, les rticences des chanteurs. D'o, sans doute, le
La profession de foi hymnique domine la premire pice, dont le mouvement d'humeur d'Hilaire, dont Jrme s'est fait l'cho: l'en
contenu thologique est impressionnant. En un sens d'abord trs positif, croire, Hilaire un jour traita les Gaulois de rebelles au chant 132 . Au
par la beaut et la justesse de ses formulations souvent elliptiques. En un chant ou aux paroles ?
sens moins favorable, si l'on considre la densit et la profondeur de la Le second hymne conserv est - faut-il dire: heureusement (en
pense: pour sonder le Mystre trinitaire, cette pense s'engage en des pensant aux russites ultrieures de l'hymne ambrosien) - moins
analyses dont certaines sont propres dcourager un lecteur, et plus ambitieux dans son mtre: le fluide snaire ambique de la comdie. Et
encore un chanteur arm d'une culture thologique ne dpassant pas le non moins dans son sujet: le triomphe du Christ sur la mort, garant de la
niveau de la catchse fondamentale. rsurrection personnelle des chrtiens. Le pote trouvait ici sa tche
Il serait exagr de dire que cetHymne est un comprim thologique du doublement facilite: par le programme de l'hymne, et par le parti qu'il en
De Trinitate ; on ne fait pas tenir douze livres en moins de cent vers, tout voulait tirer. Beau programme lyrique: la peinture de la victoire
la fois courts et souvent lyriques. Mais c'est bien le mme Mystre de la remporte par un hros divin sur la mort. Donc une clbration de
seconde personne de la Trinit qui est ici clbr: dans sa gnration contenu analogue celui des pinicies antiques : ces pomes clbrant des
ternelle et sa gnration temporelle (str.A-E), son galit au Pre et son victoires sportives ou militaires, voire aussi spirituelles et mythiques.
unit avec Lui (K-N et O-P), son uvre cratrice et rdemptrice (Q-S), D'autre part, la clbration jubilante du salut acquis l'homme par cette
avant une invocation typiquement hymnique: Te cunctis dominum victoire; on se trouve ici tout proche de l'hymnodie religieuse pratique
modis, caelorum regem et caelestis gloriae ... ; elle peut voquer dans les religions mystres. Le parti qu'Hilaire a tir de ce programme
plusieurs passages de l'nigmatique Te Deum, mais nous n'avons pas est audacieux. Pour la premire partie, le duel entre la Mort et le Christ
conserv le dernier vers de cette strophe, et le reste est perdu. retrouve les grandes images fondamentales des apocalypses. La personni-
fication de la Mort y hrite moins des divinits romaines abstraites,
La pice est tonnante, par son clair-obscur de russites et d'checs
prsentes jusque dans le vestibule des enfers virgiliens, que de la clbre
potiques. Tantt la thologie occulte la posie, et les formulations
interpellation la mort, reprise par Paul au prophte Ose133. A cette
abstraites apparaissent trop ingnieusement et un peu schement
allgorisation de la Passion succde une descente aux enfers. L'adynaton
versifies, sinon ramasses et contournes en forme d'nigme alexandrine.
Telle dj la seconde strophe, jouant sur la distinction implicite entre
gnration ternelle du Verbe, et gnration temporelle de Jsus: Dieu 130. lb. 1,61-64: Quanta est genitus in bona II Nam constitutus in cunctorum
engendr pour nous deux fois, Christ, quand tu nais d'un Dieu qui n'est exordial Condensque primum saeculal Aeternum in motum tempora protulit.
point n, quand, mme dans ton corps et ta divinit, t'engendra pour le 131. Car le dernier des vers prcdents semble, pris en un sens obvie, ne supposer
rien moi~s que l'ternit du monde: l'une des thses de la pense antique les plus
monde la Vierge qui enfante 129 ... . Tantt, aussi, une strophe glose lllcompatibles avec le crationisme judo-chrtien. Ou bien Hilaire veut signifier la
peine, en vers, la dfinition nicenne. Mais il n'en reste pas moins que la prsence ternelle de la Cration dans la pense de Dieu, ou bien il s'est laiss entraner
fin de la strophe sur la Cration atteint la grandeur lucrtienne d'une par la notion biblique de uita aeterna vers un raccourci de la vision finale de toutes
posie cosmologique chrtienne: prpos aux principes de toutes choses, choses cres rcapitules, et donc devenues ternelles dans le Christ (sauf. peut-tre, le
mouvement entendu au sens commun et matriel). De toute manire ce trs beau
crant les sicles pour la premire fois, il produisit les temps en leur raccourci potique fait au moins quelque difficult thologique; et un fidle poitevin,
venu du paganisme assez rcemment, ne pouvait gure songer un sens figur ...
. 132. HIER. apol. Gal. 2: Hilarius Latinae eloquentiae Rhodanus, Gallus ipse et
PICtaUiS gemtus, eos ( = Gallos) in carmine indociles uocat .
128. lb. 2, 28 sq. : Natura carnis est connata cum Deol Per hanc in altos scandam 133. 1 Cor. 15,55, reprenant Ose 13,14 ; rapprocher d'HIL. hymn. 2,23 sq., dbut
laeta cum meol Caelos resurgens glorioso corpore. de l'interpellation de la mort par l'hymnode : Mors, te peremptam sentis lege cum tua,!
129. lb. 1,5-8: Bis nobis genite Deus,! Christe, dum innato nasceris a Deol Vel Deum cum cernis subdedisse se tibi ; et, plus loin (v. 37 sq.) : Terror recedat mortis
dum corporeum et Deuml Mundo te genuit uirgo puerpera. tandem, Mors, tuae ...
92 NAISSANCE DE LA POSIE
L 'HYMNODIE D'HILAIRE DE POITIERS 93
alexandrin y a quelque peu gt les souvenirs dj peu discrets des
catabases antiques - celle d'ne dans nide 6 tout particulire- aux mensonges, il se plat aux dbauches, il se plat au sang rpandu par la
ment - . Il est un peu surprenant de lire dans cet hymne chrtien et guerre, il se plat voir le Crateur du ciel ignor des paens l36 . Loin de
christique le distique : Les eaux ardentes du blme Styx se refroidissent: la, haute thologie, certaine affabulation complaisante brode ici autour de
l'Evangile, plus souvent encore que sur lui. Telle cette qute de Satan
fig, le Phlgthon en oublie qu'il bouillonne 134 .. . La concession aux
inquiet, assistant finalement en invisible spectateur au baptme du Christ.
subtilits hellnistiques dpasse ici quelque peu les limites de l'pure
Suivait sans doute une paraphrase lyrique et dramatique des trois
hymnique.
tentations de Jsus, que le manuscrit d'Arezzo ne nous a pas,
Mais la seconde partie, transforme en un dialogue de l'me chrtienne malheureusement, transmise ...
et de la Mort, puis de l'me et du Christ, fait oublier cette pigramme. La
foi d'Hilaire prte ici avec bonheur sa propre voix l'me de tous et de Non moins notable est le mtre choisi pour peindre cette lutte et ce
chacun. Elle s'exprime tour tour la seconde personne du pluriel, puis triomphe, archtypes du combat spirituel chrtien. Hilaire a effectivement
du singulier. L'allgresse profonde, l'ardeur de l'esprance professe en la recouru au ttramtre trochaque catalectique. C'tait Rome le mtre
rsurrection, l'lvation finale au Christ, s'expriment ici en une langue qui traditionnel des Carmina triumphalia : celui sur lequel les soldats de Csar
atteint la noble simplicit d'un vrai classicisme chrtien. Telle cette avaient, lors du triomphe de leur gnral, chansonn ses aventures
paraphrase de la parole du bon larron au Crucifi: Christ, revenu galantes 137 ! Il est ici promu et promis, dans la posie chrtienne, une
vainqueur dans les cieux qui sont tiens, souviens-toi de la chair en laquelle carrire dont on suivra le dveloppement chez Prudence.
tu naquis: c'est la mienne 135 . Le mouvement affectif, qui en ces strophes La modestie matrielle de ces fragments nous fait d'autant plus
suit celui de la mditation, est digne d'voquer la modulation qui tait au amrement regretter la disparition d'une uvre aussi puissamment
principe de l'nonc lgiaque classique. Hilaire en joue avec force et originale. La diversit des mtres et de leurs tonalits rpond dans ces trois
finesse, jusqu' l'apaisement de l'invocation finale. hymnes la richesse de l'invention. Celle-ci a su mettre sur le banc d'essai
On prouve, pour ainsi dire, le sentiment de descendre encore d'un ton, de l'hymnodie latine des formes d'inspiration et de ton trs diverses. Si de
en abordant les restes de la troisime pice. Ceci au sens musical, et non bons garants extrieurs ne venaient nous confirmer l'authenticit de cette
pas au sens courant et pjoratif de l'expression. La pice a pour sujet la premire hilarienne, si le contenu dogmatique de ces hymnes et leur
lutte victorieuse du Christ incarn contre Satan et sa puissance terrestre. orientation polmique ne nous en confirmaient de l'intrieur la paternit,
La richesse des dveloppements dmonologiques, dans la tradition dj on aurait difficilement conjectur la physionomie singulire de l'auteur de
longue de l'apologtique chrtienne, fournit ici une abondante pture ce plus ancien recueil d'hymnes liturgiques chrtiens en latin. La grandeur
l'imagination du pote; mais aussi les moyens d'une certaine dmagogie du gnie d'Hilaire en reoit un rehaut inattentu. Une fois de plus dans
pastorale. Si le premier hymne ne faisait gure de concessions aux l'histoire des lettres latines, on se trouve confront la question:
exigences de la communication, le pote n'a pas t, ici, trs regardant sur comment un mme auteur a-t-il pu concevoir et raliser des uvres
l'amplification, voire sur certaine imagerie populaire, qui fait songer aux apparemment aussi diffrentes, et en des styles aussi distincts ?
navets des Apocryphes. Rhtorique, dramatisation assez mlodrama- Les dfauts de cette posie ne sont pas niables. Ils en sont au sens
tique, ampleur d'un style volontiers loquace: le savoir-faire du lettr a premier du terme: manque de prcdents, d'o un manque d'exprience
jou ici, et probablement avec succs, la carte d'une certaine facilit. La qui peut se traduire par des manques de cohrence, de mesure, donc de
peinture de l'universel empire de Satan, sur un monde encore livr au got. Mais qu'est-ce que le got potique au milieu du IVe sicle, aprs
culte des faux dieux et la violence prive et publique, voque nouveau L'oiseau phnix, les carminafigurata d'Optatianus Porfyrius, au temps de
la tradition apologtique de rtorsion contre les vices de la civilisation ces centonistes mondains dont Jrme va fustiger les extravagances? Les
paenne. Une sextuple anaphore donne ce tableau la valeur rhtorique dfauts de maturit de ces premiers essais sont comme l'envers de leur
d'un rquisitoire contre la joie sadique de Satan: Il se plat aux autels et
il se plat aux temples, il se plat au sang corrompu des victimes, il se plat 136. lb. 3,7-9 (= 3e strophe) : Gaudet aris, gaudet templis, gaudet sanie uictimae ;/
Gaudet falsis, gaudet stupris, gaudet belli sanguine ;/ Gaudet caeli conditorem ignorari
134. lb. 19 sq.: Kandens frigescit stagnum pallidae Stygis,! Rigensque nescit gentibus.
Flegethon se feruere. 137. SVET. Vitae Caesarum, Caesar 50: Gallias Caesar subegit, Nicomedes
135. lb. 41 sq. : Xriste, reuersus caelos uictor in tuos,! Memento carnis, in qua Caesarem ... Noter que les vers ici rapports se prsentent dj aussi sous forme d'un
tristique de ttramtres, comme dans les hymnes, en ce mtre, d'Hilaire (n. pre.) et de
natus es, meae.
Prudence cath. 9.
--------~- ~--~----~- ---- ----~--- -----~---
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94 NAISSANCE DE LA POSIE

importance historique. On ne fraie point sans trbucher une voie


nouvelle. La fascination lucrtienne des auia conqurir, de ces rgions
sans routes qui ont toujours tent les potes d'un peuple conqurant, se
paie toujours 'de quelques imperfections.
Mais les ttonnements mmes de cette hymnodie naissante sont
extrmement instructifs. Ils montrent un vque lettr en dbat avec lui-
mme, face des exigences opposes et dont la conciliation ne s'annonce
point aise: le styliste s'y affronte au pasteur, le thologien au pote
liturgiste, l'admirateur des lettres classiques au disciple de David le pote CHAPITRE VI
et prophte - H oratiu:s cum psalterio - . L'hymnodie nat ici en des sens
divers, dans les remous de conflits internes qui sont encore surmonter.
D'o des incompatibilits, encore voyantes, entre les concepts tholo-
giques et la libert des images, les formulations doctrinales et lesfervorini
du lyrisme spirituel, les mtaphores et les raffinements stylistiques hrits La posie chrtienne mondaine
de la tradition potique classique comme de la contagion psalmique, le du centon de Proba
dessein pastoral d'crire pour tout un peuple et la tendance cnaculaire
apporter dans la posie liturgique tout le raffinement d'une posie aux petits vers d'Ausone
sculire, aiguis par les tendances contemporaines un nouvel
alexandrinisme. Le mrite d'Hilaire est d'avoir peru ces appels et ces
exigences, sans sacrifier les unes aux autres. S'il y a parfois bigarrure, elle
est le prix dont se paye cette multiple fidlit; mais il faut dire aussi qu'elle Derrire la trajectoire de la grande posie, qui, de Juvencus Hilaire,
choquait certainement moins des hritiers plus ou moins conscients de la prpare les floraisons du classicisme thodosien, la christianisation de la
poikilia hellnistique. socit lettre s'exprime, au IVe sicle, en des uvres dont la qualit
souvent mineure ne retire rien leur intrt historique. Toutes sont lies,
Sans le dessein un peu dmesur de rsoudre une telle quadrature,
de quelque manire, l'empereur et donc la cour, ou la vie
l'hymnodie latine chrtienne ne serait pas ne aussi originale, avec toutes intellectuelle de la Ville de Rome, mme quand il s'agit de provinciaux,
les nuances dont ce mot est susceptible. Sans doute il osa trop ... Mais si surtout gallo-romains 138 . Diverses par leurs genres, leurs dimensions, leur
Ambroise a su, vingt ans plus tard, dompter ce romantisme de jeunesse, et
niveau littraire, ces uvres s'chelonnent sur prs d'un sicle, de la
porter l'hymnodie occidentale un point d'achvement classique, c'est
dynastie constantinienne celle de Thodose et d,e ses ms. Les Louanges
qu'Hilaire avait os commencer avant lui cette symphonie inacheve. du Seigneur paraissent avoir pour auteur un Eduen, qui achve son
pome en le ddiant Constantin et ses enfants. Le Centon de Proba est
crit par une potesse chrtienne qui appartient la plus haute aristocratie
de la Ville; il est rdig dans le troisime quart du IVe sicle. Plus
considrable, l'uvre d'Ausone de Bordeaux s'tend de la fin du rgne de
Constantin celle du rgne de Thodose - environ de 334 393 ; elle est
celle d'un prcepteur du jeune empereur Gratien, et d'un favori de la cour
de Valentinien qui inaugure Trves son consulat de 379. Enfin, l'auteur
du pome bucolique Sur la mort des bufs est trs probablement, lui
aussi, un Gallo-romain, qui fut vraisemblablement Rome le titulaire
d'une chaire officielle de rhtorique. Il est enfin curieux de constater que,
vers 400, le Centon de Proba garde une telle vogue, mme la cour de

138. Trois d'entre eux sont effectivement, - de manire trs probable pour deux, et
certaine pour le plus clbre - , des Gallo-romains.
F

, 96 NAISSANCE DE LA POSIE LA POSIE CHRTIENNE MONDAINE 97


Constantinople; que le texte y est encore recopi sur la demande de a vituprs en raison de leur attachement abusif Virgile, dix ans avant de
l'empereur d'Orient Arcadius, fIls de Thodose. Le lettr qui s'acquitta de critiquer durement certains vers malheureux du Centon de Proba 141. Mais
ce soin souhaite - lui aussi en hexamtres - que ce pome demeure un cette critique mme est replacer dans les diatribes de sa correspondance
classique dstin l'instruction des jeunes princes hritiers: Relis ces contre les clercs mondains, rpandus comme des abbs de cour dans les
vers et garde-Ie$longtemps, pour les transmettre Arcadius le Jeune, qu' salons romains. Leur clricature ne fait qu'aggraver, leur gard, une
son tour il les transmette ses enfants, et que toujours la descendance satire virulente qui s'adresse plus gnralement aux liberts mondaines
auguste les reoive pour l'instruction des siens I39 . Telle est, de que l'aristocratie romaine, rcemme:nt christianise, prenait encore avec
Constantin Arcadius, la curieuse connivence de ces potes avec le la foi chrtienne et les exigences de la conversion qu'elle devrait
pouvoir imprial. impliquer.
Nous n'avons point l, sans doute, une cl capable de nous ouvrir tant On ne saurait rendre justice ces pomes en prenant leur gard
de portes diverses, ,et des dates si diffrentes. Mais on ne rapproche pas l'attitude de justicier de l'ascte Jrme, dans ses rudes brocards des
sans curiosit, de ces vers tardifs, l'ultime souhait de l'auteur des Louanges annes 381 384. Il faut aussi entrer dans les raisons de cette aristocratie,
du Seigneur, au terme de sa ddicace finale Constantin - crite un et tenter de comprendre de l'intrieur une mentalit qui ne se laisse pas
,
sicle plus tot-: .
PUISsent h
ses cers eru:ants e'tr'
e egaux a, leurpere
'140 ,
.. toujours rduire de la futilit. Mais il faut d'abord tre bien conscient des
Lactance avait t prcepteur du Csar Crispus. Ausone le fut de Gratien. improprits qu'entrane l'usage anachronique des mots d'aristocratie et
Proba aussi - titre posthume - de la descendance de Thodose. Pour mme de noblesse, et percevoir l'intrt et les limites d'un recours de tels
frle qu'il soit, ce faisceau d'indices mrite considration. Il montre, tout vocables. On ne saurait les rcuser comme totalement incompatibles avec
le moins, que ces minora ont jou un rle non ngligeable dans la plus les ralits sociales du IVe sicle occidental. De mme que notre
haute socit de Rome et des provinces, et jusqu'en Orient latin. aristocratie d'Ancien Rgime, cette. noblesse des clarissimes du Ive
L'observation vaut titre expressif aussi bien qu'impressif. Plus ou moins sicle se caractrise dj par le triple privilge: puissance assise sur la
explicites, ces professions de foi en vers sont en effet, et la fois, le double proprit terrienne des latifundia, orgueil gnalogique de la race
tmoignage d'une mentalit bien particulire. Elles expriment une certaine transmise, possession jalouse de la haute culture. Vision certes en bonne
vision chrtienne du monde et de 1'histoire, une foi vcue dans un certain partie idale, aprs les bouleversements fonciers, familiaux, culturels,
milieu, et exprime par les moyens d'une certaine culture potique. Elles provoqus par la crise du Ille sicle. Il n'en reste pas moins que cette
tendent d'autre part, de manire plus ou moins consciente, imprimer, noblesse possde des domaines souvent vastes et nombreux en diverses
ce milieu en cours de christianisation, une certaine impulsion protrep- parties du monde mditerranen, et qu'elle en tire le plus clair de ses
tique, catchtique ou - si l'on ose emprunter anachroniquement ce mot revenus l42 Que plus cette noblesse est de frache date, et plus elle prouve,
en le prenant dans son acception actuelle - dvote. Aucune d'elles n'est, le besoin de se proclamer, abusivement, issue d'anctres quasi
bien sr, avant la lettre, une Introduction la vie dvote.' Encore que mythiques l43 Qu'enfm l'attitude de cette aristocratie, ancienne ou toute
mme l'Ephmris d'Ausone fasse, des dvotions limites mais nouvelle, envers la culture, est d'une grande ambigut; celle-ci tenant
minutieuses, une place moins ngligeable que l'on ne l'a parfois dit, dans
ces Occupations journalires .
Par rapport la filire clricale reprsente par Juvencus, Hilaire et 141, HIER. epist. 21 (au pape Damase), 13 : At nunc etiam sacerdotes Dei omissis
euangeliis et prophetis uidemus comoedias legere, amatoria bucolicorum uersuum uerba
Ambroise, il n'est pas moins important d'observer que ceux des auteurs de cantare, tenere Vergilium, et id quod in pueris necessitatis est crimen facere uoluntatis ,
ces pomes dont nous connaissons l'identit sont tous, comme l'tait Critique du centon de Proba: in! n, 159, L'expression Vergilium tenere indique qu'il
Lactance, des lacs. Il faut, assurment, rserver la possibilit que tait de bon ton, dans la haute socit romaine, de savoir son Virgile par cur: requte
certaines pices anonymes aient pu tre l'uvre de ces clercs que Jrme pralable pour que prenne la plnitude de son sens la composition comme la lecture des
centons.
142. Qu'on pense, par exemple, ce qu'Ausone appelait les regna Paulini , et dont
139. Prface au Cento Probae, v. 13-15 (fin) : Haec relegas seruesque diu tradasque la dispersion l'encan le scandalisa: AvsoN, epist. 27, 115 sq.: Ne sparsam raptamque
minori/ Arcadio, haec ille suo semini, haec tua semper / Accipiat doceatque suos augusta domum lacerataque centum/ Per dominos ueteris Paulini regna fleamus, ..
propago . Arcadius, fils de Thodose, fut empereur d'Orient de 395 408, 143, Jrme crit sans sourciller, dans l'pitaphe de Paula, qu'elle serait issue la fois
140, Carmen de laudibus Domini, 147-148 (fm) : Hoc melius fetu nihil terris ante de Scipion, des Gracques et d'Agamemnon; voir epist. 108, fin du 33 : Scipio quam
dedisti/ Nec dabis : exaequent utinam sua pignora patrem . Ces pignora sont les futurs genuit, Pauli fudere parentes'! Gracchorum suboles, Agamemnonis inclita proIes'! Hoc
Constantin II, Constance et Constant. iacet in tumulo ; Paulam dixere priores .. , Trimalcion tait plus modeste.
98 NAISSANCE DE LA POSIE LA POSIE CHRTIENNE MONDAINE 99
d'ailleurs la pluralit de ce qu'un beau livre rcent a appel les ouvre l'intimit du pote et son style de vie en ses nombreuses villas. Les
aristocraties occidentales . pices gnalogiques de ses Parentalia, l'loge de ses matres et ses
Cette pluralit commence, de la manire la plus nette, par la dualit collgues 1:>ordelais les Professores Burdigalenses, son pyllion de la
observable chez nos potes: Gallo-romains et Romains. On est mme en Moselle,' tout cela donne une ide attachante du pote et de l'homme,
droit de prciser: Aquitains et nobles de la Ville. La dcentralisation mme si l'on y cherche vainement la moindre trace de christianisme. Ce
consacre par les rformes politiques et administratives de la Ttrarchie a matre de l'impressionnisme no-alexandrin a dfini le sens de sa cration
provoqu un regain de la conscience rgionale dans le cadre de l'unit potique et, je le crains bien, sa vision personnelle la plus sincre de
romaine. Le tmoignage d'Ausone de Bordeaux est, sur ce point, trs l'existence, en un vers central de la Moselle,' Il s'amuse de ces formes
clairant. Le consul de 379 est loin de dissimuler ses attaches provinciales indcises entre le rel et l'imaginaire l46 . Un homme qui prend plaisir
avec le Bordelais: C'est ma patrie, mais Rome surpasse toute patrie j je rver sa vie avec un hdonisme aussi dlicat ne pouvait se faire de la
chris Bordeaux, Rome je la vnre. Je suis dans l'une citoyen, et consul politique et de la religion qu'une singulire ide.
dans toutes les deux j ici est mon berceau, l mon sige curule l44 . A quel niveau, et dans quelle mesure, la cration potique elle-mme
Inversement, la noblesse latifondiaire de Rome se retrouve chez elle en peut-elle tre prise au srieux par de tels esprits? L'otium peut-il avoir
plus d'une province. Un autre clivage des aristocraties de ce temps est encore pour eux la plnitude et le srieux de ses valeurs classiques ? La
celui qui distingue la noblesse de naissance de la noblesse de fonctions, posie tre autre chose que ce Jeu artiste (c'est le titre caractristique du
qui peut tre atteinte aussi partir de longues promotions dans les deux Technopaignion d'Ausone) dfini d'abord par le pote comme l'uvrette
hirarchies des militiae, civile et militaire. Car les plus hautes dignits se inutile de mes nonchalants loisirs l47 ? . Est-on si loin, dans une telle
trouvent partages entre toutes ces aristocraties j un consul peut tre issu dfinition, de la vision mi-parnassienne, mi-impressionniste, que Verlaine
d'une famille romaine de clarissimes, sinon du snat, d'une famille de avait dcrite partir du tableau clbre de Thomas Couture l48 :
latifondiaires provinciaux, ou tre le ms de ses uvres: ce fut le cas de
plus d'un matre de la milice - ou officier gnral des armes Je suis l'Empire la fm de la dcadence,
romaines - . Mais on peut gager d'avance que nos potes sont chercher Qui regarde passer les grands barbares blancs
dans les rangs des premires aristocraties, et non dans la dernire. En composant des acrostiches indolents
D'un style d'or o la langueur du soleil danse l49 ? .
L'ide que ces auteurs se font d'une posie chrtienne dpend
videmment de la conception que l'on se fait, dans leur milieu, des A d'aussi graves interrogations, il est plusieurs rponses. En tout premier
fonctions de la posie et, plus gnralement, de la culture intellectuelle. On
ne saurait se contenter, en cette matire, du svre constat d'inculture qu' 146. AVSON. Mosella, 239: Ambiguis fruitur ueri falsique figuris (iJ s'agit de
la fin du sicle, l'Antiochien Ammien Marcellin dresse - cum grano salis jeunes bateliers en train de se divertir regarder leur propre reflet dans les ondes: thme
Italici - de la vie de divertissements inanes dans laquelle, l'en croire, trs baroque d'Hylas la fontaine n. Au vers prcdent, Ausone dit lucidement qu'ils ne se
repaissent ainsi que d' umbrarum ludibria .
sombrerait la noblesse de la Ville 145. La correspondance du grand
Symmaque ne donne certes pas une ide avantageuse des usages qu'en 147. AVSON. 12, seconde prface en prose ( Paulin): Misi ad te Technopaegnion,
inertis otii mei inutile opusculum. Et plus loin: rem uanam quippe curaui. Ce
cette fin du sicle, le reprsentant par excellence des milieux snatoriaux snobisme du dsuvrement systmatique n'oublie pas, bien sr, une bonne rfrence la
paens peut faire d'un maniement raffin et souvent gratuit de la langue forme virgilienne de ce qui est sans doute un vieux lieu commun alexandrin; voir les vers
latine. Ausone de Bordeaux a-t-il crit tant de vers pour en dire clbres qui closent les Gorgiques (4,563 sq.) : 1110 Vergilium me tempore dulcis alebat/
davantage? Fragmente en pomes divers et souvent menus, cette uvre Parthenope studiis florentem ignobilis oti. Cicron stigmatisait encore la mollesse de
Capoue ([eg. agraria 2,91) comme un inertissimum ac desidiosissimum otium : entre
souvent pdante est aussi, quelquefois, d'un lyrisme touchant, qui nous ce dernier texte et les deux prcdents, il y a toute la diffrence de la mentalit rpublicaine
J'otium forc de J'Empire; mais aussi du point de vue d'un prosateur qui est un homme
public engag, deux potes qui posent aux artistes dgags et mm~ dsengags.
144. AVSON. Il (Ordo urbium nobilium), 20 (Burdigala), 39-40: Haec patria est, Nanmoins, il y a loin de l'ironie lgre de Virgile aux variations sophistiques d'Ausone
patrias sed Roma superuenit omnes.! Diligo Burdigalam, Romam colo; ciuis in hac - qu'il ne faut cependant pas prendre simplement pour de la pure littrature, sans
sum,! Consul in ambabus; cunae hic, ibi sella curulis. incidence sur la vie et ses valeurs - .
145. Peinture froce dans les deux digressions romaines de ses Res gestae : 14,6 et 148. Les Romains de la dcadence , prsent au Salon de 1847.
28,4. La musique, la danse, tous les jeux publics, font fureur du haut en bas de l'chelle 149. Paul Verlaine, sonnet crit en 1883, et publi en 1884 dans le recueil Jadis et
sociale et les bibliothques sont fermes comme des mausoles (14,6,18) : bibliothecis nagure, second sonnet, intitul Langueur, 'd'un groupe de neuf pices numrotes, sous
sepulcrorum ritu in perpetuum clausis . le titre A la manire de plusieurs .
100 NAISSANCE DE LA POSIE LA POSIE CHRTIENNE Il MONDAINE )} 101

lieu gratuit n'est point vacuit, mais peut devenir disponibilit l'accueil que, chacun sa manire, ont cherch faire nos potes pour leurs
de la grce. Capter en ses vers ce qu'un pote allemand aPJ?~l1e auditeurs et lecteurs lettrs, chrtiens ou paens? Telles semblent tre
l'apparence dore du monde peut se charger, dans l~ ~ad1tlon l'insertion sociale et la fonction de chacun de ces pomes. Ils sont comme
romaine d'uhe connotation contemplative dont la lecture de VIrgile et de l'cho donn, par des lacs et d'abord pour des lacs, aux proccupations
Lucrce 6taitbien propre assurer la survie. C'est dire aussi que ces passe- pastorales qui s'expriment avec d'autres ambitions chez les clercs potes
temps potiques, ne les considrer que co:nu;ne .tels, n:taient pas - prtres comme Juvencus, vques comme Hilaire et Ambroise - . Ils
seulement des moyens conventionnels de commUnICatIOn sociale dans un prparent ou accompagnent ainsi les grandes crations potiques, dans
certain cnacle de lettrs. Car il s'agissait aussi de maintenir et de dfendre leur ensemble para ou extraliturgiques, de Paulin et de Prudence.
sous ses formes les plus exquises, c'est--dire les plus recherches, un Le pome Sur les louanges du Seigneur manifeste clairement ses
certain style de vie arrach l'utilitas o se dbattaient barbares et so~dats doubles attaches la Gaule romaine et la cour. Il relate effectivement un
de Rome commencer par la plupart des empereurs. Plus profond, smon miracle survenu au pays duen de la Sane au cours lent (Zen tus
plus haut, intervient une composante philosophique. Elle n'entranait pas Arar), et se termine par une ddicace Constantin et ses fils. Ce singulier
forcment un reniement de la posie, pour qui savait pratiquer une lecture pot-pourri potique rpond une objection contre la lenteur avec laquelle,
plus intrieure no~ seule.m~nt de, Lucrce, ~anilius e~ Sn~l:1e !e aux dires de certains, s'accompliraient les promesses de Dieu. Objection
Tragique, mais aUSSI de V lrglle et d Horace. Qu une certame poeSIe fut chrtienne au retard de la Parousie? ou paenne, opposant le dmenti de
susceptible d'tre mise au service d'une hymnodie ancienne et nouvelle, l'histoire humaine l'attente eschatologique des chrtiens? Ayant
crite par des lacs convertis, c'est ce qu'ont montr, pour le abondamment pos la question, sous une triple forme qui atteste sa
noplatonisme et en hexamtres, les vers au Dieu suprme du pr~et des familiarit avec les exercices de uersio, le pote apporte trois rponses. La
Gaules Tibrianus, contemporain de Juvencus ; et en ses vers lIbres premire est la plus singulire: elle est, en langue latine et en vers, le plus
avant la lettre, dans son trait chrtien De la Trinit,' Marius Victorinus ancien rcit d'un miracle non-biblique, Macabre et touchante, l'histoire a
A 1er,
r . d'IS r h't
Ja e eur a'Rome 150 . .. . dj un aspect mdival : pour accueillir son poux dans la tombe, une
La profession de foi publi~ue de ce de\~er l~rs ~e ,s~ conversl~n, duenne chrtienne lui aurait tendu la main, dans le tombeau o elle
profession qui eut un tel retentissement sur 1 ~volu~lOn mteneure de ,samt reposait dj. Faut-il pressentir quelque couleur celtique sous cette belle
Augustin, nous place devant le plus profond denommateur commu.~ ~ nos histoire d'amour et de mort? Pour notre grandiloquent pote 1S2 , c'est
pomes mondains ; qu'ils soient crits dan~ ~t pour la h~~te socle~e. par seulement l'occasion d'y voir un signe de la rsurrection venir: C'est
des convertis comme Proba, ou par des chretIens de tradItion familiale, toi qui fais cela, toi Christ Dieu, ce sont tes enseignes qui s'brarllent, et tu
comme ce fut dj probablemen~ le cas d'un Ausone. quel qu'ait, t nous instruis peu peu de la rsurrection des membres assoupis l53 . Ce
l'cart chronologique entre le bapteme de chacun de ces poetes et le debut mouvement de Te Deum est ancien. On retrouve ici, en tte d'hexamtre,
de leur uvre chrtienne, celle-ci peut tre place sous le signe de la l'anaphore hymnique que Virgile avait dj place ce point privilgi, en
dclaration de Marius Victorinus, qui prfra proclamer hautement faisant chanter les louanges d'Hercule l'Ara Maxima l54 .
son salut en prsence de la multitude sainte , et qui" alors, articul~ la Un premier loge du Christ associ la Cration va reprendre ensuite le
parole de vrit avec une assurance admirable 151 . N est-ce pas aUSSI ce vieux thme stocien, christianis ds les apologistes latins (Minucius
Felix), des harmonies du monde. La thmatique du Dieu cosmique est
ainsi reporte sur le Logos, associ la cration de l'univers, dans un
150. Cit pour la premire fois par Servius, l'auteur des pomes recueillis dans beau dsordre tempr par la rgularit des hexamtres. Moissons,
l'Anthologie latine sous les nOs 1490, 719b, 809, est pro~ablement, identifier avec le
C Annius Tiberianus, vicaire des Espagnes en 335, et prefet du pretOire des Gaules en
vendanges et miel composent un trio gorgique. Puis, des bois par les
3j6-337. C. Marius Victorinus, rhteur et philosophe qui fut matre de Jrme et se eaux la mer et au ciel, s'opre un largissement o vient se mler une
convertit de manire retentissante au christianisme (voir note suiv.l en 362. Il composa
probablement vers 363 les trois hymnes ~rinitai~es en prose, diversement rythme per col:z 152. Il recourt volontiers au vocabulaire funraire noble de la posie classique: voir
et commata, dans lesquels il a condense sa theologle. Il est notable que ces ~o~s essais ainsi porte du trpas ou Lare abominable ,
hymniques soient ainsi peu prs exactement contemporams des Hymnes d Hilaire de
Poitiers. 153, Carmen de laudibus Domini, 34-35: Tu facis haec, tu Christe Deus, tua signa
mouentur'/ Paulatimque doces sopita resurgere membra.
151. Scne tonnante, raconte par AVG. conf 8,2,3-5: ilium autem maluisse
salutem suam in conspectu sanctae multitudinis confiteri... Pronuntiauit ille fidem 154. VERG, Aen. 8,293 sq. : Tu nubigenas, inuicte, bimembris/ ... tu Cresia mactas/
ueracem praeclara fiducia, et uolebant eum omnes rapere intro in cor suum, prodigia... / Te Stygii tremuere lacus, te ianitor OrC ...

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note lucrtienne. Retour aux vignes ensuite, la chasse, aux saisons: cette Le cento tait d'abord une couverture faite de pices et de morceaux -
vision du monde correspond assez bien aux centres d'intrt d'un grand on dirait aujourd'hui un patchwork - . Le centon de Proba s'tait d~nc
latifondiaire lettr. L'alternance rgulire des saisons, des jours et des nuits propos la gageure de traduire l'Histoire Sainte par l'imbrication de vers et
ramne enfin au thme apologtique d'un Dieu prouv par l'ordre du de ~ra~ments ,~e ~ers tirs, ~e l'uvre, de Virgile. Cette technique pousse
monde. la hrmte la reecnture poetique des Ecritures saintes, telle que l'avait en
grande partie russie Juvencus sur les vangiles. Doit-elle n'tre
La troisime rponse est, aprs celle du cosmos, celle de l'Histoire considre encore aujourd'hui, avec la condamnation tranchante de
Sainte. Elle brode ici avec beaucoup de liberts sur l'Incarnation et Jrme, que comme une purilit digne des tours de prestidigi-
l'uvre du Christ. Il y est encore profess un binitarisme la manire tateurs l59 . Mme sous cet angle, il convient d'y voir une manifestation
de Lactance (point question d'Esprit), mme si la vision de l'Incarnation se ~xtrme d~ formalisme alexandrin, et de ces jeux potiques, sinon
conforme aux dfinitions du Concile de Nice: C'est toi que le Pre, afin Iconographiques, que l'Antiquit tardive avait repris des traditions
que nos yeux puissent te voir,. a revtu d'une face d'homme et de hellnistiques. Au sicle de Constantin, Optatianus Porfyrius remet en
membres mortels I55 . Ces deux points affermissent les indications honneur (si tant est que la tradition en ait jamais t interrompue) ces
chronologiques de la ddicace. Cette singulire contraction de pomes dont la ,dispos~tion graphique imitait la forme d'un objet. Sa
l'vangile fait tat de la conception virginale et de la prdication de Jsus. palme - poeme tnomphal dont les vers dessinent la forme d'une
Elle insiste sur ses gurisons et sa rsurrection. Mais elle ne fait, la palme - est un carmen figuratum, au mme titre que l'avait t en grec la
Passion, que des allusions enveloppes, et souligne de manire fameuse Syrinx de Thocrite. Ainsi l'hermtisme potique tente-t-il de
pesamment matrielle et cosmique l'Ascension du Christ vers un ther dpasser les trouvailles d'expression, par une sorte de projection
encore trs antique: Tu revins aux retraites les plus hautes du ple graphique qui engendre vers palindromes, obliques (lus comme tels
cleste, l o l'ther transparent interdit aux nues paresseuses de pntrer travers tout un pome), acrostiches, ou enfin centons.
en ce ciel qui t'est propre l56 . La descente aux enfers est plus
substantiellement dveloppe; la fin est mutile par la tradition Concidence instructive : ces centons virgiliens sont contemporains de
manuscrite. Mais on y distingue une glorification finale adresse au saint l' opus sectil~ en fragments de marbres divers, de la mosaque polychrome,
Dieu et au vnrable enfant du Dieu souverain , avant une litanie des des remplOIS de sculptures classiques ou du Haut Empire en de nouveaux
vertus de Constantin matre par ses mrites, pre par sa bont, clment ensembles architecturaux qui leur donnent un nouveau sens. Ainsi le
en son pouvoir, matre par sa rgle de vielS? . L'ensemble est gauche, centon de Proba doit-il tre lu en quelque sorte sous l'arc de
touchant, singulier. Ce grand homme de province est fort loin de Constantin , l o Nerval fera encore vaticiner la Sibylle, auprs de ce
possder l'aisance suprieure de Juvencus. monument o des reliefs impriaux des ne et me sicles se trouvent
remploys la gloire du premier empereur chrtien. Sous le signe d'une
On remonte au plus haut des aristocraties occidentales avec Faltonia ambigut que traduit l'inscription mme de la ddicace de cet arc lisible
Betitia Proba, fille, sur et mre de consuls, femme de Clodius Celsinus aux snateurs de toutes convictions: A l'instigation de la divinit' par la
Adelphius, prfet de la Ville en 351, issue de l'illustre gens romaine des grande~r de s?n esprit l60 . La formule ne vaut pas seulement pour 'dfinir
Petronii, qui fut l'une des premires se convertir au christianisme. la represen~t~on mentale, que les contemporains se faisaient du vainqueur
Prudence citera, en tte des snateurs qui se prcipitrent vers les du Pont MIlvIUS. Elle preface tout un sicle, o antiquit et christianisme
fontaines apostoliques , la descendance des Amniades et les illustres vont contracter une alliance dont la posie chrtienne sera bnficiaire.
enfants de Probus , c'est--dire les Anicii et les Probi158.
Faut-il donc aussi la renier - avec Jrme - dans le cas du Centon de
Proba? La chose n'est mme pas sre du point de vue de la confession de
155. Carmen de laudibus Domini, 97 sq. : Te Genitor, nostra paterentur ut ora foi de ce porte-parole des Petronii. De rcents travaux invitent rflchir
tueri,/ Induit humana facie membrisque caducis. s~r le triang~e hermneutique trac, en l'occurrence, entre Virgile, la
156. lb. 125 sq. : Sic completa ferens genitoris iussa, redisti/ Ad summi secreta poli, BIble et la poetesse. Autrement dit: les formes particulires de ces trois
qua lucidus aether / Pigra uetat proprio succedere nubila caelo.
157. lb. 143 sq.: At nunc dominum meritis, pietate parentem,! Imperio facilem,
uiuendi lege magistrum/ ... victorem laetumque pares mihi Constantinum. . , 1~9. HIER. epist. 53 (. Paulin de Nole), 7 (aprs les citations de Proba et leur critique
~ltee ml n. 161): puenha sunt haec et circulatorum ludo similia, dicere quod ignores,
158. PRVD. Contra Symm. 1,548 sq. : Iamque ruit, paucis Tarpeia in rupe relictis,! lmmo, ut cum stomacho loquar, nec hoc quidem scire quod nescias.
Ad sincera uirum penetralia Nazareorum/ Atque ad Apostolicos Euandria curia fontes,!
Amniadum suboles et pignera clara Proborum. 160. Instinctu diuinitatis, mentis magnitudine.
104 NAISSANCE DE LA POSIE LA POSIE CHRTIENNE MONDAINE )) 105

composantes .esthtiques que sont le classicisme virgilien, les deux gnons 164 : Clbrez l'envi la tradition de ces saints Mystres: garde
Testaments, enfin la mentalit littraire de l'Antiquit tardive. On ne les toi-mme, mon tendre poux, et si notre pit le mrite, que nos petits-
chicanera pas Jrme sur sa dnonciation des vers torturs et bizarres par enfants demeurent avec puret en cette religion 165 . Ainsi Proba cherche-
lesquels Proba a dcrit la cruciflXion l61 . Mais on vient d'attirer justement t-elle entraner tous ceux qui l'entourent, vers une relecture chrtienne
l'attention sur la singularit d'un projetyotique dont la pointe n'est pas la de Virgile, aussi bien que vers une lecture virgilienne de l'criture. Cette
pure et simple versification de l'Ecriture. Car cette version est hantise de baptiser Virgile trouvera son expression hyperbolique dans la
personnelle, plusieurs titres. Moins qu' suivre les traces de Juvencus, prface ajoute au Centon par le copiste de l'ge thodosien, qui s'adresse
elle tend plutt, contre-courant de l'pope biblique, suggrer que en ces termes Arcadius, un demi-sicle plus tard: Daigne reconnatre
Virgile fut pote et prophte, et donner les cls d'une relecture en son sens divin ce Virgile mtamorphos en un pote de plus haute
chrtienne de son uvre: Je dirai comment Virgile a chant les dons de valeur 166 . A ne considrer que le rsultat, la formule de ce Virgile
la bont du Christ 162 . Cl pour Virgile, donc, autant que pour l'criture. amlior (<< mutatum in melius ) est d'un humour involontaire. Mais
Mais il y a plus. De mme que chez Juvencus, les intentions elle reflte tout fait la raction des contemporains de Proba la lecture
thologiques, exgtiques, dvotieuses, ne sont pas exclure. Et surtout, publique de son pome en quelque odon .
Proba dfinit par trois fois son optique comme celle de sa propre Le pullulement des centons nous est attest par la premire Bucolique
confession de foi: celle de sa faute d'abord, puis de sa conversion potique amliore , transmise sous le nom de Pomponius, et par deux courtes
du profane au sacr. Elle avait chant l'pope sanglante des luttes de pices Sur l'incarnation du Verbe et Sur l'glise. Cette dernire l'intrt
Constance contre l'usurpateur Magnence (en 351). Elle y renonce pour de nous dcrire une liturgie, avec un sermon central qui est l'occasion
convertir sa muse: J'avoue, je l'ai crit, mais c'est assez d'immortaliser d'une petite leon de catchisme, et surtout une fin qui reflte - telle une
des malheurs: prsent, Dieu Tout-puissant, reois ce pome sacr, bande magntique de nos jours - 1' excution du morceau lors de sa
dlie la bouche de l'Esprit ternel et septuple, et ouvre le sanctuaire de premire lecture. Mme si le texte de cette indication scnique en prose est
mon cur 163 . La mme confession, positive et ngative, reparat difficile tablir, il ne fait pas de doute que l'assistance a acclam l'auteur
quelques vers plus loin. Elle devient enfin proprement confession de foi, en lui dcernant le titre de nouveau Virgile; plus exactement, de Virgile
reprise de son propre baptme, au rcit du baptme de Jsus. Cette action junior 167 . Il rpondit avec esprit en six hexamtres, d'une improvisation
de grces personnelle s'adresse un Dieu qui m'ta mon pch invtr, soigneusement prpare: il rappela la msaventure de Marsyas corch
purifia mon esprit thr, et me renvoya en mes royaumes 163 . Et le pour avoir prtendu surpasser Phbus par ses chants 168 . Telle est la
pome se termine sur une invitation de la potesse ses compa- posie quivoque des centonistes. Elle porte la marque d'un temps, d'un

164. Terme virgilien d'interpellation pique des gaux. S'agit-il ici de paens ou de
chrtiens? Plutt de tous les auditeurs ou lecteurs, appels galement rpondre au
161. Diatribe prc6dant le texte cit sup. n. 159 : Quasi non legerimus Homerocen- Message. ..
tonas et Vergiliocentonas, ac non sic etiam Maronem sine Christo possimus dicere
christianum, quia scripserit: lam redit et uirgo, redeunt Saturnia regna.! lam noua 165. Cento Probae, 691-694 : Celebrate fauentes/ Hunc, socii, morem sacrorum :
progenies caelo demittitur alto (= ecl. 4,6 sq.) et Patrem loquentem ad Filium : nate, hunc ipse teneto.! 0 duJcis coniunx, et si pietate meremur.! Hac casti maneant in
meae uires, mea magna potentia solus iAen. 1,664, cit par Proba, Cento 403 en tte du religione nepotes.
discours du Pre au Fils au baptme de Jsus - comparer la sobrit mystrieuse de la . 166. Cento Probae, prface, 1-5 : Romulidum ductor ... / Spes orbis fratrisque decus,
Parole rapporte alors dans Marc 1.1 1) et post uerba Saluatoris in cruce : Talia perstabat dlgnare Maronem/ Mutatum in me1ius diuino agnoscere sensu.! Scribendum famulo
memorans fixusque manebat iAen. 2,650, repris dans le contexte de la crucifixion de quem iusseras ...
Jsus, dans Cento 624)). Vient ensuite, dans Jrme, le jugement sans appel rapport ci- 167. Centon De ecclesia, conserv dans le codex Salmasianus ; aprs le vers 1\ 0, on
dessus (n. 159). lit : Cumque ab auditorio {Baehrens abortio cod. abituro in app. crit. SchenkO cJamaretur
162. Cento Probae 23 : Vergilium cecinisse loquar pia munera Christi. Maro Iunior ' , ad praesens hoc recitaui ...
163. lb. 7 sq. : Innumeris totiens uiduatas ciuibus urbes.! confiteor, scripsi. Sats est 168. Ne, quaeso, ne me ad talis impellite pugnas '/ Namque erit iIle mihi semper
meminisse malorum./ Nunc, Deus omnipotens, sacrum, precor, accipe carmen/ deus, ilJe magister./ Nam memini - neque enim ignari sumus ante malorum - : /
Aeternique tui septemplicis ora resolue/ Spiritus atque mei resera penetralia cordis.! Formonsum pastor Phoebum superare canendo/ Dum cupit et cantu uocat in certamina
Arcana ut possim uatis Proba cuncta referre. Action de grces aux v. 415 sq., en diuos.! Membra deo uictus ramo frondente pependit . Cette postface mythologique un
particulier 420 sq. : Concretam exemit labem purumque reliquit/ Aetheriumsensum centon chrtien ne manque pas de sel. Elle permet d'apprcier plus justement la mentalit
meque in mea regna remisit . de J'auteur et des auditeurs.
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lieu et d'un milieu, d'une mentalit: celle du grand tournant spirituel du Pourtant, l'imagination et la religiosit d'Ausone recherchent ave soin
milieu du IVe' sicle. Le christianisme est alors adopt de plus en plus les concordances de sa double culture. Ainsi dans l'vocation de son futur
largement par une aristocratie qui S'en accommode comme d'une envol au ciel, o le Songe de Scipion se rencontre avec le second Livre des
nouvelle religion officielle, mais qui ne veut gure dranger ses habitudes. Rois et mme - directement ou indirectement -l'apocryphe d'Hnoch:
L'asctisme monastique commence peine, alors, mettre en question ce L-haut o le sentier laiteux du ciel pur dpasse les nues errantes de la
confortable compromis. . lune battue des vents, l o s'en sont alls les grands hommes pieux, l o
C'est bien dans cette perspective qu'il convient de se placer aUSSi, pour jadis furent ravis tout vifs, au-dessus de la zone de l'air, lie sur son char,
comprendre les quelques pomes chrtiens d'Ausone de Borde~ux. Hnoch avec son corps intact, pour nous montrer la route 172 . Cette
Comme la famille romaine qui associait les restes de ses membres palens vision syncrtique prcde une seconde abjuration des dieux des
et chrtiens dans les cubicules de l'hypoge de la Via Latina, la nombreuse paens , suivie d'une profession de foi trinitaire dtaille. C'est bien le
famille d'Ausone semble avoir inclus, trs tt, des membres adhrant schme antithtique de la profession baptismale; mais l'insistance de cette
diverses convictions religieuses. Deux de ses tantes paraissent avoir progression veille au moins l'attention, - venant du chantre du Supplice
pratiqu une virginit consacre de type chrtien traditionnel. Mais de Cupidon, et de tant de pices qui sacrifient avec allgresse aux discours
Ausone fait sans scrupules l'loge de son collgue le rhteur Attius ovidiens de la mythologie la plus traditionnelle - ,
Patera, en prcisant qu'il descendait d'une famille de druides de Bayeux l69 . Le pome se poursuit et s'achve par une squence de demandes que
C'est Bordeaux, avant 364, au temps o il avait parmi ses lves le n'aurait pas dsavoues l'Horace des pitres. Ne rien craindre et ne rien
futur Paulin de Nole, qu'il crit ses Ephmrides ou Occupations de toute dsirer, savoir se contenter, viter le mal, avoir petit train de vie dans la
une journe. Aprs un salut matinal, par lequel il veille en vers lyriques nourriture et le vtement, jouir de la paix et vivre sans souci!73 , mais
son esclave Parmnion, le pote donne en dimtres iambiques ses ordres aussi tre cher ses amis , et ne s'tonner de rien en ce bas monde .
son petit valet de chambre : habillement, toilette, prparatifs de la prire Semblable rve d'autarcie paisible ne dpasse gure les vux du Sonnet de
du matin. Au dbut, comme un signe de croix, une invocation trinitaire: Plantin. Ce commun dnominateur d'une sagesse antique prudemment
Il me faut prier Dieu, et le Fils du Trs-Haut, majest en un seul mode, retire du monde, n'en est pas moins christianis discrtement par le
unie par le Saint Esprit!70 . Suit une longue prire solennelle, en souhait final de voir un jour la divinit; mais l encore, un noplatonicien
hexamtres. Elle dploie le culte spirituel dont le principe est pos dans les n'aurait pas parl autrement. L'thique d'Ausone n'a gure de rapport
premiers vers 17l . La pit noplatonicienne de Tibrianus aurait pu les avec sa thologie, a fortiori avec la moindre inclination la mystique. La
avouer; de mme, cette litanie des vertus d'un Dieu transcendant et tout litanie finale de nomina Christi est une sorte de doxologie oblige, dans les
intrieur, qui suit immdiatement. Mais des allusions pr~ises rgles de l'eucologie chrtienne. La psalmodie est enfin voque, quand
l'Incarnation, la Passion, la Rsurrection, montrent Ausone parfaitement est salu le Fils qu' l'unisson clbrent les chants du mlodieux
instruit des textes majeurs du Nouveau Testament. David 174 . Mais point trop n'en faut faire. L'Orao est suivie d'une
egressio: Assez de prires donnes Dieu!75. Le ne quid nimis
trentien est ainsi donn pour la rgle d'or de la prire. L'invitation
169. AVSON. 5 (Commemoratio professorum Burdigalensiuml, 4 (Attius Patera
rhetorl, 7 sq. : Tu Baiocassi stirpe druidarum satus,! Si fama non fallit fidem ... La
suite clbre Belenus, les Apollinares mystici , et le nom phben ou delphique port 172. Dratia (ib.) 37-42: Pande uiam, quae me post uincula corporis aegri! In
par les hommes de la famille. sublime ferat, puri qua lactea caeli! Semita uentosae superat uaga nubila lunae,! Qua
proceres abiere pii quaque integer olim/ raptus quadriiugo penetrat super aera curru/
170. AVSON. 2 (Ephemeris id est totius diei negotiuml, 2 (Parecbasis), 15 sq. : Deus Elias et soli do cum eorpore praeuius Enoch.
est precandus mihi! Ac filius summi Dei! Maiestas unius modi,/ Sociata sacro spiritu.
L'allure de ces octonaires rims (en fait des dimtres ambiques avec rime finale dans 3 cas 173. lb. 66 sq. : sim tenui uictu atque habitu, sim carus amicis/ ... non animo
sur 4) les fait ressembler quelque pome liturgique mdival. doleam, non eorpore ... ; et surtout 71 sq. : pace fruar. securus agam, miracula terrae
nulla putem. Un picurien de stricte obdience aurait souscrit sans hsiter de tels
17 \. Dralia (AVSON, 2,3,1): Omnipotens solo mentis mihi cognite cultu,! Ignorate souhaits.
malis et nulli ignote piorum . Moins que comme une adhsion consciente au culte en
esprit ou une spiritualit de. teinte philosophique, cette dclaration initiale prend sa 174. Fin de la prire, ib. 82 sq. : Filius, ex uero uerus, de lu mine lumen,! Aeterno .
signification en antithse au culte paen comme culte extrieur des images divines cum patre manens, in saecula regnans,! Consona quem celebrant modulati carmina
sensibles. exprim par des offrandes trs matrielles: voir, quelques -yers plus haut, .ce Dauid ;/ Et responsuris ferit aera uocibus amen.
dveloppement de la Parecbasis : Nec tus cremandum postulo/ Nec hba Crustl mellel,! 175. AvsoN, 2.4,1 sq. (Egressia): Satis precum datum Deo.! quamuis satis
Foculumque uiui caespitis/ Vanis relinquo altaribus . numquam reis/ fiat precatu numinis.
108 NAISSANCE DE LA POSIE LA POSIE CHRTIENNE MONDAINE )) 109
adresser ensuite, les directives donnes au cuisinier et au stnographe, l'effroyable dfaite d'Andrinople, dont il ne souffle mot: cela s'est pass
voil d'autres affaires srieuses. Et nous ne saurons jamais -la suite du dans les Balkans, bien loin de l'Aquitaine ... Ausone veut ignorer tout ce
pome tant perdue - quelles occupations d'oisif (negotia otiosa, qui le drange: les barbares, dont il ne retient que les charmes de la petite
aurait dit Snque) emplissaient toute une journe dans cette dolce vita captive Bissula ; les exigences de l'vangile, qu'il tient respectueusement
d'un grand propritaire terrien d'Aquitaine; disons aussi, pour tre juste, distance par des allusions de bon ton. Pguy aurait dit qu'il est de ces gens
d'un professeur aux champs, et d'un vieil homme souriant. qui ne mouillent gure la grce. Sa posie eUe-mme ne pouvait que
Le christianisme qui inspire l'Ephmris est sincre autant que limit. s'en ressentir; celle qui, dans cette uvre copieuse, prend dans le
C'est avec une ponctualit de vieux Romain que ce pratiquant de la christianisme son inspiration, demeure rare et mince.
religion officielle des princes s'acquitte de ses obligations religieuses . L'alination virgilienne de ces lettrs, distraits, par la littrature, d'un
Mais non moins de ses obligations politiques. Dans les Vers de Pques, prsent catastrophique, sera certes plus sensible encore dans les dsastres
prononcs pour Auguste, .les thmes chrtiens correspondent certainement du v" sicle. Elle se manifeste plus tt dans la fascination - ancienne -
des convictions religieuses rflchies. Le pote y oppose le retour des que ne cesse d'exercer sur eux l'univers bucolique: lieu gomtrique de
grandes ftes liturgiques la continuit d'un hommage intrieur qui tous les paradis perdus. Il n'est pas absent de la Moselle d'Ausone, qui veut
ressemble fort la prire perptuelle prconise par Jsus et Paul. Mais la ignorer les destructions graves subies par la Germanie romaine ds le
clbration d'un nouveau Te Deum n'y empche point le grammairien milieu du IVe sicle, et vivre dans le rve veill d'une bucolique et d'une
courtisan de se livrer un jeu os sur l'image terrestre de la divinit trine, gorgique septentrionales. Les centonistes n'ont pas oubli les glogues -
que reprsentent ici-bas les empereurs Valentinien et ses deux fils 176. et Jrme reproche certains clercs de son temps de lire et relire le recueil
U ne conversion qui bouleverserait la vie sociale et ses plaisantes de Virgile plus que les critures l79 - . Ainsi la gratitude de Tityre pour le
obligations serait pour ce chrtien modr un scandale incomprhensible. dieu qui nous a fait ces loisirs fournit Pomponius l'ide de
On le vit bien quand Paulin, la suite d'Antoine et de Martin, abandonna mtaphoriser la premire glogue en Vers de reconnaissance au Seigneur,
sa vie seigneuriale, sa famille et ses amis, et dispersa presque tous ses biens dans lesquels il met en scne les deux personnages de Mlibe et
fonds, pour aller vivre retir en Campanie avec sa femme, dans Tityre l80 . Leur fade dialogue s'achve en un la manire du rcit de
l'asctisme et la dvotion. La correspondance change alors, entre le la sixime glogue; mais l'Histoire Sainte y devient bijou d'un sou,
vieux matre de Bordeaux et son lve, ne relve d'ailleurs de notre prtentieux et obscur.
enqute que pour les rponses de Paulin 177 . Ausone, lui reste fidle la
Il y a plus d'originalit dans le pome de Svrus Sanctus Endlchius
mythologie potique. Il s'entend clbrer son consulat aussi bien en vers
Sur la mort des bufs. gon, Boucolos et Tityre y dialoguent en strophes
rhopaliques par une louange du Christ, que par une pice dont le
horatiennes sur la gurison miraculeuse d'une rcente pizootie
refrain invoque Janus dieu du nouvel an: il invoque Dieu notre
(probablement celle de 386) par l'intervention du signe de la croix: le
esprance, qui nous mnage un ternel sjour , mais s'crie aussi:
signe de ce dieu qui seul reoit un culte dans les grandes cits 181 .
viens Janus, viens nouvel an, viens soleil du renouveau l78 . Ausone
L'intrt potique de la pice n'est que bien pisodiquement chrtien; il
n'est 'pas, pour au~nt, un schizophr~e ! I~ ~st un bon cm:~e.n pratiquant s'apparente plutt celui des passages pathtiques de la troisime
de l'Eglise installee , dans un EmpIre ou Il se sent fort a 1 aise; dans un
Gorgique sur la mort des animaux. Le Christ n'y intervient que comme
univers o l'ironie du sort ouvre son consulat au lendemain de
un nouveau dieu gurisseur des btes: sans doute en un terroir celtique,
o il joue dj le rle matriel de certains saints auxiliateurs du Moyen
176. Valentinien et ses deux ms, Valentinien II et Gratien. Dans le mme sens, Age. Il faudrait mieux connatre les destinataires de la pice et le contexte
l'nigme sur le nombre trois rencoigne le Dieu trinitaire la fin d'un hexamtre dsinvolte
(16,88): Ter bibe, tris numerus super omnia, tris Deus unus . Ausone pratique le
christianisme comme la religion, dj publique, de ses villageois. Voir l'vocation, dans
ses pitres, en 18,27,94: celebrique frequens ecclesia uico . 179. Texte cit sup. n. 141.
177. Voir in! ch. IX. 180. Pomponii uersus ad gratiam Domini : inducit duas personas Meliboeum et
178. Ce sont des uersus figurati , o la disposition des mots en ordre croissant de Tityrum.
syllabes esquisse le renflement d'une massue (en grec: rhopalon). Ainsi le premier vers de 181. Seuerus Sanctus Endelechius, De mortibus boum, 105 sq.: Signum quod
3,3 (
Oratio consulis Ausonii uersibus rhopalicis ): Spes, Deus, aeternae stationis perhibent esse crucis Dei.! Magnis qui colitur sol us in urbibus.l Christus, perpetui gloria
conciliator . Auprs de quoi il faut placer, ib. 3,5,1 sq. : Iane ueni, nouus anne ueni, numinis.l cuius Filius unicus.l Hoc signum mediis frontibus additum/ Cunctarum
renouate ueni Sol . pecudum certa salus fuit.
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110 NAISSANCE DE LA POSIE

social et conomique de sa composition, pour comprendre en quel sens


elle appartient malgr tout la posie chrtienne . Ainsi l'inspiration
chrtienne est-elle alle s'extnuant en d'tranges scularisations . C'est
un de ses visages, plus curieux que sduisant; mieux, pourtant, qu'un
simple faire-valoir des grandes crations potiques.

CHAPITRE VII

Les pomes pigraphiques


expression de la foi:
l'uvre de Damase de Rome

Damase, vque de la Ville de Rome, eut un talent distingu pour la


composition des vers, il fut l'auteur de maintes courtes pices en mtre
hroque, et mourut presque octognaire sous l'empereur Thodose 182 .
Cette notice sobrement logieuse est due saint Jrme, conseiller
occasionnel et protg de Damase la fin de son pontificat. Elle trace avec
justesse quelques traits essentiels de l'apport damasien au dveloppement
de la posie latine chrtienne. ~uvres romaines, crites d'abord par un
Romain de Rome et pour les Romains, ces inscriptions en vers accueillent
et christianisent l'un des moyens de communication majeurs de la
civilisation romaine: celui qui donne sa plnitude de sens au mot de
monumentum. Par un monument, funraire ou autre, la voix des vivants
et des morts adresse un monimentum - une admonition - la postrit:
mmorial donc, au sens actif d'un instrument de ressouvenir, mais aussi
d'avertissement et de rflexion. Ainsi se transmet le mos maiorum, dans
son contenu instructif et normatif.
Cette uvre en tous sens lapidaire ouvre de manire originale l'ge d'or
de la cration littraire chrtienne: celui qui commence sensiblement en
Occident avec l'lection d'Ambroise l'vch de Milan en 374, et se clora
avec le dcs d'Augustin dans sa ville d'Hippone assige par les Vandales
en 430. Ce demi-sicle est, dans l'ordre politique, le sicle de Thodose

182. HIER. uir. ill. 103 : Damasus, Romanae urbis episcopus. elegans in uersibus
componendis ingenium habuit multaque et breuia opuscula heroico metro edidit et prope
octogenarius sub Theodosio principe mortuus est.
agiii

112 NAISSANCE DE LA POSIE LES POMES DE DAMASE DE ROME 113

le Grand et de ses fils. La dynastie thodosienne accde l'Empire en rtrospectif, il n'en reste pas moins vrai que la volont de puissance de
379; et les fils de Thodose rgnent, aprs sa mort, sur l'Orient et sur Damase reste lisible travers bien des formules de ses inscriptions en vers.
l'Occident: Arcadius Constantinople jusqu'en 408, mais Honorius Cette volont est d'ailleurs trs romaine. Comme elle l'avait t pour
Ravenne jusqu'n 423. Car les empereurs du Ive sicle vivent surtout l'aristocratie romaine, depuis les sicles lointains o furent composs en
proximit de l~urs frontires, sans cesse menaces. Ils rsident en vers archaques les elogia Scipionum, la posie pigraphique constitue
Occident Milan et Trves, avant de se claquemurer derrire les marais pour Damase un puissant moyen de communication et de propagande.
de Ravenne, au temps du mdiocre Honorius. Ils ne viennent Rome Elle prend une place d'honneur dans la panoplie des armes spirituelles
qu'occasionnellement - quand ils y viennent--. avec lesquelles il entend diffuser la foi et, du mme coup, la dfendre
La brve raction paenne, tente par Julien entre 361 et 363, a fait activement contre juifs, hrtiques et derniers tenants de la raction
place, sous la dynastie des Valentiniens (364-392) une politique paenne. Btisseur de l'glise de Saint-Laurent dit in Damaso 18 4, il fait
prudente de fidlit aux termes quanimes de l'Edit de Milan. Mais les aussi lever une chapelle funraire, hors les murs de Rome, sur la voie
progrs considrables de la mission chrtienne, l'affermissement croissant d'Arde et prs des catacombes des saints Marc et Marcellien, l o
des privilges de l'glise, la proccupation de renforcer la cohrence de reposaient sa mre et sa sur. Nous le savons par les pitaphes qu'il leur a
l'Empire en achevant son unification religieuse - qui avait anim en des consacres.
sens opposs la politique religieuse de Diocltien puis celle de Ces pitaphes donnent une premire ide de la diversit fonctionnelle
Constantin - : tous ces facteurs jouent en faveur du christianisme. Le des pomes damasiens, et de leur correspondance aux diverses traditions
jeune et influenable Gratien (367-383) renonce au grand pontificat qui de l'pigraphie romaine. On a trop souvent isol les pomes de Damase;
faisait de l'empereur - pontifex maximus - le responsable suprme de la on en a svrement mesur la valeur la seule aune d'une esthtique
religion romaine. purement littraire - et littraire classique - . Or l'intelligence de cette
Il n'est donc pas tonnant que, face un snat o s'accrot le nombre posie, mme en tant que telle, doit tre attentive aux fins et aux moyens
des chrtiens, l'autorit de l'vque de Rome, successeur de Pierre, qu'elle hrite, en fait, d'une longue tradition ininterrompue. Cette
s'accroisse elle-mme dans une Ville consacre par les tombeaux des deux tradition est vieille des six sicles, environ, qui sparent les Versus Damasi
Aptres: ceux de Pierre, sur la colline Vaticane au-del du Tibre, et de des elogia Scipionum.
Paul, hors les murs d'Aurlien et sur la voie d'Ostie. En ces emplacements Comme avec toutes les formes d'expression de la civilisation antique,
respectifs de leurs martyres, Constantin a lev au Vatican la grande les rapports du christianisme avec l'pigraphie ont considrablement
basilique qui subsistera jusqu' Bramante, et commenc d'difier celle que volu, des origines au IVe sicle. Pour ne rien dire des ddicaces
nous appelons encore San Paolo fuori le mura, acheve au sicle de officielles, dans lesquelles s'affIrme orgueilleusement la titulature, en
Thodose. La fte commune des deux Aptres, celle du 29 juin, draine partie religieuse, d'un empereur, l'pigraphie funraire est longtemps
vers Rome les foules chrtiennes de l'Italie. Cette fte devient l'une des reste, aux yeux des chrtiens, aussi suspecte que la posie. La ddicace
plus importantes de l'anne liturgique romaine; elle sera l'occasion d'un usuelle aux dieux mnes , avant de devenir graduellement une forme
court et suggestif pome d la plume de Prudence, tmoin de cette vide de son contenu, impliquait, sinon une divinisation des morts, du
pangyrie l'extrme fin du sicle. moins une relation directe aux cultes iunraires. Quant l'loge des
De ce climat d'exaltation de la romanit chrtienne, Damase est l'un des citoyens d'lite et des magistrats, il supposait une foi en l'immortalisation
premiers artisans, et sans doute le plus efficace. Issu d'une famille par la gloire, contraire une thique vanglique qui prnait, tout au
clricale, trs probablement lie l'aristocratie de la Ville, il devient pape contraire, l'humilit et l'oubli de soi. L'horreur de la mort, ou
en 366, au terme d'une dramatique bataille de rues, qui voque la fin de la l'indiffrence picurienne qu'exprimait la formule non fui, fui, non sum,
Rpublique plus que les fastes d'un Empire chrtien. A en croire le non curo (<< je n'existais pas, j'ai exist, je n'existe plus, peu m'en
tmoignage passionn du paen Ammien Marcellin, Damase et son rival chaut! ), constituaient des dfis, de signe oppos, l'esprance
Ursin auraient brl avec une ardeur surhumaine de s'emparer du sige chrtienne en la vie ternelle . Qui pis est, la posie pigraphique se
piscopal 183 . Mme s'il faut nuancer la rancur de ce jugement trouvait triplement disqualifie. Comme posie; comme expression,

184. Probablement difi l'emplacement de sa propre domus familiale. Elle est


183. AMM. Res gestae, 27,3,12: Damasus et Vrsinus, supra humanum modum ad situe au Champ de Mars, au N.W. du thtre de Pompe, et au S.W. du circus Flaminius
rapiendam episcopi sedem ardentes, scissis studiis asperrime conflictabantur ... (Piazza Navona).
_
...
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114 NAISSANCE DE LA POSIE LES POMES DE DAMASE DE ROME 115

souvent ampoule, des thmes qui viennent d'tre mentionns; enfin, par dans la pierre: animes par leurs auteurs, mais aussi constamment
le fait que ces carmina funebria clbraient souvent, aux sicles de ranimes par les lecteurs, qui se trouvent uolentes nolentes transforms en
l'Empire paen, des hommes et femmes du spectacle: musiciens, clbrants. Par leur lecture, en effet, la clbration prend et reprend vie,
chanteurs, baladins. dans une adhsion de la parole - intrieure ou profre - la foi en
Mais, pas plus que l'aversion ancienne pour la posie, ces motifs de l'glise, pour laquelle l'inscription a t grave et appose en telle enceinte
suspicion ne pouvaient chapper une rflexion critique plus quanime. sacre.
Si le sigle D.M. et le contenu des pomes pigraphiques refltaient une On conoit, ds lors, toutes les virtualits littraires et religieuses d'une
certaine idologie religieuse, pourquoi ne pourraient-ils devenir les telle posie; ses possibilits lyriques, piques, voire aussi gnomiques. S'il
vhicules d'une autre? Au Ive sicle, d'ailleurs, un courant paen de est vrai que le mort paen, en bien des inscriptions, rclame sympathie,
croyance en l'immortalit, inspir du platonisme, de l'astrologie, des moralise, lance une sentence exprimant sa philosophie de la vie , le
religions orientales, tient une place non ngligeable en ces pomes. dfunt chrtien, lui non plus, n'abandonne pas les divers sentiments
L'expression de la foi chrtienne en la vie ternelle y puiserait une humains que prte l'auteur de son pitaphe le mystre de la mort. Cet
imagerie cleste dont nous allons retrouver les traces prcises dans les auteur peut y joindre, en particulier en vers, les rflexions que lui inspire
inscriptions damasiennes. Quant la gloire, son vocabulaire connut un le souvenir du disparu: il peut en exalter les vertus et l'exemple, mais
dveloppement smantique chrtien que les lexicographes modernes ont aussi rappeler l'essentiel de sa foi en la rsurrection des croyants, par et
bien tudi. L'antique klos grec - la renomme personnelle d'un dans le Christ mort et ressuscit. Abrg selon les lois du style
guerrier ou d'un citoyen d'lite - y conflue avec le reflet de la kabod lapidaire , le mmorial des Christi uitalia gesta, pour reprendre la
Yahv hbraque - manifestation lumineuse de la transcendance formule de Juvencus, peut ainsi, la limite, entrer dans le cadre troit
divine - , pour donner au latin gloria un nouveau contenu. Si la gloire d'une inscription funraire. Telle est la pure profession de foi de Damase
de Dieu, c'est l'homme vivant , selon le mot d'Irne de Lyon, le dfunt lui-mme, profession d'une admirable densit et d'une simplicit
chrtien qui repose en Dieu se trouve aurol de la gloire divine. La exemplaire, dans les six hexamtres de sa propre pitaphe :
glorification se trouve ainsi reporte de l'homme sur Dieu, selon l'esprit Celui qui de ses pas foula les flots amers,
du Magnificat : Le Seigneur fit pour moi des merveilles . A ces deux Qui accorde la vie aux grains mourants en terre,
thmes s'associe l'expression de la foi au salut, accord par Dieu et par la Qui du trpas mortel put dtacher les liens
mdiation de certains dfunts. Ainsi les inscriptions funraires chrtien- Par-del les tnbres, rendre, Marthe sa soeur,
nes, en particulier en vers, vont-elles devenir un lieu d'observation Un frre aprs trois jours revenu en ce monde,
privilgi de la naissance du culte des saints, travers la commmoration Au-del de ses cendres, fera lever Damase: je le crois l85 .
des martyrs.
Ce ton est tout fait neuf, parce qu'il est intgralement scripturaire. Il fait
On touche ici l'affinit la plus profonde, entre la foi chrtienne et son en effet alterner, deux deux, quatre souvenirs bibliques: la marche du
expression pigraphique. Cette affinit est voisine de celle qu'Ambroise Christ sur les flots, le souvenir de la parole de Jsus si le grain ne
s'efforcera toujours de mettre en lumire, entre le mmorial eucharistique meurt... (Joh. 12,24), l'vocation globale des rsurrections opres par
et le culte des martyrs. Elle tablit entre l'pigraphie, solennise par Jsus et de sa propre rsurrection travers celle de Lazare, enfin une foi
l'usage du vers, et le rite central de la liturgie chrtienne, un lien que en la rsurrection exprime dans les termes o les chrtiens croyaient en
matrialisera la situation mme des inscriptions chrtiennes dans l'espace. lire l'affirmation dans les Psaumes et le Livre de Job 186. Mais l mme
Mises la place d'honneur dans les loca sacra - mausoles, basiliques, o, l'inverse de cette pure inscription chrtienne, Damase recourt aux
baptistres, martyria - , elles participent ainsi, de quelque manire, la
clbration du culte et l'administration des sacrements. Cela est trs
cohrent avec la destination liturgique de ces inscriptions. Qu'elles 185. DAMAS. epigr. 12 Ferrua: Qui gradiens pelagi f1uctus compressit amaros,!
commmorent un dfunt, ou la ddicace, la restauration, la rnovation Viuere qui prestat morientia semina terrae,! Soluere qui potuit letalia uincula mortis/
d'un difice sacr, elles ont un objet commun: actualiser et proclamer le Post tenebras, fratrem post tertia lumina solis/ Ad superos iterum Martae donare sorori,!
Post cineres Damasum faciet quia surgere credo. N.B. : les rfrences chiffres sont ici
Mystre du salut dans la foi. Cette foi en la Rsurrection du Christ, qui toutes donnes selon la numration de l'dition Ferrua.
opre le salut des croyants, s'exprime plus directement dans l'pigraphie 186. Voir ainsi les Psaumes 16,1 0; 41,3; 80,19; 103,4, etc., et le Livre de Job,
funraire en l'honneur des simples chrtiens ou des martyrs. Tous ces 19,25 sq. Peut-tre y a-t-il aussi dans cette pice le souvenir, personnel Damase, de la
pomes pigraphiques sont ainsi comme des liturgies prennes, graves manire dont il aurait chapp une accusation mortelle.
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LES POMES DE DAMASE DE ROME 117


116 NAISSANCE DE LA POSIE
Pour donner cette triple inspiration tout son rayonnement, il fallait
souvenirs de la posie classique, et l'imagerie ~ntique de l:a~-d~l~, crer un style. Ce que fit Damase, en un sens la fois potique et
certaine inflexion chrtienne est le plus souvent sensIble. Cette ongmal1te, plastique. Car le pome pigraphique est l'objet d'une double mise en
un pigraphistl! vient de la caractriser finement,en ces termes: elle ~st forme: littraire et graphique. Sa lisibilit et sa beaut ne dpendent pas
une combinaison d'accents nouveaux, faonnee avec un vocabulaIre seulement d'une certaine transparence de son expression. Elles tiennent
traditionnel . Mais l'image idale du dfunt y privilgie des vertus aussi, d'un point de vue simplement optique, la double qualit du
nouvelles . matriau d'accueil et de la performance graphique. Le gnie et la chance
C'est que l'idal humain auqu~l se, rfre toute inscriptio~ fun~aire de Damase ont t de concevoir d'emble les problmes matriels ainsi
chrtienne tant soit peu dveloppee, n est plus seulement celU1 du heros, poss; puis de les rsoudre magistralement avec l'assistance d'un des plus
du princeps ou du sage. Il n'est ~me plus s~u.leme~t celui du ~aint , grands calligraphes de toute l'histoire de l'criture latine: Furius
entendu au sens no-testamentaIre du chretIen VIvant les preceptes Dionysius Filocalus (l'ami du beau, ce qui est tout un programme) qui
vangliques et, pour emprunter au Thtte ~e ~laton une c~~bre porta au pape Damase respect et attachement , selon la signature de l'une
dfinition de la philosophie, vivant semblable a DieU autant qu il est de ses inscriptions 188. Romain de grande famille, parent probable de
possible . Car cette saintet a pris des visages divers selon les temps Damase et de Valentinien (officier suprieur de la garde impriale), cet
chrtiens successifs. A l'idal de l'aptre - Pierre, Paul et leurs artiste hors de pair a trac sur le marbre, avant leur gravure, les vers de
compagnons ou successeurs immdiats - , a succd celui. du martyr, Damase, en lettres capitales d'un graphisme exceptionnel. Le ductus
tmoin de la foi jusqu' la mort, et du confesseur de la fOl - martyr parfaitement rgulier de ces lettres, en gnral lgrement plus larges que
mineur demeur en vie - . Puis sont apparus ceux du bon pasteur , hautes, opposant avec force le clair des dlis l'obscur des pleins,
prtre ~u vque, et de l'ascte: ces ?eux, ~ernier~ surt~)U~, ~n O~ci?ent, exprime une plnitude sre d'elle-mme, et une souveraine matrise. La
aux me et IVe sicles. L'idal de saintete chretienne s est amSI dIverSIfie. On svrit possible de cette ralisation, parfaite en son genre, est pour ainsi
peut en suivre les filires, constamment enrichies par la combinaison de dire tempre par de petites bouclettes (apices), dont les courbes et
divers charismes (ainsi l'vque martyr puis l'vque moine) travers contrecourbes adornent l'extrmit des hastes droites ou obliques:
l'pigraphie funraire, plus particulirement, en vers, partir de l'poque comme si les formes qui volent s'taient poses sur le haut et le bas de
de Damase. ces lettres fourchues ou pattes , dont le trac s'avre, par ailleurs,
L'uvre damasienne apparat ainsi comme l'aboutissement d'une d'une rigueur no-classique acheve. Car il faut remonter la capitale de
posie pigraphique chrtienne, tout autant que d'un dveloppement des haute poque - celle des Res gestae sur les murs du temple d'Ancyre-
modles diffrencis de la spiritualit chrtienne 187 . Elle assume cette pour trouver un chef-d'uvre graphique comparable. Il y a donc une
double tradition dans les deux perspectives d'une justification et d'une secrte convenance entre le ton lev de la langue et du style de la plupart
promotion de la mission chrtienne, et de pratiques cultuelles en plein des Versus Damasi et cette qualit d'un graphisme qui se rattache, de
essor: surtout celles du culte des martyrs et de leurs reliques. Damase, par manire trs personnelle, celui des grandes inscriptions publiques de
ses pomes, en fait la pierre angulaire de l'id,ologie romain~" ente?~ue l'Empire romain. Ce style plastique, conu par un collaborateur de
dans le sens d'un catholicisme romain, particulierement attache a sollIcIter Damase - mais trs proche - , rvle ici l'homme mme, grce
l'intercession des martyrs de Rome. La clbration de ces martyrs, la l'intime collaboration d'un vque devenu l'un des premiers papes de
proposition de leur exemple, susceptible d'inspirer une certaine thique Rome au sens moderne, et d'un calligraphe qui fut son admirateur et son
spirituelle et morale, le transfert, sur le si?e de Pier;~ ~t.sur le s~~cess~l!-r ami.
vivant de l'Aptre, des sentiments de fierte et de fidelIte Jusque-l~ 1:~lSpIr~s Les destructions subies par la Ville du ye au vue sicle ont fait
tous les sujets de l'Empire par le seul nom de Rome: telle est IideologIe disparatre une grande partie des inscriptions damasiennes. Heureuse-
damasienne' telles sont, pour ainsi dire, les trois couleurs dont le ment, les plerins chrtiens aux tombeaux des principaux martyrs avaient
mlange, sel~n des dosages qui varient suivant les inscriptions, va dfinir dj, par pit, des mes d' antiquaires . Nombre d'inscriptions
l'originalit de la posie pigraphique de Damase. chappes aux massacres de l'Antiquit la plus tardive ont t ainsi

187. La posie pigraphique et funraire chrtienne n'apparat ,:"raiment qu'un peu 188. Inscriptions verticales et latrales de DAMAS. epigr. 18 Ferrua: droite on lit
avant Damase au milieu du IV' sicle. Le phnomne correspond a la conversIOn des Furius Dionysius Filocalus scribsit ; et gauche (de haut en bas galement) : Damasi
milieux lettrs: o lacs et clercs avaient coutume de recourir la posie pour exprimer ce papae cultor adque amator.
qui leur tenait davantage coeur (voir sup. ch. prc,).
118 NAISSANCE DE LA POSIE LES POMES DE DAMASE DE ROME 119
conserves dans les recueils de copies que les plerins mdivaux ont intimes avec un lyrisme aussi direct: mais j'ai bien souffert, je l'avoue,
constitus, comme des albums de souvenirs de leurs plerinages romains. de perdre les compagnons de mon existence . Irne, vierge consacre
De ces Syllogae, les plus importantes sont celles de Lorsch (le monastre Dieu , est loue pour les mrites de sa pudeur , l'excellence de sa
de Saint-Pierre in Laurissa, prs de Mayence), de Tours et de Verdun, conduite et de sa pit ; et finalement, elle est prie pour son intercession
d'Einsiedeln et de Cambridge. Elles sont conserves dans des manuscrits auprs de Dieu: puisses-tu, vierge sainte , conclut le dernier vers en
datant, pour la plupart, de l'poque carolingienne - (du vme au xe laissant transparatre une allusion la parabole des vierges sages, lors de la
sicle) - . Mais pour une bonne part des quelque 75 inscriptions (en venue de Dieu, m'assurer la lueur de ta petite lampe l91 . Ainsi la
majorit en vers) actuellement considres comme des uvres authen- louange des martyrs s'enracine-t-elle encore, chez Damase mme, dans
tiques de Damase, nous avons conserv ou retrouv tout ou partie des l'exprience vcue d'un culte l'antique, mais spiritualis, de la cara
marbres gravs d'origine, outre la copie manuscrite et quelques copies sur cogna tio ,- la chre parent qui donnait son nom la fte des morts
marbre tardives. dans la famille romaine-.
Faute de pouvoir dater la plupart de ces textes, il importe notre propos Plus connus sont, juste titre, les pomes damasiens qui clbrent,
d'en esquisser la classification mthodique. Elle montre que, de proposent en exemple et, souvent, prient les grands dfunts: martyrs
l'inscription funraire la prface d'un lectionnaire, les tituli damasiens comme les officiers Nre et Achille, comme Tarcisius et Eutychius,
peuvent s'expliquer, pour l'essentiel, comme des mutations du genre des Tiburce et Laurent; papes comme Sixte, Eusbe, Corneille, Marcel; enfin
carmina epigraphica funeralia. Nous possdons, en effet, non seulement les Aptres Pierre et Paul, sur qui nous avons conserv la pice, aussi
1' auto-pitaphe de Damase, prcdemment cite, mais celles qu'il prcieuse qu'nigmatique, compose par Damase l'intention du petit
composa pour sa mre Laurentia (en partie) ; pour une noble jeune femme sanctuaire qui attirait leurs plerins prs de San Sebastiano, sur la Voie
du nom de Proiecta189 ; enfin, et surtout, pour sa sur Irne. Sans la Appienne. Le rcit pique de l'aventure humaine et spirituelle des martyrs
signature damasienne au dernier vers de la troisime, il ne serait gure tait en gnral d'autant plus facile raliser que Damase lui-mme a
possible de savoir si cet loge d'une matrone , d'allure fort antique, est avou les difficults et les limites de sa documentation. On se rappellera
paen ou chrtien. A ceci prs que le vers d'apparence la plus antique en ( qu'un des dits de la dernire grande perscution ordonnait rquisition et
dsirant gravir la lumire thre du ciel ) semble paradoxalement destruction des archives des communauts chrtiennes. Celle de Rome ne
broder, sur un vers de Juvencus, l'expression, a priori un peu suspecte, de dut pas chapper cet anantissement de sa propre histoire. A propos de
cette ascension cleste 190. Marcellin et Pierre, Damase a mentionn la source orale de son rcit:
Mais l'pitaphe d'Irne manifeste la fois la sensibilit de Damase, la l'emplacement de leur tombe, que les perscuteurs avaient soigneusement
transition de la clbration familiale des morts au culte des saints, enfin le cherch dissimuler, lui fut rvl par leur bourreau lui-mme, au temps
processus de solennisation du discours funraire qui culmine dans les o Damase n'tait encore qu'un enfantl 92 , Par ses pomes, Damase
grands elogia martyrum. Cette pice en hexamtres n'en est pas moins consacre souvent des saints martyrs que ne mentionnait pas encore la
d'un ton o l'on reconnat l'esprit et comme la couleur de la grande lgie Depositio martyrum de 336 : il carte ainsi d'autres cultes moins fonds
funraire romaine: celui, pour fixer nos ides, de la pice Desine, mais dj populaires, et il lui arrive de trancher dans des querelles de
Paulle, ... qui couronne le quatrime livre de Properce. L'emphase du traditions pieuses, comme dans le cas d'Hippolyte.
discours funbre y demeure en effet accessible l'expression de la Tout facilitait donc une sorte d'hrosation littraire, sinon de
tendresse filiale et fraternelle de Damase, pour son pre et sa sur alors mythologisation rhtorique, dans l'vocation potique du martyre et des
l'un et l'autre disparus. Il est trs rare, sinon unique - mais nous n'avons martyrs. Elle a eu le grand avantage d'liminer presque totalement
plus toute la posie de Damase - , de le voi! publier ainsi ses sentiments l'anecdotique d'une petite histoire , au profit du typique - suivant en
cela une tendance fort ancienne de la biographie antique - . Aid d'une
189. Il est malheureusement difficile de l'identifier avec la richissime propritaire du
fameux trsor d'argenterie de l'Esquilin (aujourd'hui conserv au British Museum)..Pour
cette inscription, voir DAMAS. carm. 51 Ferrua (( elogium Proiectae ), avec datation 19\. DAMAS. epigr. Il (epitaphius sororis), 13 : Sed dolui. fateor, consortia perdere
explicite de l'anne 383. uitae ; v. 3 sq. : uouerat haec sese Christo, cum uita maneret.l Virginis ut meritum
190. lb., vers 8 : Aetheriam cupiens caeli conscendere lucem ; semble reprendre sanctus pudor ipse probaret; v. 14-15 (fin de la pice): Nunc ueniente Deo nostri
Juvencus, euang. 2,195 : aetheriam liber conscendet in aulam ; et 3,400 : Quisque reminiscere, uirgo.l Vt tua per Dominum prestet mihi facula lumen.
cupit celsam caeli conscendere sedem ; et pour lucem la finale, ib. 3,346 : Christique 192. lb. 28 Ferrua, 1 sq. : Marcelline tuum pariter Petrique sepulcrum/ Percussor
dehinc consurgere lucem. retulit Damaso mihi cum puer essem.
OTI

120 NAISSANCE DE LA POSIE LES POMES DE DAMASE DE ROME 121


bonne culture potique, fonde pour l'essentiel sur Virgile, et un peu sur bibliqus de l'ascension cleste. Le martyr est ainsi associ au triomphe du
Lucrce, Damase a pu crer des clichs mtaphoriques et lapidaires, Christ ressuscit, et d'abord sa victoire sur la mort. Cette foi propose au
promis un long avenir pigraphique et potique. Car,pour ne citer sur plerin du sanctuaire martyrial implique dj pour lui, sur les pas de
ce dernier point qu'un exemple, mais important pour la suite de notre Damase, sa propre rsurrection. Tel est aussi le message que lance, dans
tude, il n'est pas douteux que le lyrisme martyrial du Livre des l'iconographie des sarcophages thodosiensl 95 , la reprsentation d'un
couronnes, o la moiti des pices est consacre par Prudence des Christ vainqueur de la mort, tenant sa croix debout comme un trophe. Il
martyrs romains, a trouv son primum mouens dans les inscriptions n'est pas indiffrent que les inscriptions damasiennes, qui ne recourent
damasiennes. Si la diffusion du culte des martyrs est lie celle des gure aux thmes et au lexique de la passion du martyr unie celle du
reliques et de la vnration des martyrs de Rome, il n'en est pas moins Christ, utilisent assez souvent, en revanche, les termes de triomphe (9
vrai que les inscriptions damasiennes, gnralement courtes et donc occurrences) et de trophe (5 occurrences 196).
facilement mmorisables, ont jou dans l'extension de ce phnomne, la
A travers cette imagerie triomphale, c'est une exaltation de type romain
fois littraire et religieux, un rle de premier plan.
traditionnel qui trouve, dans la clbration des saints martyrs, une
Au temps de la perscution se change ainsi en un vers-formule, application nouvelle. Cette idologie religieuse n'est point sans arrire-
richement imag, la lointaine mode homrique des vers attaches ; penses d'un autre ordre. Du plus ancien martyr de Rome, l'Aptre
Damase ne se fait pas faute de le remployer: Au temps o le glaive Pierre, la gloire et le triomphe rejaillissent effectivement sur ses
trancha le sein de notre auguste Mre 193 . La beaut de la mtaphore tient successeurs. A commencer par Damase, dont le nom s'inscrit rgulire-
ici sa simplicit: la vision du massacre abandonne le ralisme de ment sur ces inscriptions, comme jadis celui d'un ddicataire illustre,
l'horreur pique, aggrav dj par Lucain, et bientt par Prudence. ~,ette magistrat, mcne ou empereur pris de la maigre immortalit, noire et
image voque la fois le martyre des Innocen~, le scandale du sacrilege, laure . Mme si le pape romain s'y veut rencoign dans l'un des derniers
la pit filiale des chrtiens envers la Mre-Eglise: elle suscite - et hexamtres, comme plus tard un donateur au bas d'un tableau en
c'est ce que veut Damase - un certain tat de l'me croyante. C'est cela l'honneur d'un saint, le reste de son action missionnaire marque sa
que tend aussi l'vocation elliptique de l'hrosme des martyrs. Ell~ volont de puissance sacre, inscrivant dans l'espace des sanctuaires
s'exprime justement, chez Damase, heroico metro, en des termes qUl romains et le temps des liturgies romaines la marque du chrismon
peuvent, l'occasion, tre emprunts l'hrosme de Mnalque ou de triomphant.
Didon. Tel est le cas du martyr Tiburce : Hinc tibi sanctus honor s~mper
laudesque manebunt (vers clbre d'ecl.5,78, repris dans l'Enide Cette orientation idologique, qui rcupre au profit de l'glise
1,609). On peut lire, en cette pitaphe, la preuve de la triple inspiration l'antique gloire de Rome, et voit dans les deux martyrs fondateurs les
prcdemment dfinie, aussi bien que cette sublimation antique de successeurs chrtiens de Romulus et Rmus, s'exprime avec certaine
l'hrosme martyrial, propos comme un modle de saintet tous les ingnuit dans les trois derniers vers de la pice destine la basilique des
lecteurs venir: Aptres, San Sebastiano: Ils ont gagn les retraites thres et les
royaumes des hommes pieux: Rome plus que toute autre a mrit de les
Au temps o le glaive trancha le sein de notre auguste Mre, revendiquer comme ses citoyens. Ces louanges qui sont les vtres,
Ce martyr hors de pair, vainquant le prince de ce monde, Damase vous les rende, toiles nouvelles! . L'ultime image suggre-
Se rendit au plus haut du ciel, en la bienheureuse compagnie du Christ. t-elle que ces martyrs jumeaux seraient pour une Rome chrtienne, mais
Ici, toujours, tes saints honneurs, tes louanges demeureront. toujours antique, comme de nouveaux Dioscures? Ce catastrisme
Toi qui es cher Dieu, je te prie de protger Damase, saint Tiburce 194 . l'antique avait un illustre prcdent, largement mtaphorique, dans
En ce triomphe cleste convergent, on l'a vu, les mtaphores paennes et
195. Par exemple dans les magnifiques exemplaires de la crypte de Saint-Maximin.
dans le Var.
193. Voir le premier vers de la note suivante. Ce vers revient en tte des pices
consacres aux martyrs Sixte (I7l. Tiburce (31 : voir n. suiv.l, Hippolyte (35), les 62 196. Mais une seule fois le verbe triumphare ... et propos du ralliement de ses
Martyrs (43), Saturnin (46). adversaires Damase. pigramme sur les saints martyrs ensevelis au cimetire de
Thrason: DAMAS. epigr. 42 Ferrua, v. 3 sq. : Ornauit Damasus tumulum. cognoscite,
194. DAMAS. epigr. 31 (elogium S. TiburtiD : Tempore quo gladius secuit pia uiscera rector./ pro reditu cleri Christo prestante triumphans./ Martyribus sanctis reddit sua Dota
matris,/ Egregius martyr, contempto principe mundi./ Aetheris alta petit, Christo sacerdos . C'est l. prcisment. le triomphalisme clrical de l'glise thodosienne, tel
comitante beatus. / Hic tibi sanctus honor semper laudesque manebunt. / Care Deo, ut que le dnoncent aussi bien Ammien (sup. n. 183) que certaines lettres de Jrme 011
foueas Damasum, precor, aIme Tiburti. Sulpice Svre.
- - - - - - - - - -.......-----~-------~~-"~"-~----"-~ ---.._iIIIP!"'--------

122 NAISSANCE DE LA POSIE LES POMES DE DAMASE DE ROME 123


l'apostrophe de Virgile Octave, qui ouvre les Gorgiques.' Ou bien seul Seigneur, une seule foi, un seul baptme 200 . Sur cet hexamtre, qui
viendras-tu joindre, aux mois lents, ta nouvelle constellation 197 ? . est un beau vers sentence , nous pouvons quitter l'uvre de Damase:
Ce n'est pas la seule surprise antique que rserve, en son imagerie de Un seul sige de Pierre, un seul et vrai baptme 201 . Par de telles
l'au-del, une posie qui se veut pourtant purement chrtienne et formules, Damase n'a pas seulement mis au service de la propagation de
missionnaire. Je n'en veux pour exemple que le vers le plus antique du la foi un moyen de communication romain traditionnel. Il a baptis aussi
pome consacr par Damase l'loge des saints gisant auprs de la une forme d'expression originale de l'Antiquit romaine. Il a greff ainsi
crypte des papes , la catacombe de Calliste: Leurs mes, dans les airs, un rameau antique sur le jeune arbre vigoureux de la posie latine
le cleste palais les emporta vers lui . Ce vers rsulte effectivement de la chrtienne.
combinaison de trois ascensions paennes, telles que les avait dcrites Mais l'uvre de Damase ne doit pas faire oublier l'immense floraison
Virgile en trois chants successifs de l'nide.' celle de Ganymde, enlev qui l'accompagne et la suit partir du Iye sicle. Elle est encore explorer
par l'aigle de Jupiter, au chant 5 ; celle des mes des morts, montant vers pour les philologues. Il a paru piquant d'en donner ici quelque ide
la terre pour s'y rincarner, au chant 6; celle de Dardanus accueilli, aprs partir d'chantillons illustres, chapps la plume des plus grands
sa mort, par la cour royale du ciel constell , au chant 7 198 . On peut crivains latins chrtiens du sicle de Thodose. Choix partial: on aurait
gager que cette image, la fois fascinante et bien traditionnelle, pu aussi bien slectionner de remarquables pices anonymes. Par exemple
correspondant la croyance antique dont l'expression latine par ce carmen funebre d'un gnralissime de l'arme romaine dans les
excellence se lit dans le Songe de Scipion, a exerc une influence certaine Gaules: Jovin, qui fut matre des deux milices . La clbration,
sur un clich si rpandu dans l'pigraphie funraire ultrieure; en l'antique, d'une brillante carrire militaire, y est suivie de l'loge chrtien
tmoigne, par exemple, l'pitaphe d'Honoratus de Sville au YlIe sicle: de sa pit et du soin qu'il a pris de son tombeau; et le pome s'achve par
Son esprit a gagn les astres, et son corps repose en cette urne l99 . un solennel loge du Christ, dont la litanie amplement rhtorique n'est pas
Tel un puissant commanditaire antique, Damase n'a pas ddaign de sans rappeler l'Oratio d'Ausone.
signaler et de signer aussi, en vers, ses travaux que r on pourrait dire Btisseurs de basiliques piscopales et martyriales, mais aussi de
dilitaires. La chose est claire pour un certain nombre de sanctuaires baptistres, les grands vques du IY sicle ont t, pour ainsi dire,
martyriaux: tels ceux des martyrs Maur ou Hippolyte. Elle l'e~t aussi contraints, sous la double impulsion des traditions romaines et des
pour un difice d'administration ecclsiastique comme les archives de innovations damasiennes, couronner leurs difices par une inscription
l'vch de Rome, installes en de nouveaux btiments par les soins de qui, souvent, est un acte la fois pastoral et liturgique. Certes, la maladie
Damase. Elle l'est enfin pour les travaux de terrassement et de drainage de la pierre .inscrite a induit en un jeu pieux bien des versificateurs
mens bien sur la colline Vaticane. Damase y a amnag la captation des impnitents. L'exemple le plus curieux en est la longue lettre que Paulin
sources vers la fontaine de l'atrium basilical, mais aussi vers un baptistre de Nole adressa Sulpice Svre: pour dcorer dignement les fabriques
qu'il fit installer dans le transept droit de la basilique. La Sylloge de Lorsch sacres leves par son ami Primuliacum en Aquitaine, Paulin lui a
est malheureusement seule nous avoir conserv de misrables restes du envoy toute une anthologie de carmina epigraphica, souvent laborieux,
pome en distiques que Damase fit graver dans ce baptistre. Du moins dont nous ne savons pas encore s'ils ont jamais t gravs 202
laissent-ils entrevoir le parti pastoral et doctrinal qu'il y avait p~is. Il
transposait, au service de ce que Cyprien avait appel l'unit de l'Eglise A la diffrence des inscriptions damasiennes, o domine l'usage du
catholique , mais en un sens ici trs romain, le verset de Paul sur un mtre hroque, la plupart de ces inscriptions ont suivi la tradition
formelle des distiques lgiaques. Ce distique pigrammatique, et donc
197. DAMAS. epigr. 20,5 sq. : Aetherios petiere sinus regnaque piorum :! Roma suos
potius meruit defendere ciues.! Haec Damasus uestras referat noua Sidera laudes . VERG.
minemment pigraphique, retrouve ainsi l'une de ses plus anciennes
georg. 1,32 : Anne nouom tardis sidus te mensibus ad~as ? , et toutle contexte. Pour la
longue descendance romaine de cette image des deux apotres noua Sidera , ~01r encore, 200. Ephes. 4,5.
en 549, les vers d'Arator cits inf n. 560. Les Grecs appelaient catastensme la
divinisation d'un mortel illustre transform en astre ou en constellation. 201. DAMAS. epigr. 4 Un baptisterio Vaticano), 5 : V na Petri sedes, unum uerumque
lauacrum ; le premier vers, galement conserv, employait tel quel le vers de VERG.
198. Comparer le dtail de J'expression dans ce vers de DAMAS . epigr. 16,3 : Aen. 12,427: Non haec humanis opibus, non arte magistra; mais le second volet de
Sublimes animas rapuit sibi regia caeli, avec VERG. Aen. 5,255 : Sublimem pedlbus l'antithse sacr) est perdu avec le second vers. Ces quelques dbris de J'inscription en
rapuit louis armiger uncis; 6,720: sublimis animas iterumque ad tarda reuertil distiques lgiaques (comme celle de Prudence pour le baptistre de Calahorra: (inf
Corpora ? ; 7,210 : Aurea nunc solio stellantis regia caeli! Accipit... ch. XI) ne sont conservs que par la Sylloge Lareshamensis.
199. 1nser. 273,3 Vives. 202. C'est la lettre 32 de Paulin de Nole. Sulpice Svre.
124 NAISSANCE DE LA POSIE
LES POMES DE DAMASE DE ROME 125
vocations. Il est notable que de grands crivains de l'ge thodosien nous
tre grav sur le cierge pascal; enfin une pitaphe, avec acrostiche, du
ont laiss des exemples de telles pices destins des baptistres. Chacun a
diacre Nabor, assassin par les donatistes 206 . Ambroise, de son ct, a
marqu de son gnie particulier cette posie liturgique par excellence. Elle
compos en deux sobres distiques l'pitaphe de son frre bien aim
inclut comme une sorte de rsum de la catchse baptismale, et de
Satyrus. Et Jrme lui-mme a trouv dans le dcs de sainte Paule un
mditation potique sur la signification du premier des sacrements.
irrcusable prtexte, pour crire en hexamtre deux pitaphes en
Ambroise y clbre les vertus arithmologiques du nombre huit,
l'honneur de sa dirige de prdilection. Il y clbre le courage exemplaire
doublement trac dans les plans octogonaux de l'difice et de la piscine:
d'une conversion qui l'a mene des grandeurs de sa propre naissance
puis le sens que le sacrement baptismal tire du Mystre pascal ; il y invite
la pauvret du Christ aux champs de Bethlem207 . Ainsi s'est ouvert avec
ensuite les catchumnes, avant de conclure sur le Mystre des eaux
clat le long et large sillage de Damase dans la posie pigraphique du
rgnratrices 203 . Paulin, dans sa lettre Sulpice, Prudence en sa pice 8
du Peristephanon, Lon le Grand pour le baptistre du Latran rnov par millnaire qui l'a suivi.
Sixte III ont excut sur ce thme des variations d'une grande lvation
religieuse et potique204 .
Pour les inscriptions dilitaires sacres, Ambroise a laiss lui aussi des
exemples illustres. D'abord, dans les 22 distiques destins servir de
lgendes aux figures bibliques reprsentes dans sa basilique majeure.
Mais surtout, dans la ddicace, en cinq distiques, compose pour l'actuelle
glise de Saint-Nazaire-le-Grand de Milan. Grandiloquente et mystique,
elle est bien digne de la capitale occidentale de l'Empire chrtien, o
Thodose a rsid le plus souvent durant les annes de son rgne qu'il
passa en Occident. Elle clbre la conscration premire de l'glise aux
Aptres Pierre et Paul et au martyr Nazaire, dont les reliques taient
disposes dans un monument lev dans l'abside. On y retrouve sans
surprise le thme, si thodosien, de la victoire et du triomphe du Christ
par la croix: Ce temple a forme de croix - ce temple victoire du
Christ - : sacre et triomphale, son image marque ces lieux 205 .
D'Augustin, nous avons un distique moralisant, qui tait inscrit sur la
table o il prenait ses repas en communaut; un clbre tristique fait pour

203. C'est aussi la Sylloge de Lorsch qui nous a conserv plusieurs pigrammes 206. Sur la table d'Hippone, selon Possidius, Vila Augustini, 22,7 : Quisquis amat
d'Ambroise. Citons les deux derniers distiques: Huc sancti proferent : non expers ullus dictis absentum rodere uitam.! Hac mensa indignam nouerit esse suam. Sur le cierge
aquarum/ Sanctus, in his regnum est conciliumque Dei.! Gloria iustitiae. Nam quid pascaL selon AVG. du. Dei 15,22 : Haec tua sunt. bona sunt quia tu bonus ista creasti./
diuinius isto.! Vt puncto exiguo culpa cedat populi . Nil nostrum est in eis. nisi quod peccamus amantes.! ordine neglecto, pro te, quod
204. Dernier distique des inscriptions, probablement loniennes, sur les architraves conditur abs te. L'pitaphe, avec acrostiche, du diacre Nabor, est dans J'Anthologie
du baptistre du Latran (encore en place) : Caelorum regnum sperate, hoc fonte renati ;/ latine, 484a Riese.
Non recipit felix uita semel genitos.! Nec numerus quemquam scelerum nec forma 207. HIER. epist. 108 (epitaphium Paulae), 33 : c'est la fin de J'pitaphe, o Jrme a
suorum/ Terrent: hoc natus flumine sanctus erit . C'est le mme ton de mditation, la commenc par rappeler la mythique gnalogie de sa dirige, qu'il finit par la louer, en
fois catchtique et parntique comme celui d'une homlie baptismale, qui se retrouve termes plus chrtiens que voici: Eustochii genetrix, Romani prima senatus/ Pauperiem
chez Ambroise et Lon. Christi et Bethlemitica rura secuta est. La seconde inscription tait destine figurer
205. AMBR. epigr. 3 : Forma crucis templum est, templum uictoria Christi ;/ Sacra J'entre de la grotte funraire. Elle fait J'loge de J'ascte modle que fut Paula: Dispicis
triumphalis signat imago locum. C'est ici J'imagerie thodosienne du triomphe du Christ angustum praecisa rupe sepulcrum:/ Hospitium Paulae est caelestia regna tenentis./
par la croix et sur la mort: perspective mystique ne pas confondre avec le dtournement Fratrem, cognatos, Romam patriamque relinquens.! Diuitias, subolem, Bethlemitico
de cette imagerie par Damase, dans le texte cit sup. n. 196. Les distributions de J'ordre conditur antro. / Hic praesepe tuum, Christe, atque hic mystica magi/ munera portantes
des mots, clairement marteles dans leurs symtries, sont bien analogues celles que J'on hominique Deoque dedere. La formulation linaire est digne des elogia de l'antique
retrouve dans les Hymnes d'Ambroise (in! ch. VIII). noblesse romaine: de J'excellent Jrme, retrouvant le style lapidaire travers le
dpouillement de J'atticisme monastique.
CHAPITRE VIII

Ambroise de Milan
thoricien et matre de la posie liturgique

La Semaine Sainte de 386 fut, dans la capitale de Milan, aussi


dramatique que dcisive pour l'avenir du christianisme occidental. Le
peuple milanais avait t longuement et profondment divis par l'hrsie
arienne. Repris en main par l'autorit, l'intelligence, la patience de son
nouvel vque Ambroise, la communaut orthodoxe fidle au credo de
Nice y avait repris dfinitivement le dessus partir de l'lection
d'Ambroise au sige milanais en 374. Aprs l'affaire de l'autel de la
Victoire, qui avait vu deux ans plus tt l'chec politique de la raction
paenne 208 , l'arianisme tente au dbut de 386 un ultime effort pour
regagner le terrain perdu. Il s'appuie, pour cela, sur le patronage de
l'impratrice mre Justine, la mre du jeune Valentinien, sduite par les
ariens 209 . Menace de voir l'une de ses principales basiliques confisque
au profit des hrtiques, la communaut orthodoxe oppose une rsistance
passive, mais vigoureuse, en occupant les lieux jour et nuit. L'preuve de
force tourne son avantage, grce l'habilet et au courage d'Ambroise,
qui s'assure l'appui du peuple par deux innovations prcises: le chant des
hymnes, et le culte des martyrs milanais Gervais et Protais.
A en croire le rcit clbre d'Augustin, au livre 9 de ses Confessions,
c'est alors que, pour empcher le peuple de perdre son moral, on institua

208. Sur cette affaire et son retentissement potique, voir inf ch. XIII.
209. Selon le rcit d'Augustin, cit plus amplement inf n. suiv. Conf 9,7,15:
Nimirum annus erat, aut non multo amplius, cum Justina, Valentiniani regis pueri
mater, hominem tuum Ambrosium persequeretur ...
------ ~---- ----

128 NAISSANCE DE LA POSIE AMBROISE MAiTRE DE POSIE LITURGIQUE 129


la coutume de lui faire chanter des hymnes et des psaumes selon l'usage Nol, piphanie, Pques; sept sur des martyrs, surtout milanais et
de l'Orient; depuis lors, cette initiative s'est conserve jusqu' ce jour, et romains 212 - . Toutes comportent des affirmations doctrinales de la foi
elle fut imite dans le reste du monde par un grand nombre de vos ouailles orthodoxe, d'une couleur nettement antiarienne. D'autre part, une pice
- vrai dire presque toutes 210 - . Apparemment clair, ce texte pose fait allusion la redcouverte des corps des martyrs milanais Gervais et
l'histoire de la musique, de la liturgie, des formes littraires, divers Protais, qui eut lieu dans la mme conjoncture 2l3. Il faut donc lire avec
problmes d'interprtation que les meilleurs spcialistes s'accordent quelque prcaution le texte augustinien, en nuancer et complter le
considrer comme irrsolus, sinon comme insolubles. L'hymne ambro- tmoignage, se rsigner ne saisir qu'indirectement la ralit historique
sien serait-il un commencement absolu? Oui, au sens du genre qu'il voque elliptiquement. Mais on ne peut rcuser l'importance
hymnique, trs caractris et neuf, que nous allons analyser; non, au sens primordiale d'un tmoignage port par un tmoin exceptionnel. Cette
gnral et obvie: Augustin fait ici bon march des essais d'Hilaire de confessio particulire, au milieu des Confessions, tire toute sa valeur d'une
Poitiers quelque vingt ans plus tt; mais il est vrai que Poitiers n'tait pas notable concidence: l'anne 386 est aussi celle de la scne du jardin ,
Milan, et que le retentissement respectif des deux initiatives a pu tre bien et donc de la conversion d'Augustin. Ambroise y a jou un rle essentiel
diffrent - indpendamment de la valeur potique et religieuse des deux et dans la priode la plus cruciale de l'volution intrieure du jeun~
genres de pomes - . L'innovation aurait-elle consist en une modalit rhteur africain: par sa personnalit, la qualit de sa prdication, le choc
d'excution des hymnes, par churs qui se rpondent? et serait-ce l que produisit sur Augustin l'hymnodie liturgique, l'admiration que
l'emprunt fait l'Orient? Mais le contexte antrieur semble bien dsigner Monique portait Ambroise. Et c'est Ambroise qui baptise Augustin
le chant des hymnes comme l'innovation mme: Il n'y avait pas Milan, au cours de la nuit de Pques 387, dans ce baptistre dont les
longtemps que l'glise de Milan avait adopt cette pratique consolante et archologues nous ont restitu les restes aujourd'hui visibles sous
difiante, o les voix et les curs des frres s'accordent avec une grande l'actuelle Piazza dei Duomo. On a dj rappel l'importance de la rflexion
ardeur dans le chant211 . Peut-tre la difficult du texte tient-elle la que les Hymnes d'Ambroise ont suscite, chez Augustin, sur la musique,
traduction, souvent affaiblie, du terme institutum ? D'o une hypothse et donc sur la posie qui lui est intimement lie dans l'excution de
possible: sous l'impulsion d'Ambroise, et dans la conjoncture d'affronte- l'hymnodie 214 . Il faut ici prciser comment Augustin tmoigne aussi des
ment du printemps 386, ce chant serait devenu une partie obligatoire des vertus particulires de l'hymne ambrosien et, en dehors mme des
offices liturgiques; il y aurait t, en quelque sorte, institutionnalis liturgies, du rle vital que cette posie a aussitt commenc jouer dans la
par Ambroise. On sait, au reste, le rle que la tradition accorde spiritualit personnelle des chrtiens qui ont entendu, chant, retenu ces
Ambroise dans la fixation de la liturgie milanaise, dite aussi ambro- pomes sacrs.
sienne , qui sera la source majeure des liturgies occidentales au Nord de cras par la douleur, dans les jours qui suivirent Ostie le dcs de sa
la Mditerrane. Peut-on tenter une synthse? Un chant antiphon, d'une mre Monique, l'automne de 387, Augustin doit alors la rcitation
forme nouvelle invente par Ambroise, serait devenu le chant officiel de mentale d'un des plus clbres hymnes d'Ambroise -l'hymne du soir
l'glise de Milan, l'occasion du dveloppement qui lui fut donn dans dit l'heure o l'on allume les lampes (ad horam incensO - le dbut
cette conjoncture, tant par son auteur que par les excutants. d'un apaisement intrieur, jusque-l si lent venir: l'amertume de mon
En tout cas, on trouve dans les Hymnes d'Ambroise l'indice du fait que chagrin n'avait pas encore transpir de mon cur. Je m'endormis ensuite,
les vnements milanais ont jou un rle dterminant aux origines de
cette hymnodie. Quatorze pices sont gnralement considres au-
212. Hormis Jean l'vangliste, ces hymnes ont en effet pour hros Agns, Pierre et
jourd'hui comme authentiques - et non comme ambrosiennes au Paul, Laurent (martyrs romains) ; d'autre part, Victor, Nabor et Flix (martyrs militaires
sens large du terme - : quatre portent sur les grandes heures de la milanais d'origine africaine, excuts Lodi, et vnrs Milan o avaient t ramens
prire journalire (le matin, tierce, et le soir) ; trois sur les grandes ftes: leurs corps), et Gervais et Protais (dont les corps auraient t miraculeusement retrouvs
(
par Ambroise). L'authenticit de la pice clbrant le commun des martyrs Aeterna
Christi munera ) est la plus discute. On admettra ici l'authenticit des pices de la liste
210. Ava. conf 9,7,15: Tune hymni et psalmi ut canerentur secundum morem dresse par Biraghi, Ghedini, et reprise par Szovrffy ; sans ignorer pour autant les doutes
mis par d'autres critiques, en particulier Simonetti.
orientalium partium, ne populus maeroris taedio contabesceret, institutum est: et ex illo
in hodiernum retentum multis iam ac paene omnibus gregibus tuis et per cetera orbis 213. Hymne in inuentione Protasii et Geruasii, martyrum Mediolanensium:
imitantibus. :< Grat~s tibi, Iesu, nou~s'/ n~lUi repertor muneris,/ Protasio Geruasio/ Martyribus
211. lb. S.p. : Non longe coeperat Mediolanensis ecc1esia genus hoc consolationis et muentzs cano ... Cette Invention fameuse est raconte en dtail par A va. conf 9,7,16.
exhortationis celebrare magno studio fratrum concinentium uocibus et cordibus. 214. Voir sup. premier chapitre.
... ~~~ - ~-----~ ~~----~---------

130 NAISSANCE DE LA POSIE AMBROISE MATRE DE POSIE LITURGIQUE 131

puis je me rveillai: je trouvai ma doule.ur notableI?ent .adoucie, et da~s la Le contenu de ces pages d'Augustin trouve d'ailleurs une confirmation
solitude de ma chambre je me rappela! les vers SI vraiS de ton servIteur extrieure dans la thorie qu'Ambroise lui-mme propose de l'usage des
Ambroise: Tu es en effet hymnes: Mme quand nous n'avons pas en main de texte crit, ainsi
que les animaux, mme loin de leur pture, continuent de ruminer en
Dieu crateur de toutes choses,
tirant de leur propre fonds les aliments qu'ils ont mis en rserve, ainsi
Matre du ciel, Toi qui revts
nous galement, du trsor de notre mmoire et de notre for intrieur,
Le jour de lumire clatante,
tirons un aliment spirituel que nous puissions ruminer. Qu'hymnes,
La nuit des grces du sommeil,
cantiques et psaumes soient pour nous des justifications du Seigneur211 .
Si bien que le repos redonne Un spcialiste d'Ambroise a prcis encore cette fonction centrale
Les membres dlasss au labeur coutumier, assume par les Hymnes d'Ambroise, dans la vie de foi individuelle
Rconforte les mes lasses, comme dans la vie liturgique: L'hymnodie, par le moyen des rythmes,
Dtend les chagrins angoisss ... affermit la mmorisation, de sorte que l'enseignement devienne vital,
Et puis, peu peu, je revenais mes premires penses sur Ta servante, c'est--dire qu'il accompagne toutes les circonstances de la vie .
sa pit ... Je sentis la douceur de pleurer sous tes yeux, sur elle et pour En faisant intervenir dans l'hymnodie l'enseignement piscopal, cette
elle, sur moi et pour moi 215 . analyse attire l'attention sur la place qu'il convient de donner aux Hymnes
Cette page poignante est dj rvlatrice des raisons qui ont dter~ dans l'ensemble de la cration littraire ambrosienne. Cette posie
le succs - unique dans toute la posie chrtienne antique - du lynsme liturgique n'est pas un artifice de circonstance; elle n'est pas ne d'une
d'Ambroise et de la descendance de ses Hymnes travers un millnaire. concession au niveau de culture d'un peuple insuffisamment lettr. Il ne
Augustin ~tteste ici, avec d'autant plus de crdib~i~ qu'il !~ fait faut pas se laisser leurrer par l'admirable simplicit d'une forme le plus
involontairement, quelques vertus majeures de cette poeSIe: sa fac~Ite de souvent souple et transparente. Ce sont qualits chrement acquises, au
mmorisation' sa correspondance aux heures, aux jours et aux pellles de terme d'un long effort, soutenu par une vaste culture. Effectivement, le
l'existence ch;tienne' son extrme souplesse d'adaptation personnelle, pote n'est pas, en Ambroise, sparable de l'exgte et du thologien.
depuis les grandes liturgies basilicales et le chant collectif jusqu' la Ambroise a profess pour Hilaire une admiration et une sympathie
mditation solitaire, et donc la pit individuelle; enfin, la ve~ accrues par l'analogie des situations dans lesquelles se sont respectivement
incantatoire qui en fait une sur jumelle de celle qu'un moderne a appele trouvs les vques de Poitiers et de Milan, face l'arianisme. Ces
la musique consolatrice . La sensibilit~ la fois esthtique et ~e~igie~se, sentiments nous garantissent en tous domaines, entre les deux hommes et
d'Augustin a t profondment marquee par cet hymne precl~. C est les deux auteurs, une continuit constamment reue et voulue par le
encore de lui qu'il part pour analyser le temps dans la suIte des second. Comme son prdcesseur, Ambroise comprit fort bien quel
Confessions, pour valuer la valeur philosophique des. nombre~ ~t des moyen de communication, et donc d'immunisation doctrinale, reprsen-
mtres dans le De musica, et mme pour affirmer la pmssance dlvllle de tait l'hymne. Quelque place qu'il occupe dans les crmonies liturgiques, il
rsurrection dans la Cit de Dieu 216 Du point de vue de la chronologie, assume et rsume l'enseignement de l'exgte et du thologien, dans
comme pour la qualit de son tmoignage, Augustin est d,?n~ l;'ien le l'unit d'une doctrine qui se dfinit, pour l'assemble, par le commentaire
premier tmoin invoquer, si l'on veut comprendre de l111teneur la homiltique de la Parole scripturaire. Il est crit par un lettr qui ne
profonde originalit de l'hymne d'Ambroise, et les raisons de son s'adresse pas seulement aux lettrs de l'assemble, mais qui veut aussi
immdiat succs. enseigner, toucher et charmer l'ensemble du peuple chrtien, quel que soit
le degr de culture de chacun de ses membres.
215. AVG. conf 9,12,32-33: neque enim exudauit de .. corde .meo .maeroris Il n'est d'ailleurs que de se reporter l'enseignement d'Ambroise sur les
amaritudo. Deinde dormiui et euigilaui, et non paru a ex parte mltJgatum muem do~ore~ Psaumes, pour y trouver, mieux encore que chez Hilaire, une dfinition
meum atque, ut eram in lecto mec solus, recordatus sum u~ridicos uersus Ambrosl1 l : .tu
tu es enim Deus creator omnium/ Polique rector uestIen~/ Dlem decoro lurmne/
Noctem soporis gratia,/ / Artus solutos utquies/ Reddat labons us~t! Me~tesque fessas 217. AMBR. in psalm. 118, serm. 7,25 : etiam eum abest codex manibus, tamquam
alleuet/ Luctusque soluat anxios. Atque mde paulatim reducebam m pnstinun: sensum animantia... etiam quando non pascuntur ruminare consuerunt, ex semetipsis alimenta
ancillam tuam conuersationemque eius piam ... et libuit flere in conspectu tuo de illa et pro sibi recondita proferentia, ita et nos de memoriae nostrae thesauro, de interioribus nostris
illa, de me et pro me. ruminandum nobis pabulum spiritale promamus. Hymni nobis, cantici nobis, psalmi
216. AVG. conf 9,12; De musica 6,9; Ciu. Dei 21,4. nobis iustificationes Domini sint.
132 NAISSANCE DE LA POSIE AMBROISE MATRE DE POSIE LITURGIQUE 133

trs complte des fonctions que l'hymnode entend faire assumer par la l, tout la fois, l'unit et la distance qui existent entre la posie chorale
pratique de ses Hymnes 218 C'est, dit Ambroise, avec une abondance antique et l'hymnodie chrtienne. Dans la premire, l'expression
oratoire qui manifeste l'importance particulire attache par lui cette collective est dlgue un groupe reprsentatif de la collectivit: une
dfInition, la bndiction du peuple, l'loge de Dieu, la louange de la chorale. Au contraire, le choral ambrosien embrasse la totalit du peuple
pl~be, l'applaudissement gnral et le discours universel, la voix de assembl, et par l mme y constitue l'unit du corps du Christ. Ambroise
l'Eglise, la confession mlodieuse de la foi, une dvotion pleine d'autorit, recourt, ce propos, aux mots de populus et de plebs. Ils ont gar bien
la liesse de la libert, la clameur de la rjouissance, le retentissement de la des commentateurs modernes, en les amenant dfInir l'originalit de la
liesse. Il adoucit la colre, arrache l'inquitude, soulage le chagrin... 219 . cration potique ambrosienne comme celle d'une hymnologie popu-
Et il ajoute, dans la suite de la mme page: Sur un tout petit nombre de laire . L'adjectif, avec ses rsonances d'ailleurs anachroniques, est ici
cordes, il arrive souvent qu'un artiste se trompe, mais, dans le peuple, lourd d'quivoques. A l'exception de quelques pices, et mme, l'on peut
l'Esprit artiste est incapable de se tromper220 . Il faut prendre au srieux dire, de quelques vers - plus proches du registre de la langue parle, ce
la richesse, pour notre got un peu dbordante, de cet enthousiasme -le qui ne veut pas dire de la langue vulgaire - , rien de moins populaire
mot est justift en tous sens par la dernire comparaison - si typiquement que l'hymnodie ambrosienne, du moins au sens moderne du mot. Rien
ambrosien. n'y renie l'intention, que l'on pourrait dire unanimiste , d'Hilaire. Car
Car ce texte met bien en valeur les multiples facettes d'une posie l'vque de Poitiers avait voulu crire, lui aussi, pour son peuple. Mais
sacre. Pour le penser, l'exgte des Psaumes concide avec le pote des condition de bien entendre ce mot dans son cadre smantique appropri.
Hymnes, en la personne d'un liturgiste qui fait souvent, dans une mme Ce n'est ni la notion sociale moderne, ni la notion politique antique; mais
crmonie, pratiquer la fois la psalmodie et l'hymnodie. La pluralit bien la notion biblique de peuple de Dieu . En l'occurrence, ici, et chez
d'intentions, qui ressort du texte prcit, explique la diversit des sens qui, Ambroise comme chez Hilaire, ce vritable et nouvel Isral des
souvent, . se superposent et s'entrecroisent dans l'nonc hymnique catchumnes et des baptiss, qui compose concrtement l'glise, actuelle
ambrosien. Il vaut la peine de remarquer l'ordre dans lequel procde ici ou virtue~e, en marche vers son accomplissement eschatologique; ce
l'analyse, qu'on pourrait dire d'Ambroise par lui-mme, travers la qu'Augustin a appel, un peu plus tard, la ciuitas Dei peregrinans. C'est la
production potique de David, le prophte vnrable , dont il se sait et seule perspective dans laquelle on puisse justifter, autrement que comme
sans doute se veut le successeur direct: Hilaire lui a d'ailleurs ouvert les une mtaphore, la composante spirituelle de cette posie221 : elle sera ici la
voies de cette rflexion. dernire analyse par le texte ambrosien, peut-tre parce qu'elle en
exprime, au plus profond, la ralit dernire.
En premier lieu, la composante en quelque sorte mystrique : les
excutants, qui sont comme les acteurs de ce dialogue liturgique entre La confession mlodieuse de la foi est un de ces groupes de trois
l'homme et la divinit. Il y a l deux ples de rflexion, troitement lis: substantifs (dont un adjectif), typiquement ambrosiens en leur claire
c'est en louant Dieu ensemble que les assistants assembls en un chur se densit, qui emplissent souvent eux seuls un vers de ses Hymnes.
reconnaissent, et mme se constituent, en glise. La louange de Dieu par Ambroise, nouveau, se place ici sur la mme ligne doctrinale qu'Hilaire.
le peuple chrtien est, en ce sens, la voix de l'glise , exprimant et Il poursuit, contre le regain milanais de l'arianisme et le coup de force de
recrant par l mme son unit, dans celle du pome chant. On mesure Justine, la mme lutte qu'Hilaire trente ans plus tt contre un arianisme
bien plus puissant, et contre les coups de force de Constance II. On est l
au niveau de l'effIcacit sociale et polmique, mais aussi de l'acte solennel
218. Qu'Ambroise pense simultanment la psalmodie et l'hymnodi dans cette d'une profession publique et collective de la foi, qui renouvelle la
longue mditation, on en a la preuve dans la variation synonymique suivante (un mode profession baptismale. Le succs de l'hymne ambrosien fut en ce
d'expression et de dveloppement trs psalmique !) d'AMBR. in psalm. l, l ,9 : iuuenculae
ipsae sine dispendio matronalis psallunt pudoris, puellulae sine prolapsione uerecundiae domaine, dans la conjoncture de 386, si clatant, que les ariens se
cum sobrietate grauitatis hymnum Dei inflexae uocis suauitate modulantur ... Ce texte plaignirent d'avoir t jous comme par un sortilge. Ambroise reprit
suit presque immdiatement celui cit in! n. suivante. l'accusation, avec l'ironie d'un homme sr et fIer de son fait, en son trait
219. lb. : psalmus enim benedictio populi est. Dei laus. plebis laudatio. plausus contre l'vque Auxence, chef de la communaut arienne de Milan. On
omnium. sermo uniuersorum. uox ecclesiae. fidei canora confessio. auctoritatis plena dit aussi que le peuple a t sduit (deceptum : littralement: dtourn
deuotio. libertatis laetitia. clamor iucunditatis. laetitiae resultatio. Ab iracundia mitigat. a
sollicitudine abdicat. a maerore alleuat...
220. In paucissirnis chordis saepe errant digiti artificis. sed in populo spiritus artifex 221. Il s'agit bien, en effet, de la prsence de l'Esprit l'assemble liturgique, comme
nescit errare. le montre le texte cit n. prc.
134 NAISSANCE DE LA POSIE AMBROISE MAiTRE DE POSIE LITURGIQUE 135

par une captatipn ) par les charmes (carminibus) de mes hymnes. pour en tirer des harmonies infaillibles. Le chur humain est comme la
Grand charme que celui-l, et puissant entre tous! Qu'y a-t-il en effet cithare de Dieu. L'hymne est donc, comme le dit Ambroise dans son
de plus puissant que la confession de la Trinit, chaque jour clbre par Exameron, l'instrument de la voix de Dieu , et ses lvres expriment
le peuple tout entier? Tous s'appliquent l'envi confesser la foi: ils l'oracle des cieux223 . Les plus hautes mditations de la mystique
savent proclamer, grce ces vers, le Pre, le Fils et l'Esprit-Saint. Tous ambrosienne se trouvent ainsi mises en relation directe avec la
ceux qui pouvaient peine tre des disciples sont ainsi devenus des composition et l'excution de ses hymnes, en vertu de sa conception toute
matres 222 . L'hymne concide ainsi avec la proclamation mme du hilarienne de la parole piscopale (<< Si quelqu'un parle, que ce soit comme
krygme : avec 1' annonce du message chrtien. Il permet au peu- la Parole de Dieu : cf. sup. ch. V). Ces vues sont trs cohrentes avec
ple de se substituer l'vque, l'glise enseigne de devenir glise l'ide que le peuple chrtien, dans l'hymne, de disciple est devenu
enseignante, pour elle-mme et pour tous les autres hommes. Elle matre . Matre du message, que l'hymnodie dlivre sa manire. La plus
proclame et prche - ce sont ici les deux nuances du verbe haute forme de la posie liturgique chrtienne s'affirme ainsi en parfaite
praedicare - . Par l'hymne, Ambroise entend ainsi que l'assemble continuit avec les psaumes et cantiques de l'criture, dont Ambroise
assume en plnitude toutes les missions sacres, y compris celle de associe et substitue le nom celui des hymnes, aussi indiffremment que
proclamer la Parole, qui revient d'abord au sacerdoce piscopal. l'avait fait, la suite de saint Paul, la plus ancienne tradition chrtienne.
Les composantes affectives de l'hymnodie ne sont pas moins soulignes Le gnie d'Ambroise est d'avoir contenu la richesse d'une posie ainsi
par lui. L'hymne est psychagogie de la joie spirituelle (laetitia), au sens conue dans les limites d'une forme fIxe, simple, brve, et comme telle
biblique. Entre l'affrrmation d'une adhsion au message du salut, dans minemment mmorisable et chantable 224 . Cette forme est aise dfinir.
laquelle l'lment intellectuel et doctrinal tient une place importante, et la L'hymne d'Ambroise est une pice de huit strophes de quatre dimtres
joie spirituelle qui en dcoule, Ambroise nous montre clairement le lien, ambiques presque toujours purs, et donc quivalents quatre
par l'expression: une dvotion pleine d'autorit. Ce don de soi, par octosyllabes. Elle est, en cela, d'une forme apparente l'isosyllabie de la
quoi s'explicite le mouvement d'une charit unifiant et orientant toutes les tradition smitique, et au systme syllabique de la versification romane.
puissances affectives, trouve appui et mesure dans la ferme assurance de C'est pourquoi, d'ailleurs, elle se prte souvent assez aisment une
la vraie doctrine. L'merveillement intrieur, devant le salut accompli et traduction en octosyllabes. La difficult est, pour le traducteur, au niveau
offert, exerce sur l'me une sorte de thrapeutique. Elle en exorcise les du sens: il bute sur la densit de l'expression et sur la pluralit du sens des
passions. On rejoint ici le thme antique de la musique curative: le chant mots, dont Ambroise a jou en matre consomm de la langue. Prenons
hymnique hrite de l'usage philosophique de la lyre, tel que le vieux en un exemple emprunt l'hymne dont nous avons vu saint Augustin
stocien Diodote l'avait enseign Cicron. L'harmonie des nombres citer les deux premires strophes. Comment entendre, et surtout traduire,
musicaux exerce sur l'me malade, en proie aux dissonances des passions, le dernier mot du vers 4 : noctem soporis gratia ? S'agit-il seulement
l'influence bnfique d'une consonance contagieuse. On retrouvera le du sens no-testamentaire, du don gratuit et bienfaisant du repos nocturne
thme dans la mditation de Paulin sur les symbolismes de la cithare. accord l'homme par Dieu? L'ensemble des deux premires strophes
L'hymnodie ne fait ici que donner aussi un sens chrtien - grce la appuie la dominante de ce sens. Mais faut-il en exclure pour autant la
force du grand archtype biblique de David, calmant Sal par le jeu de sa connotation de l'aspect plaisant et gracieux de cette dtente? et les
harpe - l'intrt trs moderne des anciens pour ce que nous appelons la harmoniques antiques du bien-tre et du plaisir qu'il procure? Comme
musique fonctionnelle. tous les grands crateurs littraires, et surtout les potes, Ambroise joue
Mais cette imagerie musicale ne s'explicite ici que pour donner la cl merveilleusement des mots et sur les mots. Il le fait d'autant plus
spirituelle dernire de l'hymnodie. Elle est une sorte de sacrement de lgitimement qu'en pasteur ingnieux, il s'vertue parler la fois pour
l'Esprit: un signe sensible par lequel l'Esprit de Dieu inspire l'homme, tre compris de tous les membres du populus. Dans la profondeur

222. AMBR. Contra Auxentium, 34: Hymnorum quoque meorum carminibus 223. AMBR. exam. 6,9,67 : diuinae uocis fit organum, et labia eius dieu nt oraculum
deceptum populum ferunt. Plane nec hoc abnuo. Grande carmen istud est, quo nihil caelorum.
potentius. Quid enim potentius quam confessio Trinitatis, quae quotidie totius populi ore 224. A elle seule, note un mdiviste, la typographie d'un hymne ambrosien laisse
celebratur ? Certatim omnes student fidem fateri, Patrem et Filium et Spiritum sanctum dj percevoir le caractre objectif et mesurable de telles strophes face au flux
norunt uersibus praedicare. Facti sunt igitur omnes magistri, qui uix poterant esse insaisissable des versets psalmiques : gnie latin de la rgle et de la limite, de la mesure
discipuli. Ambroise joue ici avec ironie sur le double sens ancien de carmen: chant et romaine et du mtre grec, face l'indfini du gnie smitique, signe sensible de l'infini
incantation - donc pome et charme au sens d'un sortilge - . divin?
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136 NAISSANCE DE LA POSIE AMBROISE MAiTRE DE POSIE LITURGIQUE 137

transparente de l'hymne, chacun doit trouver, son niveau culturel et. supplient226 . Parfois, aussi, des correspondances plus subtiles peuvent
spirituel, sa propre pture. Peut-tre Ambroise n'est-il pas fch non plus, s'tablir en amande , selon un trs ancien schme, dj observable dans
d'un point de vue purement littraire, de s'associer ainsi aux recherches la posie hellnistique 227
du no-alexandrinisme tardif; cette vise purement esthtique ajoute La mme concertation s'observe dans les distributions variables de
d'ailleurs l'efficacit immdiate de sa posie. Car on ne saurait nier que l'ordre des mots, dans la structure des groupes, dans les rapports
cette polyvalence du discours potique, conjugue le plus souvent avec changeants entre l'nonc et le vers. Par un vritable tour de force
une indniable clart, en assure la fois la beaut et l'efficacit. technique, Ambroise est ainsi parvenu . user pleinement des avantages
Cette minutie dans l'lgance des choix -la vertu classique d'elegantia d'une forme flxe troite, tout en vitant ses inconvnients. L'obligation de
- ne s'exerce pas seulement dans l'ordre des choix lexicaux. Elle est faire tenir tout ce qu'il avait dire en rarement plus de 256 syllabes l'a
observable tous les niveaux de structure des hymnes. Au plan amen . concentrer singulirement l'expression de sa pense, sans
d'ensemble, elle s'affirme dans une composition qui utilise la partition pourtant la raidir ni l'obscurcir. Il y parvient dans les limites restreintes
strophique au profit d'une organisation claire et solide de la suite des d'un dimtre, dans lequel il enchsse et met en valeur, en gnral, des
ides. Ainsi dans cette prire du soir, pour l'heure o l'on allume les groupes de trois mots (au sens strict, ou au sens phontique). Ce schme
lampes , dont Augustin ne nous a cit que les deux premires strophes. rigide lui permet de jouer avec bonheur des effets de symtrie et de
Dans l'unit d'une seule priode potique, ce premier quart de l'hymne dissymtrie, en obtenant ainsi, dans un esprit demeur trs cicronien,
met en place l'ide directrice, dans l'ample perspective d'une providence l'alliance classique de la concinnitas et de la uariatio: de l'harmonie
cosmique qui s'exerce des astres du .ciel aux rythmes de l'existence auditive, et de la diversit. Par l, son architecture potique russit tre
humaine - de la veille au sommeil-. celle d'un texte fait pour les rythmes verbo-moteurs de la parole et du
chant, bien plus que pour la lecture et la mditation silencieuses. Elle est
La suite va expliciter les demandes de la prire du soir: Deux strophes en effet proprement dynamique et musicale. Ambroise respecte, presque
associent l'action de grces cette requte; elle ne concerne encore que le toujours,l'autonomie de sens d'un vers; il ne pratique l'enjambement que
chant mme de l'hymne. Mais l'invitation chanter s'y approfondit du rarement, et jamais de manire violente. Il rompt la monotonie possible de
corps l'me, et de la prire vocale l'adoration intrieure. Ainsi les la forme pl'!-r quelques vers insolites: ceux o un anapeste ( U U - ) vient
sentiments religieux du chur sont-ils exalts par lui-mme. La phrase ici se substituer aux pieds dissyllabiques Gambes, ou spondes de substi-
se fragmente, jusqu' faire concider la proposition et le vers, en une tution). Il vite soigneusement hiatus et lisions: d'o l'~pect gnrale-
menue strophe de Te Deum scande d'anaphores: Qu' l'unisson le fond ment octosyllabique de ses dimtres iambiques, avec 4 pieds, presque
de notre cur te chante, que la voix mlodieuse te fasse retentir, que te constamment purs, aux places 2 et 4, et substitution de spondes courante
chrisse un chaste amour, que t'adore notre esprit sobre 22s . A ce groupe aux places impaires 1 et 3. Enfin, Ambroise se garde de rompre
de deux strophes, succde l'explicitation des demandes, en trois autres l'homognit de son nonc par des citations bibliques littrales. Il ne
strophes: l'antithse entre lumire et tnbres y prlude une premire cherche pas une rime, qui aiderait pourtant la mmoire, mais en
demande pour la foi; l'antithse entre le sommeil et la veille y sollicite aggravant la fragmentation mtrique occasionne par l'emploi d'un mtre
ensuite la vigilance morale pour le corps; enfin, l'antithse entre Dieu et court et extrmement rgulier.
l'Ennemi y transpose, dans le temps nocturne, le thme du combat
spirituel. C'est donc tous les niveaux du discours potique qu'il convient
d'analyser l'hymne d'Ambroise, pour en comprendre le gnie propre: il
La strophe huitime, et dernire, rassemble, en une doxologie trinitaire explique son extraordinaire succs . travers le millnaire et demi qui
dont le caractre doctrinal est la fois net et discret, les requtes de toute spare Aeterne rerum conditor de l'hymne ambrosien encore compos au
cette prire. Par opposition une ouverture o Dieu tait globalement xr sicle pour la clbration de sainte Jeanne d'Arc. La nouveaut de
invoqu, avec des attributs de Crateur et de Providence qui orientaient
cette posie tient videmment . l'emploi de ce mtre si court, l'histoire
plutt vers le Pre des cieux , c'est ici le Christ qui passe en tte de
vers: Nous prions le Christ et son Pre, et l'Esprit du Christ et du Pre
Puissance unique en toutes choses, Trinit, sois propice ceux qui t~ . 226. lb. dernire strophe: Christum rogamus et Patrem/ Christi Patrisque
spmtum:/ Vnum potens per omnia/ Foue precantes, Trinitas.
227. On les a justement observes dans l'hymne Aeterne rerum conditor , pour le
225. AMBR. hymn. ad horam incensi, strophe 4 : Te cordis ima concinant,! Te uox ,chant du coq matinal. Un tel systme de correspondances n'exclut pas, d'ailleurs,
sonora concrepet,! Te diligat castus amor,! Te mens adoret sobria. d autres groupements possibles des mmes strophes.
l.
1

1
138 NAISSANCE DE LA POSIE AMBROISE MATRE DE POSIE LITURGIQUE 139 1
1:
jusque-l si ob~cure, qu'est le dimtre iambique. On a trop vite dit que justement des hymnes (ainsi celle Bacchus en carm. 2, 19), ont pu exercer
c'tait un mtre populaire - dans le sillage mme de l'erreur que nous sur l'invention ambrosienne une certaine influence. Et non moins la 1
1

avons dnonce plus haut - . En fait, ce vers a t, avant Ambroise, d'un !


symbolique de perfection du nombre 8, chre Ambroise 230 Mais le 1

emploi limit, disparate, et jamais populaire au sens commun et actuel mobile dcisif est celui dont nous avons analys le contexte historique: la
de ce terme. Aristophane en avait us, dans ses Grenouilles, pour clbrer conjoncture de 386. Le dimtre, a dit un mtricien, a t senti par
Dmter, mere des saintes orgies . Mais, en dpit de sa culture Ambroise comme un vers de rythme simple, et facilement saisissable ;
hellnique, ce n'est srement pas l qu'Ambroise est all en apprendre on pourrait ajouter: et dont le rythme iambique ascendant est optimiste et
l'usage. Les potes dramatiques de l'Antiquit en font l'instrument des militant La singularit de son emploi ambrosien n'est pas explicable, sans
invectives torrentielles, les lyriques s'en servent comme clausule une rfrence aux recherches de la posie et de la prose eucologiques
podique, les auteurs prcieux le rservent des pices badines et lgres. tardives. Tel le psalmus responsorius chrtien, compos en Afrique,
Et c'est encore dans cet esprit que l'Ephemeris d'Ausone y recourt, pour probablement, dans la premire moiti du IV sicle, et rcemment
nous dire avec dsinvolture: satis precum datum Deo228 !; c'est retrouv sur un papyrus; les proses litaniques d'Apule Isis, ou de
pourtant tout l'inverse de l'hymne d'Ambroise. Car les dimtres ne sont Victorinus la Trinit; le trop minutieux pome de 35 hexamtres de 35
pas, pour l'vque de Milan, ces mtres babillards que le mme Ausone lettres, par lequel Optatianus Porfyrius voulut imiter, jusque dans
appelle la uolucripes dimetria229 . Manirisme ou invective, ces l'extrme dtail de la forme, la perfection divine. Ambroise a bnfici
prcdents ne convainquent gure: l'usage ambrosien ne peut procder considrablement des recherches du laboratoire hilarien, jusque dans
que de tout au.tres mobiles. La tradition classique des quatre vers courts de les leons qu'il a su tirer de ses expriences mal russies. Et non moins,
la strophe horatienne, la structure d'un mtre horatien comme l assurment, de la longue et multiple tradition de l'hymnodie biblique no-
glyconique - octosyllabique - , mtre repris, on l'a vu, par Hilaire, testamentaire, et palochrtienne ultrieure. Un homme qui lisait encore
ouvrent une piste plus srieuse. Mais non moins la tradition tardive - les philosophes grecs dans le texte n'a-t-il pu commenter et apprcier dans
paenne et chrtienne - des loges religieux de forme rgulire et de leur texte original ces productions anciennes dont Gloria et Te Deum sont
rythme relativement bref, qui tendent valoriser l'isosyllabie (figure aujourd'hui pour nous les reflets indirects et latiniss? Sans compter avec
ancienne d'isoklon) et dvaluer les oppositions de quantit. Qu'on pense le trsor, dj trs riche, des noncs de l'eucologie liturgique la plus
la structure du Phs hilaron ou l'Hymne au Pdagogue de Clment ancienne, quand il s'agit de pomes liturgiques insrs dans le tissu verbal
d'Alexandrie; mais aussi, tout prs d'Ambroise, la tradition reprsente du culte chrtien.
par les hymnes trinitaires en prose de Marius Victorinus. Dans de telles Mais il restait nouer cette gerbe, et d'abord, si l'on ose fIler cette
perspectives, on se rappellera, propos de la naissance de l'hymne mtaphore, en trier svrement le contenu. Car la considration des
ambrosien, l'vocation globale, par Augustin, des prcdents de l'Orient prcdents possibles ne retire rien, bien au contraire, la souveraine
(
grec similem morem orientalium partium ) ; mais aussi les emprunts elegantia du gnie ambrosien, et la nouveaut de cette cration potique.
prcis, Horace, qui ont t reprs en certains vers des Hymnes En analysant divers niveaux la thorie, l'inspiration et le style de cette
d'Ambroise considrs comme authentiques. Sur ce dernier point, cration, nous avons dj rencontr l'homme mme . L'un des plus
Ambroise suit d'ailleurs nouveau les pas d'Hilaire; mais il le fait sa grands spcialistes de l'hymnodie latine a crit: pour Ambroise crateur
manire. de cette hymnodie lyrique, son pome est tout: louange de Dieu, prire et
Car si le dimtre avait une histoire, on l'a vu bien dconcer:tante, il supplication, parole de rconfort la communaut, instrument de combat
n'avait jamais t employ, jusqu'alors, en groupements de 8 strophes de dans l'oppression, et tche potique . Si Ambroise put enfermer tout cela
4 vers. Pour ce groupement strophique et ses limites, j'inclinerais penser dans ses Hymnes, ce fut grce un ingenium o s'quilibraient, comme
que les prcdents de certaines Odes horatiennes, qui peuvent tre rarement, des qualits gnralement contradictoires. La force de la pense

228. Sup. ch. VI. 230. On le voit, par exemple, dans le premier quatrain de son inscription destine
229. Dans son epist. 12 en vers, adresse Petronius Probus, prfet du prtoire, au baptistre de Milan, o il claire avec insistance le symbolisme architectural de
Ausone s'est diverti faire un prosimetrum. Il a donc fait suivre sa lettre en prose de plus l'octogone (qui correspond effectivement au double trac de la piscine et de l'difice):
de cent dimtres ambiques, et il flilit par feindre d'adresser son pome l'apostrophe Octachorum sanctos templum surrexit in usus,/ Octagonus fons est munere dignus eo'/
suivante: Sed iam ut loquatur Julius,! fandi modum inuita accipe,/ uolucripes Hoc numero decuit sacri baptismatis aulam/ Surgere quo populis uera salus rediit. C'est
dimetria,/ haueque dicto die uale . Ausone considre donc le dimtre comme la forme tout le symbolisme pascal du huitime jour, avec son ascendance arithmologique antique
raffine la plus approprie la frivolit mondaine. de chiffre parfait (8 = 2 x 2 x 2).
140 NAISSANCE DE LA POSIE AMBROISE MATRE DE POSIE LITURGIQUE 141
et la vivacit de la sensibilit, la pluralit exceptionnelle des dons de rpons des psaumes, quand le chur des hommes et des femmes, des
l'homme et de 'l'crivain, se trouvaient en lui matrises par un souverain jeunes filles, des enfants, retentit en un fracas harmonieux de
quilibre, servi par une attention intrieure hors du commun. On en a la vagues 232 . . Dans cette mditation, o les deux images se fondent et
preuve concrte dans la jolie scne voque par les Confessions: Augustin s'enchanent, on ne sait plus, de l'Eglise ou de la mer, laquelle des deux est
rendant discrtement visite Ambroise dans son vch de Milan, et se mtaphorise en l'autre. Murmure des vagues et chant liturgique
retirant sur la pointe des pieds, sans que l'vque, compltement absorb deviennent ainsi, l'un de l'autre, une mtaphore mutuelle, rpercute
dans une lecture silencieuse, et simplement peru la prsence de son l'infini, dans un murmure au silence pareil .
visiteur 231 ! Cet quilibre ne se rduit pas une alliance entre le sens
pratique et l'inclination la mystique. Il existe aussi, dans toutes ses Cette page o la nature et l'homme se rencontrent et s'allient, sous le
regard de Dieu et l'oreille attentive du pote, rend bien compte de
crations littraires, entre l'intelligence, la sensibilit, et l'imagination.
L'allure mme de ses noncs exgtiques montre qu'un tel homme, selon l'imagination ambrosienne. Dans les limites troites de l'hymne, une telle
le conseil de Platon, allait la vrit avec toute son me . A l'exemple imagination enferme ensemble Dieu et l'homme, le cosmos et la peine
de son cher Philon d'Alexandrie, mais aussi d'Origne, l'explication des quotidienne, les images et l'Esprit qui parle par elles. D'o cette suauitas
critures est pour lui un exercice spirituel qui le transporte, avec une qui est la forme d'expression ambrosienne de la psychagogie chrtienne,
motion communicative pour ses auditeurs et lecteurs. L'hymnodie n'est minemment prsente et active dans les Hymnes. Un moderne l'a dfinie
donc pas, de sa part, une concession limite, au populaire et au comme la capacit potique de crer chez l'auditeur une image vive du
sensible. Elle est aussi le moyen de communication par excellence de ce monde spirituel, o il s'agit de l'introduire . Rarement, posie et religion
qu'il sent, de ce qu'il croit, de ce qu'il espre. Cette ferveur, peine ont t aussi pleinement et brillamment associes au bnfice mutuel de
leur rayonnement toutes deux.
contenue, explique qu'il ait t aussi un pote en prose, et qu'inversement,
il ait introduit subtilement dans ses pomes certaines valeurs propres de la
prose classique; mais en laissant la sensibilit et l'imagination la libert
qui devait tre la leur en posie.
Avant Augustin, et plus que lui sans doute, Ambroise est dlicatement
attentif la double valeur de la connaissance sensible, et d'une
mtaphorisation symbolique. Il a dcrit la beaut multiple de la mer, son
mouvement et ses couleurs changeantes, comme Romain l'avait rarement
fait, en des pages justement clbres de son Exameron. Assurment,
d'Homre Ennius, et aussi aux grandes eaux des nations de
l'Apocalypse, la comparaison des flots et d'une foule - que parfois nous
qualifions encore de houleuse - avait une longue histoire. Il n'est
donc pas tonnant que, dans cette mme uvre, Ambroise ait compar
l'une l'autre l'assemble liturgique et la mer. Une telle page claire la
puissance d'imagination qu'Ambroise met au service de l'expression du
sacr et en particulier de l'hymnodie liturgique: Que les chants de ceux
qui ~salmodient rivalisent avec le son des vagues .qui dferlent
doucement, que les les retentissent du chur tranquille de ces flots saints,
et continuent rsonner des hymnes des saints. Comment dois-je faire
pour saisir toute la beaut de la mer, telle que l'a vue son Crateur? .. Et 232. AMBR. exam. 3,5,23 : Mare est ergo secretum temperantiae ... ut cum undarum
ce concert des ondes, qu'est-il d'autre que le concert du peuple? On a leniter adluentium sono certent cantus psallentium, plaudant insulae tranquillo fluctuum
sanctorum choro, hymnis sanctorum personent. V nde mihi ut omnem pelagi
donc raison de comparer si souvent l'glise la mer: elle commence par pulchritudinem conprehendam, quam uidit operator? et quid pIura? quid alius ilJe
vomir les flots du peuple qui entre en foule par toutes les portes; puis elle concentus undarum nisi quidam concentus est plebis? V nde bene mari plerumque
siffle comme un ressac, dans la prire de toute l'assemble; enfin, dans les comparatur ecclesia, quae primo ingredientis populi agmine totis uestibulis undas uomit,
deinde in oratione totius plebis tamquam undis refluentibus stridit, cum responsoriis
psalmorum cantus uirorum mulierum uirginum paruulorum consonus undarum fragor
231. AVG. conf 6,3,3. resultat.
CHAPITRE IX

La posie comme art spirituel:


les projets potiques
de Paulin et de Prudence

Dans les dernires dcennies du IVe sicle et la premire du ye, les


uvres, toutes deux considrables, de Paulin de Bordeaux - devenu
Paulin de Nole - et de Prudence de Calahorra apportent des rponses
neuves et personnelles aux problmes poss par le dveloppement
antrieur de la posie latine chrtienne. Deux grands courants, on l'a vu,
s'taient dessins dans cette production potique. Ils correspondaient la
double orientation qui avait ncessairement t celle de toute la cration
littraire palochrtienne. Comme la vie de chaque communaut
chrtienne, celle-ci se trouvait la fois tourne vers elle-mme et vers le
monde convertir. Il fallait tout ensemble dlivrer le message de salut
ceux qui ne l'avaient pas reu - au double sens d'entendre et
d'accueillir-, mais aussi maintenir et approfondir la foi des catchum-
nes et des baptiss, en particulier travers les diverses prises de parole des
assembles liturgiques.
Paralllement la naissance d'une posie liturgique et hymnique en
langue latine, nous avons ainsi commenc de suivre les vicissitudes d'une
posie biblique, adresse par des lettrs d'Occident aux lettrs convertis et
convertir. La premire forme de posie est troitement lie la parole
piscopale. Que son genre soit pigraphique ou hymnique, elle est l'uvre
de pasteurs responsables de la cura animarum: elle prend donc sa
signification dans une optique pastorale et liturgique. Elle est essentielle-
ment faite pour la clbration collective d'un culte, pour l'instruction et
l'dification du peuple de Dieu en une glise, unie par et dans
l'affirmation publique de sa foi. La seconde forme.n'est pas aussi centrale.
144 NAISSANCE DE LA POSIE LES PROJETS POTIQUES DE PAULIN ET PRUDENCE 145
Elle s'interpose comme une mdiatrice entre l'criture et l'aristocratie respectivement extrieure et intrieure l'glise, se combinent pour
lettre. Elle tente de traduire le message chrtien en un langage mieux engager la posie chrtienne sur des routes nouvelles, en rveillant23S
appropri la culture de son public. En cela, elle suit, sa manire, la voie ce christi~nisme install.
ouverte par leS citations potiques de Pa~l sur l'~ro~age d'Ath~n~s. A De l'extrieur, l'ultime effort de la raction paenne, face
l'adresse d'auditeurs et de lecteurs romams, elle etablit entre VIrgile et l'touffement officiel du paganisme236 , surtout dans le cours de la dcennie
l'criture une' sorte de complicit efficace. Elle est typique du grand qui va de l'affaire de l'autel de la Victoire, en 384, la dfaite militaire et
moment de la conversion des aristocraties occidentales au christianisme, politique du parti paen aux bords du Frigidus, en 394. Mais en mme
sous les dynasties constantinienne et valentinienne. temps, de l'intrieur, la propagation du nouvel idal de perfection de
La nette sparation de ces deux courants potiques n'allait pas sns l'asctisme monastique. Ce mouvement apparat alors tout la fois
dangers, pour ainsi dire symtriques. Enfermer la posie dans le comme une premire rforme de l'glise par elle-mme, et, par suite,
sanctuaire, c'tait en quelque sorte la confisquer, au seul 'profit du culte : comme l'invitation une seconde conversion qui sduit une partie
comme une sorte de prolongement et d'cho des critures, garantis par croissante de l'aristocratie dj convertie au christianisme. Inscrit dans
une hirarchie ecclsiastique mandate pour exercer le ministre de la l'tymologie du nom de moine (monachos), ce projet religieux de vivre
Parole. Une telle posie tait assure, par l, d'atteindre un trs haut seul pour le seul Dieu n'admet plus de compromis, ni de domaine
niveau de qualit religieuse et formelle. Mais elle requrait, pour cette rserv dans la vie d'un converti. Il exige renoncement tous les biens
raison mme, de puissants crateurs verbaux et spiritue~s, de l'envergure terrestres, conscration de toute l'existence Dieu seul, dans la prire, la
d'un Ambroise de Milan. Faute de se maintenir ces hauteurs, elle lecture, la mditation. Le problme pos, celui qui opre cette seconde
risquait - comme toute cr,ation litur~iq,:,e - , le conserv~tis~e, sin~n conversion , est donc de savoir de quel ct il va ranger la posie, et plus
le ftxisme passiste, et la depersonnahsation. On le verrait bien, apres gnralement la culture intellectuelle. Va-t-il abjurer la posie biblique
Ambroise: le gnie hymnique, lui aussi, n'a qu'un sicle - du moins mme, comme un pralable encore trop mondain? dsormais au
dans l'Antiquit tardive occidentale - . Les risques de la posie mondaine profit de la seule posie proprement liturgique: psalmique et hymnique ?
taient inverses: de concession en concession, elle drivait vers la gratuit Ou inventer une troisime voie , rpondant aux exigences spirituelles et
et le formalisme qui guettaient toute la posie tardive non chrtienne. concrtes de son nouveau style de vie?
Peut-on dire, en effet, que la posie biblique ait progress, en valeur Cette intgration du projet potique au projet asctique est ce qui relie
absolue, de Juvencus Proba et ses mules? Considre de l'extrieur entre elles les uvres en vers de Paulin et de Prudence, en expliquant leur
comme une mine de morceaux effet, l'Histoire Sainte risquait de nouveaut, jaillie d'une volont de diffrence. Pour comprendre cette
dgnrer en un prtexte potique variations brillantes. Et le pote dmarche, la fois littraire et religieuse, il faut se reprsenter d'abord
biblique se retrouvait alors dans la situation esthtique d'Ausone l'extraordinaire diversit des formes de vie incluses alors en Occident sous
devant la Moselle: Il prend plaisir aux ftgures indcises entre le rel et le commun dessein d'un propositum asceticum. On est encore loin d'un
l'imaginaire233 . monachisme rgulier - au sens d'une vie communautaire, rgie par
Ce double risque de desschell}ent dans le conservatisme est, plus un abb sous l'observance d'une rgle - . Mais une chose est sre: ce
gnralement, celui que court l'Eglise thodosienne: s'!1staller dans qu'on appellera l'tat de vie des religieux est dj indpendant de la
l'autosatisfaction, cder aux forces d'inertie d'une religion d'Etat, tablir et distinction antrieure entre clercs et lacs 237 .
maintenir un ordre catholique romain sur la terre comme au ciel . C'est ce qu'on voit dans la dissymtrie des carrires et des situations de
Mme s'il est vrai qu'une telle mentalit ne pouvait demeurer trangre nos deux potes, par rapport l'glise hirarchique. Si Prudence semble
aux deux grands potes chrtiens de l'ge thodosien234 , il est de fait que tre rest lac, Paulin a t ordonn prtre, puis fmalement consacr
leur cration potique ouvre une sorte de troisime voie, mi-chemin de
celles que la posie chrtienne s'tait frayes avant eux. Ils le .doive~t au
235 . .Au sens o les protestants parlent d'un mouvement de rveil , et la langue
double dft lanc au christianisme thodosien. Ces deux stimulations, anglaise d'un revival religieux.
236. Esquisse des principaux faits et lois in! dbut du ch. XIII.
233. Texte cit sup. n. 146. 2 37. Mais il faut videmment rattacher cet idal celui des consacrs dans les plus
234. On le voit dans certaines inflexions politiques du lyrisme religieux de Pau~in "f anciennes communauts palochrtiennes: continents, vierges, veuves ; reconnus comme
ch. x), et surtout dans l'idologie thodosienne dveloppe avec ampleur dans le poeme de un groupe distinct l'intrieur de ces communauts, ils n'y sont considrs ni comme de
Prudence Contre Symmaque (i"f ch. XIII). simples lacs ni comme des prtres.

10
146 NAISSANCE DE LA POSIE LES PROJETS POTIQUES DE PAULIN ET PRUDENCE 147

eveque. Mais le style de vie qu'ils prconisent galement tous deux ne Paulin assume des fonctions de gouvernement dans la province de
prsente pas de diffrences importantes, pour l'essentiel. Il tablit entre Campanie ; il y possde au moins un domaine, dans lequel il reviendra
leurs deux uvres potiques une affinit, qui devient plus sensible quand finalement se fixer. Mais il est entran, par la dvote Hispano-romaine
on les compare aux pomes de leurs prdcesseurs et contemporains. Ce qu'il a pouse, Thrasia, dans les voies de perfection du propositum
sont des uvres de deuotio; au sens d'une conscration totale 1' oeuvre monastique 239 . Cette seconde conversion , retentissante, fait date dans
de Dieu - y compris, et mme d'abord, du pote et de sa posie-. l'histoire de la pntration de l'asctisme dans les milieux aristocratiques
C'est en ce sens particulier qu'on peut leur appliquer, tous deux, le de l'Occident: saint Martin de Tours, et plus tard encore saint Augustin,
jugement port sur Prudence par un grand his}orien de la littrature latine dans sa Cit de Dieu, en font publiquement l'loge 240 Ordonn prtre
au sicle dernier: Il a transform le chant d'Eglise en un pome fait pour Barcelone, Paulin se retire finalement loin de sa patrie aquitaine et de tous
tre lu . Ce jugement est d'ailleurs incomplet, sur Prudence lui-mme, les siens, sur l'un des derniers domaines qu'il n'a pas vendus, Nole au
car il ne situe son projet que par rapport la posie hymnique d'un pied du Vsuve. Cette trajectoire gographique et spirituelle s'achve sans
Ambroise. Or une posie dvote (au sens dfini plus haut) ne procde doute vers le moment o Prudence termine sa carrire publique, en
pas seulement du dessein d'individualiser une posie collective et occupant auprs de Thodose les fonctions de conseiller priv. C'est donc
liturgique - dont saint Augustin nous a dj montr le trs ancien usage probablement aprs la mort de cet empereur qu'il se retire du monde, sans
personneF38 - . Car elle n'hrite pas moins de la posie biblique de doute sur ses terres prs de Calagurris. S'il y demeure probablement lac,
Juvencus et des centonistes, dans la mesure o l'on a vu que ce courant il y apparat intimement li avec l'vque de Calagurris, Valrien, qui lui
prsente dj, l'tat encore naissant, une tendance certaine dpasser le commande sans doute - au moins en partie - les hymnes du
texte biblique, pour inciter, explicitement ou non selon les cas, la Peristephanon 241
mditation thologique et l'oraison spirituelle. Les routes des deux hommes se sont-elles croises, au sens matriel du
Avant de voir comment ils se distinguent l'un de l'autre dans la terme? Dans une ptre en vers, Paulin cite Calagurris parmi les villes
formulation et la ralisation de leur projet potique, il est opportun de perdues d'Espagne o Ausone lui fait grief de s'attarder loin de ses amis,
situer, l'un par rapport l'autre, Paulin et Prudence, dans une sorte de la suite de sa conversion asctique. Mais comme Paulin appelle la
parallle biographique. Les concordances en sont aussi suggestives que les montagneuse Calag~rris une ville qui se trouve, en fait, dans la plaine de
dissonances. Tous deux naissent au milieu du sicle: Prudence un peu la haute valle de l'Ebre et non loin du fleuve, on peut douter qu'il y soit
avant, en 348; Paulin un peu aprs, vers 353. Tous deux sont issus de effectivement all. Quant Ausone, il pourrait bien n'avoir cit ensemble,
l'aristocratie provinciale, et sur cette aire circumpyrnenne o la vie dans sa diatribe, Calagurris et Bilbilis, qu'en raison de leur clbrit
et les circulations culturelles sont particulirement intenses dans la littraire antique: la premire tait la patrie de Quintilien, et la seconde
seconde moiti du IV' sicle. Espagne du Nord et Aquitaine sont ainsi
galement concernes, pour ne donner qu'un exemple prcis, par le
dveloppement de l'hrsie de Priscillien; or elle est dfinir d'abord 239. Fonctions de Paulin en Campanie: voir ses carm. 21,374 sq. (o il retrace une
comme une branche particulire, et dviante, du mouvement asctique. partie de son autobiographie; baptis Bordeaux par l'evque Delphinus (epist. 3,4), il
Originaire de Bazas en Gironde, Paulin fait ses tudes Bordeaux sous la pouse Thrasia (voir p. ex. l'allusion de carm. 21,400) dont il a un enfant qui meurt
frule d'Ausone. De la jeunesse de Prudence, nous n'entrevoyons, aussitt (th. 31,601 sq). Cette preuve semble s'tre conjugue avec l'influence de
travers des lieux communs pnitentiels, que ce qu'il a bien voulu nous en Thrasia, et avec l'issue heureuse (considre par lui comme miraculeusement due
l'intercession de saint Flix: carm. 21,416) de l'accusation capitale sous laqueJ1e il tomba
dire dans la Prface gnrale de ses uvres. Du moins est-il peu prs la suite de la mort violente de son frre (carm. 21,416). pour le dcider une conversion
certain qu'il est n en Tarraconaise, trs probablement Calagurris, o il totale l'asctisme. Pour l'influence du proslytisme fminin dans l'extension de
est revenu aprs avoir fait une brillante carrire dans r ombre de son l'asctisme masculin, exemples de Pammachius gendre de Paula, et de Sulpice Svre
compatriote hispano-romain devenu l'empereur Thodose. Des deux gendre de Bassula.
cts des Pyrnes, on se trouve donc en prsence de deux reprsentants 240. Sulpice prte saint Martin lui-mme (Vita Martini, 25,4) ces propos admiratifs:
de l'aristocratie provinciale des grands propritaires terriens, qui tous summis opibus abiectis Christum secutus, solus paene his temporibus euangelica
praecepta complesset. Et Augustin voque encore, aprs 4\ 0, cet vnement dans sa
deux ont d'abord entrepris une carrire politique dans la haute Cit de Dieu: 1,10,2: Paulinus noster, Nolensis episcopus, ex opulentissimo diuite
administration de l'Empire. uoluntate pauperrimus. Les deux hommes ont correspondu: voir P.NoL. epist. 4.
241. Voir sur ce point, les dclarations de Prudence Valerianus dans perist. Il
238. Texte cit sup. ch. VIII, et note 215. (dbut et fin du pome) ; et in! ch. XI.
148 NAISSANCE DE LA POSIE LES PROJETS POTIQUES DE PAULIN ET PRUDENCE 149

celle de Martial 242 Une hypothse rcente conjecture une rencontre projet potique de Prudence. Ils en rsument la signification, et la Prface
possible des deux potes chrtiens Rome. Et de fait, Prudence semble en proclame l'essentiel 246 Quelle qu'en soit la date exacte de composition,
bien, au cours de son voyage dans la Ville, avoir t le tmoin oculaire de cette Prface annonce au moins un projet en grande partie ralis 247 , alors
la pangyrie des Saints-Pierre-et-Pau1243 ; d'autre pa~t, des textes de Paulin que Paulin nous livre une vision pour ainsi dire analytique de ses propres
le montrent friand d'assister cette grande fte de l'Eglise de Rome 244 . Du ttonnements pralables. Ces pages de Paulin, vraisemblablement
moins peut-on donc, dans cette conjecture, voir comme une dduction antrieures la composition, et en tous cas l'achvement de la plupart
hypothtique, tire de la parent spirituelle qui associe effectivement ces des pomes de Prudence, pourraient bien l'avoir aid dfinir sa propre
deux potes sous le signe de la romanit chrtienne, dans leur dvotion potique: une conception de la posie mise au service d'un propositum
comme dans leur idologie. La prire que, vers la fin de son hymne saint fort analogue celui du futur vque de Nole.
Laurent, Prudence adresse au diacre martyr, aurait pu l'tre dans les Paulin est parti de petits vers profanes, qui ont justement fait parler,
mmes termes, par Paulin, au confesseur Flix de Nole: Gloire du son propos, de l'cole d'Ausone . Billets de courtoisie, destins
Christ, coute un pote rustique, qui avoue les fautes de son cur et accompagner l'envoi, un ami, des modestes produits aquitains de la
reconnat ses mfaits. Je sais fort bien qu'il est indigne que le Christ chasse et de la pche; ces bluettes anciennes sont - du moins dans le
l'exauce en personne, mais par ses patrons les martyrs, il peut obtenir recueil de ses uvres parvenues jusqu' nous -le point de dpart de sa
gurison245 . carrire potique. Puis le dbat douloureux avec l'incomprhension de
N on moins semblables et distincts sont les vers dans lesquels chacun son matre Ausone, au moment de sa seconde conversion , a t
des deux potes a exprim son projet potique. Nous avons la chance de dramatis par Paulin en une alternative entre Apollon et le Christ:
pouvoir suivre, presque anne par anne, la double volution de la posie Pourquoi m'inviter me soucier encore, mon pre, des Muses que
de Paulin et de sa conception de la cration potique, de sa jeunesse j'avais rpudies? Les curs consacrs au Christ se refusent aux
bordelaise sa vieillesse nolane; mais tout particulirement, dans les Camnes, et ne sont pas ouverts Apollon. Jadis je m'accordai avec toi-
annes critiques de sa seconde conversion . On y voit le pote mditer galit d'ardeur, mais non point de talent - branler la surdit de
haute voix, la recherche d'une posie chrtienne approprie son Phbus en la caverne delphique, invoquer les Muses comme divinits ...
nouveau style de vie. Au contraire, nous ne savons pratiquement rien des Mais maintenant, une autre force anime mon esprit, un plus grand Dieu,
cheminements intrieurs du pote Prudence, ni mme s'il a, comme
Paulin, compos des vers profanes avant de former le projet d'une 246. De manire d'ailleurs incomplte, ou du moins elliptique, et sans qu'on sache
nouvelle vie exprim dans sa praefatio: Telle Minerve de la tte de Jupiter, bien l'tat de composition de toutes les oeuvres au moment o cette prface a t rdige.
Est-elle antrieure, comme un programme a priori, ralis ensuite de point en point -
son uvre jaillit toute acheve pour nous, arme de sa Prface, sans que avec additIOn de la Psychomachia ? d'abord non explicitement prvue - ? Probablement
la chronologie des pomes qui la composent soit encore nettement tablie. point. Est-elle postrieure, et compose, comme toute bonne introduction sous sa forme
La Prface et l'pilogue qui encadrent le corpus de ces sept grands dfinitive, une fois J'oeuvre entirement acheve? C'est possible, mais indmontrable. La
solution intermdiaire serait la plus sduisante; elle pourrait expliquer J'absence d'une
pomes ou recueils sont deux documents essentiels l'intelligence du allusion vraiment claire la Psychomachia, la diffrence de ce qui se passe pour les
autres recueils. Voir note suivante.
242. Ausone cite prcisment aussi Calagurris comme la patrie de Quintilien 247. Le mieux est de donner au lecteur le texte contest de PRVD. praef 37-42 :
(carm. 5,1.7); pour l'association des deux villes 'dans une ptre en vers Paulin, Hymnis continuet dies,! Nec nox ulla uacet quin Dominum canat;/ Pug~et contra
ib. 18,29,56 sq. : Ergo meum patriaeque decus columenque senati/ Birbilis aut haerens haereses, cathohcam dlscutIat fidem ;/ / Conculcet sacra gentium,! Labem Roma tuis
scopulis Calagorris habebit Paulin reprend ces reproches (sans changer la qualification inferat id,olis ;/, Carmen m~rtyribus deuoueat, laudet Apostolos. On ob~erve q~atre
montagneuse de Calagurris 1) dans son carm. 10,223 (et 231). doubles enonces synonymiques (de type psalmique) qui permettent de lire ici une
structure en quatre grands blocs: hymnes diurnes et nocturnes; posie thologique,
243. Il l'voque dans la pice 12 du Peristephanon consacre aux deux Aptres, d'une polmique . e~ ~atchtiqu~ ;. posie a~tipa~n~~ ; clbration des martyrs et des aptres.
manire qui laisse supposer un tmoignage oculaire. Son voyage Rome est par ailleurs Amsl conSidere, ce plan s ajuste mal a la reahte des recueils et pomes conservs: faut-il
srement attest, en particulier par d'autres pices du recueil. revenir une prface o date de composition et date de publication concideraient, et
244. Dans ses lettres comme dans ses pomes: commode dossier des rfrences sa traant un programme initial abandonn en cours de route? Ou considrer que cette
prose et sa posie, sous les noms des deux aptres romains, dans les indices de l'd. vocation floue d'un sommaire potique recouvre en fait l'ensemble des oeuvres
Hartel du CSEL, t. 30,2, s.f. actuellement conserves? Mais en ce cas, on ne peut pas ne pas tre frapp du fait qu'il
245. PRVD. perist. 2,573-580 : Hos inter, 0 Christi decus,! Audi poetam rusticum/ n'y, a. vraiment aucune allusion claire ni la Psychomachia, ni au pome perdu sur la
Cordis fatentem crimina/ Et facta prodentem sua. / / Indignus, agnosco et scio,! Quem CreatIOn (sur lequel inf n. 259). Aucune des trois solutions chronologiques ne s'impose
vraiment.
Christus ipse exaudiat./ Sed per patronos martyras/ Potest medellam consequi.
150 NAISSANCE DE LA POSIE LES PROJETS POTIQUES DE PAULIN ET PRUDENCE 151

qui requiert une autre conduite, rclamant pour lui-mme l'homme le prdcesseurs sous l'inspiration de Dieu2s1 . Sous ce patronage - cho
prsent qu'Il lui a fait: que nous vivions pour un Pre qui est Vie; Il nous de la prface d'Hilaire ses Hymnes - , Paulin se propose de se souvenir
interdit de passer notre temps des vanits - occupations ou loisir - , et de Dieu , et de laisser entrer la cleste pense en un cur cependant
une littratute mythique 248 . Cette condamnation de toute l'existence broy par de multiples fautes 2s2 . Dans ces belles dclarations ambigus,
profane sembl donc englober sans appel la posie sujets mythologiques. Paulin ne se dit pas encore proprement inspir; mais il y tend, par
En ce sens, la dernire prcision ouvre dj une issue possible: la l'analogie mme qu'il tablit entre son projet et celui de David - pote et
littrature rejete - et donc la posie - est seulement celle qui fait droit prophte - . Renouvelant l'adaptation chrtienne de la mtaphore
aux dieux du paganisme. antique, nagure propose par la prface de Juvencus, Paulin ne
mtamorphose plus la source Hippocrne en Jourdin2s3 Mais il
Un changement de, contenu peut-il donc permettre de baptiser la commence son pome en demandant Dieu de lui accorder de driver
cration potique? L'Eloge de Jean (le Baptiste) rpond positivement, en Jean de la source vanglique, et de le laisser couler en ses pomes, au
proposant la pratique et la thorie d'une posie chrtienne. Le titre et la long de la rigole dessche 2s4 . Claudite iam riuos, pueri ! Cette rplique
forme mme de ce pome en hexamtres montrent une inspiration encore campanienne de l'irrigation virgilienne ne fait que mtaphoriser les realia
peu mancipe de la tradition de l'pope biblique. La souplesse de des cultures irrigues en Italie centrale. Chez un futur vque trs
l'pyllion convient la fantaisie inconstante de Paulin, qui n~oubliera proccup de travaux hydrauliques 2SS , cette image ne doit pas tre perue
jamais la manire ausonienne, et donc une poikilia - une bigarrure seulement comme un accs de prciosit. Elle reprend, au compte de la
potique la manire alexandrine - qu'il pratiquera jusqu'au bout avec cration potique chrtienne et sous une forme insolite, l'antique prire
quelque dsinvolture. Paulin cherche ici les voies d'une laudatio' en vers rituelle du pote la Muse, avec la double caution de l'eau vive
d'un homme de Dieu, en des tempora christiana qui n'ont oubli ni les vanglique et de toutes les mtaphores religieuses de l'eau dans les
laudationes funebres ni les pangyriques impriaux 249 Il y profite dj de Psaumes de David.
l'pisode de la retraite de Jean au dsert, pour faire, de son propositum
asceticum avant la lettre, un loge dont on retrouvera le symtrique dans Mais Paulin voit plus haut et plus loin, dans l'pi'tre Jovius, qui est un
l'hymne 7 du Cathemerinon de Prudence 2so beau rve prospectif: dans ce pome, on peut lire le programme d'une
grande posie chrtienne, que lui-mme ne devait remplir que bien
Mais cette posie chrtienne fait aussi la thorie de sa pratique. Elle se imparfaitement. L'imagination de Paulin fait ici montre d'une hardiesse
propose d'imiter David, adaptant sa cithare tout ce qu'avaient dit ses tmraire. Jovius pratiquait la grande posie mythologique et pangy-
rique. Il est invit s'en abstenir dsormais, non pour se taire, mais pour
consacrer son talent de plus hauts objets. La descente de l'Esprit dans le
cur du pote est dpeinte par deux mtaphores: l'embrasement, et
248. P.NoL. carm. 10,19-35 : Quid abdicatas in meam curam, pater,! Redire Musas
praecipis ? / Negant Camenis nec patent Apollini! Dicata Christo pectora. / Fuit ista
quondam non ope, sed studio pari/ Tecum mihi concordia/ Ciere surdum Delphica . 25.1. P.NoL. carm. 6.'22 sq.: Inspirante Deo quicquid dixere priores/ Aptauit
Phoebum specu,! Vocare Musas numina/ Fandique munus tnunere indultum Dei! clthans nomen uenerabile Dauid. L'ambigut de la pense est lie celle de la
Petere e nemoribus aut iugis./ Nunc alia mentem uis agit, maior Deus,! Aliosque mores cons.truction : inspir~te Deo porte-t-il sur les seuls textes prophtiques mis en vers par
postulat,! Sibi reposcens ab homine munus suuni,! Viuamus ut uitae patri.! Vacare I?avld ? ou - plus vrals.e~blablement - cette dtermination circonstantielle, place en
uanis, otio aut negotio'/ Et fabulosis litteris/ Vetat... t~te de vers et,de. pr?posltion, porte-t-elle sur l'ensemble? L'inspiration, en fait, fut aussi
249. La remarque s'impose d'autant plus que Paulin avait compos, en prose, un bIen celle des ecnvams du Pentateuque que celle de David, rappelant en bien des Psaumes
Pangyrique de Thodose. dont nous ne connaissons plus l'existence et l'orientation les rnirabilia Dei accomplis jadis par Yahv pour sauver son peuple Isral.
gnrale que par la notice consacre Paulin par Gennadius, uir. ill. 49: et ad 252. lb. 25 sq.: Nos quoque fas meminisse Dei et quamquam obruta multis/
Theodosium imperatorem ante episcopatum prosa panegyricum super uictoria tyranno- Pectora criminibus caelestem admittere sensum. Quel contenu de ralit met-il sous cet
rum, eo maxime, quod fide et oratione plus quam armis uicerit. Le sujet indiqu par accu~il intrieur d~ l~ pense divine? A mi-chemin de la prire et de la posie, de la
Gennade fait videmment allusion la victoire du Frigidus sur Eugne et Arbogast, en mystique et de la littrature, comment valuer l'aloi de ces pieuses considrations?
394 {voir i7!f ch. xn. Il faudra ne pas oublier l'existence de ce pangyrique en tudiant le 253. Sur ce texte de la Prface de Juvencus, voir ch. IV.
triomphalisme thodosien du Contre Symmaque de Prudence: i7!f ib.
254. P. NoL. carm. 6,7-8 : Praestaeuangelico ductum de fonte Iohannem/ In nostra
250. PRVD. cath. 7,61 sq. Jean est plac, avant Paul ermite et Antoine, comme chef de arenti decurrere carmina riuo.
me (princeps) de la profession monastique, par Jrme dans son epist. 22 (la lettre
Eustochium qui est en Occident l'une des grandes chartes du plus ancien monachisme), au 255. Voir la carm. 21,685 sq. Gnstallation de fontaines dans le sanctuaire nolan) et
36.
719 sq. (rparation d'un aqueduc atteint de vtust). .
""'---~.

152 NAISSANCE DE LA POSIE LES PROJETS POTIQUES DE PAULIN ET PRUDENCE 153

la venue secrte, en rfrence respective la Pentecte, et l'Annoncia- souvenir jusqu'ici259 - . On pourra aussi clbrer le rgne du Christ
tion256. Cette dermre image est file, un peu plus loin, dans l'ambigut de vainqueur de la mort: c'est en ce sens que Paulin composera une lgie,
l'invitation concevoir de divines penses257 . Par-del cette thorie qui est une longue mditation sur la rsurrection; et l'hymne 9 du
quasi mystique de l'inspiration, Paulin indique la technique concrte qui Cathemerinon de Prudence clbrera en vers triomphaux le mme thme,
doit mener la composition. C'est l que nous assistons la rencontre du probablement pour la fte de Pques, avant que Sdulius n'crive un
projet asctique'et du projet potique. Carmen paschale. Quant au salut par l'ascse, Paulin y reviendra
longuement, en prose comme en vers; et ce thme est presque aussi
A deux reprises, en effet, il place le travail de la cration potique dans omniprsent dans la posie de Prudence que dans celle de Paulin. La pice
le prolongement de la lectio diuina des critures: En lisant et en Jovius s'achve sur le souhait que son prochain pome en renvoyant
dcrivant avec ingniosit les merveilles authentiques du Dieu suprme, l'cho du Christ matre souverain , permette Paulin de humer le
tu apprendras te rapprocher de Dieu mme, et lui devenir plus nectar aux fontaines d'En-Haut2 60 . Cette pieuse mditation saura donner
cher2s8 . Une concidence est donc possible, entre l'activit potique et les un sens spirituel toutes les choses vues, selon le double prcepte que
exercices divers de l'ascse. La posie n'est plus ici simplement tolre Paulin inscrit dans son lgie sur la mort du petit Celse : contemple le
comme une rmanence d'habitudes culturelles. Elle se trouve troitement monde de tes regards, et Dieu de ton esprit 261 . Et les pices ddies
associe comme l'est aussi, d'ailleurs, sa correspondance en prose, la Flix montrent encore, plusieurs reprises, Paulin invoquant le Verbe
vie dvote du converti. Elle devient, pour l'auteur et ses lecteurs, pour qu'il entonne son propre chant262
criture sacre, en quoi se prolonge et s'panouit la lecture sacre de
l'criture. D'elle, comme de la lectio diuina, Paulin attend un apport Cette potique ambitieuse ne vise donc plus, d'abord, la clbration
direct sa progression vers Dieu. Elle apparat ainsi composante, et mme liturgique au sens strict, et J'as davantage une communication plus aise
couronnement, de l'exercice de cette lecture. C'est ici le programme d'un entre un public cultiv et l'Ecriture. Elle est en priorit destine remplir,
style de vie, en quoi se rejoignent l'exercitatio animi, l'antique, d'un pour son auteur comme pour ses auditeurs, la fonction d'un exercice
homme des Muses christianis, et les formes crites de la future spirituel. A ce titre, elle est lie la lecture des critures, de mme que
rumination des critures par le moine mdival. La posie s'avre par l'activit littraire des paens lettrs ne prenait alors tout son sens que dans
excellence exercice spirituel.
La suite du pome esquisse de grands sujets possibles. Il faudrait passer 259. Notice, sur Prudence, de GENNAD. uir. ill. 13 : commentatus est et in morem
Graecorum Hexemeron de mundi fabrica usque ad conditionem primi hominis et
d'picure Mose, concevoir un pome no-Iucrtien sur les origines du praeuaricationem eius . L'indication sur l'imitation des Grecs fait videmment songer
monde cr par Dieu. Avant les variations piques du " sicle sur la l'appui du trait homonyme d'Ambroise sur celui de Basile de Csare: ce serait donc un
Gense, et les Laudes Dei de Dracontius, ce souhait trouverait justement ouvrage en prose? Mais deux arguments rendent cette infrence douteuse. D'abord, le fait
son accomplissement dans un De mundi fabrica de Prudence - dont que ce texte se situe entre une rfrence aux pices en vers du Dittochaeon et une autre aux
seule une notice de Gennade nous a, malheureusement, conserv le pomes thologiques de Prudence que nous avons conservs. En second lieu, quand il
parle d'un pote, Gennade indique toujours explicitement comme telle une oeuvre en
prose d'un tel auteur: c'est ce qu'on l'a vu faire pour le Pangyrique de Thodose attribu
Paulin (sup. n. 249). On peut donc incliner penser que l'indication de Gennade se
rfre ici la fIlire potique de ce qu'un critique moderne a appel la littrature
hexamrale .
260. P.NoL. carm. 22,158-160: Et quasi dulcis aquae potum tua carmina ducam/
Cum mihi nectareos summis a fontibus haustus/ Praebebunt Dominum rerum recinentia
Christum . Le dernier vers suggre bien un pome sur le Logos cocrateur de
256. Pice 22, gnralement date de 401 ; pour les deux images de l'inspiration, voir l'univers, et matre de la nature (<< Dominum rerum ).
carm. 22,2 : teque Dei flammatum nu mine Christi , et ib. 22.7 sq. : Intrabitque sacer 261. P.NoL. carm. 31,211 sq.: Insipiens, terrena uide, caelestia crede'/ Obtutu
tacito per operta meatu/ Spiritus ... . mundum conspice, mente Deum . Au-del de l'antithse entre l'oeil du corps et l'oeil de
257. lb. 22,19: diuinos concipe sensus. l'me , le double rapprochement des deux termes en cette juxtaposition d'antithses
258. lb. 22,29-31 : Dumque leges catus et scribes miracula summi/ Vera Dei, invite par contact potique une interfrence: la contemplation du visible mne
proprior disces et carior ipsi/ esse Deo. Et la suite immdiate montr~ l'objectif l'invisible; thme aussi platonicien que paulinien.
proprement mystique de ce double exercice conjoint de la lecture pieuse des Ecritures et 262. Voir les carm. 15,30; 16,3 ; 18,25 ; 20,28 ; et surtout, dans le premier texte (au
de la posie chrtienne: quem dum credens miraris, amare/ Incipies et amando Deum vers 32), la belle image du Christ prchantre entonnant le premier le chant potique:
redamabere Christo. carminis incentor Christus mihi.
154 NAISSANCE DE LA POSIE LES PROJETS POTIQUES DE PAULIN ET PRUDENCE 155
le cadre d'une ducation platonicienne de l'esprit au maniement des Conversion et composition, c'est dsormais tout un. La rdaction des
intelligibles. L'ascte lettr reprend ainsi en compte, dans le cadre pomes traduira au moins en actes littraires ce qui risquait, autrement, de
nouveau de la spiritualit asctique, les fins et les moyens d'une approche demeurer l'tat de pieuses intentions. En dpit de la coquetterie
du divin qu' l'exemple d'Hilaire de Poitiers, il avait pu ambitionner, indniable de ces propos, ils n'en paraissent ni moins lucides ni moins
avant sa conversion, dans les perspectives d'une religiosit philosophique. sincres:
Mme si elle prsente les choses un peu autrement, la potique de Eh bien, que juste avant la fin dernire,
Prudence n'est pas trangre une telle fonction religieuse de la posie : mon me pcheresse dpouille sa folie,
elle l'est d'autant moins que la lecture des uvres de Paulin par Prudence qu'elle clbre au moins Dieu par sa voix,
est maintenant dmontre sur des points prcis. Arriv, au moins en faute de le pouvoir par ses mrites 267 .
pense, au sommet de son itinraire intrieur, et en fait au seuil de la
vieillesse 263 , le Calagurritain dans sa Prface se penche sur son pass. Il La voix tentera donc de remdier la dficience des actes mritoires,
dfinit son projet potique, en le subordonnant, lui aussi, son projet l'acte potique aux mrites d'une droite conduite. Le double mouvement
spirituel, qui est celui d'une impossible conversion. Il prtend en conjurer baptismal de la renuntiatio et du sacramentum retrouve ainsi dans
l'chec pratique en le sublimant, pour ainsi dire, sur un plan l'criture potique ses deux versants: dpouillement et clbration ,
thortique . Lui aussi conoit donc la contemplation cratrice du pote d'une posie la fois - comme on dira plus tard - asctique et
comme un authentique exercice spirituel: comme l'expression d'une mystique.
conscration totale de son existence la recherche de Dieu. Quelle signification exacte donner au verbe qui est l'expression de ce
Dans un tat d'me trs horatien, il entend prfacer son uvre par une vu: concelebret268? Clbration parfaite, accorde aux conceptions
vritable confession autobiographique, miniaturise l'alexandrine. paulinienne du sacrifice spirituel , psalmique de l'offrande du
En la cinquante-septime anne de son ge, Prudence sent approcher soir 269 . Ce double souvenir accompagne le complment que l'pilogue
instamment le terme de sa carrire . Cette vie en cinq actes le laisse des pomes apporte la notion de clbration: un autre met de ct de
d'autant moins rassur qu'il en donne une image partiale, en plaidant l'argent pour en nourrir les indigents, nous, ce sont des iambes rapides et
contre ses pchs: Qu'avons-nous fait d'utile au cours d'un si long des troches agiles que nous offrons en sacrifice (sacramus), faute de
temps 264 ? . Enfance indocile, et dvoye par les mensonges mthodiques saintet, et de ressources pour soulager les pauvres 270 . Le sacrifice
de la rhtorique; jeunesse dsordonne; volont de puissance au
barreau; puis dans l'exercice de fonctions politiques. Enfin la bont du
prince m'a port au sommet de la hirarchie des offices 265 : ce sont ses 267. PRVD. praef 34-36 : Atqui fine sub ultimo/ Peccatrix anima stultitiam exuat ;/
annes de conseiller priv (proximus), dans l'entourage immdiat de Saltem uoce Deum concelebret, si meritis nequit.
Thodose. Une date consulaire montre que nous sommes ici en 404 : 268. On rpugne ne voir ici, dans le prverbe cum-, qu'un pur indice de
donc bien aprs les uvres majeures de Paulin, et en particulier ses surexpressivit, li l'emploi trs courant qui en est fait pour affecter d'aspect perfectif
pomes programmatiques d'une nouvelle posie 266 . l'action indique par le verbe simple. Mais il faut toujours compter avec la facilit d'une
cheville syllabique, en prsence d'un semblable emploi du compos. Il semble prfrable
Ds lors, la posie est prsente par Prudence comme la seule issue d'attribuer une valeur stylistique pleine et consciente cette forme, dans un passage o
tardive qui puisse permettre au pote de sortir de sa mdiocrit. Prudence, de toute vidence, a entendu concentrer tout l'essentiel de son projet potique;
mieux vaut donc ici lui faire confiance, et s'exposer pcher par excs.
269. Dans les Psaumes, voir p. ex. et en particulier psalm. 51,18 sq. (VVLG. 50),
263. Si l'on se rfre au comput usuel des ges par les anciens, et spcialement la p. ex. 19 : sacrificium Deo spiritus contribulatus ... Dans Paul, voir p. ex. Phil. 2,17 :
division en six ges qui subsiste avec des variantes de Varron Isidore de Sville. Voir sacrificium et obsequium fidei uestrae; et surtout dans la 1 Pet. 2,5: offerre
ISID. etym. 11,2,6, dfinition de la senectus , place entre la cinquantime et la soixante- spiritales hostias, acceptabiles Deo. Pour l'image de la prire du soir comme sacrifice,
dixime anne. psalm. 140,2: eleuatio manuum mearum sacrificium uespertinum. Le commun
264. PRVD. pmef 6 : Quid nos utile tanti spatio temporis egimus ? dnominateur de tous ces passages est une intriorisation de la liturgie sacrificielle en une
religion du cur , donc mentale et non-matrielle. volution parallle chez les
265. lb. 19-21: Tandem militiae gradu/ Euectum pietas principis, extulit,/ Stociens, o l'on trouve aussi le thme de l'homme temple de Dieu non fait de main
Adsumptum propius stare iubens ordine proximo. d'homme . Les apologistes ont profit de cette convergence (voir Minucius Flix).
266. On date gnralement la Laus Iohannis (carm. 6) de son sjour en Espagne, en 270. PRVD. epi/og. 5 sq. : Alter et pecuniam/ Recidit, unde uictitent egeni./ Nos
389. Sur la Lettre en vers Jovius, de 401, voir sup. n. 256. Mais la date de cette dernire citos iambicos/ Sacramus et rotatiles trochaeos,/ Sanctitatis indigi/ nec ad leuamen
vient d'tre ramene avant Janvier 398. Sub iudice lis est ! pauperum potentes .
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156 NAISSANCE DE LA POSIE LES PROJETS POTIQUES DE PAULIN ET PRUDENCE 157


spirituel de la posie est ainsi pos comme un substitut de la saintet et de
si le dernier vers nous manque 273 , le contraste, entre le souhait inquiet de
l'aumne: il veut tre un instrument particulier de perfection. la prface et la calme afftrmation de l'pilogue, est frappant. Prudence s'y
Mais il faut aussi compter avec une autre composante de cette posie: reprsente avec la ferme confiance d'un homme qui a ralis son projet, et
son dessein de ne se point dlier de la liturgie. L'uvre proprement engrang dj son uvre, la fois potique et spirituelle, dans les
lyrique de Prudence le manifeste, par ses doubles attaches avec les deux tabernacles ternels: De toute faon, je suis sati,:;fait d'avoir prsent
grandes sources d'inspiration de la posie ambrosienne: la prire des Dieu mme un infime hommage. Quoiqu'il arrive, je serai heureux
heures et des jours, la clbration chante des martyrs. Plus prcisment d'avoir fait rsonner de ma bouche le, Christ274 . Le paralllisme
encore, il faut se rfrer aux liens personnels de Prudence avec l'vque synonymique de ces quatre derniers vers place formellement ces ultima
Valrien de Calahorra. La curiosit de cet vque pour les martyrs uerba, encore une fois, dans le sillage des Psaumes. Le contraste entre
romains a press Prudence de les lui faire connatre, et de les chanter en prsent et futur y ranime l'cho doxologique d'un maintenant et
vers. De ces deux ordres d'indices, on a parfois htivement dduit que jamais . Il oppose et superpose la fin de cette posie et le moyen par
Prudence avait voulu composer des hymnes liturgiques. C'est inverser la lequel cette fin est atteinte: l'hommage Dieu consiste proclamer le
ralit. Elle est d'abord celle d'un ensemble de compositions usage Christ. Service de Dieu et mission apostolique concident ainsi dans un
p~rsonnel et asctique, et dont certaines ont ensuite t intgres par projet potique proprement chrtien.
l'Eglise mdivale d'Occident ses liturgies. Mais cela ne retire rien Tout se passe donc comme si Paulin et Prudence, ces deux
l'ide que le mot concelebret puisse inclure aussi les harmoniques de sens contemporains, avaient uvr dans un mme sens, pour synthtiser les
d'une conclbration . Peut-tre d'abord l'intrieur de la communaut orientations antrieures de la posie latine chrtienne et, du mme coup,
asctique que Prudence semble avoir constitue autour de lui, probable- lui conqurir une double autonomie: par rapport la posie biblique
ment Calagurris, la manire de celle qu'avait organise Sulpice Svre et mondaine, par rapport une posie troitement liturgique. Cette
en Aquitaine, Primuliacum. Cette posie est ainsi, proprement parler, autonomie repose d'abord sur l'assimilation de la cration potique aux
paraliturgique ou priliturgique. Ne auprs et autour de la liturgie, elle ne exercices de l'art spirituel. L'un et l'autre potes dpassent ainsi le point de
prtend nullement rivaliser avec la posie piscopale d'Hilaire ou vue, en quelque sorte instrumental, de leurs prdcesseurs et contempo-
d'Ambroise, ou mme de Damase. rains, les potes piques et mondains et les vques liturgistes. La posie
n'est plus seulement pour eux un moyen de communication privilgi, le
Son projet est d' assurer d'abord au pote un jugement plus clment de vectur d'un message religieux des hommes aux hommes ou des hommes
la part de Dieu . Cette notation eschatologique est encore sous-entendue Dieu. Elle n'a pas non plus en elle-mme sa fin dernire: ce serait une
au dbut et la fin de la Prface: approche du terme de la vie, mais aussi vise d'esthte, ou d'idoltre. Mais elle approfondit sa nature d'acte
souhait final de s'lancer hors des liens de ce corps, dlivr, en ce lieu o spirituel personnel. Elle accomplit ainsi, d'une manire neuve, l'intgra-
ma langue agile m'emportera en de derniers accents 271 . La posie devient tion chrtienne de la posie, laquelle leurs prdcesseurs avaient travaill
un nouveau char d'lie : le pote compte y prendre son essor final sur les dans des perspectives distinctes, mais convergentes. Et cet accomplisse-
ailes d'un verbe potique qui n'a tendu qu' confesser et proclamer Dieu. ment est celui d'.une vie chrtienne rnove par la seconde conversion
Ce souhait revt la forme indicative d'une ferme assurance, dans toute la de la rforme asctique. La posie le ralise sans se couper, pour autant,
fin d'un pilogue naturellement tourn vers les fins dernires: dj, de l'glise et du monde, par une sorte de rechute peu consciente dans
Prudence s'y regarde paisiblement admis dans la maison divine, ainsi l'hermtisme cnaculaire qui tiolait la posie tardive, ou constituait du
qu'un modeste vase utile , selon une mtaphore paulinienne272 Mme moins l'une de ses plus graves tentations. Paulin et Prudence rpondent
ainsi au double dfi de la raction paenne et de l'aile rigoriste du

271. PRVD. prae! 4-5: Instat terminus, et diem/ Vicinum senio iam Deus 273. Mais est-il bien sr qu'il manque? Terminer un pome de manire insolite par
adplicat ; et 43-45 (fin): Haec dum scribo uel eloquor'/ uinclis 0 utinam corporis rapport au mtre employ, en particulier quand il s'agit de distiques, est un phnomne
emicem/ Liber, quo tulerit lingua sono mobilis ultimo. observable chez Paulin de Nole. L'lgie du carm. 25 se termine ainsi par quatre
pentamtres (v. 238-241). Il est possible, et peut-tre mme plus probable, que ce soit le
272. PRVD. epil. 25-28 : Ne paterno in atrio/ Vt obsoletum uasculum caducis/ vers 35 qui ait t ajout par un copiste.
Christus aptat usibus/ sinitque parte in anguli manere. Cette mtaphore, longuement
file en ce dernier pome, vient de Paul, 2 Tim. 2,20. 274. PRVD. epilog. 31-34: Attamen uel infimam/ Deo obsequelam praestitisse
prodest./ Quidquid illud accidit,/ Iuuabit ore personasse Christum.
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158 NAISSANCE DE LA POSIE LES PROJETS POTIQUES DE PAULIN ET PRUDENCE 159

mouvement asctique. Aristocrates, anciens gouverneurs et hommes que trace la Prface. On a peut-tre exagr en parlant (mme
publics, les deux potes savent ce qu'est le monde, ce qu'est aussi leur mtaphoriquement), propos de l'uvre de Prudence, d'un super-
temps, et ils en tiennent le plus grand compte. pome; et en cherchant dans des correspondances numriques ou
Pourtant, les deux recueils potiques que nous connaissons sont bien plastiques l'explication analogique d'une telle structure. Mais il n'est pas
diffrents, l'image de deux carrires, de deux ~lieux, de deux douteux qu'elle existe grands traits, que la Prface en trace
tempraments aussi. On ne peut accepter qu'avec blen des nuances consciemment l'essentiel, et que l'ensemble des pomes (y compris les
l'antithse reue entre le talent gallo-romain de Paulin et le gnie vers pigraphiques du Dittochaeon - le double vhicule des deux
hispano-romain de Prudence. Paulin, certes, se dgagera toujours mal Testaments, et donc de la Rvlation en son diptyque -) forme un tout
du dilettantisme ausonien, mme en tentant de plus longs pomes. L'ide organique. Sa richesse et son originalit dpassent les premiers
de christianiser les habitudes sociales de son milieu aboutit donc, sous sa cheminements de la posie chrtienne antrieure, tout en s'appuyant
plume, une interprtation chrtienne de certains menus genres de la prcisment sur eux.
posie mondaine. Posie de circonstance, mais on sait avec Goethe que la Car les grands pomes en hexamtres bnficient du long labeur de la
plus haute posie le demeure. Un deuil, un mariage, un voyage: il n'en posie hexamtrique chrtienne du xye sicle. Et les recueils lyriques ont
faut pas plus pour que naissent une lgie, un pithalame, un galement pris appui sur Ausone et, plus clairement encore, sur Ambroise
propempticon. Feuilles de route aussi, les lettres en vers orageux et Damase. L'uvre imposante de Prudence apparat ainsi comme un
changes avec Ausone, ou mme ces carmina natalicia accrochs aux point d'aboutissement et d'panouissement de la posie chrtienne en
anniversaires de saint Flix. On ne saurait en saisir le sel potique en se langue latine l'ge thodosien. Le style en confirme et en claire la
limitant ces attaches anecdotiques, ou mme aux perspectives de diffrence avec celle de Paulin: la seule considration globale et pralable
l'histoire des genres, et l'apparence d'une continuit formelle entre tel de leurs uvres vient de le laisser entendre. La qualit potique de
pome et tel genre potique classique. L'essentiel est ailleurs, dans la l'uvre de Prudence est suprieure: son imagination est plus vive, plus
mme inspiration partout l'uvre sous cette trame changeante; forte dans ses capacits symboliques, plus elliptique aussi. Sa virtuosit
prcisment dans cette mditation en vers qui ralise un exercice spirituel plus grande, inventer ou voquer formes et couleurs, sa sensibilit
un et divers, au fil de ces vnements qui sont des matres que Dieu esthtique aux uvres des arts plastiques plus prcise et plus varie, sa
nous donne de sa main . La grande posie attendue par Paulin - et de puissance de suggrer ce qu'il dcrit plus impressionnante, jusqu'en ses
lui - ne nat que rarement, en ces longs pomes o il donne toujours trangets mme. Plus vaste aussi, l'horizon de sa culture potique -
l'impression d'improviser, avec une facilit tonnante et souvent antique, biblique, chrtienne - , o il puise profusion la richesse
dcevante. Il reste l'lve d'Ausone, l'homme des improvisations baroquisante d'un langage tour tour somptueux, obscur, bizarre.
coruscantes voisinant avec des amplifications laborieuses, techniques, L'ampleur de cette bigarrure concertante s'inscrit chez lui en de vastes
svantes. n 'n'tait point fait pour les grands desseins et les vastes penses, et instructives mtaphores musicales. Elles traduisent l'ampleur du projet
qu'il lui est arriv pourtant - on l'a vu - de concevoir. sous les traits d'un concert, qui donne la rplique la litanie d'instruments
Mais Prudence semble avoir entendu ces appels, avec la verve cratrice de musique sacre du dernier des 150 Psaumes. Les chos clatants que
et l'ampleur de vise qu'il fallait. Il n'a sans doute pris connaissance que renvoie la trompette recourbe en mugissant au creux du bronze, les sons
progressivement de son dessein, mais il l'a suffisamment matris, partir que vomit d'une inspiration cache un souffle puissant, tous ceux qui
d'un certain moment, jusqu' en tracer le programme qu'il expose dans la retentissent d'une chaste lyre et d'une cithare, ceux que mlent les
fin de sa prface des annes 404. Entre les deux recueils lyriques des instruments concertants de leurs chalumeaux ingaux, ceux que rptent
hymnes du temps (Cathemerinon) et des hymnes aux martyrs (Peristepha- en cho les grottes qui rivalisent avec les voix des bergers, tout cela
non), cette prface insre une ttralogie d'uvres doctrinales considra- clbre le Christ, fait rsonner le Christ, tous les tres, mmes muets,
bles. Deux volets didactiques sur la cause de la chute (Hamartigenia) et anims par les cordes saintes, disent le Christ275 . Bergers de la Crche ou
la divinisation (Apotheosis), et deux volets polmiques et apologtiques
(les deux chants du Contre Symmaque), y encadrent l'pope par
excellence: celle du combat dans l'me (Psychomachia) - qui est 275. PRVD. apoth. 386-392: Quidquid in aere cauo reboans tuba curua remugit,!
Quidquid ab arcano uomit ingens spiritus haustu,/ Quidquid casta chelys, quidquid
galement au centre dramatique du projet asctique - . Il est possible que, testudo resultat,/ Organa disparibus calamis quod consona miscent,/ Aemula pastorum
dans l'ordre rel de la composition, la Psychomachie n'ait occup qu'une quod reddunt uocibus antra,/ Christum concelebrat, Christum sonat, omnia Christum,/
place tardive, puisqu'elle n'apparat pas explicitement dans le programme Muta etiam fidibus sanctis animata loquuntur.
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160 NAISSANCE DE LA POSIE

des Bucoliques? Posie virgilienne de l'cho, de toute manire: par elle,


l'universalit des instruments - percussion, mais aussi bois et
cordes - est appele une clbration harmonieuse du Christ, ce
nom si doux pour moF76 . Prudence ne rejette mme plus les Muses,
comme Paulin, affront Ausone. Il invite la Camne latine mettre au
service d'un exercice spirituelles rythmes et les mlodies d'antan. Et il le
fait avec une richesse de dessein, une profusion de ralisations, une
crativit originale, jusqu' lui inconnues de la posie chrtienne.
CHAPITRE X

Les pomes de Paulin de Nole


ou la conversion inacheve
de la posie ausonienne

La lettre J ovius concevait hardiment de grandes esprances: celle


d'une posie chrtienne que la transcendance de son objet entranerait
vers d'ambitieux desseins, jusqu' de nouveaux sommets - qu'a peut-
tre atteints l'Exameron perdu de Prudence - . Mais autant cette
exhortation tait prcise sur le ton et les fins d'une posie vraiment
convertie, autant elle demeurait indcise sur les moyens, la technique, les
genres mmes, appropris la ralisation d'un tel projet. Il se pourrait que
l'on saist, dans ce contraste, l'une des cls de la dissonance qui dconcerte
le lecteur des pomes de Paulin; car il ne tient gure les promesses de sa
lettre Jovius 277 . Son legs potique est considrable par ses dimensions,
mais il donne l'impression d'une vaste anthologie plus que d'une uvre
en forme, accomplissant de manife cohrente un projet mrement
rflchi. La comparaison avec les pomes de Prudence, d'une architecture
si volontairement concerte et homogne, ne peut que renforcer cette
impression. Et non moins le laxisme de la composition interne, dans la
plupart de ces 31 pices. Elles donnent, pour le meilleur et pour le pire, le
sentiment d'une notable facilit, mais aussi d'une improvisation constante,
incapable de ne pas cder, jusqu' satit, aux charmes relatifs de la
digression.
L'orientation personnelle de Paulin est pourtant marque assez
clairement par son Pangyrique de Thodose, mainten~nt disparu, par ses

276. Suite du mme texte: 0 nomen praedulce mihi ... . Commentaire de ce


dveloppement nouveau in! ch. XII. 277. Voir chap. prcdent. p. 151 sq.

11
162 NAISSANCE DE LA POSIE LES POMES DE PAULIN DE NOLE 163

quelques paraphrases potiques de Psaumes, ~t par l'El~g.e de Jet;,!, cette que j'eus touch ton seuil de mes pas mal assurs, ... de tout cur j'ai puis
pice 6 qui est aussi l'une de ses plus anCiennes poeSieS chretiennes. la foi dans le saint nom, et c'est dans ta lumire que je commenai avec
L'uvre s'ouvre vraiment sur cette Laus Iohannis et elle culmine en 13 joie aimer le Christ27 9 . Telle fut l'exprience religieuse fondamentale,
Laudes Felicis Nolani. Ainsi se trace une courbe potique, d'un profll bien qui donna la vie de Paulin son sens dfinitif: son accs premier la foi
particulier. EUe se rattache l'antique tradition romaine d'un grand chrtienne, finalement vcue dans la conscration totale de soi-mme
genre: le pangyrique en hexamtres piques, dont l'exet;nple cl~~i,que l'imitation d'un saint vnr. Les attaches de Paulin avec la Campanie
demeure pour nous le Pangyrique de M.essala, co~er.ve au trOlsleme taient donc anciennes, et son dpart pour Nole loin d'tre un double exil
livre du Corpus Tibullianum. Et de ce faIt, la polyme~le demeure ~ar~ volontaire. C'tait aussi, d'une certaine faon, un reditus in patriam ou,
dans l'uvre de Paulin, et plus encore dans les 13 poemes consacres a comme disaient les No-platoniciens du temps en citant Homre, un
saint Flix. Seul le dernier inclura deux dveloppements de forme retour dans la chre patrie . Une chre patrie chrtienne: la tombe de
distincte du mtre pique, en snaires iambiques et en distiques Nole est devenue pour lui dfinitivement comme l'antichambre du
lgiaques; mais, auparavant, plus des deux tiers resteront en hex~mtres. paradis.
Le commun dnominateur de ces laudes reste donc l'exaltation des Paulin n'y vit pas, pour autant, en ermite ni en reclus. Une double
hommes de Dieu. Les nombreux rapprochements que Paulin propose communaut d'asctes s'y tablit, autour de lui et de Thrasia. Les
entre le confesseur Flix de Nole et les patriarches, les prophtes, les visiteurs y sont nombreux, et souvent de qualit. Les liens avec
aptres, dsignent runique vise vers laquelle conv~rg~nt .tout~s les lignes l'Aquitaine demeurent troits, et Paulin s'emploie les dvelopper par
d'une inspiration apparemment disparate: convertIT a DIeu, a travers la l'accueil, mais aussi par une correspondance abondante, chaleureuse,
geste de ses saints, le cur des auditeurs et lecteurs de ces P?~~s. A cette instante; elle l'unit activement bien d'autres amis et frres, dans la
fin Paulin pratique haute voix une sorte de monologue mteneur, dans recherche de la vie parfaite. Les plerinages accroissent encore l'intensit
leq~el s'approfondit l'action de grces d'u.ne p~ire perp~tuell~. L'appos~ de ces relations de la communaut nolane avec le monde extrieur: ceux
tion gratuite des dveloppements les plus InsolItes, des digressIOns parf?lS qu'il fait Rome pour la festivit annuelle du dies natalis de Pierre et
les plus fantasques, est donc interprter com~e une ~aI!tt;tio au S~~lce Paul, ceux qu'il reoit Nole le 14 janvier, de toute l'Italie, pour le jour
de ce profond dessein; tel en est du moins, touJours, 1 alIbI. Le plms1r de anniversaire de la Saint-Flix. Cette ouverture est encore accrue par
conter, de dcrire, de dclamer ne veut plus tre ici, comme chez son l'lection tardive de Paulin au sige piscopal de la ville de Nole: elle fera
matre Ausone, un divertissement littraire devenu lui-~me sa propre finalement de lui l'authentique successeur de saint Flix. Mme transpos
fin. Il n'est pas, du moins en intention, vanit et pourSUIte du vent de et justifi par les exigences de la charit fraternelle, cet panouissement
la gloire littraire, par un lettr parlant des lettrs. La tentative de Pa~lin, diversifi de la sociabilit de Paulin montre qu'en fait, il n'a jamais
et les limites qu'elle impose sa posie, tiennent la gageure qu'il se abandonn entirement les habitudes et le style de vie de son milieu social
propose de tenir: assumer et dpasser cett~ posie, dont,il ~ appris. la - qui est aussi celui de Thrasia - . La vie de communaut asctique
matrise avant sa conversion, et la convertIT telle quelle a 1 expreSSIOn N ole n'est plus la vie de chteau - ou de villa - sur les domaines
semi-publique d'un projet asctique, qui s~ ralise, ~n un type de ~ie aquitains. Rigueur alimentaire et vestimentaire, alternance de la prire et
consacr aux exercices spirituels. Ce manage ascetIque entre le neo- des exercices spirituels, clbrations basilicales : tout cela est bien diffrent
alexandrinisme aquitain et une deuotio totale la vie de perfection, ainsi des rythmes bordelais. Mais cette transposition du mode de vie matrielle,
qu' sa propagande par la plume, etaIt , . une noble vue d e l' espn't278 . de l'emploi du temps quotidien, des responsabilits au service d'une
En quittant symboliquement sa premire p~trie aquitaine ~t ~~ second~ collectivit, n'a pas aboli, pour autant, des obligations littraires qui
patrie hispanique - celle de sa femme Therasm - pour -:e!llr s ms.tall~r ~ restent celles de la vie de socit, dans l'aristocratie lettre de la fin du IV'
Nole en Campanie, auprs du tombeau du confesseur FelIX, Paulm etaIt sicle. La charit les justifie - au double sens d'une justification par
loin de se retirer au dsert. Il revenait sur les lieux mmes de sa jeunesse les uvres autant que par la foi, mais aussi d'un raisonnement de
- de son enfance spirituelle de nouveau baptis - , et de sa vocation justification - .
premire la vie parfaite, dont Flix avait t pour lui le premier modle
humain: Amen encore enfant des rivages occidentaux de la Gaule, ds
279. Carmen 21, 367 sq. et 372 sq. : Nam puer occiduis Gallorum aduectus ab
oris,! ut primum tetigi trepido tua limina gressul. .. toto corde fidem diuini nominis
278. Carmen 25 : voir inf p. 168. hausi/ inque tuo gaudens adamaui lu mine Christum.
164 NAISSANCE DE LA POSIE LES POMES DE PAULIN DE NOLE 165

C'est donc .dans le contexte de cette vie de socit intense, et en prsent en mon cur, je t'treindrai intrieurement avec pit2 82 . La
particulier des liens troits qui relient Paulin des lettrs doublement fidlit l'exercice de la posie, tel qu'il l'avait appris d'Ausone, a
convertis, au christianisme et l'asctisme, qu'il faut tenter de justement t l'une des formes d'expression durables de cette pietas si
comprendre de l'intrieur la signification de ses pomes, et la singularit hautement affirme.
souvent dconcertante des valeurs et des cheminements de cette posie. Les pomes que Paulin converti n'a pas consacrs Flix portent la
pistolier en prose et en vers, prtre et chapelain au sanctuaire de double marque de ce pass aquitain et de ce prsent campanien. La longue
N ole, ascte passionnment attach diffuser ses convictions, Paulin lettre en vers Cythrius doit son existence une conjoncture
empreint de ces trois traits majeurs de sa personnalit - ou, mieux anecdotique, frquente Nole: un messager arrive des Gaules, aprs bien
encore, de son personnage - l'ensemble de ses uvres en vers. Le des aventures. En l'occurrence, elles ont sollicit la verve romanesque de
problme de leurs divers genres littraires ne peut tre pos de manire Paulin. Il retrace donc ces aventures en distiques iambiques : mtre de
simplement formelle, dans la seule perspective d'une histoire des genres. comdie, le plus proche de la prose, mais utilis ici sous la forme du
La solution des nigmes de cette posie doit faire constamment rfrence mtre podique d'Horace (un trimtre suivi d'un dimtre), qui reparat
aux intentions que suppose le surmoi de Paulin, tel qu'il s'est projet chez Martial, Ausone, Prudence, et ailleurs chez Paulin (carm. 10,19 sq.
depuis son enfance dans la reprsentation, quasi mythique, qu'il s'est et Il,49 sq.). Les vicissitudes de cet lter Nolanum sont pittoresques, avec
progressivement faite de saint Flix. son naufrage et sa chute de mulet. Tantt ironique et tantt chaleureux, le
ton est d'un Horace dvot. Paulin mlange savoureusement, mais sans
C'est donc pour cette socit, qu'on dirait aujourd'hui internationale (la savoir se borner, anecdotes et considrations difiantes, comme il le fera
trajectoire biographique de Paulin en fait foi), socit des aristocrates pour fter saint Flix. Toute la seconde partie tourne au sermon, autour
lettrs devenus les frres d'autres communauts asctiques travers du jeune fils de son correspondant, dj consacr par ses parents la vie
tout l'Occident, que Paulin a crit ceux de ses pomes actuellement parfaite, et confi la tutelle spirituelle du plus cher ami de Paulin,
conservs qui ne se rapportent pas saint Flix. Le point de dpart en est Sulpice Svre, devenu en Aquitaine l'ardent propagandiste de l'asctisme
clairant, comme si l'auteur de notre actuel corpus avait voulu martinien. Ce pome a la libert, l'agrment, mais aussi la lenteur
chantillonner son anthologie de faon exemplaire. Les plus anciens bavarde, qui caractrisent la correspondance en prose de Paulin.
pomes comportent en effet, auprs des paraphrases de Psaumes, et de la
Laus Iohannis, le tmoignage des premires relations littraires de Trois pices sont de genres potiques plus caractriss: une lgie, un
Paulin280 . Au-dessus du badinage, la correspondance avec Ausone s'lve pithalame, un propempticon. On ne saurait les enfermer dans une phase
dj jusqu'au niveau horatien des Epftres, morales ou littraires. Les demi mondaine, antrieure au cycle de pomes consacrs saint Flix: le
discussions d'ides et les protestations de respect et d'attachement s'y second date des annes 400-404; le dernier est sans doute, de peu,
expriment dans la langue dlicate forge jadis par la posie morale latine, postrieur au premier sjour de Nicta Nole en 400. Cette production
de la satire l'ptre en vers. Il faut y prendre au srieux les deux attitudes est donc parallle celle des carmina destins la Saint-Flix. Part, sans
opposes de Paulin face Ausone, car elles conditionnent galement toute doute amincie, de l'expression de la vie de socit asctique 283 . La
sa pratique ultrieure de la posie. Il oppose aux instances de son matre triple qualit commune aux destinataires - aristocrates, lettrs, asctes-
une fin de non-recevoir: il a quitt pour toujours l'Aquitaine et ses loisirs ne nous est pas seulement assure par le contenu et la forme de ces
affairs; ni au propre ni au figur, il ne reviendra sur ses pas. Ce plus pomes. Fils d'vque, le jeune mari de l'pithalame est aussi le futur
grand Dieu , qu'il veut dsormais servir seul, dornavant lui interdit de vque d'clane, qui donnera tant de tablature la vieillesse de saint
passer son temps dans les vanits du loisir ou des affaires, et dans la Augustin, en dfendant avec brio le plagianisme. Quant Nicta, vque
littrature fabuleuse 28 ! . Mais d'autre part, Paulin proteste de son de Rmsiana et aptre des Balkans, c'est l'auteur de l'important trait Sur
attachement indfectible envers son vieux matre: Partout je te verrai le caractre bienfaisant de la psalmodie - et peut-tre du Te Deum - .
Malgr leur rattachement formel trois genres bien dfinis de la posie

282. Carmen Il,55 sq. : Videbo corde, mente complectar piaf Vbique praesentem
280. Avec la vie de socit dans l'aristocratie provinciale d'Aquitaine; billets badins mihi.
joints des lettres en prose: carmina 1 3.
283. Entendue au double sens de communication sociale lettre, conforme la
281. Carmen 10,29 et 33 sq.: Nunc alia mentem uis agit, maior Deus/ ... uacare tradition aquitaine ; mais aussi de mditation religieuse et d'exhortation, la recherche
uanis, otio aut negotio'/ Et fabulosis litteris/ Vetat. .. asctique de la vie parfaite.
166 NAISSANCE DE LA POSIE LES POMES DE PAULIN DE NOLE 167

hellnistique et romaine, ces pices sont surtout, pour Paulin, l'occasion enfant287 . De la thologie, par la spiritualit, Paulin aboutit ainsi un
de s'adresser un certain public, proche aussi bien que lointain, en lui lyrisme de la tristesse apaise et de l'espoir en Dieu. Et l'crin du long
administrant une longue monition spirituelle. La double affinit de ces pome reste fidle la tradition romaine de cette dploration funbre que
pomes avec retires et sermons en dtermine la tonalit particulire. La fut d'abord l'lgie.
posie y jaillit ,parfois de la surprise cre par cette alliance d'une sorte de Les strophes saphiques du propempticon Nicta ne marquent pas
diatribe chrtienne en vers avec un contenu mditatif. La langue potique moins l'intention de se rattacher formellement un sous-genre illustre de
et les rythmes du mtre y exaltent la vivacit des sentiments, dont ses la posie romaine. Le sujet - adieux et vux un voyageur sur le dpart
lettres en prose demandent ordinairement l'expression - et l'expressivit - est analogue celui de l'Ode d'Horace au vaisseau de Virgile 288 . Mais
- une prose d'art souvent fort sophistique. comme dans la pice prcdente, les vastes dimensions de ce pome en
La mort d'un enfant de huit ans, fils d'un couple ami, et portant le 340 vers montrent que Paulin entend user de cette autre forme lyrique en
mme nom que le bb perdu nagure par Paulin et Thrasia, a donn prenant toutes liberts. La trame reste celle d'un Iter: l'itinraire de
Paulin l'occasion d'crire une longue lgie. Si l'usage du distique en Nictas, imagin par Paulin travers l'Italie du Sud, la mer Adriatique,
marque bien les attaches formelles, les 732 vers de ce long pome l'Illyricum, jusqu'en son lointain vch de Rmsiana, aux confins
annoncent une drive certaine de l'inspiration lgiaque traditionnelle. Et actuels de la Yougoslavie et de la Bulgarie. Comme celle d'Horace, cette
de ce fait, la consolation chrtienne, qui l'ouvre brivement, introduit une ode est un hommage l'amiti; mais une amiti spirituelle, ce qui
mditation religieuse d'une autre ampleur. Vous qui pleurez, venez ce autorise l'imagination de Paulin toutes les trouvailles antiques et
Dieu, car Il pleure . Mais l'uvre de salut du Christ passe ici au premier bibliques. Le souhait d'un beau temps propice au voyage s'accompagne
plan, dans le monologue de Paulin, sans que l'exhortation, plus ainsi d'allusions l'adoucissement des eaux de Mara dans l'Exode du
proprement asctique que consolatrice, soit perdue de vue ds ce premier peuple hbreu, et de la colonne de feu qui le guidait dans sa marche au
dveloppement: Il faut donc affermir notre me, lever notre esprit, dsert... Le thme antique des retrouvailles amicales (celui mme des
chasser de notre cur la peur paralysante 284 . L'accent est mis avec rendez-vous d'Anxur et de Sinuessa dans l'Iter Brundisinum d'Horace)
justesse sur la foi en la rsurrection285 , du Christ et de l'homme dans le trouve un point d'appui, probablement rel, dans le passage de Nicta par
Christ. La raison et l'criture associent leur autorit respective dans ce De une communaut asctique d'amis communs, dans le Sud de l'Italie. La
resurrectione mortuorum en vers lgiaques. Du deuil initial, l'horizon de nostalgie de Paulin y prend l'essor sur une image psalmique : Qui m'et
la mditation s'largit en une invitation pressante la vie parfaite. Et donn des ailes, ainsi qu' la colombe, pour tre en un clin d'il prsent
vous, mon cher souci, je vous en prie, appliquez-vous de pieux soins, et parmi ces churs, qui, chantant le Christ Dieu en suivant ta conduite,
dans l'union des mes donnez-vous ce Dieu sans mesure 286 . font retentir jusqu'aux toiles 289 ? .
L'inquitude stigmatise par l'vangile doit ainsi se mtamorphoser en Cette vision culmine dans la peinture allgorique d'un Nicta charmant
une attention spirituelle: c'est une conscration commune la vie tous les tres vivants, par une psalmodie qui fait de lui, tout la fois, un
asctique que Pneumatius et Fidelis, les parents du petit disparu, sont ainsi David et aussi (Paulin le suggre) un Orphe et un Arion. Les ctacs
invits - l'imitation de Paulin et de Thrasia ; Paulin sait le suggrer tremblants entendront un amen , et ces monstres joyeux feront, de l,
sans le dire - . Cette lgie s'achve dans une sorte de communion cortge, ce prtre qui chante en l'honneur du Seigneur, par une nage qui
spirituelle des deux couples, tourns vers un au-del o les deux jeunes se joue 290 . Joliesses aquitaines, que Paulin ne saura jamais se refuser.
dfunts les accueilleront un jour: Nous pourrons vivre alors dans la Faut-il le regretter, et refuser d'entrer dans ce jeu, faute d'y sentir une
compagnie de notre Celse, pour tre ternellement les parents d'un doux forme dlicate d'hommage: celui d'un ami son ami ? Plus grave, la fin

287. lb. 631 (distique final): Tum nostro socii poterimus uiuere Celso,! Dulcis et
aeternum pignoris esse patres.
284. Carmen 31.135 sq. : Nos igitur firmare animos, attollere mentem/ Ignauosque
decet trudere corde metus. 288. Encore que ce Carmen 1,3 d'Horace soit crit dans un mtre diffrent: ce sont
des distiques composs d'un glyconique et d'un asclpiade mineur.
285. Mais le risque n'est pas vit, du mme coup, de transformer une lgie en un
sermon en vers. Il reste des accents hilariens (sup. ch. v) dans les v. 157 sq. : Christus 289 .. Carmen 17,89 sq. : Quis mihi pennas daret ut columbae,! Yt choris ilIis citus
uictor in ista/ Carne resurrexit, quam gero, qua morior . interessem.l Qui Deum Christum duce te canentes/ Sidera pulsant?
286. Carmen 31,535 sq. : Vos precor, 0 mea cura, piis operam date curis/ Vosque 290. lb. 117 sq.: Audient amen tremefacta cete/ Et sacerdotem Domino
date inmenso coniuge mente Deo. canentem/ Laeta lasciuo procul admeabunt/ Monstra natatu.
p ........._ -....._------------------~-------~_.~
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168 NAISSANCE DE LA POSIE LES POMES DE PAULIN DE NOLE 169

clbre en Nicta un aptre civilisateur des barbares 291 Nicta apparat l pense, n'est pas sans mouvement: celui-ci procde toujours, chez Paulin,
en missionnaire, du christianisme et de la romanit. Cette double image d'une ferveur communicative, souvent plus oratoire que potique296
d'pinal correspond l'idal thodosien d'une pax Romana et Ainsi, les convenances littraires et sociales ont amen Paulin ne pas
christiana. Elle apporte, cette fin de la pice, une note politique rompre en visire aux conventions dont les lettrs, en matire de posie,
inattendue: Dans une rgion silencieuse de l'univers, grce toi les apprenaient le bon usage chez les grammairiens. En vers comme en prose,
barbares apprennent faire rsonner le nom du Christ, d'un cur romain, il a justement compris que l'efficacit de sa parole sacerdotale et asctique,
vivre purs dans la paix et le calme292 . Cette bigarrure de thmes et de dans le milieu dont il faisait partie et auquel il s'adressait d'abord, passait
tons s'unifie dans la personne du destinataire, et surtout dans la ferveur par le respect d'usages consacrs par des sicles de littrature. A
des sentiments que lui porte le pote. Cette taus Nicetae est l'loge d'un formalisme, respect formel, en commenant par celui des formes
type idal de saintet chrtienne, aussi cher au cur de chacun des deux mtriques. Elles donnent le ton de l'lgie, de la comdie, du lyrisme ses
amis. pices mondaines - en entendant ici le mot au sens d'une mondanit
C'est ~alement au ~~ut dbut dU,v: sic~e que se place le m~riage de ecclsiastique, sinon (ce qui peut choquer nos ides reues) asctique 297 - .
Julien d'Eclane avec T1tla. Grande ceremorue dans le haut clerge, et donc Mais il faut dire aussi que ces formes mtriques, comme telles,
dans l'aristocratie terrienne lettre, dj plus ou moins convertie n'engageaient pas bien loin: trop de sicles les avaient dj ployes tout
l'asctisme monastique, en Italie du Sud. Pour de tels destinataires, Paulin vent de posie. Paulin s'est nanmoins piqu au jeu, pour crire des pices
se met en frais. Il inverse la thmatique traditionnelle de l'pithalame: plus piquantes, avec la bonne conscience d'une captatio beneuolentiae
conversion radicale du genre antique, en l'adynaton d'un mariage qui apostolique. Il s'est ainsi livr des expriences sans grand lendemain, du
n'en est pas un! En ce mariage spirituel qui refuse la chair, le luxe, la moins immdiat. Mais il importait que l'inspiration asctique ft ainsi
patria potestas, le paradoxe chrtien d' user de ce monde comme n'en bizarrement marie des formes potiques apparemment marques par
usant point vraiment2 93 se trouve adquatement accueilli par un thme un long usage antique: la rconciliation de l'amour des lettres et du dsir
potique familier aux Alexandrins. Ce sera donc un loge de la chastet de Dieu, dans la littrature monastique du Moyen Age, tait ce prix.
consacre, de la pauvret, de l'galit des poux dans la commune Cette double pente des crations de Paulin apparat, avec un relief plus
recherche de la vie de perfection: En ms de cette Mre qui est pouse et original, dans les quelque 5 000 vers des 13 pices - subsistantes - qu'il
sur, assumez un cur digne de ces noms pieux, entre vous frre et sur a consacres la clbration annuelle du dies natalis de Flix de Nole298.
courez ensemble, vers votre poux le Christ, pour tre unique chair de Pour l'histoire de la spiritualit chrtienne, et de ses pratiques culturelles,
son corps terne1 294 . Le refus du luxe des noces retient un peu le tmoignage port, entre 395 et 407, par le cycle de ces Pomes
longuement Paulin dans les facilits d'un dveloppement la manire du anniversaires (carmina natalicia) est considrable. Ils clairent en effet,
trait de Tertullien Sur la toilette des femmes 295 : beau sujet, pour un du dedans et du dehors, l'essor d'un culte qui se cristallise d'abord autour
public tout la fois aristocratique et ecclsiastique! Plus haute est la de la clbration annuelle. Le 14 janvier rassemble autour du tombeau de
mditation sur la Vierge, et le Mystre des pousailles du Christ et de
l'glise. Ce sermon de mariage crit en vers, d'une grande lvation de
296. Dans la mesure o une telle opposition est encore valable au Iv" sicle: on y a
vu, chez un Ambroise, l'interfrence originale des valeurs oratoires de la prose, et des
291. Les Gots, installs comme fdrs dans les Balkans, la suite de la dfaite valeurs proprement potiques. Cette confluence est d'ailleurs ancienne; elle remonte
l'invasion de tous les genres littraires, y compris potiques, par la rhtorique, ds le
d'Andrinople en 378. premier sicle de notre re.
292. lb. 261 sq. : Orbis in muta regione per tel Barbari discunt resonare Christuml
297. Mieux que dans le monachisme bndictin du haut Moyen Age, o l'hospitalit
Corde Romano placidamque castil Viuere pacem.
tient une place cardinale mais o les htes sont soigneusement tenus l'cart des moines,
293. Selon la formule clbre de saint Paul: VVLG. 1 Cor. 7,31 : qui utuntur hoc il faut descendre jusqu'aux mondanits des monastres du XVIIIe sicle pour trouver des
mundo, tamquam non utantur ... quivalents, qui ne sont pas forcment synonymes de laxisme sinon de scandale: voir
294. Carmen 25,193 sq. : Illius ut matris nati, quae sponsa sororque est.! Sumite p. ex. Sor Juana Ins de la Cruz, et la vie de relations avec le monde extrieur dans les
digna piis pectora nominibus, 1 Et uobis fratres sponso concurrite Christo,1 Sitis ut aeterni couvents mexicains de son temps.
corporis una caro. 298. On sait que ce jour de naissance au ciel des martyrs et des confesseurs, et
295. Cette diatribe facile occupe tout le centre du pome: 43 140 sur les 241 vers, bientt aussi des asctes et des saints vques, a rapidement pris, dans la liturgie des
avec une digression biblique finale de l'pisode, o Rbecca est oppose Hrodiade et derniers sicles de l'Antiquit tardive (ve et VIe), une importance proportionne
Hrode (v. 107 sq.). l'extension parallle du culte des martyrs en gnral.
170 NAISSANCE DE LA POSIE LES POMES DE PAULIN DE NOLE 171

Flix une foule o se pressent non seulement les Nolans de la ville, et les l'on puisse dterminer clairement dans quelle mesure le pote nolan a subi
paysans des campagnes voisines, mais un nombre considrable de plerins ou assum un tel hritage.
venus de toute l'Italie centrale et mridionale, sinon de clercs accourus de
Les attaches formelles de ces carmina ne sont pas elles-mmes aussi
beaucoup plus 'loin, tel Nicta de Rmsiana. Fte haute en couleur et
univoques qu'on se l'imaginerait partir de leur titre, ou des analogies
forte en libations, dont Paulin espre diminuer le nombre en occupant ses classiques que peut suggrer leur contenu. Paulin s'est rserv une large
plerins regarder les pieuses fresques spcialement multiplies cette
libert d'invention, en se contentant de les appeler des pomes
intention299 ! Mais la fte doit tre dans les curs. Matre des crmonies,
annuels 300 . Mais il est logique qu'on ait ensuite appel du vieux nom de
Paulin apporte tous ses soins ce pangyrique du saint sans lequel -
natalicia des pomes prcisment rservs au dies natalis du saint de
mme encore aujourd'hui - il n'est point de liturgie locale d'un saint
Nole 30I . La clbration publique d'un personnage hors du commun des
patron. Ce pangyrique est le moyen de communication majeur par lequel
mortels - dieu, demi-dieu, mortel hros de son vivant ou aprs sa mort
l'vque de Nole peut tenter d'inculquer une foule trs mle - des
- avait donn naissance, ds l'Antiquit, bien des formes de posie
paysans aux lettrs, lacs ou clercs -le sens du geste qu'ils accomplissent.
officielle, dclame l'occasion d'une pangyrie civile ou religieuse 302
Il faut, pour cela, non seulement faire comprendre et, au besoin, rectifier
Dans le contexte littraire des nouveaux genres, par lesquels s'exprimait la
la direction d'intention, mais aussi faire sentir. La juste intelligence d'un
vnration des saints, il convient videmment de faire une place
culte qui ne prend son sens que par rapport au Christ doit encore
particulire aux sermons prononcs l'occasion du dies natalis des
s'accompagner de l'expression communicative de la ferveur personnelle,
martyrs 303 . Mais ces modles rcents n'effaaient point la longue
ressentie par Paulin dans son attachement son saint .
ascendance des pomes hellnistiques consacrs dcrire une fte
Expression sensible d'une fte, et spirituelle d'une clbration, ces religieuse, ou clbrer les origines d'un culte singulier. Les Aitia de
pomes font ainsi converger, vers la louange de saint Flix, deux valeurs Callimaque, les mimes de sujet religieux (ainsi les Adonies de Thocrite,
fondamentales de la posie et de l'art hellnistiques: le pittoresque et le qui en portent le reflet), bien des pages des Fastes d'Ovide, que Paulin n'a
pathtique. Les miracles de Flix donnent effectivement matire des point mconnues. Cette vaste ascendance, que nous ne jalonnons ici que
rcits o se succdent de petites scnes mouvantes, et ils ouvrent la par quelques exemples, aide concevoir comment et pourquoi ces 13
verve du pote cette double carrire. L'emploi quasi constant de carmina natalicia sont comme un microcosme potique, dont la
l'hexamtre lui permet, d'autre part, de recourir d'autant plus facilement polychromie ne dtruit pas l'unit de ton: celui d'une prise de parole
aux ressources de sa culture antique et chrtienne, classique et tardive: pastorale, particulirement solennelle, proposant une assemble
Virgile et Ovide, Juvencus et la posie chrtienne des mondains - liturgique l'imitation du Christ, illustre singulirement par un saint
commencer par son matre Ausone, matre du pittoresque minutieux et confesseur, qui est aussi un intercesseur puissant et vnr.
raffin - , mais aussi la profonde posie religieuse inspire par le culte des
Trois pices (12 14 =annes 395 397) ne sont que de brefs essais la
martyrs Damase de Rome et Ambroise de Milan. La bigarrure de ses
recherche d'un genre. Les deux premiers ont dj la solennit d'un
modles entre ainsi dans une convenance remarquable avec celle du
discours, comparable celui des suppliants dans l'pope: que Flix
programme propos Paulin par de telles festivits. Elle explique aussi
que, sous le signe d'Ausone et, plus largement, de l'esthtique antique accorde, Paulin et aux siens, un heureux voyage aux rives de Campanie,
tardive, ces pomes portent les marques du no-alexandrinisme: 300. Carmen 16,13 : celebrare per annua carmina sanctum.
fragmentation des dveloppements, chatoiement rapide des thmes et des 301. Il est logique que l'on ait ensuite qualifi ces pomes du dies na ta lis par le vieil
tons, alliance du rcit semi-populaire et des subtilits allgoriques, adjectif substantiv natalicia, qui avait dsign dans la Rome classique les cadeaux
digressions et parenthses, dclamations et fervorini. Tous les tons pour d'anniversaire, et les ftes qui accompagnaient cette commmoration du jour de naissance
de chacun. Ces cadeaux potiques offerts Flix le jour de sa fte sont donc doublement
tous les gots ? La diversit des publics invitait, il est vrai, cette sorte de bien nomms. Le mot dsigne dj la fte anniversaire de la mort d'un martyr chez
clignotement potique, qui lasse le lecteur moderne lorsque le jeu se Tertullien, au dbut du Ille sicle: De corona 3,3.
poursuit sur des centaines de vers. Mais ses premiers auditeurs sont dj 302. Qu'on pense aux pinicies de Pindare, aux hymnes liturgiques ou, plus
les anctres de ceux des chansons de geste. Et cette esthtique particulirement, dans le monde latin, aux Carmina saecularia .. sans oublier la laudatio
dconcertante reste bien, aussi, l'hritage du pote de la Moselle, sans que funebris, et le pangyrique imprial, si dvelopp dans l'Empire du IV' sicle. On sait, au
reste, que Paulin avait crit en prose un Pangyrique de Thodose que nous n'avons plus.
303. Les exemples la fois les plus classiques, les plus nombreux, et les plus proches
299. Carmen 27,593 sq. : Dumque diem ducunt spatio maiore tuentes,! Pocula de Paulin, du point de vue chronologique, se lisent dans le recueil des Sermones de sanctis
rarescunt, quia per miracula tracto/ Tempore iam paucae superant epulantibus horae. de saint Augustin.
172 NAISSANCE DE LA POSIE LES POMES DE PAULIN DE NOLE 173
pour y trouver enfin un port paisible sur ton seuil304 . Le second, -le sinon une conjoncture historique en cours d'aggravation constante.
plus bref de tous - , rend grces de pouvoir e~n ~lbrer Nole le saint D'o l'accent mis sur la ferme assurance, qui reporte sur Flix l'exercice
patron qui a guid le pote au cours.~e ses annees d ab~ence. Avec ses, 135 de la vertu chrtienne d'esprance; et mme de la foi, entendue comme
vers, le troisime pome est une ptece programmatique . Il y a la les une confiance personnelle faite une personne qui a l'coute de Dieu.
principaux thmes que l' on r~trouvera; ~vec des dos~ges ~t des acc~nts Tout passe, mais la gloire des saints est durable, en Christ qui renouvelle
trs divers dahs tous les poemes ulteneurs: beaute radIeuse du Jour toutes choses en demeurant lui-mme 306 . Tel est, au plus profond, le
anniversai;e, puissance posthume de Flix, en particulier sur les dmons, sens existentiel d'un culte qui confre ses valeurs humaines, et sa gravit,
loge de Nole, clat rayonnant de la basiliqu~ illumine. Et s~rt?~lt, une ce qui peut souvent apparatre, mme au lecteur patient, comme un tissu
peinture digne des Fastes d'Ovide, ou du denomb~ement vlf~ilte~ des un peu dsinvolte et sans fin de petites histoires.
peuples italiques au dbut de la seconde partie d~ 1'Enide : la htame des Cet effort, pour sduire et lever un public en grande partie populaire,
toponymes pittoresques; qui dsignent les ple~Ins venus ,de toutes ~es et mme, en tous sens, rustique, devient encore plus sensible dans les
provinces voisines, mais aussi de la Ville. PaulIn donne la un preilller rcits de miracles qui forment la trame des clbrations de 400 et 401
exemplaire du genre nouveau et composite dont i~ est le. crateur. No~s en (pices 18 et 23). Le jongleur du saint s'y propose de continuer dire la
possdons ensuite la srie ~nte~rompu~, de 397, a ,40~ Inclus .. A pa~r du geste de Flix 307 ; les gesta Felicis succdent ainsi aux Christi uitalia
centre spatial, temporel, thematlque, qu est la veneratIOn anmvers~Ire du gesta de Juvencus: autre hros, autre ton. L'pyllion hagiographique,
tombeau de saint Flix, la verve de l'vque de Nole va s'y deployer voire thaumaturgique, succde l'pope biblique. Tel un bon conteur,
librement, avec des inflexions particulires qui permettent quelques Paulin, d'une pice l'autre, ne nglige pas de renouer le fil de son rcit.
regroupements. La ferveur, souligne par l'emphase du discours en vers, n'empche point
En 398 et 399, Paulin traite de la biographie de Flix (pices 15 et 16). le pote de garder aussi la distance du contemplateur artiste, qui avait t
Autour de quelques souvenirs assez maigres, il accorde, ses talents de celle de son matre devant la Moselle: J'aime souvent voir, en ses
conteur en vers, plus de libert que ne s'en taient con~enti les inscrip~ons formes changeantes, le spectacle tonnant de qui s'en vient saluer le
damasiennes sur les martyrs romains. Encourage par la floraIson tombeau de Flix 308 . Paulin ne se divertit pas moins raconter le miracle
contemporaine des Passions littraires des martyrs, il retrouve la veine des bufs retrouvs. Les modles classiques d'une telle intrigue ne
romanesque et mlodramatique qui avait dj pntr dans la littrature manquaient point: ainsi, pour nous en tenir Virgile, un tel titre
chrtienne des premiers sicles, travers les Actes apocryphes des conviendrait aussi bien l'pisode d'Ariste qui clt la dernire
Aptres. Mais rhtorique et posie classiques ont ici interpos le~r~ Gorgique, qu' l'pyllion plus dramatique d'Hercule et Cacus au chant
procds et leurs thmes; sans effacer, pour auta1!t, la double spontanel~e VIII de l'nide. Mais cette belle histoire d'un paysan campanien naf,
des traditions lgendaires locales, et de l'ent~ousIasn;te fervent de P~U~In croyant et matois, est ici conte sur un ton ambigu, qui donne ce
pour son grand homme. Il e~ r~ulte u~ mlXte )? tr~s personn~l : recIts, miracle saint,Flix quelque saveur prmdivale. Avec trop d'habilet
descriptions, discours y sont a illl-cheillln des histOIres merveilleu.se.s , peut-tre, Paulin y souligne fortement sa foi personnelle au miracle ainsi
'1
d'ascendance hellnistique, et de l'hrosation d'un homme dIVIn prt saint Flix: ne pouvant dire tout au long tous les miracles
clbr dans une pope en miniature. La complexit de ce mlange, qu'accomplit Flix, par la divine puissance du Christ, entre bien d'autres
analysable aux divers niveaux des genres, des ,t01!s, de~ choix lexicau::c de je vais prsenter l'une de ses uvres admirables 309 .
la langue potique, est encore accrue par 1 on~nta~IOn psychagoglque Mais le rcit l'entrane une distance ironique envers son sujet: d'o
d'une recitatio publique: ce sermo de sanctis, eleve au rang de genre cette double vision, qui tient de la satire antique et du fabliau mdival. Le
potique, doit rpondre aux attentes diverses d'un auditoire bigarr 305 ,
304. Carmen 12,31 : Inque tuo placidus nobis sit limine portus.
305. Nous rpugnons penser que Paulin l'ait rserv au petit cercle asctique des 306. Carmen 16, 3 sq. : Omnia praetereunt, sanctorum gloria durat/ In Christo, qui
privilgis. Mme si ce n'est qu'un argument a silentio, nous n'avons aucune trace d'une cuncta nouat, dum permanet ipse.
double recitatio: sermon en prose dans la basilique, et pome pour un auditoire 307. Carmen 18, 83 sq. : cui dicere gesta/ Felicis pateat, si copia tanta sit oris.
exclusivement lettr. L'importance donne, dans le contenu comme dans la forme, aux
miracles populaires les plus nafs, n'incite pas l'hypothse litiste ; et cela, m~me si 308. lb. 196 sq. : Cernere saepe iuuat uariis spectacula formis/ Mira salutantum et
certains effets et recherches n'taient sensibles qu' des lettrs. Les orateurs romams en sibi quaeque adcommoda uotis/ Poscentum.
avaient toujours us de mme, en s'adressant, au-del des juges, l'ensemble - point 309. lb. 206 sq. : Sed quia prolixum et uacuum percurrere cuncta,! Quanta gerit
forcment tri - de toute la corona audientium. Felix miracula numine Christi,! Vnum de multis opus admirabile promam ...
174 NAISSANCE DE LA POSIE LES POMES DE PAULIN DE NOLE 175
burlesque y nat de la juxtaposition de tons violemment rapprochs. Ainsi Ds lors, Paulin s'active encore plus au milieu de ses chantiers, et cette
quand, sur le fond d'une aurore dlicatement alexandrine, se droulent, activit envahit les clbrations de 403 404 (pices 27 et 28). Nicta
sur un mode raliste arm de mordante hyperbole , les retrouvailles du assiste la premire et y reoit un lourd tribut d'loges symboliques.
campagnard et de ses btes. Ils mouillent de leurs babines la main qui les Paulin l'emmne visiter, jusque dans son pome, les nouveaux
caresse, souillent tout son vtement de baisers cumeux31o .. . Ce sanctuaires: sans doute a-t-il pens aussi la clbre promenade d'Ene
burlesque alexandrin, qui voque certains textes de Thocrite plus que de guid par Evandre sur le Palatin? ou des descriptions romaines d~
Virgile, nous entrane fort loin des pyllions hroques, et, surtout, nouveaux sanctuaires, comme celui de Mars Vltor dans les Fastes
religieux. La prire madre du paysan au saint (qu'il lui rende ses yeux, d'Ovide? L'ekphrasis de type alexandrin domine donc aussi ces pices. La
aveugls d'avoir trop pleur, ... comme il lui a rendu ses bufs), amne posie s'y dveloppe mi-pente, pour ainsi dire, entre les pures
Paulin s'gayer franchement avec les rieurs: La foule des assistants rit descriptions techniques - souvent abstruses - et les digressions
de pareille plainte 3ll . Cela n'empche pas le rcit de s'achever sur un cultuelles et dvotieuses sur le droulement des liturgies. La prsentation
triomphe du saint312 Cette pice reprsente la limite extrme des des reliques, dposes dans la nouvelle glise, est un bon prtexte une
concessions que Paulin fait son auditoire, en jouant de la dissonance sorte de litanie des saints; celle des peintures, des considrations
entre le raffinement pigrammatique de la mise en scne, et le pastorales sur ce qui, dans l'intention de Paulin, est dj une Bible des
grossissement satirique de cette histoire champtre. Il y a moins de illettrs, destine une paysannerie dont la foi n'est point vaine, mais
surprise dans le miracle de Thridius (pice 23), guri d'un il crev par qui ne sait pas lire 31 6 . La fin voque l'approche de la mort: Le dernier
un crochet de lampe, dans la basilique entnbre par la nuit: prtexte jour se rapproche, le Seigneur est dj prs 317 . Ainsi, jusqu'en ce pome
bien des descriptions d'uvres d'art, dans la tradition des ekphraseis. En qui veut tre comme un chant du cygne, la diversit des sujets ne retire
405 et 406, d'autres rcits de miracles poursuivent la mme veine. point ces carmina leur aspect de monologues intrieurs, et d'tapes
Entre temps, les vnements historiques et les nouvelles constructions d'un itinraire spirituel.
ralises au sanctuaire de saint Flix procurent au rpertoire de la Cette inspiration personnelle se fait franchement autobiographique,
clbration un renouvellement certain. Conscutive la pntration des dans l'ultime carmen de Paulin qui nous soit parvenu: la pice 21, crite
Gots en Italie, le pome de 402 se place sous le signe de la menace, et de en 407. La polymtrie y signale une volont accentue de diversit. Ses
la peur collective qui pse alors sur la pninsule (pice 26). L'invitation 858 vers ont le format d'un chant pique. Paulin s'y penche sur son pass,
garder foi au Christ et Flix s'y fait plus pressante. La clbration s'y pour rcapituler sa longue dette de reconnaissance envers Flix. La
charge de nouveaux accents politiques. A l'exemple d'un Dieu que le monte formelle des iambes aux distiques, puis aux hexamtres, y
psalmiste proclamait une forteresse solide , Flix est invoqu comme rcapitule encore les mtres prfrs du pote. Cette polymtrie est
une tour bien dfendue 313 . Et le rappel des bienfaits de Dieu pour son annonce par l'image, alexandrine et baroque, de la bizarrerie d'un
peuple, de sa protection illustre par l'Exode et le livre de Josu, entrane jardin: pour chanter les prsents familiers de son patron, Paulin veut
Paulin risquer le souhait que, comme jadis, Dieu nouveau suspende la imiter un jardin rehauss de fleurs multicolores 318 . Polychromie et
course du soleil jusqu' ce que s'achve la victoire romaine 31 4 . Vu anthologie : cette dernire pice reste sous le signe d'un alexandrinisme
exauc le 6 avril 402, jour de Pques, par la victoire de l'arme romaine invtr. L'vocation des relations personnelles y tient une place qui
sur les Gots d'Alaric, Pollentia en Cisalpine 315 ! marque jusqu'au bout l'attachement de l'homme l'amiti chrtienne .
Paulin y salue de nouveaux venus Nole: snateurs de Rome rcemment
310. lb. 417 sq.: Cognoscunt hilares laetum lambuntque uicissim/ Mulcentem
labrisque manus palpantis inudant/ atque habitum totum spumosa per oscula foedant... convertis, et aussi leurs pouses, et tant de consacrs la vie parfaite. Cela
311. lb. 462 : Talia praesentes populi risere querentem.
312. lb. 466-468: Inde domum gaudens oculis bubusque receptis/ Conlaudante 316. Carmen 27,548 : Rusticitas non cassa fide neque docta legendi.
Deum populo remeabat, et illum/ Laeta sequebatur gemini uictoria uoti.
313. Carmen 26,233 sq. : Sancte Deo dilecte, Dei tu dextera, Felix,! Esto, precor, 317. lb. 6~7 sq..: ;< instat/ Summ~ dies, prope iam Dominus, iam surgere somno/
nobis tu munitissima turris. Tempus ... Me,me SI IIllSpIratlOn paulImenne de ces propos ne fait pas de doute il reste
que, dans le present con~xte, Pau~in vient d'voquer directement sa propre dis~arition ;
314. lb. 252 sq. : Stet sol tibi lunaque concors/ Haereat obfixo suspendens sidera vOIr v. 625 sq. : EffugJam ulllchs exuto corpore liber/ Criminis et spolium mundo
cursu,! Dum Romana suum capiat uictoria finem. carnale rehnquam .
315. Clbre grands frais par le second chant du Contre Symmaque de Prudence, 318. Carmen 21,84sq.: Haec igitur mihimet meditanti congru a suasit/ Gratia
dont elle est probablement le mobile immdiat (in! ch. XIII). multimodis inluso carmine metris/ Distinctum uariis imitari floribus hortum.
!'!'~-----------~-~._~--- ...,------------~------ -~

176 NAISSANCE DE LA POSIE

n'exclut pas de nouvelles pages de la chronique nolane: vrification du


tombeau, reconstruction de l'aqueduc entre Abella et Nole. D'o de belles
variations, alenties par l'ge, sur le thme de l'eau vive. La Camne de
Paulin nous laisse sur un jeu de mots: Que Flix nous obtienne, par la
chance de son l).om, de vivre dsormais dans la flicit 319 . Jusqu'au bout,
elle est bien reste fidle aux leons d'Ausone, - du moins pour nous qui
ne saurons jamais si Paulin a compos tout la fin de sa vie, une fois
devenu vque, le sacramentaire et l'hymnaire que semble lui prter une
CHAPITRE XI
phrase de Gennade (uir. ill. 49).
Telle que nous la connaissons, cette posie ne s'est pourtant pas
confine dans un passisme strile. Elle a transpos, a 10 divino, et
contribu ainsi rendre accessibles aux lecteurs mdivaux, en particulier
ceux des monastres, thmes et lieux communs, tons et procds, de la
tradition potique alexandrine: l'alliance burlesque des raffinements
La louange des heures,
hermtiques et d'un ralisme plus ou moins franchement satirique, le got des jours et des martyrs:
de l'trange et du merveilleux (concentr ici sur les exorcismes et les les deux brviaires lyriques de Prudence
miracles), le plaisir de dcrire, menues ou grandes, les uvres d'art, la
miniaturisation du rcit pique. En mme temps, cette posie ajoute des
notes nouvelles aux arpges du lyrisme chrtien. La dvotion d'un lettr
s'y emploie entrer en consonance avec le sentiment religieux populaire; . Donn~-moi, le plectre, g~ro~ : que je chante, en troches pleins de
la clbration des plerinages annuels y renouvelle, dans un autre registre, fOl, un p~e~e s~dUlsant et melodleux : la geste clatante du Christ! A Lui
celle des pangyries religieuses antiques; la foi en des intercesseurs s~ul,.la celebratIOn de notre Camne, lui la louange de notre lyre 320 ! .
humains y recueille, en la subordonnant la toute puissance du Christ, L al~Ian~~ entre une fo~me constel1~e de r~niscences classiques, plus
une religiosit jusque-l fixe sur les hros et divinits topiques. Et tout p~lCul~erement horatIen~es, et 1 enthOUSIasme hymnique pour la
cela est senti par un homme de lettres impnitent, mais sincre et fin, dont cele?~atIOn des gesta Del per Christum, traduit ici, dans le mtre
la ferveur inlassable excuse un peu une copia souvent intemprante: un tra~ltl0nnel des ~< chants de triomphe romains, le ton lev et la russite
Bordelais ne devient pas impunment Napolitain. ~aJeure du lynsme d,e P~dence. Dans son inspiration, comme par
l,a~p.le tyt,hme de ~on ~nonce.et de,s?n mtre, cette strophe exprime bien
1 ongmahte ~u proJ,et, a la fOlS po~tlque, et spirituel, qu'avait elliptique-
men~ formule la Prface. Le sO!1ill1mre qu elle en avait trac encadre - de
~am.re pl;ts sign~fi~ative, q~'une simple squence chronologique -
1 esqUls.se d une poeSIe polemIque et doctrinale, entre les deux annonces
respectIves des recueils lyriques qui nous ont t conservs 321 .
Le li;re des P,omes ~u fIl des )ours (Cathemerinon liber) y est
anno,nce comme, 1 expressl(~n hym.ruque de l'idal chrtien de prire
perpetuelle: Qu elle enchmne les Jours de ses hymnes, et que pas une

320. PRVD. cath. 9,1-3 : Da, puer, plectrum, choraeis, ut canam fidelibus/ Dulce
carmen et melodum, gesta Christi insignia !/ Hunc Came na nostra solum pangat hunc
laudet Iyra. ,
319. Carmen 21,857 sq. : Et nos de miseris et egenis sorte sui iam/ Nominis 321., La lutte contre l'hrsie (prae! 39) et contre le paganisme (jb. 40-4 j) s'y trouve
obtineat felices uiuere Felix. annoncee entre les deux formes d'hymnodie (ib. 37 et 42).

12
NAISSANCE DE LA POSIE LES DEUX BRVIAIRES LYRIQUES DE PRUDENCE 179
178
nuit ne manque de chanter le Seigneur 322 . Le livre Sur les ;ouf<;mnes La parent initiale (de forme comme de contenu) des premiers hymnes
(Peristephanon liber) y clt - comme un couronnement -1 architecture du Cathemerinon avec ces derniers marque bien, au dpart, le dessein
potique de la clbration de louange: Qu'elle consacre un pome ~ux d'une proximit plus grande avec les modles exemplaires de l'hymnodie
martyrs, qu'e1ie loue les aptres 323 . Mais travers ~es hommes de ~Ieu: milanaise. Mais le projet d'un hymne diurne et nocturne n'est pas
en qui se sont incarnes les formes les plus anCIennes de la samtete seulement une mtaphore, que dmentent les six premiers hymnes du
chrtienne, c'est encore le Mystre du Christ souffrant et victorieux de la Cathemerinon. Conformment ce dernier titre, aucune ne concerne une
mort qui est l'objet dernier du chant. S'il est vrai que l'hymne est canticum des heures nocturnes du futur office monastique. Mais on y trouve,
laudis324, les deux phrases expriment clairement l'unit lyrique des deux pourtant, trois pomes sans quivalent dans les pices authentiques
recueils. Le carmen martyrial rpond au souhait - canat ~ de ces conserves d'Ambroise: un hymne avant le sommeil (pice 6); deux
nouveaux Psaumes nuit et jour ; inversement, le souhait de louange - avant et aprs le repas (pices 3 et 4); quoi l'on peut ajouter un hymne
laudet -'- est exactement symtrique du sens des hymni qui dsignent ici le de none (la neuvime heure: vers 15 heures d'aujourd'hui -) : hymne
premier recueil. aprs le jene (probablement de Carme). Dans le cycle des prires du
La symtrie prcise de ce double projet, avec les deux sortes de sujets jour, Prudence suit donc probablement les deux grands moments de la
des hymnes d'Ambroise, donne penser . la fois sur .u~e dp~.nda~ce et prire liturgique, ceux qui avaient inspir Ambroise. Mais il les complte.
sur une distinction 32S L'usage strophique des dtmetres IambIques Et surtout, il prend immdiatement ses distances, en crivant des pices
acatalectiques, dans les deux premires et les deux dernires pices du notablement plus longues que celles du Milanais. La premire, la plus
ambrosienne , est dj prs de trois fois plus longue que l'immuable
Cathemerinon, ne prsente pas une simple concidence fortuite avec la
forme lyrique de l'hymne ambrosien. Les premiers hymnes du recueil de schme ambrosien. Prudence en oriente l'inspiration, et donc la structure,
Prudence sont des hymnes du matin. Et le premier s'avre tre, sans dans l'esprit, bien distinct, d'une mditation personnelle, o l'criture
aucun doute possible, une rcriture (retractatio), encore timide, de joue un rle central. Enfin, les deux tiers de son Cathemerinon prsentent
l'hymne ambrosien Aeterne rerum conditon. Est-ce dire que ce lac ait une diversit de mtres bien plus antique que chrtienne; voire, dans
prtendu surpasser sur leur propre terrain les grands vques Ambroise et l'ensemble, plus horatienne qu'ambrosienne.
Hilaire, pour ajouter des cratio~ de son c~ au .trsor .de l'hymnodie Cette divergence n'entrane pourtant pas une rupture avec les
latine chrtienne? Pour rpondre a cette question, il conVIent de prendre perspectives propres de la . posie liturgique. Comme les hymnes
en compte la singularit du projet potique de Prudence. Il ~e d~tnit, d'Ambroise, le premier recueil de Prudence se partage entre les heures du
comme on l'a vu 326 , mi-chemin des d~ux grandes onentations jour et les principaux "temps de l'anne liturgique naissante. Quant au
antrieures de la posie latine chrtienne; il ne rcuse ni l'une ni l'autre, second recueil, il clbre des martyrs locaux et des martyrs romains, ainsi
mais il entend s'en inspirer avec une gale indpendance. Le grand public qu'Ambroise l'avait fait. De mme que Damase en ses inscriptions, les
lettr et les assembles liturgiques ne peuvent laisser indiffrent un pote deux potes ont galement consacr des pices Pierre et Paul, et la
qui appartient au premier et ass!ste aux second~s. Mai~ s~ voc~tion ~r?pre jeune martyre romaine Agns. Cette continuit invite percevoir,
et le premier public auquel il s adresse, en se hvra~t a.l exercIc~ spmtuel d'autant mieux, une distinction qui ne consiste pas seulement dans la
de la composition potique, ne permettent pas de redurre les VOles de son diffrence des mtres et des dimensions croissantes des pomes; mais
lyrisme celles d'une posie mondaine , ni non plus la pure. eucologie d'abord dans celle des intentions. Si l'on observe l'exemple de ces pices
liturgique des inscriptions damasiennes et des hymnes ambrosIens. consacres Agns, Damase et Ambroise inscrivaient respectivement la
clbration de la jeune martyre dans l'espace sacr d'un sanctuaire et l
temps sacr du cycle liturgique. Prudence, lui, n'a cure de cette double
rfrence. Il mobilise les ressources de sa sensibilit, de son imagination et
322. Praef 37 sq. : Hymnis continuet dies,/ Nec nox ulla uacet, quin Dominum de son art pour se reprsenter (au sens fort de se rendre prsent ) le
canat.
martyre et le triomphe cleste de la jeune vierge, dans la libert d'une sorte
323. lb. 42 : Carmen martyribus deuoueat, laudet apostolos. de rverie oriente, o la mditation se mle l'oraison. Cet exercice
324. Sur cette dfinition: sup. ch. premier, et note 6.
spirituel en 133 hendcasyllabes alcaques est aussi loign de l'criture
325. Les deux sries d'hymnes ambrosiens authentiques correspondent aussi aux
lapidaire de Damase que de la clbration galement hroque, mais trs
prires des heures et des jours, et la clbration de divers martyrs: voir sup. ch. VIII. elliptique, du courage et de la pudeur d'Agns par Ambroise. Prudence
ose rcrire l'apothose cosmique de Daphnis, dans la cinquime glogue
326. Sup. ch. IX.
180 NAISSANCE DE LA POSIE LES DEUX BRVIAIRES LYRIQUES DE PR UDENCE 181

de Virgile, pour clbrer l'ascension cleste de la martyre 327 Liturgie Aptres et des martyrs 331 . Et surtout, la liturgie mozarabe aussi bien que
personnelle, mais aussi rserve des lettrs pris d'asctisme, et pour le Brviaire romain introduisirent tout ou partie de plusieurs hymnes de
ainsi dire ne pas mettre d'abord entre toutes les mains. Prudence dans la prire officielle de l'glise. De l extrapoler, et
Et pourtant, l'amiti personnelle qui liait Prudence son ordinaire simplifier les choses en affirmant la destination originellement liturgique
l'vque Valrjen de Calahorra ressort justement de passages explicites de de ces deux recueils, il n'y avait qu'un pas, et la critique prudentienne des
son Livre des couronnes. On y voit comment les dtails rapports sur les derniers sicles l'a souvent franchi. Une lecture plus attentive de ces
lgendes et le culte du martyr romain Hippolyte rpondent, dans l'hymne hymnes en atteste, au contraire, les caractres singuliers : ils expliquent
Il la curiosit manifeste par Valrien. Et Prudence y conseille leur destination premire, aussi bien qu'ils s'expliquent par elle.
in;tamment Valrien d'introduire le dies na ta lis d'Hippolyte dans le De cette double clbration, ressort en effet le profil d'un certain style
sanctoral de l'glise de Calahorra328 Dans le mme sens, le pote de vie. Nous avons commenc de le dfinir en analysant les ressemblances
profite de la clbration des dix-huit martyrs de Saragosse, pour rappeler entre les projets potiques de Paulin et de Prudence. Si cette posie
comment c'est ici qu'a triomph la ligne sacerdotale des Valerii 329 . s'engage dans le propos d'un exercice spirituel, participant la liturgie
Enfin, l'une des plus belles pices du recueil est une inscription destine sans s'identifier avec elle, elle est trop souvent anime par l'exhortation
un baptistre, lev Calahorra, l'emplacement o furent excuts les rhtorique pour tre rduite au monologue intrieur d'une suasoria ad se
martyrs locaux (pome 8). ipsum. Le pote s'adresse Dieu, ses saints, mais aussi un certain
On ne saurait donc isoler les recueils lyriques de Prudence, comme les public. Ce n'est pas le public mondain des recitationes romaines, pour
produits gratuits d'un divertissement sacr, ou la quintessence d'une lequel dclamaient les centonistes 332 ; pas davantage l'assemble litur-
recherche purement personnelle ou cnaculaire (on dirait aujourd'hui: gique, pour laquelle crivaient d'abord les vques hymnodes, et sans
litiste ). A fortiori n'est-ce pas un apport suspect rune de ces contre- doute aussi l'auteur des pomes en l'honneur de saint Flix333 La
liturgies organises dans certains grands domaines de la Tarraconaise par communaut, rassemble ou disperse 334 , pour laquelle Prudence a crit
des asctes dissidents des liturgies cathdrales et urbaines, et dnonces ses pomes, mne un style de vie comparable, dans ses aspects matriels et
par le Concile de Saragosse de 380 330 Si la posie lyrique de Prudence moraux, celui de ces autres propritaires terriens qu'ont t Sulpice en
n'est pas congnitalement liturgique, on. peut la dire au moins Aquitaine, Paulin en Campanie, ou l'ancien prfet Dardanus dans sa
paraliturgique . Le Concile de Tolde de 633 ne recommandera Thopolis des Basses-Alpes. Le lyrisme de Prudence semble d'abord
explicitement que l'usage liturgique des hymnes des trs bienheureux destin cette catgorie d'aristocrates lettrs, retirs sur leurs terres pour y
docteurs Hilaire et Ambroise ; mais son inspirateur Isidore de Sville, mener une vie d'asctisme monastique 335 En Carme, ces conuersi
admirateur de Prudence - auquel il consacre le plus logieux des
distiques de sa bibliothque - , y rend aussi largement hommage aux
hymnes composs par le zle des hommes la louange de Dieu, des 331. CONe. Toi. 4, cano 13 (<< De hymnorum canto non renuendo): Et quia
nonnulli hymni humano studio in laudem Dei atque apostolorum et martyrum triumphos
compositi esse noscuntur, sicut hi quos beatissimi doctores Ilarius atque Ambrosius
ediderunt... Sur Prudence, ISID. uers. in bibl. (en tte des potes chrtiens, avant A vit,
327. Rapprocher PRVD. perist. 14,92 sq.: angeli/ Saepsere euntem tramite can- Juvencus et Sdulius) 10,3 sq. : Pareat eximio dulcis Prudentius ore.! Carminibus uars
dido.! Miratur orbem sub pedibus situm ... ; et VERO. ecl. 5, 56 sq. : Candidus insuetum nobilis ille satis.
miratur limen Olympil Sub pedibusque uidet nubes et sidera Daphnis. Dj Damase
avait hardiment fray la voie cette reprsentation antique et virgilienne de l'ascension 332. Voir supra, ch. VI.
cleste chrtienne: sup. ch. VII. et note 198. 333. Sur ce problme de la destination premire des carmina natalicia, sup. ch. x, et
328. La chose est dj implique par la ddicace de cet hymne perist. II : Ad n.305.
Valerianum episcopum de passione Hippolyti beatissimi marty~is. Elle s'explicite dans l~ 334. Dans un asctre - une communaut d'asctes n'ayant pas encore de Rgle
dernire partie de la pice, ib. 11,231 sq. : colit hunc pulchernma Ro~a/ Idtbus August! crite en forme: mieux vaut donc ne pas employer le terme encore anachronique de
mensis, ut ipsa uocat/ Prisco more diem, quem te quoque, sancte magister.! Annua festa monastre - de son domaine calagurritain situ aux environs de la ville; ou dans les
inter dinumerare uelim . communauts asctiques de ses amis de Tarraconaise et d'Aquitaine.
329. Perist. 4,77 sq. : Inde, Vincenti, tua palma nata est.! Clerus hic tantum peperit 335. Dans une consc~ation totale de leur temps la recherche de Dieu par l'ascse, la
triumphum'/ Hic sacerdotum domus infulata/ Valeriorum. prire, la lectio diuina des Ecritures. Il faut voquer aussi tout ce que peuvent suggrer, en
330. CONe. Caesaraug. I, canon 2 (<< Vt diebus dominicis nullus ieiunet nec diebus Gaule, les relations amicales de Martin de Tours avec d'anciens hauts fonctionnaires
quadragesimis ab ecc1esia absentet ) : exemplum et praeceptum custodiant et ad alienas chrti~ns retirs sur un domaine, comme l'ancien prfet de la Ville (en 380) Magnus
uillas agendorum conuentuum causa non conueniant. Arbonus: vOIr SVLP. SEV. Vita Martini 19,1 et dial. 3,10,6.
NAISSANCE DE LA POSIE LES DEUX BRVIAIRES LYRIQUES DE PR UDENCE 183
182

rompent le jene None, comme on le faisait Marmoutier selon les dcision de l'Empire, dans l'entourage immdiat d'un prince qui,
traditions de l'gypte monastique ancienne 336 . Ainsi que Jrme, ils d'ailleurs, sa posie a dcern les plus grands loges341
vnrent Jean-Baptiste comme le chef de me de la profession Le haut niveau de culture romaine et chrtienne de la Tarraconaise
monastique 337 . Il n'est que de voir, sur ce point, les strophes dtailles et explique la valeur exceptionnelle de l'uvre potique de Prudence.
enthousiastes que Prudence a consacres magnifier ce hros (uir) de la Calagurris tait romaine depuis six sicles. Un hasard malicieux, mais
vie parfaite 338 . Et il y a sans doute plus qu'un jeu de mots dans la manire charg de sens, fit de Prudence le compatriote de Quintilien; et Auguste,
dont il se prsente lui-mme comme unpoeta rusticus 339 . Est-ce encore un dj, s'tait entour d'une garde de Calagurritani 342 . L'vque Pacien
hasard, si la premire mention explicite des uvres'de Prudence apparat de Barcelone montre, par les quelques uvres en prose que nous avons
au ye sicle, en Gaule du Sud, dans la bibliothque d'un grand domaine conserves de lui, la qualit de la culture hispano-romaine tardive dans
appartenant Tonantius Ferreolus, un noble gallo-romain chez qui cette province. crits en une langue exceptionnellement chtie et
Sidoine raconte avoir pass une partie de campagne la fois divertissante coulante, ses sermons et ses lettres donnent une haute ide de la
et pieuse 340 ? connaissance que les compatriotes et contemporains de Prudence avaient
Les rares donnes de la biographie de Prudence permettent de prciser encore des auteurs classiques. Des uvres de Virgile d'abord, mais aussi
encore les conditions particulires dans lesquelles est n ce lyrisme, si des pi'tres d'Horace et mme du pome de Lucrce: on en a retrouv
vigoureusement original. L'esquisse biographique de la Prface ne doit prcisment des traces dans cette uvre, de dimensions cependant (1?our
pas induire dans la tentation hypercritique de n'y voir qu'une enfIlade de nous) rduites. Le raffmement de l'art palochrtien de la valle de l'Ebre
lieux communs. C'est bien la carrire, quasi normale, d'un rejeton des est attest par des sarcophages romains ds l'poque constantinienne, puis
aristocraties circumpyrnennes - d'Aquitaine ou de Tarraconaise - par des mosaques tombales de type africain. Quant la transformation de
la fin du Iv" sicle. Cette carrire commence par des tudes d'autant plus certaines salles en locaux liturgiques dans les villas romaines, elle trouve
pousses qu'elles ouvraient les portes de la haute administration. Avocats Fraga, dans la province de Lrida, un exemple qui, pour n'tre pas
devenus gouverneurs de provinces, ces fIls de familles ont souvent atteint aisment datable, n'en est pas moins suggestif.
les plus hautes dignits, grce ce clan d'Espagnols et d'Aquitains qui ont Tel est le contexte culturel dans lequel, revenu de la cour et des plus
constitu autour de Thodose de Cauca ce qu'on appellerait aujourd'hui hautes vanits de ce monde, un pote charg d'exprience, d'annes et de
les barons du rgime. Prudence en fut, jusqu'au plus haut: au centre de lettres, va trouver - selon la meilleure tradition romaine - les chemins
d'une vila nuova littraire, voire sa propre gloire en ne cherchant que
celle de Dieu: et le reste vous sera donn par surcrot . Son ambition
est trs haute. Elle est celle d'un lyrisme total, embrassant et brassant tous
336. HIER. epist. 22,35 (sur la coutume gyptienne) claire en ce sens la notation
moins prcise de SVLP. SEV. Vila Martini, 10,7, sur le repas pris en commun Marmoutier les genres et les tons, les mtres et les modles, comme une sorte d'orgue
post horam ieiun . de Dieu: Quelle trompette antique, quelle lyre clbre, de ses souffles ou
337. HIER. epist. 22,36 : Huius uitae ... princeps Iohannes baptista fuit . bien de ses cordes, pourrait galer, en louanges, l'uvre du riche Tout-
338. PRVD. cath. 7,46-80 sur Jean, appel au vers 67 uir seuerae industriae , et aux Puissant, et tous les biens qu'il offre l'homme pour qu'il enjouisse343 ? .
v. 71-72 doctor nouae salutis ; le premier de ces passages montre d'ailleurs en Jean le Les accords potiques qui chantent Dieu et la louange du Pre
modle du jene jusqu' la neuvime heure (v. 67-68): potum cibumque uir seuerae d'En-Haut entendent donc faire concerter (nouvelle nuance de
industriae/ in usque serum respuebat uesperum . concelebrare) tous les instruments possibles de la grande posie: de la
339. Perist. 2,573 sq. : Hos inter (= alumnos urbicos = les chrtiens de Rome), 0 trompette pique la lyre de tous les lyrismes antiques. Ils incluent en
Christi decus,! Audi poetam rusticum/ Cordis fatentem crimina/ Et facta prodentem effet la grande posie chorale de Pindare aussi bien que le lyrisme
sua . L'antithse traditionnelle rusticus/urbanus s'assortit ici d'autres harmoniques
complexes (feinte humilit de la rusticitas littraire, valeur spirituelle d'accusation du
personnel, si diversifi, dont Horace demeurait en latin le reprsentant par
pcheur par lui-mme, selon le blocage rustici-pagani-peccatores oppos urbani- excellence.
christiani-sancti); mais il ne faut pas en exclure le sens premier, et pour ainsi dire
biographique: le latifondiaire et paysan de Calagurris oppos aux citadins et citoyens 341. Dans le Contre Symmaque: voir in! ch. XIII.
de Rome. 342. SVET. Vila Augusti 49.
340. Dans son epist. 2,9 (adresse Donidius vers 465), au 4 sur les livres mis la
disposition des invits dans cette villa: uvres religieuses pour les dames, et oratoires 343. Cath. 3,81-85 : Quae ueterum tuba quaeue lyra/ Flatibus inclyta ue! fidibus/
pour les hommes; y faisaient l'objet de frquentes lectures des grands auteurs la fois Diuitis Omnipotentis opus,! Quaeque fruenda patent homini./ Laudibus aequiperare
antiques et chrtiens: Augustin ou Varron, Horace ou Prudence . Texte in! n. 345. queat?
184 NAISSANCE DE LA POSIE LES DEUX BRVIAIRES LYRIQUES DE PRUDENCE 185

Que Prudence se soit voulu un Horace chrtien , de multiples aspects Les correspondances des formes mtriques laissent apparatre, d'autre
de ses recueils lyriques en apportent constamment la preuve. On vient part, une composition du recueil par inclusion hellnistique, en
d'en voir un exemple dans l'attaque cliche de son hymne pascal: amande . L'enveloppe extrieure se compose, aux deux extrmits de la
Donne-moi, garon, le plectre 344 .. . Mais nulle part, sans doute, le dfi srie, de deux couples de pices en strophes strictement ambrosiennes.
conscient Horace ne s'affirme, par la forme aussi bien que par Mais les trois autres enveloppes et le noyau central ouvrent des
l'inspiration, plus clairement que dans la Prface, o sont tracs justement perspectives plus singulires. Les pices 3 et 10 sont crites en strophes de
le projet et le programme de toute l'uvre. Chaque strophe y associe trois mtres dactyliques et anapestiques familiers Ausone - dont la
mtres bien horatiens: un glyconique et les deux varits d'asclpiades. connaissance et l'utilisation par Prudence sont maintenant certaines-.
Mais, surtout, la pice est tout entire sous le signe du tempus Les pomes 4 et 9 sont composs de strophes de trois vers, respectivement
irreparabile, color par l'clairage biblique de la vanit et du pch. Le en hendcasyllabes phalciens et en ttramtres trochaques catalectiques;
projet mme d'un exercice spirituel, consistant en une mditation sur les les premiers rappellent un mtre catullien, les seconds le mtre triomphal
valeurs spirituelles du temps vcu, n'est pas en rupture avec le projet et le dj utilis par Hilaire de Poitiers 346 . Les strophes de quatre asclpiades
ton majeur du lyrisme horatien. Et pas davantage, dans le Cathemerinon, mineurs et les strophes saphiques placent les pomes 5 et 8 dans le sillage
la fonction dvolue la transposition lyrique des pisodes scripturaires: manifeste d'Horace. Enfm, le noyau central (6 et 7) en vers ambiques (4
leur relecture lyrique et allgorique peut tre prudemment rapproche de dimtres catalectiques et 5 trimtres) trouve ses prcdents dans les parties
la fonction qu'Horace avait confre aux mythes dans ses Odes. Les lyriques des Tragdies de Snque. Cette relation est confrrme, par des
contemporains ne s'y sont point tromps. Si Ferrolus proposait ses souvenirs prcis de ces uvres, dans la peinture 'lue Prudence fait du
htes la prose d'Augustin ou de Varron, son choix potique leur offrait massacre des Innocents, au cours de l'hymne de l'Epiphanie qui clt le
Horace ou Prudence 34s . recueil comme une sorte de bouquet final.
La richesse concerte de ces recueils lyriques apparat dj dans la On le voit ces seules considrations de forme: la profession d'un
subtilit de leur structure. Celle-ci harmonise, de faon savante, lyrisme total est un programme srieux, que Prudence a suivi avec une
l'architecture des thmes, des mtres et, par suite, des patronages prcision et une minutie tout alexandrines. Les patrons - en tous sens -
potiques, sous lesquels sont respectivement places les douze pices - de cette posie alternent savamment la cl de toutes ces pices, et
chiffre parfait - rassembles dans le Cathemerinon. Six couples de dans leur ordonnance mme. Horace, Catulle et Snque y sont, aussi
pomes y scandent les temps forts, journaliers et annuels, d'une prire bien qu'Ambroise, Ausone et Hilaire, au rendez-vous de cet unanimisme
chrtienne accorde aux rythmes naturels du temps. Matin (1-2), repas de lyrique. S'y trouvent aussi Virgile et Ovide, - dont le souvenir est prsent
midi (3-4), soir (5-6) y sont suivis d'un raccourci de l'anne liturgique, o en maints traits de vocabulaire et en bien des alliances de mots - , et non
se succdent le Carme (7 -8), le temps pascal (9-10), le cycle de Nol et de moins Lucain et les potes flaviens; mais aussi Juvencus et les
l'piphanie (I 1-12). A cette rpartition vidente, se superposent des centonistes: une analyse dtaille de la facture des rcits bibliques a
correspondances plus subtiles. Au centre de chacune des deux moitis, montr leurs souvenirs jusqu'en ces dveloppements, qu'on et pu croire
une attention particulire est accorde la spiritualit des repas et des directement emprunts la lettre des versions latines de l'criture. Une
jenes. Autour de ces deux centres, se rpondent en chiasme: dans le telle analyse ne permet pourtant qu'avec bien des rserves, de proposer
jour, le passage de la lumire la nuit, et dans l'anne, celui (inverse) de la l'hypothse d'une volution cohrente de l'art de Prudence. Mais de la
mort la rsurrection. Enfm, l'aube du jour rpond, dans le cycle simple reprise d'Ambroise, dans la premire pice, toute la lyre de la
annuel des Mystres de la vie du Christ, la clbration de l'aube de l're pice 12, cette volution a bien eu lieu, vers l'indpendance, et
chrtienne. l'affrrmation d'un temprament potique original. Si la courbe est difficile
tablir, entre ces deux pices extrmes, l'analyse des 10 pices qui
sparent actuellement ces deux pomes invite, du moins, percevoir la
344. HOR. carm. 3,19,10 sq.: da noctis mediae, da, puer, auguris Murenae ... ; 346. Il est possible qu'en d'autres hymnes, aujourd'hui perdus, Hilaire ait tent
comparer aussi ib. 3,14,17 : i, pete unguentum, puer, et coronas . Le plectre apparat en d'utiliser le mtre catullien de l'hendcasyllabe phalcien. Au dbut du y' sicle, il sera
quatre carmina: 1,26, II ; 2,1,40 et 13,27; 4,2,33. L'alliance des trois mots est une bien employ par Cyprianus dit Gallus, pour traduire en vers des cantiques bibliques:
combinaison personnelle Prudence; mais l'allure volontairement horatienne de voir in! ch. xv. En ce cas, il y aurait eu, de la priphrie au centre de la composition
l'ensemble est indniable. mtrique en amande du recueil, l'alternance rgulire de couples d'hymnes rappelant
345. Sm. APOLL. epist. 2,9,4: nam similis scientiae uiri, hinc Augustinus, hinc par leur forme Ambroise, Ausone, Hilaire, Horace et Snque : les chrtiens et modernes
Varro, hinc Horatius, hinc Prudentius lectitabantur; et sup. n. 340. enveloppant un noyau antique et classique.
186 NAISSANCE DE LA POSIE LES DEUX BRVIAIRES LYRIQUES DE PRUDENCE 187

diversit des inflexions que Prudence a voulu faire entendre en chacune Le pote a choisi (peut-tre ensuite? peut-tre en mme temps ?) la
de ces pices; tout particulirement, dans les partis qu'il a successivement ueterum tuba, celle des pomes piques, pour peindre aux hymnes 10, 4
et diffremment tirs des pisodes bibliques, placs au centre de la plupart et 7 les exploits de Tobie, de Daniel, et des hommes de Dieu qui ont donn
de ces hymnes. l'exemple du jene 349 . Il n'oublie pas, tout en adaptant ces rcits aux
L'organisation habituelle de chacun d'eux autour d'un rcit biblique, exigences d'une clbration lyrique, la paternit de Juvencus, d'ailleurs
trop longtemps considr comme une sorte d'exemplum digressif, clarifie rclame par son propre projet de chanter, dans l'hymne 9, les gesta
l'originalit de l'hymne de Prudence. Le dialogue hymnique entre Christi insignia350 . Cet effort, pour assurer son pome une sorte de
l'homme et Dieu forme toujours l'crin spirituel du pome. Mais le cur polyphonie potique, digne de ce qu'il appelle la riche Toute-Puissance
de chaque pome s'organise si bien autour du (ou des) pisode(s) de Dieu 351 , culmine dans les pomes o, travers le modle horatien, il
biblique<s)347, que c'est partir de la lectio diuina que l'hymne de semble avoir retrouv les ambitions et les moyens de la plus haute posie
Prudence parat avoir pris son essor. Cette ,hymnodie doit ainsi tre du quatrime livre des Odes. On est tent de dire alors: feruet
entendue comme une rumination 348 de l'Ecriture, dont la relecture immensusque ruit profundo Pindarus ore , en ajoutant simplement:
mentale et lyrique joint l'oraison affective la mditation. D'o l'inclusion christianus 352 . Horace notait dj, parmi les thmes prfrs de ce
du rcit biblique potis , entre les deux parties d'une mditation dont grand lyrisme: seu deos regesque canit, deorum sanguinem 353 . Des
la seconde est plus parntique ; tandis que les deux volets extrmes de ce dieux et des hros, Prudence entendait transfrer ce lyrisme grandiose
polyptyque se laissent respectivement ramener au schma gnral d'une un nouveau Dieu vainqueur de la mort, mais aussi ces nouveaux hros,
invocation initiale, accompagne de louange, et d'une prire finale, o la triomphants pour et dans le Christ, que sont les martyrs, y compris les
demande succde logiquement la parnse qui forme la fin de la deux premiers Aptres appels par lui, dans une mtaphore impriale,
mditation. apostolorum principes 354 . La pluralit des tons, juxtaposs ou
Malgr une tendance l'amplification, o se marque le dploiement de mlangs, atteint dans les pices 3,5 et 12 son plus haut point. La coule
la rhtorique au service de la posie, les premiers hymnes - du matin- de la ferveur lyrique y est accorde la profondeur du Mystre, mais aussi
sont encore des gammes ambrosiennes . C'est pourquoi le rcit biblique la grandeur d'un nouveau pindarisme. Cette grandeur est hiratique et,
comme telle, dj byzantine.
n'y revendique encore que timidement son autonomie. La lutte de Jacob
contre l'Ange, et la vision apocalyptique de Jean, restent encore l'tat Elle accorde le verbe lyrique de Prudence la solennit clatante et
d'bauches allusives, proches de la source biblique, dans l'hymne 6 o fige de la plastique et de la mosaque, dans l'ge thodosien. L'originalit
elles illustrent le thme des visions et des songes comme de simples fortement caractrise de ce mode d'expression lyrique tient la
exemples antiques. Mais dj le Bon Pasteur de l'hymne 8 s'engage convergence de plusieurs partis esthtiques. En premier lieu, une
la fois vers la description et vers l'allgorie: il donne lieu un petit tableau assimilation profonde de tous les grands modles, proposs la culture
(eidullion) trs alexandrin du paradis; l'criture potique de Prudence s'y des potes chrtiens: l'hritage classique, d'abord horatien et virgilien,
rvle dans toute sa complexit savante, et aussi son art de synthtiser les mais trs ouvert la veine postclassique et baroque, qui, d'Ovide, mne
chos potiques issus des traditions les plus diverses. Cette dextrit 349. Tobie: cath. 10,69-76 ; Daniel: ib. 4,37-72 ; les jeneurs : sup. n. 347.
allier, avec originalit, les veines antiques et bibliques, se donne toute 350. Ces gesta Christi insignia de cath. 9,2 (texte completsup. n. 320) apparaissent
libert dans les hymnes narratifs Il et 9. Nol et Pques y sont clbrs comme la retractatio transparente (du moins pour les lettrs chrtiens du IVe sicle) de la
en une rcriture chrtienne des grands mythes antiques de l'ge d'or et de fameuse formule de Juvencus, praef 19 : Christi uitalia gesta (galement en fin de
la descente aux enfers. On y admire un quilibre magistral, entre la vers), sur laquelle voir sup. ch. IV.
plnitude de l'imagination mythique traditionnelle et les donnes 351. Au troisime des vers cits sup. n. 343.
bibliques, sur l'ge messianique et la descente libratrice de Jsus au pays 352. Dans la clbre Ode d'Horace sur Pindare et la potique du grand lyrisme
des morts. choral: HOR. carm. 4,2,7-8.
353. lb. vers 13-14.
347. Il Y en a exceptionnellement cinq dans la srie des jeneurs clbres de 354. PRVD. perist. 2,459-460: Hic nempe regnant duo/ Apostolorum principes .
l'hymne 7 : lie (26-35) ; Mose (36-45) ; Jean le Baptiste (46-80) ; les Ninivites du livre de
Ambroise, hymn. 12,7, ne les appelle encore que Deum secutos praesules , et le mot de
Jonas (81-175 : fragment considrable, cause de l'inclusion de l'histoire de Jonas dans la principes n'est pas dans les pomes directement ou indirectement conservs de
baleine) ; enfin Jsus au dsert (176-195). Damase. Mais Hilaire et Ambroise, dans leurs commentaires respectifs sur Matthieu et sur
348. Entendue au sens monastique et mdival, dont nous avons vu la dfinition le Psaume 118, sont sans doute les premiers avoir appel Pierre apostolorum
prcise par Ambroise: sup. ch. VIII et n. 21 7. princeps et avoir parl de son principatus .
188 NAISSANCE DE LA POSIE LES DEUX BRVIAIRES LYRIQUES DE PRUDENCE 189
Stace, en passant par Lucain et Snque le Tragique. Le maniement agile, apprendre dans l'pope virgilienne le secret de ces points d'orgue
que le pote fait des trsors de sa mmoire, dpasse ici le labeur des mditatifs.
centonistes, et mme le pastiche russi de Juvencus. Car Prudence Au second niveau, se trouve l'usage de la mtaphore. Elle est plus
parvient redistribuer ses emprunts lexicaux et mtriques, tout la fois souvent elliptique et implicite que soigneusement dploye dans le
avec tant de minutie et de ferveur, qu'il garde le reflet de ses sources discours d'une comparaison en forme, de type homrique. On est l au
diverses, en dpit de leur intgration dans une synthse neuve. Cette niveau dcisif du discours mtaphorique (ou mtaphorisable ). On y
synthse est opre par un got qui ne s'est pas moins form l'cole sent converger une pluralit de traditions de culture: l'agilit rhtorique
d'Ausone, mais sans que persiste la tutelle de matre disciple qui, des tropes et des figures; la vision platonicienne d'un sensible que la
jusqu'au bout, pesa sur le talent de Paulin. contemplation rsout en un rseau de signes de l'intelligible; les
L'attention la beaut du sensible, et en particulier aux jeux de la catgories labores de l'exgse chrtienne, attentive toutes les
lumire, manifeste une dlicate affectivit, mais plus gnreuse et plus prfigurations, dans le double contrepoint du temporel et de l'ternel, de la
forte que celle d'Ausone, plus richement sensuelle, et proche de celle figure et de son accomplissement; enfin, le langage iconographique
d'Augustin. Les valeurs et les thmes potiques de la tradition alexandrine chrtien, dont le discours est toujours plusieurs ententes, mme s'il est
y reprennent leur tincellement. Alliance de l'horrible et du gracieux, figuratif: ainsi dans les reprsentations de scnes vangliques, dont bon
comme dans le massacre et le bonheur cleste des Innocents, au cours de nombre se retrouvent dcrites en nos pomes. L'imprgnation biblique de
la dernire pice du recueil. Plaisir pris l'trange et au subtil, jusqu'au l'imagination de Prudence, par les canaux divers de la lecture liturgique
bord de l'hermtisme et de la prciosit: la Muse de Sidoine Apollinaire ou personnelle, de l'exgse entendue et lue, de l'iconographie peinte,
s'annonce l toute proche. Mlange d'un sublime emphatique et d'un cisele, sculpte, a jou ici un rle d'autant plus fondamental qu'en ces
surralisme qui, dj, transcende l'anecdote familire. Recours aux petits hymnes, le rcit et la mditation prennent et reprennent constamment
sous-genres: l'idylle en son sens premier de petit tableau; pour objet l'intelligence spirituelle des critures.
l'pigramme; la prosopope des abstractions (qui annonce l'allgorisme On est l au dernier niveau de l'imaginaire: sa constante sublimation en
de la Psychomachie, si tant est que plusieurs de ces pices n'en soient pas un symbolisme religieux. C'est ce niveau de la Rvlation qu'exprime le
contemporaines) ; le pastiche miniaturis des grands genres. Il n'est pote, en sa mditation capitale du pome 6 du Cathemerinon sur les rves
pas jusqu' la recherche continuelle d'un vocabulaire volontiers fleuri de et les visions: Libre vague, par les brises, la pense vive et rapide, et, par
mots rares et de nologismes, qui n'allie, dans la passion de l'insolite, le diverses figures, voit ce qui tait cach 356 . Prudence est dj conscient
souvenir indirect de Pindare aux garants, moins lointains, de l'alexandri- des risques de la matresse d'erreur et de fausset : le cur souill du
nisme romain classique. pcheur pris de multiples terreurs, voit des phantasmes terribles 357 .
Mais parmi ce foisonnement d'artifices, heureusement emports, dans Mais le modle johannique lui rend courage. Grce la plnitude de sa
les meilleurs des cas, par 1' lan de la ferveur qu'Horace saluait chez foi, Jean voit, toute nue carte, ce qui gisait sous les signes 358 . A quoi
Pindare, il faut faire une place part la puissance de l'imagination aspire le pote, non moins qu' communiquer, par de telles images
visuelle, qui est peut-tre la facult potique majeure de Prudence. Elle se potiques, une vision qui est aussi une nourriture pour la conversion. Car
manifeste trois niveaux, savoureusement superposs dans les pages les ces images nous enseignent359 . Cette lgende (au sens iconogra-
plus russies. Les petits tableaux se portent avec prdilection vers la phique du mot) du rcit de la lutte de Jacob contre l'ange, vaut aussi pour
nature et les uvres d'art; double choix trs alexandrin. Ces descriptions toutes les formes de l'imaginaire dans la posie de Prudence.
menues dcomposent souvent le rythme narratif en une srie de
mdaillons juxtaposs 3S5 Elles sauvent ainsi la contemplation lyrique, en 356. PRYD. cath. 6,29-32: Liber uagat per auras/ Rapido uigore sensus/ Variasque
la soustrayant un mouvement trop dramatiquement tendu vers le per figuras/ Quae sunt operta cernit.
dynamisme propre au rcit pique. Indubitablement, Prudence a pu 357. lb. 53-56: At qui coinquinatum/ Vitiis cor impiauit/ Lusus pauore multo/
Species uidet tremendas.
355. Ce procd, trs alexandrin, se retrouve la fois dans la prose d'art (voir la 358. lb. 77-80: Euangelista summi/ Fidissimus Magistri/ Signata quae latebant/
composition de la Vila Martini), et dans l'iconographie des arts plastiques: voir les Nebulis uidet remotis.
groupements de personnages dans les sarcophages frises, puis colonnes, du courant du 359. Avant l'explication tropologique (concernant l'thique spirituelle du chrtien) de
IY' sicle; mais aussi les mosaques en petits tableaux, que supposent les quatrains du la lutte de Jacob contre l'Ange de Dieu, dans cath. 2,85 : Hae nos docent imagines ... ;
Dittochaeon de Prudence, ou que l'on voit dans les parties hautes de la nef centrale de a
en l'occurrence, que l'homme rebelle Dieu perd ses forces: ... Hominem tenebris
Sainte-Marie-Majeure (y' sicle), ou de Saint-Apollinaire-le-neuf Ravenne (YI e sicle). obsitum,/ Si forte non cedat Deo,! Vires rebelles perdere .
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190 NAISSANCE DE LA POSIE LES DEUX BRVIAIRES LYRIQUES DE PRUDENCE 191


Elle vaut donc, aussi, pour une clbration des martyrs, qui hrite sans fte annuelle des Aptres et martyrs Pierre et Paul, visit les tombeaux de
servilit de nombreux prcdents littraires: inscriptions damasiennes, divers autres martyrs romains, rapport Calagurris une pit fervente
hymnes d'Ambroise, pomes anniversaires de Paulin. Mais galement, en envers ces martyrs dont l'intervention semblait l'avoir tir d'un mauvais
prose, des Actes et Passions des martyrs, des sermons pangyriques De pas 362 Cette conjoncture fut, pour la rdaction du Peristephanon, d'autant
sanctis; de tO'!te la vaste littrature de prparation au martyre du me plus dterminante que Prudence se sentait non moins personnellement
sicle, si passionnment lue et spirituellement assume par les milieux impliqu, dans le culte des martyrs, par son attachement l'idal
asctiques de la fin du IVe sicle. Dans chacune de ces sries d'uvres, asctique. Si le moine se veut successeur du martyr , la mditation de
appartenant des genres diffrents, et comme tels destines exercer des l'hrosme physique et moral des martyrs est une forme primordiale de
fonctions bien distinctes, Prudence a pris son bien. Mais son imagination l'ascse, pour ceux qui conoivent leur idal de vie comme celui d'un
lyrique ne s'est pas laisse enfermer dans ces lectures. A-t-il dj tir parti martyre quotidien: le tmoignage d'une vie vcue dans la prire, la
des initiatives - et des dfauts - des pomes nolans de Paulin? La chose pauvret, la chastet, l'abstinence et le jene. Prudence revint donc avec le
est plausible, encore qu'indmontre ; elle est soumise aux incertitudes, double dsir, encourag par son vque et ami Valrien, d'introduire en
probablement irrmdiables, de la chronologie des uvres de Prudence. Espagne le culte des martyrs romains, mais aussi d'y promouvoir et
Pour chanter les martyrs, Damase et Ambroise proposaient Prudence un clbrer le culte des martyrs hispaniques.
exemple de concision qu'il est loin d'avoir suivi. Mal lui en a pris, car ses Suivant l'ordre reu par les diteurs (et plus incertain dans les
hymnes Laurent et Vincent, avec prs de 600 vers chacun 36o , pchent manuscrits), le recueil semble s'organiser en deux heptades, en tte
par un dbordement de rhtorique, qui gte souvent le mouvement du desquelles figurent, la place d'honneur, les martyrs calagurritains: les
rcit hymnique. Est-ce dire que, revenant aux affinits originelles de deux lgionnaires Emtrius et Chlidonius. L'hymne 1 clbre leur
l'hymne, Prudence ait sombr ici, autant que Paulin, dans les flottements martyre et leur culte, l'hymne 8 (fait pour une inscription) la continuit
d'un long sermon en vers? La diversit considrable des 14 hymnes du topique et mystique entre leur excution et le baptistre lev sur ce lieu
Peristephanon ne permet pas de donner une rponse globale une telle saint: La terre puise une rose sacre dans la source ou le sang, et
question. constamment dborde, intarissable, de son Dieu. Le matre de ce lieu est,
Tout se passe comme si la libert de rinventer un rcit hagiographique, en personne, Celui dont, par la double blessure de son flanc, de part et
autorise par les lacunes de la tradition sur le saint martyr, avait induit d'autre le sang et l'eau coulrent flots. Vous partirez d'ici, chacun comme
parfois l'hymnode en tentation de cder au plaisir des rcits merveilleux, il pourra, emport travers les blessures du Christ, celui-ci par le glaive et
comme le rdacteur anonyme d'une Passion littraire tardive. l'autre par les eaux 363 . La beaut elliptique de ce pome pigraphique-
L'hymne du Peristephanon n'est pas moins un mixte que l'hymne du le seul de ce genre dans le recueil - tient la superposition de trois
Cathemerinon. Elle nat pour rpondre aux besoins de la diffusion du images en l'unit d'un mme mystre contempl: le coup de lance du
culte des martyrs, dans la conjoncture historique particulire qui est celle centurion au Crucifi a fait jaillir de son flanc le sang et r eau, qui sont la
de l'glise d'Espagne, au lendemain de l'exaltation du culte des martyrs double figure du baptme de sang des martyrs et du baptme d'eau des
romains par Damase, et milanais par Ambroise. En se rendant Rome, catchumnes. Martyre et sacrement jaillissent ainsi la fois du dernier
probablement en 40 l, pour rsoudre une affaire grave qui menaait sa acte de la Passion.
maison 361 , Prudence semble bien avoir assist dans la Ville )a grande Le reste des pomes de cette premire srie se distribue entre quatre
360. Pour ne rien dire ici des 1140 vers des sancti Romani martyris contra gentiles pices hispaniques, et deux qui concernent des martyrs originaires
dicta. Longtemps tenu pour suspect de n'avoir pas appartenu au recueil initial du d'autres rgions de l'Occident. Eulalie de Mrida est clbre en trimtres
Peristephanon, cet hymne 10 vient de voir sa cohrence au reste de la srie prcisment dactyliques (3) ; les 18 martyrs de Saragosse en strophes saphiques (4) ;
confirme, en mme temps qu'tait formule l'hypothse selon laquelle une translatio
aurait dplac cet hymne, qui aurait initialement constitu le finale richement orchestr
du livre . 362. Non seulement Cassien (voir n. pre.), mais aussi Pierre et Paul; voir les
361. On continue de discuter sur le sens de l'allusion obscure contenue dans la fin de derniers vers de perist. 12,65 sq.: tu domum reuersus/ Diem bifestum sic colas
la prire de Prudence au martyr Cassien d'Imola, perist. 9,102 sq. : Tunc quod petebam, memento ; et Hippolyte, ib. 11,177-178: Ris corruptelis animique et corporis aeger/
quod timebam murmuro :/ Et post terga domum dubia sub sorte relictam/ Et spem futuri Oraui quotiens stratus, opem merui .
forte nutantem boni.! Audior : urbem adeo, dextris successibus utor,! Domum reuertor, 363. Perist. 8,13-18 : Raurit terra sacros aut fonte aut sanguine rores,! Exundatque
Cassianum praedico . Mais on s'accorde gnralement penser que la raison du voyage suo iugiter unda Deo.! Ipse loci est dominus, laterum cui uulnere utroque/ Rinc cruor
de 401 concernait une affaire sculire, et non pas religieuse, mais plus probablement de effusus fluxit et inde latex./ Ibitis hinc, ut quisque potest, per uulnera Christi! euectus
caractre judiciaire. gladiis alter et alter aquis.
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192 NAISSANCE DE LA POSIE LES DEUX BRVIAIRES LYRIQUES DE PRUDENCE 193

Vincent de Valence en dimtres iambiques (5); Fructueux, vque de Les meilleures pices se distinguent par la varit mesure des tons, la
Tarragone, et ses deux diacres Au.gure et Eulog~, ~n h~ndc~yllabes noblesse d'une foi enthousiaste en ces intercesseurs privilgis auprs de
phalciens (6). Enfm, le diacre romam Laurent en dimetres iambiques (2), la divinit, la calme et simple rsolution des martyrs face des juges sans
et l'vque illyrien Quirinus de Siscia en glyconiques (7). La seconde hargne. Ainsi l'hymne aux trois martyrs de Tarragone tmoigne-t-il d'une
heptade est do~e par des martyrs romains ou italiens. Cassien d'Imola, sobre discrtion, qui n'est pas le fort de toutes les pices. C'est d'ailleurs le
en Cisalpine, est chant en de curieux distiques, dans lesquels ~n seul cas o nous disposions encore du document en prose, trs
hexamtre dactylique prcde un trimtre iambique (9); le martyr romam probablement antrieur au pome, voire de haute poque: les Acta'
Hippolyte en distiques lgiaques (11). Pierre et Paul, en distiques o le Fructuosi, sans doute encore assez proches du martyre, survenu en 259
trimtre iambique catalectique s'associe au grand archiloquien (12); la Tarragone. Prudence, en cette occurrence, s'est trouv encourag la
martyre romaine Agns, en hendcasyllabes alcaques (14). On trouve mesure par la qualit mme de son document de base. Mais il a t, bien
galement, dans cette seconde moiti du recueil, un hymne en d'autres fois, la victime des traditions populaires (ainsi pour Vincent et
archiloquiens consacr Cyprien de Carthage (13), et un immense pome pour Hippolyte), sinon, aussi, de l'emphase rhtorique des prdicateurs ou
apologtique dans l'hymne de Romain d'Antioche (10) en trimtres des hymnodes antrieurs: ainsi celle d'Ambroise lui-mme, pour le
iambiques: ses 1140 vers, et l'interminable p~aidoyer apologtique. prt martyr romain Laurent.
au martyr, lui ont valu le sous-titre de diScours contre les pruens Mais, parfois, le symbolisme enveloppe ou limine la complaisance
(Contra gentiles dicta). La tradition manuscrite l'isole souvent du reste du envers les aspects anecdotiques, pour atteindre une reprsentation plus
recueil; son contenu le distingue des autres pices, et le rapproche des hiratique du martyre ou des martyrs. Tel est le cas pour les martyrs de
deux chants de Prudence Contre Symmaque. Calagurris, ou pour Pierre et Paul. Le martyre de ces derniers est voqu
Sous la grandiloquence d'une expression souvent plus dmesure que avec une concision qui rend ses droits au plaisir de l'nigme, mais cette
dans le Cathemerinon, le schma de ces hymnes y montre l'interfrence esquisse de rcit - double icne - est assortie d'une double
constante de trois tons appropris la matire de ces rcits hroques : ils ekphrasis d'uvres d'art: elle dpeint le jeu baroque des couleurs et de la
s'achvent par la mort, le triomphe cleste et le culte posthume du lumire, dans les reflets du baptistre de saint Pierre (on songe
protagoniste. C'est donc, en miniature plus ou moins rduite, tout la fois l'impressionnisme du soleil couchant sur la Moselle d'Ausone); mais
un drame, une pope, un pome lyrique, voire un monologue de aussi le Bon Pasteur, probablement reprsent sur une absidiole de ce
tragdie: c'est ainsi que Prudence le caractrise lui-mme, finalement, au baptistre, et les harmonies d'autres mosaques, dcorant de leur
vers lU3 -le seul de son uvre o il prononce le motde tragoedia - . splendeur impriale l'intrieur de Saint-Paul-hors-les-murs, basilique
C'est mme aussi (et dmesurment, dans le cas extrme de Romain), un termine sous la dynastie thodosienne. Ainsi la clbration des martyrs
discours en vers: celui que tient le martyr devant son juge, et qui est au laisse-t-elle plus franchement reparatre les bizarreries et les outrances,
sens premier le beau tmoignage de son martyre 364 Le rcit de mais aussi les dlicatesses subtiles, du baroquisme alexandrin; l'imagina-
Prudence joue, souvent sans discrtion, du contraste entre. des couleurs tion de Prudence s'y dbride, de manire plus indiscipline que dans le
affectives opposes: d'un ct, l'affrontement violent, l'horreur des Cathemerinon. L'hymne Romain pousse ces tendances jusqu' une
supplices, le dchanement d'un juge souvent caricatur; de l'autre, dmesure caricaturale, singulire mais difficilement supportable pour le
l'attitude impavide ou insolente du martyr, les miracles dont il est tour lecteur moderne.
tour l'objet ou l'auteur, les clichs nafs sur un au-del frque~~nt Une note indite apparat enfin dans ce second recueil. Elle tient aux
inspir de celui des Passions romanesques en prose. On y retrouve, a peme coordonnes hagiographiques de ces cultes, dtermines par le lieu du
ftrs le merveilleux facile, la tendance al! mlodrame rhtorique, les tombeau et le temps de la fte. Ces donnes concrtes retiennent
passi~ns lmentaires, qui avaient longtemps teint de sensibilit l'attention du pote sur les sanctuaires et les liturgies, dans la tradition la
populaire la littrature trouble des Apocryphes du Nouveau Testament, fois alexandrine et romaine des Fastes d'Ovide. La description des lieux
puis celle des Passions. saints et des crmonies quotidiennes ou annuelles tient une place
variable, mais presque toujours modeste, dans ces pomes. La couleur
364. Paul, parlant du tmoignage rendu par Jsus devant Pilate: VVLG. 1 Tim. 6,13, lyrique de ces dveloppements tient aux sentiments personnels du pote
et Christo Iesu qui testimonium reddidit sub Pontio Pilato bonam confessionem. envers sa petite patrie hispanique aussi bien qu'envers sa grande patrie
Traduction de la TOB: en prsence du Christ Jsus qui a rendu tmoignage devant
Ponce Pilate dans une belle confession de foi . Allusion la rponse rapporte par Jean romaine. Laurent, Agns et les Aptres l'invitent exalter la gloire d'une
18,37 : Tu le dis, je suis roi . nouvelle Rome cleste, dont Pierre et Paul sont les princes , et Laurent

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194 NAISSANCE DE LA .POSIE

le consu1365 . Mais Dieu regarde avec bienveillance les Espa-


gnols366; et du cur de sa romanit, Prudence sent s'veiller ~ne
indniable mulation entre les martyrs d'Espagne et ceux de Rome. C est
une lection divine qui a illustr, de martyrs clbres et puissants, tant de
villes d'Espagne, et surtout de Tarraconaise 367 . Le culte des martyrs
renforce ainsi le double attachement de Prudence Rome et l'Espagne
romaine. n enracine sa recherche de la vie parfaite en ces nouveaux signes
sensibles de la grce de Dieu que sont les saints tombeaux. Il rejoint ainsi,
jusqu'en cette fiert partage a~ec ses auditeurs et lecte~rs, les se.ntim~~ts CHAPITRE XII
que Paulin nourrit, de son cte, envers la tombe et la ville de samt FellX.

L'pope didactique chrtienne:


les combats de l'esprit et de l'me

Il me plat d'accder des sources vierges 363 ... . L'ambition


lucrtienne, de conqurir la grande posie romaine une nouvelle
frontire, a sans doute jou un rle dcisif dans la conception mme du
premier pome pique de Prudence. Mais des raisons la fois plus
profondes et plus actuelles l'ont incit dpasser l'horizon de la pure
louange lyrique, pour engager dans de nouvelles voies la grande posie
chrtienne en hexamtres. Il y a montr plus de hardiesse novatrice que
Juvencus et les centonistes. Rnovation et innovation, ce double projet
s'explicite en sa Prface ." il est celui d'une dfense et illustration de
la foi, le prendre ses mots mmes 369 . Dans la perspective d'une
clbration potique totale, le pote mobilise, pour exprimer adquate-
ment la grandeur de Dieu, tous les moyens potiques de la triple tradition
antique, biblique et chrtienne. L'ampleur et la prcision d'une culture
potique, dont la polymtrie des recueils lyriques donne soi seule la plus
haute ide, lui ont fourni les moyens appropris l'ampleur des fins qu'il
se proposait d'atteindre.
Il est venu chez Lui, et les siens ne L'ont point reu 370 . Ds la forme
premire qu'elle avait prise en rponse la prdication de Jsus, la foi
365. Sur les deux princes : sup. n. 354. Pour Laurent, perist. 2.559 sq. : Quem
Roma caelestis sibi/ Legit perennem consulem .
368. Clbre ouverture du chant 4 du De rerum natura : Auia Pieridum peragro
366. Perist. 6,4 : Hispanos Deus aspicit benignus. loca nullius ante/ Trita solo. Iuuat integros accedere fontis ...
367. Calagurris, Caesaraugusta, Tarraco (Calahorra. Zaragoza, Tarragona) ; aux deux 369. Prae! 39 : Pugnet contra haereses, catholicam discutiat fidem.
premires il accorde. avec une sorte de conscience civique provinciale. la mme pithte
nostra: perist. 4,31 et 141-142. Dans la procession des villes qui prsentent leurs 370. vangile de Jean (prologue) 1.11. La TOB traduit maintenant: Il est venu dans
reliques au Christ, au dbut de la pice 4, des dix villes nommes, six sont espagnoles, son propre bien, et les siens ne l'ont pas accueilli . Il s'agit bien, selon la note ib. ad lac.,
dont quatre tarraconaises (les trois susdites, plus Barcelone). vraisemblablement d'Isral reprsentant historiquement l'humanit .
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196 NAISSANCE DE LA POSIE L'POPE DIDACTIQUE CHRTIENNE 197

chrtienne tait ne sous le signe de la contradiction et de l'affrontement. d'une rforme des murs chrtiennes, dont une bonne fraction de
En invitant Timothe tre un bon soldat du Christ Jsus 371 , Paul l'aristocratie et du haut clerg donnera bientt l'exemple, en accueillant
exprimait, sous une mtaphore familire la tradition antique, sa double l'idal et le style de vie de l'asctisme monastique.
exprience apstolique des combats de la foi. A l'extrieur, la rsistance C'est dans cette double conjoncture thodosienne que Prudence
souvent violeq.te sa proclamation du message de salut372 A l'intrieur, conquiert la posie chrtienne les terres antiques de l'pope didactique,
les preuves d'une lutte physique, morale et spirituelle contre les forces du dans la ttralogie de ses grands pomes en hexamtres dactyliques:
mal: charde dans ma chair, un ange de Satan charg de me l'Apotheosis, l'Hamartig(!nia, 1aPsychomachia, le Contra Symmachum. Ce
frapper 373 ; mais aussi les dominateurs de ce monde de tnbres, les dernier occupe une place part: formellement dj, cela est sensible dans
esprits du mal auxquels nous sommes affronts , et contre qui l'Aptre le programme de la Prface; objectivement, aussi, dans son caractre
recommande de revtir l'armure de Dieu 374 . Cette matire hroque de discours apologtique et pangyrique en vers. A ce titre, il relve d'une
valait bien les combats de l'Iliade et les preuves marines de l'homme double tradition potique particulire, dans le cadre de laquelle il
aux mille tours , les luttes intrieures d'un sage prsent par Snque conviendra de le replacer. En revanche, le triptyque des trois premiers
comme le gladiateur de la F ortune37S , les travaux d'ne en marche pomes, didactiques et thologiques, forme un ensemble; il trouve son
difficile vers l'accomplissement de sa mission. unit dans la doubl tradition chrtienne que nous venons d'esquisser, de
Passes les illusions de la premire heure, l're constantinienne n'avait l'ge apostolique au sicle de Thodose. Mais il possde aussi son unit
pas dsarm les militeS' Christi . . La nouvelle expansion de la mission formelle: celle d'un genre potique driv de l'pope, dont il garde les
chrtienne avait aggrav, dans l'ordre intellectuel et doctrinal, les formes et inflchit le projet. Cette pope didactique est un pome
affrontements antrieurs: juifs et paens hors de l'glise, schisme doctrinal, destin dfendre, illustrer, diffuser une doctrine salutaire, en
donatiste et hrsie arienne en son sein mme - pour ne rappeler ici que l'armant de tous les charmes efficaces de la grande posie - ce que
l'essentiel-. La dfaite politique dfInitive du paganisme, sous le rgne Lucrce, modle latin du genre, avait appel la sduction des Muses .
de Thodose, avait encore aggrav l'amertume de la raction paenne, et Comme les autres genres de la littrature thologique chrtienne, cette
donn aux luttes idologiques l'nergie du dsespoir. Cette conjoncture posie nouvelle construit et inculque sa doctrine par un double combat,
allait, quelques annes sans doute aprs la mort de Prudence, trouver sa intellectuel et rhtorique: contre l'erreur, et contre les rsistances de son
meilleure expression chrtienne dans les rquisitoires antipaens de la Cit' lecteur. Contre ce qu'il considrait comme les erreurs des autres
de Dieu de saint Augustin. En mme temps, l'asctisme monastique philosophes, antrieurs et contemporains, Lucrce n'en avait pas us
ravivait, dans la vie intrieure de l'glise, le sens paulinien des combats autrement. Il avait montr en picure un nouvel Hercule, doublement
spirituels. Rigorisme et intgrisme vont de pair: contre des adversaires victorieux, des secrets de la nature et des monstres passionnels qui
successifs, la plume de Jrme dfend, avec une violence sans prcdent, habitent et troublent le cur de l'homme. Par sa ferveur quasi religieuse
et la foi et les murs d'un christianisme vcu sans concessions. Ce grand envers le fondateur hros de la secte, par sa manire d'allier les sens et le
mouvement de rforme converge, malgr les apparences, avec les fIns de cur la raison, dans la dmonstration entranante de la vrit, par ce
la politique religieuse de Thodose; atteindre, au nom de la raison d'tat, qu'on pourrait appeler l'intention proslytique , sinon missionnaire, de
l'objectif politique dj implicitement vis par Constantin: identifter le son pome, Lucrce s'tait paradoxalement attir la connivence, sinon la
civisme romain avec la profession d' une seule foi, un seul baptme376 . sympathie des chrtiens. Sa condamnation des malheurs causs,
D'o le regain des luttes doctrinales, parvenues leur dnouement l'homme, par la religio, fait bien de lui un adversaire acharn du
impratif dans les dits impriaux; mais aussi, la popularit croissante polythisme, et non pas un athe au sens moderne du mot. L'affirmation
de la mortalit de l'univers isolait l'picurisme de l'ensemble des autres
371. 2 Tim. 2,3. philosophies, gnralement attaches au dogme de l'ternit du monde.
372. Lapidation d'tienne par les Juifs, preuves souvent prilleuses endures par les C'est pourquoi, ds le dbut du IVe sicle, les derniers grands apologistes
Aptres pour le nom (voir le justement clbre rcit autobiographique de Paul dans 2 latins, Arnobe et Lactance, avaient utilis et cit Lucrce: c'tait un alli
Cor. 11,16 sq.), couronnement des carrires apostoliques dans le combat du martyre. de choix, dans leur lutte contre ce qu'ils stigmatisaient comme l'erreur
373. Mystrieux verset de 2 Cor. 12,7. thologique fondamentale du paganisme. Mais, sans que l'picurisme
374. Ephes. 6,12-13. conservt probablement alors ses conventicules des Jardins d'antan,
375. Dans le De prouidentia : voir en particulier 3,4. Lucrce n'en continuait pas moins tre revendiqu, comme un matre
376. VVLG. Ephes. 4,5: unus Dominus, una fides, unum baptisma. penser, par bien des paens. L'atomisme matrialiste, la rduction de toute
198 NAISSANCE DE LA POSIE L'POPE DIDACTIQUE CHRTIENNE 199

religion publique une aberration dangereuse, l'afflrmation de la des empereurs de Rome, d'abord aprs leur mort, puis ds leur vivant.
mortalit dfInitive et universelle de tous les tres, le salut apport au sage Mais la divinisation qui est ici en question est celle laquelle, par et dans
par les seules lumires de la raison: autant de dogmes de l'cole, que bien le Christ, sont appels les chrtiens. Ce mot apparemment inquitant
des lettrs paens pouvaient opposer la foi et la religion chrtiennes rsume donc, en ralit, l'essentiel de la christologie qui fait l'objet du
comme des fIns, de non-recevoir. pome. On n'en comprendra bien le sens que dans la profession de foi
fInale du pote en sa propre rsurrection 381 . Cette profession contraste
Telle est la situation dialectique dans laquelle Lucrce apparat
absolument avec le triomphe de la mort qui cO}lronne le pome lucrtien,
Prudence, au moment o il aborde son projet de combattre contre les
et non moins avec la divinisation potique d'Epicure 382
hrtiques , et de tirer au clair la foi au Christ3 77 . La riche et double
image du verbe discutere annonce, ds ce vers de la Prface, un dbat Tel Hilaire en son premier Hymne, Prudence ouvre ses popes
potique et doctrinal de Prudence avec l'archtype latin de toute posie thologiques par une dclaration de l'essentiel: le Mystre trinitaire, et
didactique. Lucrce employait effectivement le mme verbe, pour l'conomie du salut de l'homme, opr par le Fils et complt par l'Esprit.
inculquer son disciple que cette terreur et ces ombres de l'esprit, il faut Cette sorte de prologue au ciel annonce galement r objet plus
que les dissipent non point les rayons du soleil, ni les traits lumineux du purement thologique de la premire pope didactique de Prudence. Elle
jour, mais la connaissance sensible et rationnelle de la nature 378 . assure le lien hymnique entre thosophie potique et thologie. Les quatre
Prudence, par une sorte d'ellipse mtonymique, exprime ici le rsultat de pomes auront garde d'oublier, dans leur discours didactique et
cette dissipation de l'erreur: la vrit de la foi est dcouvrir au terme polmique, de tels rappels lyriques. Ainsi Lucrce, dj, avait-il intgr
d'un processus de dmonstration, qu'il dsigne par le mme verbe que avec force et bonheur le jaillissement lyrique de ses convictions, ses
Lucrce. Cette cl lucrtienne de la posie thologique de Prudence se ferveurs et ses haines, la dialectique d'un expos en constant dbat avec
trouve confirme par l'attaque, encore plus lucrtienne, qui ouvre la son maitre, ses adversaires et son disciple.
premire partie de l'Apotheosis. La critique de l'hrsie qui identifIait le La prface proprement dite du pome, qui s'insre entre cet hymne et
Fils au Pre, et prtendait aussi Dieu passible et sensible, y repose en effet l'Apotheosis, n'est donc pas un doublet. Les quatre chants qui forment les
sur une dialectique du visible et de l'invisible, aussi lucrtienne que trois pomes suivants (le Contre Symmaque seul comporte deux chants)
paulinienne: Car cette majest ne se laisse saisir aisment par l'esprit, les auront quatre prfaces, que relie un fil de typologie biblique. Au
yeux ou les mains 379 . L'allusion ancienne au Dieu incomprhensible patronage de l'Ancien Testament sur les deux premires (Can pour
n'est pas seulement, ici, lucrtienne par un trait formel de sa langue (la l'Hamartigenia et Abraham pour la Psychomachia) rpond celui du
forme archaque comprendier au dactyle cinquime). Elle se dveloppe, en Nouveau Testament sur les deux dernires (Paul et Pierre avant les deux
une rflexion sur la visibilit du Fils incarn et l'invisibilit du Pre. Sa chants du Contre Symmaque). Face cet ensemble, la prface de
prcision technique, l'armature rationnelle de son argumentation, le fond l'Apotheosis ne se rfre aucun personnage biblique. Mais elle dfInit
mme des arguments prsents, renvoient au sensualisme de la une mthode du pome thologique, et le problme pos par un discours
canonique picurienne, sous la forme potique o elle avait t qu'arment l'oratio et la ratio - la Parole de Dieu et le raisonnement
longuement dveloppe dans le De rerum natura. correct 383 Ainsi la rectitude de l'orthodoxie triomphera-t-elle d'ennemis
Mais pour mieux percevoir l'originalit de ce dbat potique 380 , il faut
prciser le sens du titre, relire la double prface du pome, en esquisser le
plan. Le terme d'Apotheosis arrive au lecteur antique tout charg d'images 381. Apoth. 1080 et 1084 (dernier vers): credite uosmetl Cum Christo reditura
paennes. Ce processus de divinisation avait t celui des hros grecs, puis Deo... exsurgens quo Christus prouocat, ite! et, plus gnralement, toute cette
profession de foi qui commence au vers 1062 : Veniam ... Et totus ueniam ; nec enim
minor aut alius quaml Nunc sum, restituar .
377. Texte sup. n. 369. 382. Peste d'Athnes, fonde sur le clbre pisode historique antrieurement racont
378. LVCR. 1,146 sq. : Hunc igitur terrorem animi tenebrasque necessestl Non radii par Thucydide. Pour la divinisation d'picure, tout le prologue du chant 5, et surtout le cri
solis neque lucida tela dieU Discutiant, sed naturae species ratioque. . fameux du vers 8 : deus ille fuit, deus, inc1ute Memmi , repris en 19, de manire plus
379. PRVD. apoth. 7 sq.: Nec enim comprendi~r illal Maiestas facilis sensuue raisonne: quo magis hic merito nobis deus esse uidetur .
oculisue manuue. 383. Guid par le flambeau de la foi, seul brandir devant nos pas : apoth. praef.
380. Entendu au sens de l'antique combat (agn) par lequel un pote antique 39 sq. : Fax sola fidei est praeferenda gressibus'/ Yt recta sint uestigia. Dveloppement
tentait de rivaliser avec ses prdcesseurs sur un mme sujet, ou du moins dans le cadre l'antique partir, probablement, du verset de ps. 118,105 (YVLG.) : lucerna pedibus
d'un mme genre prcis: ainsi pour Virgile avec les Bucoliques de Thocrite. meis uerbum tuum et lumen semitis meis .
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200 NAISSANCE DE LA POSIE L'POPE DIDACTIQUE CHRTIENNE 201

que le pote dsigne, tour tour, en termes psalmiques 384 , puis Comme chez Lucrce, la posie jaillit ici de la mthode mme. La
apologtiques: 'ces dialecticiens qui dlient et nouent les liens des double dmonstration de la vrit, par les moyens de l'vidence visuelle, et
problmes par des syllogismes entortills 385 . La mthode synthtique, du raisonnement par analogie entre visible et invisible, tire profit de
annonce ici par le pote, rpond l'ambition unitaire de sa double certaine convergence de fait entre la canonique picurienne et la
culture. La doctrine se construira par un affrontement, o la raison et dmonstration biblique et palochrtienne opre par le tmoignage.
l'criture ouvritont ensemble un accs la vraie foi, sous le magistre du Tmoignage oculaire, rsum dans l'intention johannique de rapporter
Christ docteur: Notre secte est-elle la vraie? C'est toi, Matre, que je ce que nos yeux ont VU 387 ; dialectique paulinienne de l'accs, par le
consulte: gardons-nous la foi orthodoxe? ou ne sommes-nous pas en visible, l'invisible 388 , La vise particulire d'une dmonstration
garde contre des dogmes venimeux, et glissons-nous sans le savoir 386 ? didactique, qui recourt constamment cette vidence, directe ou
L'orthodoxie trinitaire est ici montre et dmontre, selon la rigueur analogique, confre son originalit aux rfrences du pote la Bible:
d'un plan lui-mme trine. Contre patripassianistes et sabelliens, est tmoignage des thophanies anciennes, manifestation du Christ dans sa
dmontre l'autonomie personnelle du Fils (vers 1-320); contre juifs et gnalogie, sa naissance, ses miracles, Chacune de ces rcritures
bionites, la divinit du Christ (320-781); enfin, contre gnostiques et didactiques diffre ici de ses homologues hymniques dans le Cathemeri-
manichens, sa pleine humanit, me et corps authentiques (782-1084), non. On est ici plus proche d'une exgse thologique, la manire des
La foi de Nice est ainsi dialectiquement expose, dfendue, illustre, traits en prose De Trinitate;' mais dans le cadre d'une pense
selon une dmarche conforme au dploiement interne et externe de mtaphorique, et non pas conceptuelle, mme si certaine armature
l'conomie trinitaire, de la procession ternelle l'Incarnation, Le contenu dialectique s'efforce de christianiser les cheminements du discours
du premier Hymne d'Hilaire est ici dvelopp en un discours rationnel et lucrtien. La grandeur pique n'y est pas seulement le corollaire d'un
potique la manire de Lucrce. A premire vue, les adversaires viss ne emploi de l'hexamtre, Elle procde aussi d'un sens de la grandeur du
sont pas tous d'une actualit clatante; et le remploi d'arguments sujet389 , sans exclure les tentations d'un alexandrinisme minutieux (de
thologiques dj connus de Tertullien accentue cette impression. Mais mme que chez Lucrce). La vlont de faire saisir, en une mme
Lucrce s'tait dj fait l'cho de polmiques anciennes, contre la doctrine perspective, types et antitypes de l'Ecriture peut aboutir parfois une sorte
d'picure: ces objections gardaient-elles moins d'actualit pour Mem- d'hermtisme mystique, dont la description potique du buisson ardent est
mius et ses contemporains ? Prudence parat avoir choisi, ici, des hrsies un exemple extrme 390 , Prudence cde ici une autre tentation ancienne
dj anciennes, pour se donner du recul, et pouvoir recourir ces de la posie romaine: celle qu'illustrent, en un tout autre registre, les
argumentations dont, chez Tertullien, la thologie latine avait commenc Satires de Perse 391 . Cet accs de surralisme, irrationnel par ses courts
natre, Mais la christologie qu'il construit n'en a pas moins un objet
actuel et immdiat: prvenir les hrsies majeures et, si l'on peut dire, 387, lloh. 1,1 dit mme plus prcisment: ce que nous avons entendu, ce que nous
intemporelles, que la raison humaine est toujours tente d'chafauder avons vu de nos yeux, ce que nous avons contempl et que nos mains ont touch du
pour rduire le Mystre du Christ. Mais aussi, lutter contre ces Verbe de vie .. " nous vous l'annonons,
adversaires bien vivants que sont, au dbut du ye sicle, photiniens, juifs, 388. Rom, l,20 (VVLG,) : Inuisibilia enim ipsius a creatura mundi per ea quae facta
paens encore (ce que suggre la digression anecdotique sur Julien sunt intellecta conspiciuntur (TOB: En effet, depuis la cration du monde, ses
l'Apostat), enfin les ariens et les manichens. Car les premiers soutiennent perfections invisibles, ternelle puissance et divinit, sont visibles dans ses uvres pour
l'intelligence >.
la nature cre de la personne de Jsus, tandis que le gnosticisme ne croit
pas la ralit humaine de son corps. Humanisme et doctisme sont la 389, Dont Augustin fait un devoir l'orateur sacr lorsqu'il doit parler de Dieu:
doctr. christ, 4,19,38 : ea quae magna sunt dicenda sunt granditer... granditer si auersus
fois de tout temps et ils sont aussi reprsents de manire offensive, au inde animus ut conuertatur impellitur, Quid enim Deo ipso maius est?
sicle de la dynastie thodosienne. 390, Concentrant encore l'apologue judo-chrtien des deux arbres (de l'den et de la
croix: voir dj Commodien, instr. 1,35 De ligno uitae et mortis ), Prudence en projette
384, Image psalmique des tratres qui tendent un guet-apens au psalmiste dans sa comme l'ombre porte sur la peinture d'un buisson d'pines aux rameaux plus torturs
marche: comparer les images de la fosse et des brigands , ib, praef. 14-16, avec que nature: apoth. 55-70, Et il relie aussi ces pines celles de la couronne du Christ aux
l'imagerie de VVLG. ps. 56,7 et celle des ennemis guettant le psalmiste, passim, outrages: d'o une correspondance typologique expose allusivement, avec une extrme
385. lb, 23 sq. : Soluunt ligantque quaestionum uincula/ Per syllogismos plecti- subtilit,
les. 391, En de telles pages, on pourrait dire aussi, comme Boileau le fit pour Perse, que la
386. Ouverture d'apoth, praef. : Est uera secta ? Te, magister, consulo./ Rectamne posie chrtienne ... en ses vers obscurs, mais serrs et pressants,! affecta d'enfermer
seruamus fidem,/ An uiperina non cauemus dogmata/ Et nescientes labimur ? moins de mots que de sens ,
202 NAISSANCE DE LA POSIE L'POPE DIDACTIQUE CHRTIENNE 203
circuits d'im~ges, prend place parmi les petites digressions potiques sermon en snaires ambiques, sur Can et Abel, qui sert de prface
dont Prudence a cherch allger sa dissertation thologique, sans perdre particulire au pome, n'est pas de trs bon augure. Une typologie assez
le bnfice de leur valeur dmonstrative. embrouille y saute de la figure du Christ, immol par le pch, une
Les meilleutes sont celles o la volont d'exhorter s'exprime en des application accommodatice l'hrsie de Marcion, pour choir enfm dans
professions de foi, qui peuvent atteindre une grande lvation lyrique. La l'apologue moral paulinien de la chair qui convoite contre l'esprit. Le
dernire retrove les accents du troisime Hymne d'Hilaire. La litanie lecteur en sort assez dconcert.
des noms du Christ - un trs ancien thologme du judo- Il s'attend lgitimement une indcision, dont la suite du pome lui
christianisme - s'y enveloppe, non sans coquetterie littraire, de la forme apporte la confIrmation. La solide armature de critiques adresses des
fervente dans laquelle Horace avait clbr le patronage et l'amiti de adversaires prcis ne parat plus que dans le premier quart du pome, qui
Mcne: 0 nom pour moi si doux, ma lumire, ma gloire, mon dfend contre Marcion l'unicit de Dieu (1-205). La peinture de la
esprance et mon appui, repos sr de mes preuves, saveur douce ma propagation du mal abaisse le ton, de l'pope didactique la diatribe
bouche, fragrance parfume, source d'eau vive et chaste amour, clatante antique et chrtienne, contre le spectacle ennuyeux de l'immortel
beaut et plaisir sans mlange 392 . Ainsi le discours thologique est-il pch , qui fait de l'homme le captif du diable (205-444). L'attention de la
maill d'lvations spirituelles, plus heureusement que par les discours mditation se porte alors sur les causes profondes du pch: plus que le
piques ou les pyllions dramatiques: tels le discours de Pilate ou le corps et les tentations sataniques, c'est l'homme mme qui est l'artisan de
sacrifice interrompu de Julien. En ces travaux bien faits, le talent cherche, sa propre perte, envers et contre la bont de la Cration divine (445-673).
sans le trouver pleinement, le souffle d'une inspiration pique. Le mrite Il reste libre de choisir. L'apologue antique des deux voies 394 amne alors
de l'uvre, et son sens premier, est de rpondre d'abord l'attente du le lecteur devant un enfer dj aussi naf que celui de la mre de Franois
mme public de pieux lettrs que les recueils lyriques: cette uvre doit Villon. Le pome s'achve par une singulire rflexion sur l'il de l'me,
reprsenter pour eux une lecture de la Bible, une mditation qui associe et le rapport entre vision oculaire et vision spirituelle (674-966). La prire
l'expression scientifique l'exprience personnelle et l'histoire mme fmale est, comme toujours, d'une ferveur irrcusable. Mais tout cela n'est
du salut. pas bien cousu : on attendait une construction mthodique et originale, on
Suite de l'Apotheosis, mais collection d'esquisses pralables la ne trouve que rveries enchanes sans grande vigueur.
Psychomachia, L'origine de la faute (Hamartigenia) est une sorte de L'auteur parat ici mal l'aise devant les difficults mtaphysiques du
pice exprimentale, la recherche d'un style. Elle n'est pas seulement problme du mal. Non seulement il ne se sent pas le gnie spculatif
une sorte d'chec, sur la route potique qui mne au Paradise lost ou, ncessaire pour donner une rponse fermement construite. Mais, dj, on
d'abord, la posie hexamrale du cinquime sicle393 . Le titre grec, le voit attir par la thologie morale, bien plus que par la dogmatique de
la premire partie sur l'unicit de Dieu - encore dirige contre Marcion, l'conomie du salut. C'est sans doute comme un carnet d'tudes,
l'hrtique du second sicle combattu par Tertullien - , la cohrence de la pralables la Psychomachia, que cette Origine du mal prend son sens.
prface avec celles des pomes ultrieurs: autant de traits pr~cis, qui nous Le mystre du mauvais choix de la libert humaine y intresse moins le
aident situer ce pome un peu nigmatique dans une sorte de transition, pote que les problmes pratiques poss par son bon et son mauvais
entre la thologie dogmatique et la thologie morale, de l'Apotheosis la usage. Comme bien des lettrs de son temps, mais aussi comme bien des
Psychomachia. Tout se passe comme si un glissement s'tait produit, au potes romains, et non des moindres, Prudence n'a pas la vocation ni les
cours de la composition de cette uvre, entre le projet d'un pome dons spculatifs qui ont permis, depuis les Prsocratiques, la naissance des
dogmatique sur l'conomie du salut, et l'ide, encore indcise, qui allait grands pomes philosophiques et didactiques des Grecs. Ses affinits
donner naissance la Psychomachie. / horatiennes signalent aussi une vocation trs latine de moraliste. La
Le sujet tait beau: riche de virtualits potiques, puisqu'il retrouvait le meilleure manire de dcouvrir certaines qualits potiques, dans
fascinant archtype gnostique de la chute et du rachat de Psych. Le l'Hamartigenia, n'est pas de la rfrer Lucrce, mais l'Horace des
pitres, et mme des Satires; et non moins aux grands moralistes
392. Voir apoth. 393 sq.: 0 nomen praedulce mihi, lux et decus et spes/ chrtiens rigoristes du Ille sicle: Tertullien, dont on a dcel la trace dans
Praesidiumque meum, requies 0 certa laborum,/ Blandus in ore sapor, flagrans odor,
irriguus fons,! Castus amor, pulchra species, sincera uoluptas! ; et HOR. carm. 1,1,2 :
0 et praesidium et dulce decus meum. 394. Celui de l'Y pythagoricien, mais aussi d'Hercule au carrefour, sans doute trs tt
entr en interfrence avec le thme thologique juif des deux yser qui se partagent l'me
393. Voir in! ch. xv. de l'homme.
204 NAISSANCE DE LA POSIE 205
L'POPE DIDACTIQUE CHRTIENNE
l'Apotheosis ; et Cyprien aussi, dont l'Hymne 13 du Peristephanon fait un patinant les pierres enfumes, elle se trane, blme, auprs des autels
si vibrant loge' littraire. sourds 399 . La seconde rehausse le portrait des Jbusens, dont les traits
A l'exemple des potes censurs dans le dbut de l'Art potique d'or, tremps dans le sang du serpent, de leur clat fatal brillent,
d'Horace, l'auteur de l'Hamartigenia brille par l'tranget de quelques rayonnent, tuent400 . De tels vers n'ont pas oubli la veine qui, du
morceaux d'toffe de pourpre 395, cousus de fil blanc sur la trame du catalogue des vaisseaux de l'Iliade, court travers le dnombrement
grand projet pOtique annonc par son titre. Pour rfuter le dualisme de virgilien des allis italiques d'ne, pour ne rien dire des chanons
Marcion - mais aussi, et plutt, le manichisme - , Prudence s'appuie, intermdiaires de ce thme dans la posie flavienne. Mais le prsent
avec une ingniosit d'apologiste, sur l'image sensible du Dieu unique tmoin de cette longue tradition se rattache aussi, directement, la
que, depuis plus d'un sicle, le paganisme romain adorait officiellement Psychomachia.
sous le titre de SolInuictus. Cet exemple nous vaut une courte digression Il y a peu de nouveauts ~o~ques dans.~' enseigt;temet;tt. donn, s.an~
cosmique et hliaque, qui ne manque pas de qualit 396 . La mtamorphose flamme sur la captivit du peche et la mamere de s en delivr~r. MalS 11
de range dchu en bte se borne un croquis ovidien 397 La peinture du n' est p~ sans intrt que, paraphrasant les chapitres de l'EpUre aux
dsordre du monde passe trop rapidement sur celui de la nature; phSiens, Prudence fasse ici la thorie scripturaire du combat spirituel. n
l'mulation avec Lucrce aurait cependant pu, sur un tel sujet, inspirer marque ainsi dj tout ce que la Psychomachia devra la mditation
Prudence des peintures piques dont le rhteur marseillais Marius asctique des grands textes pauliniens. Cela n'empche pas sa dmonolo-
Victorius allait tirer un peu plus tard quelques effets russis 398 . gie de dvelopper les donnes pauliniennes en utilisant la mme
Aux confins de la satire et de la diatribe, mais aussi des invectives cosmologie spirituelle que le discours d'Anchise au chant VI de
prophtiques et apostoliques, et des dclamations de Cyprien A Donat ou l'nide401 . Le syncrtisme curieux de cette dmonologie potique
A Dmtrianus, suit une galerie de port~aits, dont la qualit potique ne matrialise la situation du monde dmoniaque dans la rgion des
dpasse gure celle des Instructions de Commodien. Cet album de figures turbulences sublunaires.
conventionnelles montre l'homme diverti, de son Dieu et du bien, par la On rservera une place part la page la plus trange de toute la posie
gloire, les plaisirs et la vanit. A mi chemin de l'Ecclsiaste et de la de Prudence: celle dont il dclare avoir emprunt la substance aux
comdie nouvelle, on respire encore ici le parfum longuement vent du moralistes et aux naturalistes402 . La hideuse histoire de l'accouple-
moralisme hellnistique. Mais o est la posie thologique? ment et de la gsine suicidaire de la vipre fait une figure bien inattendue,
Il est plus intressant de voir Prudence imaginer, partir des sources au cur d'un pome thologique chrtien! L'attrait du Physiologus pour
bibliques de l'Exode, des pastiches, quelque peu scolaires, de posie les merveilles symboliques de la nature se manifeste ici, sous une forme
pique. Car la prosopope du diable et de ses armes bauche une sorte de fascinante et trouble. La mtamorphose esthtique de ce cauchemar
maquette des Vices, tels qu'ils seront personnifis ensuite dans la zoologique prsenterait-elle des traits psychanalysables? On pense au
Psychomachia. Cette srie de petits tableaux bien venus retrouve une got d'Ammien Marcellin pour un bestiaire mtapl)orique des mc~ants ;
veine pigrammatique, teinte de pathtique ou de pittoresque. La mais aussi la longue symbolique du serpent de l'Eden. La complmsance
premire de ces couleurs parat dans le portrait de l'idoltrie: mlodramatique de Prudence pour cette lgende trahit le surralisme
alexandrin qui se manifeste aussi en quelques descriptions de supplices
des martyrs, et non moins dans certaines mises mort de la
395. C'est l'image horatienne exprimant les morceaux de bravoure, surtout
descriptifs, peu cohrents avec le contexte, et qui, comme tels, nuisent l'unit de l'uvre
399, Hamart, 404 sq, : incerat lapides fumosos idololatrixl Religio et surdis pallens
d'art, selon l'Art potique d'Horace, vers 15-16,
aduoluitur aris,
396. Hamar( 61 sq. Ce n'est encore qu'un pralable, dont la raison d'tre est bien
400. lb. 416 sq. : Ecce Zebusiacae feruent ad proelia turmae,l Aurea tela quibus de
l'explication de l'origine du mal par l'existence d'un Dieu mauvais: Ahriman dans le
mazdisme, et le tout-puissant Satan du manichisme, y semblent plus directement viss sanguine tincta draconis/ Mortifero splendore micant radiantque necantque,
que le Dieu juste et impitoyable de l'Ancien Testament dissoci, par Marcion, du Dieu 401. Combat spirituel selon saint Paul: mtaphore des armes spirituelles en
inconnu rvl par Jsus. Ephes, 6,12. Prudence situe les puissances mauvaises, hamart, 517, caeluJ? inter et
397. Hamart. 130 sq, Prudence se borne en conclure, hamart, 203 sq. : principe
infima terrae (comme les mes dans la zone des turbulences sublunaires, dans
ab illol f1uxit origo mali ; c'est la traduction mme du titre du pome, analogue en latin Aen, 6,740 sqJ
celui du second livre des Institutions divines de Lactance : De origine erroris . 402, Hamar( 581 sq. : Si licet ex ethicis quidquam praesumere, uel sil De physicis
exempli aliquid". Cette double prcaution, en deux conditionnelles, montre que le pote
398. Voir in! ch, XIV,
n'tait pas inconscient de la tmrit de son emprunt
206 NAISSANCE DE LA POSIE L'POPE DIDACTIQUE CHRTIENNE 207

Psychomachie: ultimes consquences potiques des jeux de l'amphith- vers l'aval, aux lectures mdivales et la riche postrit littraire et
tre et de la gladiature, pourtant honnis de Prudence ? iconographique de l'uvre. Elle rpond d'abord aux besoins d'un temps
Elle est en tout cas autrement sublime, dans la grande fresque potique et d'un lieu prcis. Elle exprime la mentalit et le got de l'ge thodosien.
de la Psychomachia : combat de l'me, dans l'me et pour l'me. L'uvre Au prix d'un lger dcalage chronologique, il est fructueux de la
n'est qu'implique, mais elle est peut-tre omniprsente, dans le comparer aux uvres auliques de Claudien, mais aussi l'art du temps.
programme de la Prface. Par une dernire mtamorphose de l'pope Car cette fiction rpond au got de l'iconographie tardive pour les
antique, elle cristallise en effet tout l'idal doctrinal, moral et spirituel, qui personnifications hrites de l'art hellnistique, en particulier dans la
anime alors l'asctisme monastique. L'intriorisation de l'exploit pique, reprsentation des villes, des saisons, et des fleuves; sans oublier la
accentue par Lucrce, Virgile, Snque, trouve ici son achvement en tradition romaine des abstractions personnifies et figures sur les revers
forme d'allgorie. L'ide s'en trouvait dj en quelques textes de montaires. L'intrt pour la reprsentation homrique des combats de
Tertullien, Cyprien, Ambroise 403 La thologie morale chrtienne, que l'me s'accorde avec une civilisation o est plus vraie que jamais la
Tertullien avait t le premier commencer d'laborer en latin, venait de version latine d'un verset de Job: Militia est uita hominis super
trouver son expression la plus acheve dans les traits d'Ambroise, en ter~a~406 . Dans cette monarchie militaire en tat de sige, l'idologie
particulier Sur les devoirs des clercs. Ce De qfficiis chrtien ajustait, non pohtique se concentre sur la thologie de la victoire impriale; batailles,
sans difficults, la morale antique et rationnelle des devoirs une morale victoires, triomphes sont l'objet principal des louanges et des souhaits des
chrtienne, dont l'originalit est de se dduire d'une mystique 404 . pangyristes impriaux. En mme temps, la lecture allgorique de
l'pope virgi1ienne se dveloppe. Elle aboutit un code de dcryptage
Ce lger dtour permet de mesurer tout ce qu'il y a d'antique, mais moralisant: l'Expositio Vergilianae contin~ntia'e de l'Africain Fulgence.
aussi de vtro-testamentaire, dans l'inspiration de la Psychomachia. Ces C'~s~ ~ussi l'ge du culte des martyrs militaires , clbrs pour avoir
sept duels entre Vices et Vertus, travestis en guerriers homriques, et donc prefere le combat du martyre au service de Csar.
virgiliens, invitent prendre au srieux les profondeurs d'une allgorie
qui prsente la polyvalence d'un symbole. Les divers niveaux, dj Ces quelques traits esquissent un contexte culturel, dans lequel la
perceptibles dans les combats doctrinaux de l'intelligence, se retrouvent en Psychomachia n'apparat plus seulement comme le fruit heureux d'une
cette fresque pique, l'imagerie d'apparence pourtant bien traditionnelle. trouvaille personnelle. Prudence a russi cette uvre, parce que cet
Car ce combat est la fois celui del'me et du corps; de l'glise contre ancien conseiller de Thodose reste l'coute de son temps. Son mrite est
toutes les forces du mal qui l'attaquent; mais aussi, dans l'me, des vices d'avoir imagin la fiction pique dans laquelle pourraient confluer les
et des vertus que l'asctisme monastique s'est alors mis dnombrer son richesses d'une longue tradition littraire, la lente intriorisation de
tour. Il ne s'agit donc pas d'une simple allgorie, au sens o nous l'hrosme et de l'pope, la sensibilit de ses contemporains aux ralits et
appliquons le mot au Roman de la Rose. On ne saurait la rduire non plus aux symbolismes de la militia; enfin et mme la forme la plus haute de
un vaste symbolisme spirituel, qui la hausserait au niveau des grands l'idal de perfection chrtienne: celui des moines, nouveaux milites
duels cosmiques et mtaphysiques de l'Apocalypse. Le gnie de Prudence Christi . La prface fait d'Abraham, victorieux des quatre rois, le
consiste avoir alli les traditions: la lecture allgorise et moralise de patriarche inattendu de la militia intrieure. Mais l'invocation initiale au
l'pope homrique, telle qu'Horace dit l'avoir pratique; mais aussi la Christ flle la srie des mtaphores pauliniennes, qui avaient figur la
lecture proprement exgtique, que l'glise chrtienne continuait relation du chrtien au Christ comme celle du soldat son empereur.
pratiquer de l'Apocalypse, avec la constante tentation d'en faire une Prudence reprend ainsi son compte l'utilisation de la mtaphore militaire
relecture trop prcisment actuelle 40s . que Commodien avait dj dveloppe, pour les chrtiens de son temps,
dans son instruction aux soldats du Christ407 .
La valeur potique propre de la Psychomachia n'est pas rductible
celle des hritages culturels qu'elle a repris en compte; pas davantage, La varit remarquable des duels, l'ingniosit des pripties qui en
attnuent la monotonie, l'usage des harangues piques soulignant les trois
403. TERT. speet. 29,3 ; CYPR. mortal. 12 ; AMBRaS. De Cain et Abel, 1,13 sq.
404. C'est tout le sens du mot d'Augustin, si souvent compris contre-sens, Tr. in . 406. ~VLG. Job 7,1 ; la TOB traduit sur l'hbreu: un temps de corve; mais la
Epist. Joh. 7,8 : dilige et quod uis fac . Les exigences thiques se dduisent de la charit, Bible de Jerusalem : un temps de service , en ajoutant en note: au sens de service
elles ne la prcdent pas. militaire . C'est en ce sens que Minucius semble faire une allusion furtive ce verset:
405. Certains milieux de l'asctisme occidental contemporain de Prudence ne se Oetavius 36,8.
privaient pas de pareilles lectures: c'est le cas, en Gaule, de Sulpice Svre. 407. COMMODo instr. 2,8, militibus Christi: voir sup. ch. II.
208 NAISSANCE DE LA POSIE L'POPE DIDACTIQUE CHRTIENNE 209

niveaux de cette lutte symbolique : tout cela assure la Psychomachia La construction du Temple de l'me, qui achve le pome dans la
cette diversit dans l'unit, qu'Horace avait requise du pome classique. srnit atteinte au terme des combats, est une tincelante ekphrasis d'un
Cette concinnitas de la composition, anime par un crescendo dans la chef-d'uvre imaginaire. Dans cette construction de rve se perptue, et
longueur des pisodes, surprend agrablement au sortir de l'Hamartige- se renouvelle aussi, la longue et multiple tradition, antique et biblique, des
nia. Cette nouvelle mythologie et ce divertissement sacrs ne sont pas plus architectures fictives. Le Nouveau Temple du judasme tardif s'y
suspects que les fictions des autos sacramentales du sicle d'or superpose au temple allgorique difi par le prome de la troisime
hispanique. La lecture des pangyriques impriaux, ou des harangues aux Gorgique en l'honneur d'Octave. Multiple aussi, la symbolique de ce
troupes prononces par des empereurs du lye sicle et rcrites par temple de l'me, o Dieu habite bien mieux que dans des temples faits
Ammien, est une bonne introduction ces pastiches de discours piques de main d'homme 409 . Cette allgorie traduit, aux yeux de l'imagination,
qu'on lit dans la Psychomachia. Le genre en tait familier l'pope une intriorisation de la religion, quoi avaient uvr la sagesse antique,
depuis Homre, usuel dans Virgile, et dj quelque peu abusif chez les grands prophtes - en fInissant par Jsus - , et en tout dernier lieu la
Lucain et les potes flaviens. spiritualit monastique, imprgne par la mystique paulinienne et
Le seul point critique est, pour le lecteur moderne, la froide cruaut orignienne. C'est l'Eglise prsente au cur de chacun de ses membres.
avec laquelle sont finalement excuts les vices, une fois vaincus par les Ce temple rappelle, aux orgueilleux btisseurs des basiliques romaines,
vertus. Le lynchage de la Discorde consonne dsagrablement avec la qu'il faut adorer en esprit et en vrit 410 . Il annonce la nouvelle
rpression impitoyable exerce par la justice impriale contemporaine Jrusalem du dernier jour.
contre les hrtiques et les manichens. Faut-il plaider la force d'inertie La Psychomachia restera justement le plus clbre des grands pomes
des traditions narratives de l'pope, et se contenter d'y rappeler les de Prudence. Ses attaches avec le Contre Symmaque ne sont pas moins
descriptions cliniques des blessures, et de l'agonie des hros? De fait, cet nettes qu'avec le vaste projet des pomes thologiques. Le labarum y
hritage conventionnel, et quasi rituel, ne devait gure gner un lecteur de parat411 , et l'allure romaine de ses guerrires n'est pas niable. L'adlocutio
l'ge thodosien, habitu voir bourreaux, gladiateurs et soldats user de finale de la Foi est conforme au rituel militaire imprial. La victoire des
non moindres violences. L'explication vtro-testamentaire par la peine vertus est considre comme le triomphe de la civilisation sur ce que
du talion vaut pour la mise mort; mais non pour le luxe de dtails, dans Prudence appelle, d'un terme assez ambigu, la barbaries 412 De l,
sa froide description408 . Une chose est sre: la pense de la non-violence afftrmer une coalition entre le bien, la foi et la romanit contre celle du
vanglique fait prouver, devant cette fiction qui veut tre chrtienne, un mal, de l'incroyance et de la barbarie, il n'y a qu'un pas, que le Contre
certain malaise, mme si une telle fiction n'est pas inexplicable sous le Symmaque franchit avec une tranquillit dconcertante.
signe du labarum, et dans le cadre de l'Empire chrtien. Mais il s'agit bien
de reprsenter, de faon subjective, ce que nous appelons encore la
mortification des vices par les vertus. Le Nouveau Testament, dont
Prudence est, lui aussi, un lecteur attentif et exigeant, lui enseigne la 409. Selon un fameux passage du discours de Paul aux Athniens, sur l'Aropage,
guerre sans merci, mene par Dieu mme et par les siens, contre les rapport dans Act. 17,24. Dans la mesure o l'homme lui-mme est image de Dieu
puissances du mal. Un ascte pris de vie parfaite ne pouvait que (tradition paenne) ou fait selon l'image (tradition biblique), il n'est que de lui ddier pour
transfrer, dans cette lutte spirituelle, une agressivit qui imprgnait de temple notre esprit, selon l'expression de MIN. FEL. Oct. 32,2: melius in nostra
dedicandus est mente; thme familier l'apologtique grecque et romaine, dans la
violence toute la civilisation dans laquelle il vivait. La mise mort des mesure o bien des philosophes l'avaient repris dans la tradition antique.
vices est-elle une sublimation, religieuse et littraire la fois, des instincts
410. Comme le dit le Christ la Samaritaine: voir loh. 4,23 (par opposition 4,21,
de violence dont les chrtiens partagent le pch collectif? Mais peut-tre sur cette montagne ou Jrusalem ).
faut-il, pour en donner une explication, se rfrer tout simplement la 411. S'il n'est pas encore nomm, comme il le sera dans C. Symm. 1,487, il est dj,
thorie aristotlicienne de la catharsis tragique. au moins mtaphoriquement, prsent dans Psycho 347 sq., sous la forme du uexillum
sublime crucis, quod in agmine primo/ dux bona (= Sobrietas) praetulerat... (et il
reparat ib. 407, pour effrayer les coursiers de Sensualit).
412. Dans l'allocution de victoire prononce par Concorde s'adressant aux Vertus, ib.
408. Faut-il ajouter aux facteurs d'insensibilit l'habitude sculaire des spectacles 752 sq. : Extincta est multo certamine saeua/ Barbaries, sanctae quae circumsaepserat
sanglants de l'amphithtre? Mais comment expliquer, dans cette hypothse, l'loquent urbis/ indigenas ... Simple mtaphore, dsignant collectivement les vices? Mais elle est
plaidoyer de Prudence, la fin du Contre Symmaque, pour la suppression des combats de file, d'une manire qui ne peut pas ne pas voquer au lecteur la ralit historique
gladiateurs ? contemporaine.

14
CHAPITRE XIII

L'panouissement tardif
de la posie apologtique

L'importance que Prudence attachait au diptyque de ses deux chants


Contre Symmaque ressort de l'ampleur que sa Prface donne l'annonce
de ce point dans son programme potique; et non moins de la violence
des deux images par lesquelles il a symbolis cette inspiration: Qu'elle
pitine les crmonies sacres des paens, qu'elle provoque, Rome, la
chute de tes idoles 413 . Le geste de Polyeucte rpond ici ce pitinement
rituel de l'adversaire vaincu, par lequel tait signifie la victoire sur les
barbares, dans les revers montaires du Ive sicle414 . L'interpellation
Rome dvoile clairement la seconde face de cette pope, la fois
religieuse et politique: la dfaite du paganisme, consomme par la
dynastie thodosienne, est aussi considre comme la victoire de l'Empire
romain sur son propre pass, qui ne voulait point mourir, et la dernire
renouatio in melius de la Rome antique.
La premire lecture de ces deux longs chants est droutante: idologie
officielle et grandeur rhtorique. On pense la posie de cour -
contemporaine - de Claudien, ou, pis encore, la grandiloquence de la
peinture d'histoire du sicle dernier. Pour dpasser cette impression, il
faut bien se reprsenter combien la personne de Prudence se trouve
engage dans un tel sujet. Sous une forme marque par les traditions
chrtiennes des discours et dialogues apologtiques , aussi bien que par
les rites politiques des pangyriques impriaux, le sujet de ce pome

41 3. PRVD. prae! 40-41 : conculcet sacra gentium, / Iabem, Roma, tuis inferat
idolis.
414. Ce qui deviendra un geste rituel rellement accompli par les empereurs de
Byzance, dans l'Hippodrome de Constantinople.
NAISSANCE DE LA POSIE LA POSIE APOLOGTIQUE 213
212
transpose une histoire tragique, que Prudence avait directement vcue. On comprend donc pourquoi et comment Prudence a choisi le titre et le
Elle est celle de la lutte idologique, juridique, politique, et finalement p~~n .d'ensemble de ,son ,Contre Symmaque. C'est sous le signe d'une
militaire, au terme de laquelle l'Empire romain chrtien a mis le r:ecntur~, ou plutot d U1~e '.etractatio potique 417 , de la rponse
paganisme hors la loi, avant d'en craser dans le sang l'ultime ~ .A.~nbr01se au c,~ef du partI pruen .en 384, mais prs de vingt ans aprs
insurrection. Engag par une raction paenne, brivement venue au 1 e:,enem~nt, qu Il. a conu le projet du double pome qui achve sa
pouvoir avec l'empereur Julien (361-363), cet affrontement s'achve par la tetralogle doctnnale. Le paganisme romain avait toujours li sa cause
coteuse victoire de Thodose sur les bords de la Rivire Froide, au celle de l'Empire, et ~, dans l'autel de la Victoire, le symbole par
dbouch cisalpin des Alpes Carniques, dans l'actuel Frioul, le 5 excellence de la garantIe que les puissances divines accordaient la
septembre 394. Prudence avait 13 ans l'avnement de Julien, et 46 p.uissa~ce de Rome. C'est pourquoi, en choisissant son sujet, Prudence se
lorsque l'empereur chrtien, dont il tait le conseiller priv, vainquit la SItue ~len au centre historique du dbat, mi-route des figures opposes
coalition paenne appuye sur l'usurpateur Eugne et les armes du Franc de JulIen et de Thodose. Il avait illustr la droute religieuse du premier
Arbogast, matre de la milice devenu le chef militaire de l'insurrection. dan.s ~n~ digression de l'Apotheosis. Il clbre ici une triple victoire : d~
chrIstiamsme sur le paganisme; de Thodose et de la noblesse convertie
Le pote a donc assist de prs, et peut-tre mme contribu, sur le parti paen du snat; des armes chrtiennes d'Honorius, et de son
l'laboration des lois rpressives qui, en tranglant progressivement le matre de la milice Stilicon, sur les Gots qui viennent d'tre crass en
paganisme, acculrent les derniers paens au dsespoir. L'anne qui suivit Cisalpine (c'est du moins la version officielle) prs de Pollentia un
l'abandon du souverain pontificat par Gratien, et le refus de cette dignit dimanche de Pques, le 6 avril 402 418 . Telle est la double actualit du
par Thodose, l'dit de Thessalonique du 28 fvrier 380 impose tous les Contre S:;m111;a.que. Il ~ctual~se, rsume et sublime ce que l'on pourrait
citoyens de l'Empire le christianisme, comme seule religion d'tat. Cette appeler 1 expenence theodoSIenne de Prudence, exprience tout la fois
annulation de l'dit de Milan ouvre une re de rpression, et donc de crise religieuse et politique. Il commmore cette victoire acquise du
grave, dans l'aristocratie occidentale; surtout Rome, o le paganisme
chris~i.ani~~l.e d~ns l'Empire,. . l'oc~asi<?n d'u.ne ~onjoncture ambigu qui
compte encore au snat ses dfenseurs les plus clairs, mais aussi les plus mol:>lhs~ 1 epopee pour une celebratiOn a la fOlS tnomphale et inquite. Car
irrductibles. Les sacrifices accompagns de consultations augurales sont ~a VIctOIre de~ arT?e~ de Stilicon paraissait avoir dmontr avec clat que le
interdits en 381 . Gratien prend en 382 des mesures encore plus svres: il Jeune Hononus etait un empereur puissant par le Christ419 . mais le
supprime les subventions officielles aux collges sacerdotaux paens ; et parti paen tait encore assez fort pour qu'il fallt lui rappeler q~'en cette
surtout, il fait enlever pour la deuxime fois, de la curie de Rome, l'autel occurrence, ~a desse de la Victoire n'avait t pour rien, et qu'avaient
de la Victoire qui s'y trouvait au moins depuis sept sicles415 . Thodose seuls compte le bras de chacun et le Dieu Tout-Puissant420 . Pour
achve ce dmantlement lgal de l'ancienne religion, dans les annes qui
~?n~evoir l'acuit d~ cette lo,~gue lutte id~ologi.q~e, aigrie enco~e par
prcdent la tragdie de 394 : il interdit tout acte culturel paen en 391 ; 1 evenement de 394, 11 suffit d evoquer la cnse spmtuelle provoquee huit
f,
tout sacrifice public ou priv en 392 ; il supprime les jeux olympiques, en ans plus tard, en 410, par la chute de Rome - aux mains de ces mmes
393, et interdit aux gouverneurs des provinces d'assister toute espce de Gots vaincus Pollentia421 - .
jeux, en 394.
Mais l'affrontement dcisif a bien eu lieu en 384. Reprsentant le parti ?
41 Selon ce schma, familier aux dmarches de la cration potique romaine du
paen au snat de Rome, Symmaque est venu cette anne-l Milan pour re,trattement d'un sujet, d'une s~ne ou d'un thme, dj trait dans un pome
la seconde fois 416 , afin d'y plaider nouveau, auprs du jeune anteneur, avec lequel le second poete tente de nvaliser; cela afin, s'il le peut de le
surpasser, ou du moms mettre en relief l'originalit d'un nouveau parti tir du 'mme
Valentinien II, en faveur du rtablissement de l'autel de la Victoire. Les programme.
instances contraires de l'vque Ambroise obtinrent le refus imprial. Sauf 418. Voir la clbration prcise dans Prudence, C. Symm. 2, 696-768.
rvolte arme - elle allait clater huit ans plus tard - , la cause du 419 .. lb. 2,709 sq. : dux agminis imperquel Christipotens nobis iuuenis fuit et
paganisme tait perdue. cornes emsl Atque parens Stilico ...
420. lb. 2,35 sq. : Vincendi quaeris dominam? Sua dextera cuique est,! et Deus
415. Constance avait fait une premire fois enlever la statue en 356, mais elle avait t ommpotens, non pexo crme U1rago.
replace ensuite, peut-tre sous le rgne de Julien, favorable tous les efforts de raction 421. Devant le toile de l'opinion paenne et le dsarroi de l'opinion chrtienne
paenne . (partag~.an~ encore les ~onvictions illusoires de Prudence), saint Augustin entreprendra
416. Il Y tait dj venu pour une ambassade sans rsultat, l'anne mme o Gratien alors .d ecrlre, pou~ ,Y rep,ondre, cett~ Cit de Dieu en 22 livres qui deviendra, en latin, le
avait fait enlever la statue. prenuer grand traite chretien de theologie de l'histoire.
.
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~o '?r.

214 NAISSANCE DE LA POSIE LA POSIE APOLOGTIQUE 215

Cette conjonction de souvenirs et de faits, d'ordre divers, dans la Pour illusoire qu'elle soit, cette thologie triomphaliste de l'Empire
clbration potique de Prudence, se produit au terme de sa ttralogie chrtien n'est point sans grandeur, ni sans nouveaut. Mais elle ne peut se
de pomes piques, consacrs, on se le rappelle 422 , une dfense et construire que sur une translatio dramatique de l'antique thologie
illustration thdlogiques de la religion chrtienne. Cette double attache du romaine de la victoire impriale. Ce transfert supposait la substitution du
Contre Symmaque avec l'ensemble de l'uvre, et avec les trois pomes christianisme aux cultes antiques, au cur mme de la religion civique
piques, d'inflexion didactique, que nous venons d'tudier, aide en romaine. C'est pourquoi la rfutation de la fausse religion est une pice
dfinir la double situation littraire. L'inspiration pique de Prudence n'y matresse, et premire, de la nouvelle thologie politique. Dans cette
abandonne pas le souci d'un expos didactique de la vraie doctrine. En orientation critique de son inspiration, Prudence pouvait faire fond sur
tmoignent assez, et peut-tre un peu trop, au got du lecteur moderne, les une autre grande tradition latine de la posie hexamtrique : celle de la
compacts discours de Dieu dans le second chant4 23 . La reprise des satire et de la posie morale, des Satires (et des ptres) d'Horace, mais
rponses d'Ambroise aux arguments de Symmaque y ouvre un vritable aussi de Perse et de Juvnal. Sans indulgence pour les vices et les folies des
colloque thologique, o l'loquence trouve son compte. Mais l'originalit hommes, ces moralistes latins avaient construit leur sagesse sur une
du pome ne rside pas seulement dans sa cohrence, et dans sa observation critique de la socit romaine de leur temps. Chacun y avait
diffrence, par rapport aux trois pomes antrieurs 424 Elle est chercher apport la note personnelle de son temprament, de son got, des
aussi, et peut-tre surtout, dans la fidlit rsolue de Prudence aux problmes poss sa gnration. A l'intrieur d'une telle tradition la
traditions de l'pope nationale romaine: dans le passage et le retour du critique des traditions religieuses, l'irrvrence envers les mythes et' les
modle lucrtien au modle virgilien, en une sorte d'nide chrtienne; cultes, taient des fIlons fort anciens. A travers ses reprsentants les plus
pour ainsi dire, en retrait de l'allgorisation qui avait dfini la lointains, ils remontaient aux sarcasmes d'un rationalisme grec dj
Psychomachia. autoris, en posie, par l'exemple d'Homre 428.
C'est dans le domaine de la thologie politique que ce contre-chant est Il y avait l un arsenal de rtorsions que l'apologtique latine chrtienne
le plus clair. A ceux-l, ni bornes dans l'espace ni dure dfinie je ne avait dj pill, aux premires heures de ses contre-attaques, menes par
fixe: je leur ai donn un Empire sans fin 42s ! . Ces paroles proverbiales Tertullien. La virulence sarcastique de cet Africain en avait fait un usage
du Jupiter virgilien sont ici exactement reprises au compte de Thodose, intemprant, ds la fin du second sicle429 . Cette tradition, d'invectives
victorieux de l'usurpation: En fait ni borne il n'tablit, ni dure il ne plus ou moins fines, s'tait poursuivie dans l'apologtique du me sicle;
fixe, il leur apprend un Empire sans fin, pour que la valeur romaine ne elle alimentait encore, au dbut du IVe sicle, un interminable jeu de
soit plus snile, et que la gloire acquise ne connaisse plus de vieillesse 426 . massacre, dans le trait d'Arnobe de Sicca Contre les paens. Au milieu de
Un homme, non plus un dieu, au nom du Christ et non plus des dieux, ce mme sicle, la veine n'en tait pas encore puise, sous la plume
enseigne - et ne donne pas - une valeur rnove, et non plus fanatique du snateur converti Firmicus Maternus 43o Une telle inspiration
un Empire. Cette retractatio est aux dimensions nouvelles d'une Rome avait recouru aux prestiges, et aux facilits mnmotechniques, de la posie
vieillie, mais rajeunie : tel le phnix de Lactance et de Constantin, cette hexamtrique acrostiches, dans les pigrammes acres et simplistes de
Rome se dit elle-mme la noble descendance d'un invincible prince, Commodien contre divers dieux de l'Occident et de rOrient431 . Prudence
sous lequel, en renaissant, j'ai dpos toute dcrpitude 427 . . se trouvait donc l devant une pluralit de sources d'inspiration possibles.
La critique moderne est encore loin d'en avoir identifi, chez lui, tous les
422. Voir sup. ch. XII. souvenirs prcis dont son art de mosaste agile a constell la lettre mme
423. C. Symm. 2,123-160 et 184-269. (et souvent aussi la seule inspiration) du Contre Symmaque.
424. Sinon au sens chronologique, qui n'est pas exclu, mais dont la ralit n'est pas
encore dmontre; du moins au sens de l'ordre tabli dans le sommaire que prsente
la Prface, vers 39 41.
428. Lucilius, dans ses Satires, avait dj repris au pre de la posie grecque, en leur
425. VERG. Aen. 1.278 sq.: His ego nec metas rerum nec tempora pono:! donnant une couleur burlesque, les querelles de rassemble des dieux .
Imperium sine fine dedi. Nous citons ici la traduction si prcise de J. Perret.
429. Dans les deux livres Ad nationes qui sont l'une de ses plus anciennes uvres;
426. PRVD. C. Symm. 1.541 sq. : Denique nec metas statuit nec tempora ponit,! cette inspiration se rduit et se dcante dans son Apologeticum.
lmperium sine fine docet, ne Romula uirtus/ lam sit anus, norit ne gloria parta
senectam. 430. Dans son discours apologtique aux empereurs Sur l'erreur des religions
paennes, compos un peu avant le milieu du IV' sicle.
427. lb. 2,655 sq. : 0 clari, saluete, duces, generosa propago/ Principis inuicti, sub
quo senium omne renascens/ Deposui... 431. Voir supra, ch. II.
216 NAISSANCE DE LA POSIE LA POSIE APOLOGTIQUE 217

Mais Prudence n'ignore pas non plus les pamphlets en vers, dont La seconde partie de l'ptre se propose de faire rflchir le coupable
certains snateurs chrtiens avaient accabl leurs confrres convertis, puis sur sa palinodie, pire que son adhsion ancienne au paganisme. Puisque
repasss au paganisme, dans les plus graves annes de la crise dont nous l'apostat joue au philosophe, celui qui ne fait que changer d'avis433 ,
avons esquiss les principales tapes. En particulier dans la dcennie o c'est donc une argumentation plus morale que religieuse qui lui sera
cette crise atteint son paroxysme, entre l'affaire de l'autel de la Victoire et prsente. Elle se rduit des lieux communs, d'une banalit
l'insurrection d'Eugne et Arbogast (384-394). C'est alors, des dates dont dconcertante: l'excs en tout est un dfaut, qu'il s'agisse de lumire, de
les historiens modernes n'ont pas fmi de discuter, qu'il convient de placer temprature, de repos, de nourriture ou de savoir. Les dieux, dis-tu,
trois de ces invectives en hexamtres, parvenues jusqu' nous: seules enseignent la mesure? Ta conduite montre que tu n'en as cure! Il faut
survivantes d'une littrature de pasquins avant la lettre (le mot vaut demeurer constant dans sa pense, sa conduite, ses choix religieux, et se
surtout pour le troisime pome), qui a d pulluler dans la Rome de ces garder de l'apostasie comme de l'erreur: reprends-toi et demeure fidle.
annes cruciales. Dans leur inspiration comme dans leur forme, ces trois La correptio se termine bonnement par une enfilade de dictons.
pomes prsentent des traits communs, sinon parfois des parallles O est le christianisme en tout cela? Il ne fait, dire vrai, que des
textuels, qui ont fait conclure un peu vite une unit d'auteur pour deux apparitions bien voiles. Dans l'vocation du pass chrtien du
d'entre eux, ou mme pour les trois. Le fait mme que ces potes soient destinataire : Tu as franchi les portes de la loi qui rend un culte la
issus d'un mme milieu, forms aux mmes coles, et qu'ils crivent leurs vrit, et acquis en peu d'annes la connaissance de Dieu 434 . Ou dans
vers dans une mme conjoncture, invite sur ce point beaucoup de l'vocation des fins dernires: Ainsi la foi sincre jouira-t-elle de
prudence. Celle-ci nous parat d'autant plus justifie que chacun de ces l'ternit , mais l'incroyance sera longuement torture par le feu 435 .
trois pomes a sa couleur et sa personnalit propres. L'ordre dans lequel Ce crypto-christianisme frileux tient-il la captatio beneuolentiae ? Aux
nous les examinerons est usuel; il correspond au moins une intensit biensances du monde snatorial ? A la catchse modeste de ce vieux
croissante de l'invective de ces chrtiens lettrs, contre leurs confrres Romain sentencieux et conservateur? Proba tait plus convaincante. On
obstinment paens. croit ici se retrouver dans l'univers feutr des lettres de Symmaque.
Le Pome un snateur est une sorte d'pitre horatienne, mais d'une Il n'en est pourtant pas de mme dans le Pome dernier 436 . Le propos en
urbanit bavarde et un peu snile. L'auteur en est un chrtien offens par est plus ample et constructif. Quatre fois plus dvelopp, il prend les
le retour, au paganisme, d'un ami antrieurement converti. Passant de la choses de plus haut, avec plus d'nergie et de ferveur apostolique. Il
stupfaction la monition, il espre tre mieux entendu en vers qu'en s'ouvre clairement par une profession de foi personnelle: J'ai perc
prose: Comme tu as toujours aim la posie, c'est pour te rpondre par jour toutes les sectes, moi Antoine, je le confesse, ma qute fut
un pome que je me suis rsolu crire des vers, afin de te morigner: interminable, j'ai parcouru toutes les opinions, sans rien trouver de mieux
qui pourrait en effet supporter de te voir prfrer les tnbres la que de croire au Christ. Voil ce que j'ai rsolu d'exposer en des vers
lumire 432 ? . On ne peut dire les choses avec plus d'lgante indulgence. sduisants 437 . Versu leni; cette lenitas est comme la cl musicale du
Suit une peinture anime, et insinuante, des turpitudes imputes au clerg
de la Grande Mre ; quivoque et barbare, elle hrite ici du long soupon 433. lb. 48: Philosophum fingis, cum te sententia mutet . On peut aussi
que la satire romaine - et la prose mme des Mtamorphoses d'Apule- comprendre, en raison de l'usage du subjonctif de rptition en latin tardif: toutes les
n'avaient cess d'entretenir soigneusement, contre certains cultes orien- fois que tes ides te font changer , avec une allusion plus prcise ses changements de
religion successifs.
taux et leurs desservants. Leur popularit au IVe sicle est d'ailleurs bien
434. lb. 43 sq. : At cum uericolae penetraueris ostia legis/ Et tibi nosse Deum
atteste par la collection d'inscriptions d'un Phrygianum romain paucis prouenerit annis ... Il est difficile de savoir s'il faut voir l une allusion voile un
retrouves au Vatican. Mais le scandale de cette apostasie clate dans la catchumnat qui l'aurait rapidement men jusqu'au baptme, inclusivement.
faon dont cet ancien consul se dshonore, en participant au culte d'Isis: 435. lb. 68 sq. : Hinc sincera fides aeterna sede fruetur,/ et dolus e contra longo
il s'est ras rituellement la tte, porte des sandales en papyrus, dirige le cruciabitur igni . Dernire allusion noter, la fidlit la foi, en 78 sq. : Disce Deo
choeur des hymnes chants en l'honneur de la desse, porte le brancard de seruare fidem, ne forte bis unum/ Incurras lapsum ...
la statue d'Anubis ... 436. Il doit ce nom au fait qu'il est conserv l'extrme fin du corpus des pomes de
Paulin de Nole. En revanche, le Carmen ad senatorem figurait dans le corpus des pomes
pseudo-cyprianiques .
432. Carm. ad senatorem, 3 sq.: Quia carmina semper amasti,/ Carmine 437. P.NoL. carm. 32,1 sq. : Discussi, fateor, sectas Antonius omnes;/ Plurima
respondens properaui scribere versus/ Vt te corriperem : tenebras praeponere lucil Quis quaesiui, per singula quaeque cucurri,/ Sed nihil inueni melius quam credere Christo.!
patiatur enim, te matrem credere magnam ... Haec ego disposui leni describere uersu ...
218 NAISSANCE DE LA POSIE LA POSIE APOLOGTIQUE 219

pome: douceur du caractre et de la plume. Antoine n'est ni un indcis valeur le Christ Sauveur, Celui qui pardonne aux hommes dans le
ni un violent438 . Il se rclame du patronage de David, mais avec une Mystre d'une bont plus forte que la justice de Dieu 444 Toute cette fin
modestie qu'il exprime ingnument en termes virgiliens439 . Il compare la respire une ferveur sans dtours; le ton en est juste, souvent alerte. Il
ngation du vrai Dieu celle des Juifs adorant le veau d'or. Ce chrtien reflte un caractre dcid, matre de soi, soucieux de dire sa foi, l'heure
lettr a entendu et lu la Bible, et sait de quoi il parle. Il condamne en d'un affrontement idologique o il n'est pas encore si ais d'tre un
termes mesurs: mais nets, l'absurdit de l'idoltrie, des sacrifices, de snateur chrtien de Rome. Serait-ce le Flavius Claudius Antonius
l'haruspicine 440 , sans pargner la vaine sagesse des philosophes: correspondant de Symmaque, prfet des Gaules puis d'Italie, consul en
cyniques, platoniciens, sceptiques, no-pythagoriciens 441 . L'apologue de 382 ? C'est en tout cas un lettr d'une certaine qualit, croyant sincre,
Diogne brisant sa coupe, la vue d'un paysan qui buvait dans sa main, pote plus estimable que d'aucuns ne le jugent (pour des raisons de
lui permet une condamnation aussi sommaire que globale de la dficiences techniques dans sa mtrique).
philosophie, qui ne semble pas avoir t son fort. Sur les inconvenances et Le troisime homme a fait couler plus d'encre. Moins en raison de sa
les contradictions des mythes et des cultes, Antoine se rapproche d'Horace personne que de celle d'un destinataire contre lequel il s'acharne, avec une
et d'Ovide: tiologies amuses, lgre ironie sans sarcasmes violents, violence digne de Juvnal ou de l'In Vatinium de Cicron. Car ce pome,
rcits alertes. Mais il met quelque emphase en ses condamnations442 Ainsi titr par les diteurs tantt Contre les paens et tantt Contre Nicomaque
dfilent Jupiter et Junon, Cyble et Attis, Saturne; mais aussi Mithra, Isis (Flavien), met en cause, avec une prcision et un acharnement galement
et Sarapis; Vesta, dans une biographie vhmriste qui se recommande remarquables, un personnage qui est prsent comme l'un des paens les
expressment d'Hygin le mythographe; enfin Vnus et Adonis. plus actifs de son temps. Plutt que Nicomaque Flavien - le cerveau
Un peu moins longue, la seconde partie du texte succde la ngation de l'insurrection de 392 - , il semble que la victime de cette invective
du paganisme, comme la confessio baptismale succde l'abrenuntiatio puisse tre le clbre Vettius Agorius Praetextatus, disparu subitement la
qui la prcde. U ne curieuse christologie suit une dclaration de fin de 384 - pour la joie maligne de beaucoup de ses adversaires
rsipiscence: l'auteur est pass de l'erreur paenne la vrit du Christ. chrtiens - . Une telle identification rehausserait encore l'intrt des
Sans doute pour tre mieux accueilli des lecteurs paens, attachs aux rapprochements remarqus entre cette pice (et les prcdentes) et le grand
traditions classiques du Dieu cosmique, Antoine prsente un Christ pome antipaen de Prudence. Mais, du point de vue qui est ici le ntre,
Crateur et Providence de l'ordre universel. A mi-chemin de Lucrce et l'identification de ce mystrieux Prfet de la Ville, mis au pilori par le
du chant de Silne dans la sixime Bucolique, il tourne avec aisance une pamphltaire chrtien, ne change rien au relief singulier de ce troisime
mditation en vers sur les harmonies du cosmos. Au-del des sept sphres pome. Ses 122 vers ne prtendent tre qu'une diluviale invective contre
de la vulgate cosmographique antique, il sait, avec Paul, que Dieu habite le paganisme, incarn en l'un de ses plus minents reprsentants romains.
la demeure de la lumire inaccessible 443 . Toute la fin du pome met en Elle s'encadre entre une prise partie collective des paens et une
invitation insultante la veuve de l'illustre personnage: Cesse, aprs
438. Il possde les qualits que l'on s'accorde reconnatre, sous le mme terme de cela, de pleurer un pareil hydropique de mari, qui a voulu esprer son
lenitas, Hilaire de Poitiers. salut du Jupiter Latial 445 ! .
439. lb. 7: Quo nos exemplo pro magnis pama canemus. L'expression est
proverbiale, mais sa forme parat ici rappeler georg. 4,176 : si pama licet componere
Ce pome respire un odium theologicum avec lequel contraste
magnis. heureusement la critique moins lourde, et cependant non moins svre,
440. lb. 28 sq.: quam stultum quamuenotandum!1 Cum Deus omnipotens du Contre Symmaque. Ce Juvnal dsordonn manque de magnanimit,
hominem formauerit olim,! Audet homo formare deum ... Sur l'haruspicine, ib. 24 sq. mme l'gard d'un adversaire disparu. Il stigmatise un paganisme
441. Ce sont eux, plutt qu' nouveau les cyniques, qui se trouvent probablement odieux, mensonger, extravagant, et surtout inutile, tout autant que le
dsigns aux vers 49-51 comme des asctes capables de rduire la satisfaction de tous leurs prfet qui l'a dfendu et illustr dans la Ville: Dites-moi, votre prfet, en
besoins matriels. quoi a-t-il servi la Ville? Vous soutenez qu'il s'en est all, ravi jusqu'au
442. lb. 94 sq. : 0 mens caeca uirum! De sacris semper eoruml Scaena mouet
risus, nec ab hoc errore recedunt. .. Il est possible que le pote se soit ici souvenu de
l'exclamation dsole de Lucrce 2,14, devant l'aveuglement des hommes: 0 miseras 444. lb. 223 sq. : remque nouam dicam nec me dixisse pigebit,/ Plusque pius quam
hominum mentes, 0 pectora caeca ! iustus erit...
443. lb. 188 sq. : Lucis inaccessae domus est sedesque potentisl sancta Dei ... 445. Carmen contra paganos, 122-123 (et dernier) : Desine post hydropem talem
Souvenir de VVLG. 1 Tim. 6,16: qui solus ... lucem habitans inaccessibilem - sans deflere maritum,! De loue qui Latio uoluit sperare salutem. Prise partie initiale:
prjuger de la version latine laquelle l'auteur a eu rellement accs - . Dicite, qui colitis lucos antmmque Sibyllae ...
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220 NAISSANCE DE LA POSIE LA POSIE APOLOGTIQUE 221


trne de Jupiter, l).lors qu'il paye, par une mort grand peine diffre, le de foi personnelle (cela tant particulirement vrai pour le second d'entre
chtiment de ses crimes446 ? . La concentration de l'expression satirique eux). Le dessein du Contre Symmaque est la fois plus vaste et plus
et l'embarras de constructions souvent contournes font de ce pome le spcillque : pour le meilleur et pour le pire, il reprsente son degr le
plus sophistiqu et le plus obscur des trois. Le grief majeur du pote est plus achev l'idologie chrtienne de la dynastie thodosienne.
que ce prfet a provoqu, par des moyens dshonorants, l'apostasie de
certains snateurs dj convertis, en achetant leur ralliement par L est peut-tre l'aspect secrtement dramatique de ce double pome.
l'attribution de hautes dignits. La recherche bigarre de rvocation du Le premier chant clbre au prsent un Thodose qui, pour Prudence, est
paganisme vivant, de ses rites et ses mythes, fait de la pice un document toujours vivant dans ses ftls, et surtout dans la mmoire du pote. Le
historique de premire importance. Elle donne une ide inquitante du second chant montre d'ailleurs qu'il le reste justement, en Occident, dans
manque absolu de charit avec lequel certains chrtiens du snat traitaient la personne de son ftls et successeur Honorius, ce iuuenis Christipo-
leurs confrres de l'aristocratie. Il a probalement contribu largir la tens . Prudence a-t-il pressenti, malgr tout, les grands craquements qui
palette satirique de Prudence, et lui montrer les voies d'ut;le se prparent? La rupture des deux parties de l'Empire, dvolues
christianisation de l'a~tique sa~e romaine ~es, dieux et des liturgies. i respectivement chacun des ftls de Thodose, l'en a-t-elle secrtement
averti? Le pome est crit avant - et peut-tre publi juste avant - la
Sur cette toile de fond, d autant plus mteressante pour nous que grande et dfinitive invasion rhnane du 31 dcembre 406, l'excution
Prudence ne l'a pas ignore, le recul et la mesure du Contre Symmaque dsastreuse de Stilicon en 408, la prise de Rome en 410 ... En ce sens, la
prennent tout leur relief. L'originalit de son parti, la qualit de sa clbration de la victoire de Pollentia et du christianisme thodosien est
stylisation des thmes les plus banaliss, la gnrosit relative de la plutt un acte de foi dans l'avenir d'un Empire chrtien, que la clbration
thologie politique qu'il propose, les nuances de ses discours les plus aulique d'un triomphe offIciel, dans le got et le style des grands pomes
polmiques, ressortent avantageusement de sa comparaison avec ces trois de cour de Claudien. C'est, en quelque sorte, un geste historique, et un
pasquins qui l'ont prcd d'une vingtaine d'annes. Pour tre juste, testament religieux et politique.
une telle comparaison doit aussi tenir compte de la diffrence des temps et La composition des deux chants est ferme; plus personnelle dans le
des lieux. Le climat de la rgence de Stilicon est dj bien loin de celui de premier chant, alors que le second suit l'argumentation du Rapport de
la crise antrieure 394. Les pomes de Claudien, les succs militaires Symmaque, pour le rfuter point par point. En cela, ce second chant
remports contre les barbares les plus dangereux aux batailles de Pollenza, mrite mieux le titre gnral du pome que le premier. Une telle contre-
puis de Vrone, peuvent donner l'illusion d'un renversement dfmitif de argumentation apparente la structure de ce second chant la
la tendance. Ils peuvent laisser croire que l'ternit de Rome va tre composition, classique depuis l'Apologeticum de Tertullien, des dfenses et
reconduite , sous des empereurs en qui l'antique valeur et la nouvelle illustrations du christianisme contre les paens447 Tout autre est le point de
protection divine confIrment les promesses anciennes du Jupiter de vue du pote dans le premier chant. Partant de la personnalit et de
l'nide. l'uvre de Thodose, il propose une certaine vision de l'histoire religieuse
D'autre part, l'insertion sociale et la carrire de Prudence sont bien de Rome: celle de sa perdition et de son salut. Cette histoire spirituelle
diffrentes de celles des auteurs des trois pomes. Tous trois semblent donne son unit une clbration des gesta 'Dei per Theodosium. On
appartenir au milieu snatorial romain, y parler et lui parler. Ils sont, pour pourrait d'abord la croire dissocie en un dIptyque, de type !lpologtique
ainsi dire, dans le secteur le plus agit du dbat au sommet entre paens traditionnel. En fait, la dimension historique de chacun des deux chants
et chrtiens, et dans sa phase la plus aigu. Prudence appartient au monde est ce qui permet de les ajuster plus troitement l'un l'autre, voire de les
plus ouvert, et plus bigarr, de la suite politique et militaire d'un empereur disposer dans un ordre successif. Cette succession va de l'hier paen
chrtien. Il voit et pose dj les problmes de la fIn du paganisme 1' aujourd'hui de Dieu , ralis par Thodose, dont l'uvre est
l'chelle des sicles et de l'histoire de Rome. Et il y est directement aid continue par son successeur, et dj comme providentiellement scelle
par Virgile et Horace. Dans ces petits libelles, se poursuivait la tendance par le signe de la victoire de Pollentia.
de la posie chrtienne mondaine s'ouvrir plus ou moins la profession Cette fresque est celle d'une histoire religieuse exemplaire de
l'humanit. Le point de vue choisi est celui d'une pope, qui se propose
446. lb. 25 sq. : Dicite, praefectus uester quid profuit urbi,! Quem louis ad solium de retracer l'affrontement et la succession du paganisme et du
raptum iactatis abisse,/ Cum poenas scelerum tracta uix morte rependat? Nous
adoptons le texte et le sens (pour tracta en particulier> proposs par L. Cracco dans son 447. En particulier dans les discours de Dieu, dont on a donn la rfrence supra,
rcent ouvrage cit inf dans la bibliographie du chapitre. n.423.

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222 NAISSANCE DE LA POSIE LA POSIE APOLOGTIQUE 223


christianisme. Rflchir sur les parallles et les diffrences entre cette particulier: licencieux et cru comme les fables d'Ovide et les' mythes de
pope et l'nide est, dans cette perspective mme, fort instructif. Mais Juvnal, il porte l'empreinte de ce burlesque srieux, qui est celui de la
aussi, entre cette pope et le chant 5 de Lucrce sur l'histoire de satire romaine. Oeuvre de moraliste picaresque . On se tromperait, en
l'humanit; et 'non moins, entre elle et cette nouvelle apologtique n'y voyant qu'un jeu hellnistique la manire d'Ausone.
historique par l~quelle Lactance s'tait montr, dans ses In~titutions, un Cette histoire progresse la fois dans le temps et la prcision. Elle se
vritable historien des religions . Considr dans cette trIple perspec- rapproche de la perspective thodosienne , en abordant la gense des
tive, le premier chant du Contre Symmaque constitue un chanon cultes publics, dans la cit de Rome. L, Prudence ne dissimule pas son
expressif et personnel, entre les longues rflexions antrieures de admiration pour la grandeur romaine, ni pour les uvres artistiques qui
l'Antiquit hellnistique, romaine, chrtienne, sur la signification l'inscrivent encore dans la Ville, quand il peint la multiplication des rites
religieuse de l'histoire humaine (mme pour la nier, comme Lucrce), et et des statues sous l'Empire; et jusqu' ces scandales humains qui ont
ces premiers livres de la Cit de Dieu qu'Augustin allait commencer prcd la divinisation d'une Livie ou d'un Antinos. Le vieux thme
crire quelques annes peine aprs l'effacement de notre pote. philosophique de l'ducation dformatrice, qui forme les enfants la
Prudence annonce l'ide directrice de ce premier chant dans ce qui peut superstition c'est--dire l'erreur religieuse, se mtamorphose ici dans
paratre une ddicace hors d'uvre: l'loge de Thodose illustre Pre de la peinture d'une ducation religieuse paenne. La vrit touchante de
la patrie et gouverneur de l'univers . Ce sage sous le diadme - selon le cette description amne le lecteur s'interroger sur la part de confidence
cur de Platon - , ne cesse d' avertir son peuple de se tenir bien loin - personnelle? - qui pourrait nous avoir valu cette trs belle
de l'abominable erreur et de la superstition des antiques aeux, sans penser phnomnologie de l'veil et du dveloppement de la religiosit paenne,
qu'il soit d'autre dieu que Celui dont la souverainet domine toutes de la petite enfance l'ge adulte. Tout au contraire, dans la description
choses, et a cr l'immensit du vaste univers 448 . Cette monition cinglante et la froide ironie des coucheries respectives de Livie et
impriale, toujours valable et toujours prsente, invite remonter aux d'Antinos, ce sont les hautes couleurs de Juvnal; elles se juxtaposent
berceaux premiers des dieux d'antan449 . Toute cette analyse de la vivement aux demi-teintes lyriques, et quasi horatiennes, qui les
gense du paganisme pourrait porter le titre du second livre des Institutions prcdent4 50 .
de Lactance : De origine erroris . Le plan en est fort rigoureux. C'est Restent les dieux de la nature : en bonne logique, on les aurait attendus
une variation nouvelle, dans la mesure o elle est historique, sur la en tte de liste. Mais s'ils sont l, c'est que Prudence entend s'en prendre
tripartition de la thologie varronienne, telle que la Cit de Dieu nous en a la plus haute forme - et la plus rcente Rome - , la plus durable aussi,
transmis, un peu plus tard, la structure dtaille. Les trois thologies, des cultes naturistes: ce culte du Soleil invincible , dont Aurlien avait
potique, politique et naturelle, prennent ici le relief anim du devenir. Le fait en 274 le dieu suprme de l'Empire et pour lequel Julien - auteur
rationalisme hellnistique, qui s'tait exprim par excellence dans d'un discours Sur Hlios roi - avait manifest une vnration
l'Inscription sacre d' Evhmre, donne ici naissance un mythe des particulire. C'est pourquoi, dans le sillage formel de la posie cosmique
mythes. Cette tiologie potique en mouvement nous fait assister la latine - de Lucrce Manilius, et de Virgile Snque le Tragique et
naissance du polythisme, par accumulation progressive des hrosa- Lucain - , Prudence s'attache montrer ici les limitations objectives de ce
tions de mortels, pris pour des tres divins, et honors comme tels. Ces prtendu dieu universel, astreint en fait se plier aux mcanismes sans
nouveaux Fastes, anims par une dynamique hsiodique des ges , font failles des rvolutions astrales. Il ne nglige pas non plus de montrer la
ainsi se succder ceux de Saturne, Jupiter, Hercule, Priape, enfin nature diabolique des divinits infernales, en incluant parmi ces dieux
d'Hercule et de Bacchus. Le ton de cette histoire potique est trs souterrains les dieux mnes du culte des morts. C'est eux, travers le
culte de Dis, que sont consacrs les jeux de gladiateurs, dont la fin du
chant 2 dnoncera avec plus de force le caractre excrable.
448. PRVD. C. Symm. 1,37 sq.: Monet ut deterrimus error/ Vtque superstitio Le dernier tiers du chant aborde ainsi la proscription du paganisme,
ueterum procul absit auorum,/ Nec putet esse Deum, nisi qui super omnia summus/
Emineat magnique inmensa creauerit orbis. comme l'aboutissement logique de l'histoire religieuse de Rome (dans les
449. Le dbut de C. Symm. 2,1 sq. rsume en ces termes l'argumentation du premier
chant: Hactenus et ueterum cunabula prima deorum/ Et causas quibus error hebes
conflatus in orbe est/ Diximus . Et dj voir les termes expressifs, ib. 1, 72 (au terme des 450. Cette histoire est aussi une psychomachie de la foi, ainsi que le rappelle
premiers dveloppements, sur les origines des cultes de Saturne et de Jupiter): Haec finalement une image guerrire, ib. 1,650 sq. : Sed liceat tectum seruare a uulnere
causa est et origo mali ... pectus, / Oppositaque uolans iaculum depellere parma.
224 NAISSANCE DE LA POSIE LA POSIE APOLOGTIQUE 225

vers 408 655). Par un procd d'inclusion familier toute posie finalement une image guerrire: Mais qu'il me soit permis de dtourner
baroque, c'est dans le discours de Thodose arrivant Rome, deux fois le trait dans son vol, en lui opposant mon petit bouclier ... s'il est vrai que
victorieux par le meurtre de deux tyrans (seule et discrte vocation de notre foi, dsormais sre en ce sicle paisible, a t vise par les forces
la victoire du Frigidus), que se trouve amene l'vocation de adverses et l'habilet de ses ennemis458 .
Constantin451 : puisque le signe de la croix l'a rendu invincible, que Rome Le second chant reprend les mmes thmes, en les ordonnant selon les
relve la tte et sorte des nues tnbreuses du paganisme, vers la lumire rponses que le christianisme apporte aux arguments nagure prsents
de la vraie foi 452 Les antiques croyances sont celles des paysans 453 Tous par Symmaque. Comme l'auteur de l'invective contre Prtextat, Prudence
les blocages du totalitarisme thodosien sont contenus dans ce seul plaide contre l'utilit du culte des dieux, et particulirement de celui de la
vers: Les divinits des gentils sont celles de paysans barbares 4S4 . Ainsi Victoire. La collaboration paulinienne des hommes rpondant la
s'ordonnent les trois perspectives - religieuse, sociale, ethnique - d'une grce de Dieu y inspire une rponse aussi premptoire que le dicton
vision dualiste de l'univers, qu'explicitera le chant 2 : elle est celle d'une Aide-toi, le Ciel t'aidera : les vrais auteurs d'une victoire, comme on l'a
lutte pique entre la Rome chrtienne des cits et la barbarie paenne dj dit, c'est pour chacun son bras et le Dieu Tout-puissant459 . Dans
des campagnes 455 . Ce partage la fois politique, social et religieux de cette rverie potique sur l'affaire de l'autel de la Victoire, le dbat
l'univers est assurment plus conforme la vision globale de la cit s'engage plusieurs voix: celles des princes - Valentinien II et
antique. Mais il interprte sens unique, et au seul profit de Rome, Thodose? Celui-ci et ses fils? Honorius et Arcadius seuls? - . La
l'universalisme chrtien, parce qu'il suppose que l'Empire romain rponse semble d'abord d'autant plus diffIcile donner que le dessein du
concide avec la totalit de la terre habite 4s6 La fin du chant clbre, par pote est de montrer la permanence des objections paennes, et des
une rcriture optimiste de l'histoire de la dynastie, la conversion du snat rponses chrtiennes. Contre la fidlit au mas maiorum, Prudence, bien
et du peuple romain. Elle affIrme la tolrance politique d'un prince qui n'a aprs Tertullien, et avec plus d'imagination que de prcision, plaide pour
pas hsit nommer de hautes fonctions des paens 4s7 . Cette histoire l'universalit objective du progrs humain. Il oppose ainsi, implicitement,
exemplaire est aussi une psychomachie de la foi, ainsi que le rappelle le tmoignage de Lucrce et de la Bible celui d'un immobilisme confort
par la tradition stocienne. L'argument du genius loci donne lieu des
451. lb. 1,410 sq.: cum princeps, gemini bis uictor caede tyranni./ Pulchra pages incisives sur l'absurdit du dterminisme astrologique, qui
triumphali respexit moenia uultu. Il n'est p~ impossible que Prudence ~it indi:ec~ment annoncent celles du livre 5 de la Cit de Dieu.
suggr, ds ici, un parallle entre Constantm entrant dans la VIlle apres sa VIctOire du
Pont Milvius sur Maxence, et Thodose venant Rome aprs sa victoire du Frigidus sur Toute la seconde partie du chant magnifie Rome travers le dessein de
Eugne et Arbogast. Dieu, qui s'est servi d'elle pour unifier l'humanit avant la naissance du
452. C'est l'ide directrice de tout le discours que Prudence fait tenir Thodose, ib. Christ. Entre Mliton de Sardes et Charles Pguy, mais d'abord et aussi
415-505. Sur Constantin et sa victoire, voir aux vers 467 sq. saint Augustin, ces pages exposent une thologie chrtienne de l'histoire
453. Selon la nouvelle tymologie de pagani cette poque: les paens sont dsormais de Rome, dont il semble bien que Bossuet se soit encore littralement
les hommes des pagi ruraux, alors que, selon la formule d'Endlchius (voir supra p. 109) inspir: Dieu, qui avait rsolu de rassembler dans le mme temps le
le Christ est le seul dieu qu'on adore dans les grandes cits . peuple nouveau, de toutes les nations, a premirement runi les terres et
454. lb. 1,449 : Sint haec barbaricis gentilia numina pagis . Littralement, avec la les mers sous un mme Empire. Le commerce de tant de peuples divers,
valeur d'ventualit du subjonctif: sont bonnes pour ou laissons-les aux ... autrefois trangers les uns aux autres, et depuis runis sous la domination
455. Dans ces campagnes, de fait, au IV' sicle et au Nord de la Mditerrane, le romaine, a t l'un des plus puissants moyens dont la Providence se soit
pouvoir imprial a install comme des colons soldats , avec des statuts trs diffrencis servie pour donner cours l'vangile 460 . Ce second chant est bien long,
qui sont ceux des prisonniers de guerre rduits en esclavage, des ltes , des fdrs ,
installs dans l'Empire avec leurs institutions sociales et politiques, des barbares immigrs comme si le gnie de Prudence avait ici flchi sous la diversit de ses
d'au-del des frontires; d'o la tentation plus grande de l'quation: pay- intentions. Le projet d'une posie totale y succombe sous le beau risque
sans =: paens =: barbares. Et les Germains dj christianiss le sont en quasi-totalit d'embrasser, la lumire de la foi chrtienne, toute l'histoire passe et
l'hrsie arienne, ce qui, pour l'idologie thodosienne reprsente ici par Prudence, ne
vaut pas beaucoup mieux que d'tre paen ou manichen.
458. Dbut de la citation (supra, n. 450); la suite est b. 1,653 sq,) : Nam si nostra
456. Selon l'extension l'Empire romain de la notion grecque d'oikoumn. fides saeclo iam tuta quieto/ Viribus infestis hostilique arte petita est,! Cur mihi fas non
457. Ce qui n'est ni absolument faux ni absolument vrai: cette tolrance prudente sit.../ Ludere ... sagittas ?
ayant tendu se rduire comme une peau de chagrin ~v~c les annes, et ~'aggravation du 459. Cit sup. n. 420 ; noter l'ordre des facteurs!
conflit engag entre Thodose et le paganisme; mais il faut aUSSI ternr compte de la
christianisation croissante des aristocraties occidentales. 460. Bossuet, Discours sur l'histoire universelle, troisime partie, chapitre 4.
"Of

226 NAISSANCE DE LA POSIE LA POSIE APOLOGTIQUE 227

prsente de Rome. Mais c'est au seul Benot qu'il serait un jour donn, refrain, appel aussi du terme grec d'hypopsalma, comprendra deux vers:
dans une vision mystique, de voir le monde entier ramass, sous ses ?Seign~ur notre Rdempteur, toi, exauce notre prire, pour que dans la
yeux, en un s~ul rayon de soleil461 . Non moindre est la dmesure de fOl cathohque tu acceptes de nous garder 463 . Ainsi s'affirme dans
l'hymne consacr par Prudence au martyre de Romain d'Antioche. Le l'Afrique chrtienne, la continuit d'une expression populaire de la 'posie
tmoignage public du jeune martyre y dgnre en un immense discours polmique et apologtique.
apologtique, o la rfutation systmatique du paganisme tient une place ~.ais c'e~t.bien sous le rgne de Thodose et de ses descendants que la
considrable. poesl~ chretienne a atteint, dans l'Occident latin, une sorte de point
La thologie politique et la lutte contre les paens et les hrtiques n'ont culmmant. On le constate dans la diversit de ses genres autant que dans
pas t les seuls domaines o la posie chrtienne ait ainsi conquis des l'ampleur de son dveloppement. La posie la plus savante y a coexist
terres nouvelles, en rajeunissant et en alliant des filons trs divers de la avec une posie populaire grce laquelle la chanson est devenue mme
posie antique. Il faut aussi, tout au bas de l'chelle sociale, considrer le pour les orthodoxes de la grande glise, un instrument effi~ace de
rle que la chanson populaire continuait de jouer dans la diffusion des propagande doctrinale. Malheureusement, cette posie modeste mnmo-
croyances religieuses. Nous en avons conserv deux exemples curieux. technique, crite sans faons dans un latin tonnamment vivant, ne nous
D'abord, le Psaume abcdaire contre le parti de Donat, qu'Augustin est ph~s connue que par ces deux Psaumes abcdaires qui, tour tour,
crivit en 393. Ce Psaume avait pour fin de mettre au service de ont pns pour cible le schisme donatiste et l'hrsie arienne. Mais on doit
l'orthodoxie un moyen de communication sociale trs vivant. Ces 297 bien se reprsenter que les pasteurs catholiques d'Hippone, puis de
doubles octosyllabes quatre accents forment un chanon prcieux entre Ruspae, ne faisaient ainsi que rpondre, sur son propre terrain,
la forme, la fois mtrique et rythmique, de l'hymne ambrosien, et un l'offensive d'une posie htrodoxe dont la floraison dut tre considrable
vers mdival quatre accents, comme celui de la Chanson de Roland. ds le Iv" sicle - en Occident aussi bien qu'en Orient-.
Isosyllabie, acrostiche alphabtique form par les premires lettres
respectives de chaque strophe de 12 vers, rythme accentuel: quelques
traits majeurs de la plus ancienne hymnodie chrtienne mergent ainsi
opportunment, et sous la plume du premier prosateur d'art de la latinit
chrtienne ... Ces vers sont les tmoins d'une continuit vivante, qui, sans
l'ingniosit pastorale du futur vque d'Hippone (il n'tait encore que
prtre), nous et presque totalement chapp, pour ne nous laisser que
devant la posie savante, de formes classiques. Le refrain suffit donner
une ide de ce cantique populaire, lanc pour contrebattre ceux des
schismatiques donatistes : Vous qui recherchez la paix, jugez donc ce
qui est vrai 462 . Cet humble refrain rythm, fait tout exprs pour tre mis
en musique, n'a qu'un rapport bien lointain avec les raffmements encore
antiques des mtres de Prudence, dont il se trouve pourtant tre
sensiblement contemporain. Sur le mme modle, avec la mme structure
et les mmes caractristiques (mais le dernier couplet est double, et
comprend 24 vers), l'vque Fulgence de Ruspae (mort en 532)
composera un sicle plus tard, dans l'Afrique devenue un royaume
vandale arien, un autre Psaume abcdaire, dirig contre l'arianisme. Son

461. GRGOIRE LE GRAND, Dialogues, 2,35,3: Omnis etiam mundus, uelut sub uno
solis radio collectus, ante oculos eius adductus est. 463. Domine redemptor noster, quod rogamus tu concede.! Vt in catholica fide nos
462. Vos qui gaudetis de pace, modo uerum iudicate . Noter la rime double digneris custodire . La rime finale des deux vers est ici moins riche (du moins l'il, car
assonance vocalique (a/ e) la fin de ces deux octosyllabes qui composent le vers-refrain. l"e long de la pnultime de concede devait bien se confondre l'oreille avec un i bref) ; en
- Il existe un Psaume abcdaire beaucoup plus ancien, mais de contenu hymnique, sur revanche la rime intrieure (custodire et fide) est aussi riche que dans le refrain
augustinien prcdent (n. prc,).
lequel cf. sup. ch. 1 et note 13 bis .
Wh

CHAPITRE XIV

Le retentissement potique
de la grande invasion:
les examens de conscience du ye sicle

Les grandes esprances que Prudence avait places dans l'avenir d'un
Empire chrtien ne tardrent point tre cruellement dmenties. Dans la
nuit du 31 dcembre 406, la Gaule commence d'tre dfinitivement
envahie par Vandales, Burgondes et Suves. L'excution de Stilicon
prcipite la dvastation de l'Italie par les Visigots d'Alaric en 408. Ils
prennent et pillent Rome durant trois jours en aot 410. Ils sont
finalement installs officiellement dans la Gaule du Sud-Ouest, comme
fdrs , en 418. Le traumatisme est grand, et l'inscurit crot avec
l'inefficacit des tentatives romaines pour rtablir l'autorit impriale sur
les provinces envahies. Tandis que les barbares consolident progressive-
ment leur pouvoir 46 4, la Provence - l'antique prouincia - demeure un
bastion fragile de la romanit, o affluent des personnes dplaces ,
venues des horizons les plus divers.
La plus violemment atteinte par ces vnements, la Gaule n'en demeure
pas moins la rgion de l'Occident romain o la production littraire
apparat, en ce sicle, la plus intense. La prose thologique et spirituelle y
traduit une activit intellectuelle et religieuse de qualit, comme si la crise
mme y stimulait une indniable vitalit cratrice. C'est Marseille que le
moine scythe Jean Cassien crit des Institutions, et des Confrences, qui
resteront comme deux chartes du monachisme occidental; Marseille
aussi, que Salvien prononce et publie ses sermons rvulsifs Sur le
gouvernement de Dieu. Les deux uvres ont en commun une couleur

464. Visigots en Aquitaine, Francs dans le Nord, Burgondes dans le Centre-Est.


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NAISSANCE DE LA POSIE LES EXAMENS DE CONSCIENCE DU Ve SICLE 231


230
particulire, o se reflte la conjoncture historique de leur composition. et de l'occupation barbare, c'est la drisoire conduite des nobles gallo-
Devant l'croulement des dernires illusions sur l'avenir de l'Empire romains que s'en prend l'auteur: Hlas! tout ce qu'a dvast le Sarmate
d'Occident, les malheurs du temps invitent le peuple chrtien l'examen incendi le Vandale, emport l'Alain agile, malgr l'incertitude de no~
de conscience et la conversion. Ce phnomne, la fois psychologique esp~ances et la vani~ de nos efforts, nous tentons pourtant d'y porter
et social, se traduira, en particulier, par la multiplication des conuersi : les remede, pour reconstituer les apparences de nos biens de jadis. Mais ce
lacs qui, sans entrer dans une communaut monastique, mneront dans C1.ue nous avon~ perdu par notre faute, nous le ngligeons, nous laissons
le sicle la vie asctique dont Paulin et Prudence leur avaient donn lachement nos ames retourner en friche par une longue dmission nous
prcdemment l'exemple, par leurs actes et par leurs pomes. avons livr aux chanes notre nuque soumise, et comme un buti~ nous
nous laissons lier par les menottes du pch 468 .
On comprend mieux, ds lors, l'apparition, dans le Sud de la Gaule, de
l'Aquitaine la Provence, d'une floraison de pomes o le retentissement " V:ient alors la 1?ein~re d'un~ socit qui n'a rien oubli, et rien appris de
de cette crise extrieure et intrieure s'exprime des niveaux divers. La 1 evenement, malS qUI pourSUIt sa vie de plaisirs : livre la sensualit
varit des genres littraires n'y dcoule pas seulement du mouvement l'argent, la vaine recherche d'une sagesse ignorante du vrai 469 . C'~st
acquis par la cration potique du IVe sicle, ou du principe esthtique sur les dportements des femmes, et sur la complaisance coupable de leurs
d'un mlange des genres et des tons, qui a domin de manire croissante maris, que s'attarde la plus grande partie de la pice. Elle dnonce la
cette cration. Elle tient aussi la diversit des hommes et des situations; coq':l~tterie de~ unes, et la veulerie des autres, avec l'lgance
au degr de srieux avec lequel a t vcue et assume cette crise tradItionnelle d une sorte de divertissement horatien. Elle en veut aux
historique, selon les individus; au genre potique, aussi, dans lequel mauvaise~ ~ectures qui c?rrompent les bonnes moeurs, et atteste l'emprise
chacun de ces crivains a choisi de s'exprimer. Si l'preuve collective a de la poeSIe la plus palenne sur les divertissements de cette socit:
marqu toutes ces oeuvres d'une empreinte originale, chacun de ces potes Virgile, mais aussi Ovide, Horace, Marullus 470 . Cette critique n'a pas une
a ragi sa manire. Il a labor plus ou moins parfaitement, dans l'ordre allure proprement satirique, ou prophtique. Elle prend la forme d'un
de la rflexion comme dans celui de l'expression, sa propre rponse aux monologue d'examen de conscience, personnel et collectif, la premire
personne du pluriel. Si elle propose un remde, c'est au mode irrel! Si
questions brutalement poses.
nous nous corrigions et pensions sainement, si notre esprit dbarrass de
Certain Paulin, qui srement n'est plus celui de Nole et pas encore celui ses sombres nues s'ouvrait, purifi, au Christ, si nous appliquions notre
de Prigueux 465 , nous a laiss un Epigramma, qui doit tre dat dans le cur la faucille du Verbe, et consentions en retrancher les noeuds de nos
premier quart du ye sicle. Serait-ce l'vque Paulin de Bziers, nomm vices invtrs, aucune force ne prvaudrait contre les serviteurs du
dans la Chronique d'Hydace? Mme s'il n'est pas sr que la rivire du Christ471 . Force physique des barbares, force morale du mal consenti et
Tech soit nomme dans un passage suspect du pome, c'est probablement commis, ou force spirituelle de Satan? Tout cela la fois, sans doute, en
la conjoncture de l'avance barbare dans la Gaule mridionale qui se vertu d'une vision globale des vnements, qui semble se rfrer encore
trouve ici dpeinte. La longueur de la pice (110 vers), son usage de aux espoirs terrestres de Prudence.
l'hexamtre, la fiction du dialogue, le thme de l'invasion des campagnes
et de leurs colons par les barbares : autant de traits particuliers, qui nous
mettent en prsence d'un ingnieux pastiche des Bucoliques 466 . Il n'est pas 468. lb. 18 sq. : Et tamen, heu, si quid uastauit Sarmata, si quidl Vandulus incendit
jusqu'au dcor, dans lequel va se drouler l'entretien, qui n'oriente ueloxque abduxit Alanus,/ Ambiguis spebus Iicet et conatibus aegrisl Nitimur in
clairement vers cette rfrence virgilienne 467 . Au-del des ruines rcentes, quandam speciem reparare priorum./ IlIa autem nostro quae sunt amissa periclol
Neclegimus longoque situ squalescere mentisl Ignaui patimur subiectaque colla catenisl
Dedimus et manicis peccati praeda ligamur.
465. Sur Paulin de Nole, supra, ch. x ; sur Paulin de Prigueux, inf ch. xv.
469. lb. 45 sq. : Hos terrena trahit sapientia nescia ueri/ Et miseros idem qui
466. En ce sens, on doit la situer dans la mme filire de pastiches virgiliens adapts decipit, incitat error. ,
une posie de circonstance, dont Endlchius avait donn un exemple quelques annes
470. lb. 76 sq. : Paulo et Solomone relictol Aut Maro cantatur Phoenissa aut Nasa
plus tt: voir sup. VI. Corinna.1 Nonne cauis distent penetralia nostra theatris ? 1 Accipiunt plausus lyra Flacci
467. Paulini epigramma, 5 sq. : Hic habitat tuus ille hospes, mea uiscera, Thesbon,/ et scaena Marulli. Marulle avait crit au second sicle des mimes, qui furent priss
cui fratrum ad requiem frondosae uitis in antrol herbida caespitibus sunt structa seclilia pendant toute l'Antiquit tardive.
uiuis. Dans ce cadre champtre, le terme de fratrum, en ce dbut du v sicle, voque
~71. lb. 89 sq. : Quod si correcti sanum saperemus et atrisl Libera mens nebulis
une petite socit monastique, installe sur un domaine: un asctre la manire du
Primuliacum de Sulpice Svre, dont ce dernier trace le style de vie dans ses Dialogues - Chnsto purgata pateret, 1 Si falcem uerbi cordi imprimeremus et illincl Vellemus ueterum
uitiorum abscidere nodos,/ Aduersus Christi famulos uis nulla ualeret...
bien peu d'annes avant notre texte de Paulin.
...
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232 NAISSANCE DE LA POSIE LES EXAMENS DE CONSCIENCE DU V e SICLE 233

Ce croquis l~gant en dit aussi long en vers que les sermons acharns consacre Dieu seul. S'il est vrai que je mne, en tranger, une vie de
- en prose - de Salvien de Marseille. La solidarit de l'auteur, avec les courte dure , il faut donner un sens chrtien l'exprience souvent
fautes dont il s'accuse lui-mme, manifeste une connivence que dnoncent misrable des personnes dplaces par l'invasion: le sort de ma
aussi la forme bucolique et l'agrment de sa russite. Dmagogie et patrie m'ayant fait traverser de force, et en courant, le monde occidental,
frivolit secrte? Plutt une invitation ingnieuse la lucidit. Mais cette je marche, comme un soldat tranger, sous les enseignes sacres du
ambigut de la' petite pice en fait justement le charme. Ce n'est pas Christ4 74 . Si la mditation de la Passion recourt ensuite aux souvenirs
seulement un jeu littraire russi; mais sans doute une fiction plus lmentaires des critures, ce n'en est pas moins en termes encore
sincre, et donc plus efficace, qu'il n'y parat d'abord. Entre la tradition antiques qu'est affirme la libert d'un homme de foi: mme une violence
littraire raffme et la duret des preuves subies, elle semble reflter avec mortelle le trouvera impavide 475 . Le pome s'achve en une vritable
justesse la perplexit d'une socit gravement frappe par l'vnement profession de foi de l'exil, et une invitation poignante du pote sa
mais spirituellement indcise, et tente par un repli divertissant sur ses femme, pour qu'elle le suive sur cette voie nouvelle, vers la saintet:
habitudes morales et littraires. La correspondance et les pomes de relve moi si je tombe, lve toi avec l'aide de qui te redresse, afin que
Sidoine Apollinaire, demeurs dans leur ensemble si purement mondains nous n'ayons pas seulement une seule chair, mais aussi une seule me, et
(en tous sens), avant son lection l'piscopat, fournissent, quelques qu'un seul Esprit nous mne 476 .
dcennies plus tard, des points de comparaison qui clairent le sens d'une Cette exhortation retrouve devant l'preuve les accents du stocisme
telle pice. chrtien, dont la carrire littraire avait t si notable l'ge des martyrs.
D'autres se sont clairement dcids et convertis ; l'un d'eux en a Le pome renoue avec l'ancienne tradition romaine de la mditation dans
port le tmoignage potique. C'est le Pseudo-Prosper d'Aquitaine, dans le l'preuve, et de l'incitation au courage hroque. L'preuve est preuve de
court pome qu'il adresse A safemme, peu prs dans les mmes annes: constance. Isols, certains distiques rendent ici un son plus antique que
De toutes parts grondent les guerres, la fureur enflamme le monde, les chrtien: Ni dure preuve ni tendre plaisir n'en viennent bout, ils ne
rois en armes se jettent sur les rois sans nombre, la discorde impie svit dsirent rien acqurir, ne craignent de rien perdre 471 . Devant le malheur,
dans l'univers en confusion, la paix a quitt cette terre: ce sont bien les reparat l'exaltation d'une parfaite apatheia.
derniers temps que tu vois472 . Cette vision apocalyptique de la Gaule De ce lyrisme, appliqu au retour sur soi-mme devant l'preuve, le
envahie et dchire voque celle que Commodien avait donne de la crise fruit le plus savoureux est aussi le plus tardif. C'est en effet en 459 que,
du me sicle. De cette orientation eschatologique de sa rflexion, le pote parvenu l'ge de 83 ans, Paulin de Pella, petit-fils d'Ausone, crivit aux
invite sa femme tirer, avec lui, les consquences pratiques. Ce environs de Marseille les 616 hexamtres de son pome d'action de
retournement est impliqu par le choix du mtre: l'anacrontique; grces. Par cette aimable autobiographie, nous pouvons revivre de
paradoxe heureux: ce mtre de la posie lgre sert ici dnoncer, sur le l'intrieur les vicissitudes d'un lettr gallo-romain qui survcut aux
ton de l'Ecclsiaste,' la vanit d'un monde fugace: Tout ce que nous bouleversements de son sicle. Tmoin privilgi, bien des gards.
tenons s'coule, et son flux n'a pas de retour, et sa vaine apparence D'abord par le nombre des preuves qu'il dut longuement traverser, avant
entrane les mes aux dsirs errants 473 . . de trouver un havre de scurit, et de paix intrieure, dans sa modeste
Aprs ce court prologue, la mditation s'approfondit, comme le retraite des alentours de Marseille: perte successive de tous ses biens
marque, dans la forme, le passage au distique lgiaque. Une bonne matriels, de tout son entourage familial, y compris femme et enfants, et
cinquantaine de distiques vont proposer au lecteur une conversion, dont
le srieux est attest par la ddicace mme. Devant la vanit universelle, 474. lb. 105 sq. : Sorte patria occiduum iussus transcurrere munduml Sub Christi
dont tmoigne un univers qui se dfait sous les yeux des Gallo-romains sac ris aduena miles eo ...
occups, il n'est plus d'espoir qu'en Dieu. Renonons l'envie et la 475. lb. 95 sq. : Si mucrone paret ceruicem abscindere lictor/ Impauidum inueniet;
cupidit - la puissance et l'argent - , pour mener une vie vanglique mors cita, poena breuis. Plutt qu' l'invitation chrtienne ne point craindre . cette
grandiloquence tendue voque plutt \' impauidum ferient ruinae horatien (HOR. carm.
3.3,8).
472. Versus Prosperi ad coniugem suam, 27 sq. : Vndique bella fremunt. omnes 476. lb. 119 sq. : custos esto tui custodis. mutua redde;/ Erige labentem. surge
furor excitat. armis/ Incumbunt reges regibus innumeris. / Impia confuso saeuit discordia leuantis ope.! Vt caro non eadem tantum, sed mens quoque nobisl Vna sit atque duos
mundo.! Pax abiit terris; ultima quaeque uides. spiritus unus alat.
473. lb. 9-12 : Fluit omne quod tenemus/ Neque fluxa habent recursum.! Cupidas 477. lb. 75 sq. : Nec labor hos durus uincit nec blanda uoluptas./ Quaerere nihil
uagasque mentes/ Specie trahunt inani. cupiunt. perdere ni! metuunt.
234 NAISSANCE DE LA POSIE LES EXAMENS DE CONSCIENCE DU Ve SICLE 235

finalement de tout espoir de retour dans une Aquitaine dfinitivement ancienne du petit-ms ressemble fort celle de son grand-pre, telle que
partage avec les Visigots. nous l'avons analyse plus haut479 Elle commence d'ailleurs, et ce ne
Mais Paulin n'en fait le rcit que pour rendre grces un Dieu dont saurait tre un hasard, par la mme qualification du Dieu invoqu:
il voit, au term de sa vie, qu'lIra guid finalement vers le salut, travers Omnipotens genitor... La mme autosatisfaction d'une me contente
tous les dtours du pch et de l'erreur, en le purifiant travers des de ce qu'elle a s'y panouit encore, en des demandes o le bonheur
malheurs interminables. Les parallles textuels qui ont t prcisment terrestre a la plus grande part: une demeure opulente... des esclaves
tablis, entre certains passages du pome et les Confessions de saint bien nourris, des compagnons fidles ... une pouse aux petits soins, et des
Augustin, mettent en une juste lumire le projet du vieux pote. enfants ns de cette pouse chre480 . La vie ternelle parat encore
L'Eucharisticos, ce sont, en miniature, d'autres Confessions; celles d'un bien loin, et se rfugie significativement dans la clausule du dernier vers!
Gallo-romain doublement parvenu au terme, de sa vie et de son itinraire L'invasion a bris cet univers douillet. C'est un long cheminement
spirituel. Tardivement, sans doute, mais pour toi, mon Dieu, il n'est intrieur, travers d'alarmes, de deuils et de souffrances, que retrace
jamais trop tard : l'cho, en ce vers, de la fameuse page des Confessions Paulin, pour ainsi dire l'autre extrmit de sa vie. Cette route dramatique
sero te amaui ... , suffit, entre bien d'autres textes, montrer sur ce est relue par le pote sous la lumire d'une action de grces
pome l'influence dcisive du chef-d'uvre augustinien478 augustinienne: mme pour les pchs , peut-on redire avec Augustin.
L'intrt historique et spirituel du pome ne suffit pas en dfinir Paulin ne dramatise ni ne dissimule les dsordres d'une jeunesse trop
l'originalit potique. Par son ducation, sa culture, mais d'abord son permissive, son attachement un bien-tre obtenu peu de frais , les
hrdit, le petit-ms d'Ausone se trouvait comme prdestin crire en atermoiements rpts qui l'ont empch de rejoindre ses domaines de
vers une confession qui transpose, en un autre registre, bien des traits de l'Illyricum, dans la Macdoine o il tait n 481 Il dit sa vocation
la posie ausonienne; pour le meilleur et le moins bon. Le lecteur temporaire et indcise pour la vie monastique; ses garements doctrinaux
(peut-tre dans le priscillianisme?); enfin le plaisir d'avoir reu le
d'Ausone recueille ici, avec amusement, les chos de vieux travers
familiaux: la complaisance se raconter, en s'idalisant quelque peu, le montant inattendu du prix de ses domaines perdus, et d'avoir pu ainsi,
aux portes de Marseille, retrouver les satisfactions campagnardes d'antan:
got du dtail anecdotique et l'art de le faire valoir, le souffle un peu court
dans une sorte de miniature de villa, rduite aux dimensions d'un
d'une posie qui obit souvent aux rgles de la conversation mondaine,
voire certaine lgret qui tend simplifier les plus graves problmes et cabanon provenal.
se contenter de peu - ce qui n'est pas toujours un dfaut-. En Cette sorte de navet concerte, dans les aveux, rend d'autant plus
revanche, on retrouve avec plaisir toutes les qualits de cette posie touchant l'abandon de ce vieil homme entre les mains de Dieu. Paulin de
mineure: la fracheur des impressions, le brio du causeur, le don de la Pella rpond, comme sans effort, la question pose par Paulin dit de
confidence, la chaleur sincre des sentiments et la retenue de leur Bziers. Il donne l'exemple du dtachement auquel invitaient avec une
expression, mme lorsqu'ils sont graves et douloureux; la civilit fidle certaine raideur les vers du Pseudo-Prosper. Il claire de l'intrieur une
aux traditions de l'humanitas romaine et cicronienne; l'absence conversion qui a tardivement fait de lui un convers , au sens que prend
d'amertume et de ressentiment. N'est-ce que le fait d'un heureux le mot conuersus dans la Gaule du ye sicle. Il tmoigne avec simplicit de
caractre? Ou une victoire intrieure, chrement acquise sur le malheur l'instabilit constante et gnrale propre son temps 482 . Il ajoute aussi
et sur soi-mme, au terme d'preuves fort lourdes, qui auraient, et qui ont une note d'esprance vraie, au lyrisme sombre et crisp dans lequel
sans doute, fait sombrer bien d'autres dans la mlancolie et le dsespoir? s'exprime souvent la cruelle exprience des chrtiens d'Occident, en cette
Le contenu et le ton de l'Eucharisticos nous apparaissent aujourd'hui fin de l'Antiquit. Son rcit bavard et sinueux a fait survivre le sicle
avec d'autant plus de relief, que nous avons reconquis rcemment un
pome de jeunesse de ce vieillard: c'est la pice 4 du recueil des Carmina 479. Supra, ch. VI.
de Paulin de Nole. Elle procure au lecteur l'occasion unique de juger, sur 480. Pice conserve dans le corpus de P.NoL. carm. 4; vers 8 : mens contenta
pices, de l'volution psychologique et spirituelle d'un riche gallo-romain suo ; et 15 sq : Adsit laeta domus epulisque adludat inemptis / Verna satur fidusque
lettr, avant et aprs l'invasion et ses dsastres. Cette courte prire comes nitidusque minister,/ Morigera et coniunx caraque ex coniuge nati. .
48 \. Jeunesse: euch. 141 sq.; attachement aux plaisirs mesurs: ib. 216 sq. :
sectator deliciarum/ Si qua tamen minimo pretio expensaque parari/ ... possent... ;
478. PAVL. PELL. euch. 443: sero quidem, sed ni! umquam, Deus, est tibi
atermoiements: 409 sq.
serum ... ; et A VG. conf 10,3 8. 1 sq. : Sero te amaui. pulchritudo tam antiqua et tam
noua, sero te amaui ! 482. lb. 540 : Condicio instabilis semper generaliter aeui.
.p. . . . . . . . . . . . . _-----I111111.........!1111111--...- - - - -... J,IIU,.-- - - -......._------------~--~------~-
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236 NAISSANCE DE LA POSIE LES EXAMENS DE CONSCIENCE DU Ve SICLE 237

d'Ausone la grande invasion. Il marque une ~orte de ligne de partage, Orens ne s'en garde pas moins de dramatiser trop tt ce qu'il a dire.
dans l'volution de la culture gallo-romaine. Car il exprime, paradoxale- Son public n'est gure distinct de celui auquel s'adressait Paulin dit de
ment en des v~rs ausoniens, une conversion fort analogue celle de Bziers. A tous ceux qui font comme si rien d'irrparable n'tait arriv, il
Paulin de Nole, qui avait en son temps soulev l'incomprhension et le serait maladroit de reprocher trop htivement leur inconscience. Car ils
scandale d'Auscme lui-mme 483. avaient, de fait, bien des excuses: la Gaule avait connu, au cours des deux
Mais ce bouquet lyrique n'a pas t la seule floraison suscite par les sicles prcdents, de coteuses invasions, que la puissance romaine avait
annes terribles. Une autre veine potique, plus ample et plus distante, a fini par repousser; et la fidlit un mode de vie pouvait aussi recouvrir
dpass l'exprience collective en lui appliquant une rflexion pastorale, une sorte de courage, et de fidlit la civilisation de Rome. C'est donc,
thologique, pdagogique. Cette orientation caractrise et runit les pour ainsi dire, de l'intrieur de cette mentalit qu'Orens va faire entendre
pomes, pourtant bien diffrents les uns des autres, d'Orens d'Auch, de ses appels la conversion. C'est pourquoi son pome voque si souvent,
Prosper d'Aquitaine, de Claudius Marius Victorius de Marseille. par le ton et les thmes, les notations mesures et piquantes de la satire
L'Admonition, le Pome sur la Providence, les trois chants sur La vrit,' romaine, contre les vices de la socit et des individus. L'appel l'actualit
sont, eux aussi, trs probablement les uvres de trois lettrs du Midi des dramatique, et ses horreurs, n'interviendra qu'en avant-dernire ligne,
Gaules: un vque, un clerc, un lac rhteur de profession484 comme une sorte d'introduction apocalyptique l'imminence des fins
dernires de l'homme.
Le Commonitorium d'Orens porte un titre transparent son projet:
celui d'une admonition en vers, dans laquelle le verbe monere revient Par une concession l'antique captatio'beneuolentiae, Orens s'ingnie
justement comme un refrain485 . Le choix du distique lgiaque permet au aplanir d'abord la route qu'il veut faire prendre ses lecteurs: Il n'y
pote de prendre ses distances, envers la grande posie connote par aura donc rien que tu puisses invoquer, comme trop difficile pour toi, en
l'usage de l'hexamtre. Elle donne aussi ses avertissements la couleur nos admonitions 489 . A la manire des apologistes d'antan - mais aussi
mditative, familire, souvent mlancolique, qui facilite la communica- de Prudence en son hymne avant le repas 490 - , Orens commence par
tion de ce message. Apprends la route: la vieille image biblique et clbrer la beaut des dons divins faits l'homme. Il esquisse ainsi la
philosophique apparat ds les premiers vers 486 . On se ferait une ide trop vision gorgique, halieutique, cyngtique, d'un univers campagnard,
exclusivement romantique de ce pome, en ne citant que le seul vers considr du point de vue d'un propritaire terrien: nous n'avons gure
qu'on en a gnralement retenu: C'est en un seul bcher que la Gaule quitt l'Aquitaine d'Ausone, o le matre ne laisse la surveillance des
entire est partie en fume 487 . Ce vers n'apparat, en fait, que vers la fin travaux des champs que pour les joies simples de la chasse et de la pche.
du pome, au moment o l'enseignement de ce pasteur rejoint une Il n'est point encore question d'asctisme, et de rupture avec ce monde,
actualit tragique. C'est elle qu'il faut supposer, bien sr, l'arrire-plan mais bien de remercier Dieu en pratiquant la Loi nouvelle, et les uvres
de la longue invitation d'Orens la conversion. Il en a donn le mot de charit vangliques. D'o les mises en garde contre l'amoralit
d'ordre ds sa prface: Laissant l tout ce qui est vou une mort pratique de bien des aspects de l'existence, dans une socit qui est aussi
rapide, attache toi, de toute la force de ta foi, ce qui ne doit point permissive et violente. Les femmes sont nouveau sur la sellette; et la
mourir488 . haine, la cupidit, la brutalit. Orens y oppose une vie simple, accorde
la paix harmonieuse et providentielle de l'univers: naturalisme pas mort.
483. Sur la correspondance dramatique entre Paulin et Ausone: ch. IX. Cette Muse, qui souffle le chaud et le froid, manie avec aisance les
484. Le premier pourrait bien tre l'vque d'Auch connu par trois Vitae, dont la descriptions potiques, l'abondance oratoire, l'occasion la formule
premire est probablement ancienne. De la personne du Pseudo-Prosper, auteur du pome sentencieuse, qui peut faire choc. Elle entend la fois sduire et instruire.
sur la Providence, nous ne savons rien; mais son pome laisse penser qu'i! est un clerc.
Quant Marius Victorius, i! est rhteur et s'en explique dans le dbut de son pome, qu'i! Elle veut, en mme temps, rendre une certaine srnit des lecteurs
destine d'abord ses lves. chrtiens rudement mis l'preuve par une vicissitude de l'histoire, et
485. En particulier sous la forme des monita adresss par le pasteur ses ouailles poursuivre contre les futurs pchs capitaux un long sermon
lettres: voir p. ex. 1,80; 90; 257 ... intransigeant, o reparat la veine antique de la diatribe et de la satire.
486. ORIENT. commonit. 1,3 sq. : Quae caelum reseret, mortem fuget, aspera uitet,/ Ainsi le second chant s'en prend-il l'amour de la gloire et au mensonge,
Felici currat tramite, disce uiam.
487. lb. 2,184: Vno fumauit Gallia tota rogo. 489. lb. 1.79 sq. : Ergo nihil noster poteris praetendere. lector,/ Istis quod tibi sit
488. lb. 1, 13 sq. : Omnibus his, raptim quae sunt moritura. relictis,/ Tu forti teneas difficile in monitis.
non moritura fide. 490. PRVD. cath. 3,66 sq.
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la goinfrerie et l'ivrognerie. Et c'est alors, qu'en mdiu;n,t sur la fin mme question qu'Augustin entreprenant sa Cit de Dieu: Tant de
prochaine d'un monde vieillissant491 , Orens se trouve amen~ a bros~erJ~ lieux, tant de populations, pourquoi ont-ils mrit pareil ma1 497 ?
fresque la plus saisissante des horreurs de la guerre qUI nous ait ete Scandale d'autant plus grand (le pote le rappelle) que des enfants ont t
conserve dans' la littrature du v" sicle. Universalit des ravages; massacrs, des glises dtruites et leurs vases profans, des vierges, des
multiplication des lchets et des trahisons; meurtres, ~ncendies, cadavres veuves, des anachortes maltraits. Ces maux injustes frappent de plein
sans spulture, triomphe de la mort devanant la pemture de la fin du fouet une chrtient qui avait .cru, avec Prudence, la nouvelle felicitas
Moyen Age: Par villages, villas, par champs et carrefours et par tous les terrestre d'un Empire converti au vrai Dieu.
pays, toutes les routes de toutes parts, c'est mort, douleur, ~~vage, - Le mrite du pote est de reprendre les choses de bien plus haut que les
massacre, incendie, deuil; c'est en un seul bcher que la Gaule entiere est simples invectives, ou que la parnse adroite d'une instruction
partie en fume 492 . Aprs une transition lucrtienne, sur les contradic- moralisante. Il y va pour lui de l'honneur de Dieu, dans cette mise en
tions du vieillard, le pome s'achve par une vision du Jugement dernier, doute de ce qu'il appelle la cura Domini : le souci que Dieu a constamment
de l'enfer et du ciel. Mme s'il est vrai que certains traits des supplices pris des hommes et de l'univers qu'il a crs, et depuis lors constamment
infernaux y conservent le souvenir des Apocalypses apocryphes (feu, gel, uvr prserver, c'est--dire, proprement, sauver de leur perte. Le
lacrations .. .), nous sommes bien l entre Tertullien et Dante. Dans la problme est ainsi largement retourn. Plutt que d'enfermer les hommes
peinture du paradis, le pote s'en tient remanier lgrement l'imagerie pcheurs avec leurs terreurs et leurs souffrances, et de s'obstiner exiger
classique issue de l'Apocalypse johannique: on y voit des lus aux corps immdiatement une conuersion morale, le pote travaille d'abord
clatants, voils de toges blanches comme neige 493 . Singulier pome, modifier une mentalit, o le soupon l'gard de la foi est aggrav par les
comme suspendu entre deux univers. Son clair-obscur, sa qualit traditions antiques de scepticisme l'gard de la providence des dieux.
littraire son inspiration, en certains points encore trs antique, ont Puisque l'homme fait le procs de Dieu, et cherche rejeter sur lui la
encore ~duit le haut Moyen Age. Venance Fortunat, aprs avoir fait responsabilit de ses propres malheurs, le pote se fait avec loquence, et
l'loge de Juvencus et de Sdulius, nommera Orens, en louant sa manire souvent avec lgance, l'avocat de Dieu mme. n ne rpondra aux
la fois concise et brillante 494 . objections et aux erreurs de jugements trop humains qu' l'occasion d'un
On passe de la prdication morale la controverse th~<?logi.qu~ ave~ le dveloppement arm en une sorte de trait de la Providence.
grand pome Sur la Providence. Il a pour auteur, de maruere sl~~ficatl~~: Il retrace la bont originelle de Dieu et de son dessein crateur: le
le plus grand thologien augustinien de la Gaule dans la premlere moitie consentement universel de tous les peuples s'accorde reconnatre
du v sicle: l'Aquitain Prosper Tiro. Le pome est bien dat, par une l'existence d'une sage Providence. Tout ici-bas est don de Dieu, et rvle
allusion aux annes 416 et suivantes: Hlas, voici dix ans que nous au regard de foi un sens positif. En insistant, avec un sens certain de la
sommes abattus par l'pe des Vandales et des Gtes 495 . Ce petit livre grandeur, sur l'omniprsence de la transcendance divine la totalit de
s'adresse donc un public qu'treignait la blessure d'un monde l'univers cr, le pote invite son lecteur-objecteur ne pas juger le divin
bris 496 . Le pote rpond en Gaule, et sensiblement la mme date, la gouvernement de ce monde l'aune des fragiles gouvernements humains.
49 \. Cet ancien thme stocien du vieillissement du monde est dj repris en compte Il prend ainsi, envers l'Empire, une distance analogue celle de l'auteur
par les Pres des second et troisime sicles: ainsi chez Cypnen, dans son Ad de la Cit de Dieu envers les socits humaines qui composent la cit
Demetrianum en particulier. terrestre. Plus que sur une thodice abstraite de la Providence, il insiste
492. ORIENT. commonit. 2,181 sq. : Per uicos uillas, per rura et compita et omnes/ sur Sa prsence active au temps humain, travers les tmoignages de
Per pagos, totis inde uel inde uiis,! Mors dolor excidium strages incendia luctus :/ Vno l'Histoire Sainte. Il y montre la libre dtermination de Can, et le mal
fumauit tota Gallia rogo.
sortant de ce choix mystrieux de la libert humaine, qui avait dj fascin
493. lb. 2,323 sq.: Instar flammantis fulgebunt lu mina solis,! Velati niueis
splendida membra togis; la neige est la mtaphore utilise pour. exp~imer l'clat
l'auteur de l'Hamartigenia. Et pourtant, au long des sicles de l'histoire
surnaturel du Christ de la Transfiguration, aussI bIen que du Fils d homme de d'Isral, le soin de Dieu tait-il absent 498 ? A travers les fautes
l'Apocalypse: voir p. ex. Matth. 17,2 et apoc. 1,14. accumules par les hommes, Dieu a toujours manifest la prsence quasi
494. VEN. FORT. Vita Martini 1,17 : Paucaque perstrinxit florente Orientius ore.
495. Carmen de Prouidentia 43 sq. : Si toleranda mali labes -heu -caede decenni/ 497. lb. 26 : Tot loca tot populi quid meruere mali?
Vandalicis gladiis sternimur et Geticis. 498. lb. 329 : an aberat tum cura... Dei? Et ce mouvement d'interrogation forme
496. lb. 979.: le pome est trait de paruus libellus; et ib. 7 (adresse au l'armature de tout le dveloppement suivant, travers les lignes de fate de l'Histoire
destinataire) : ac si te fracti perstringunt uulnera mundi. Sainte.
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obstine de sa volont de salut. Il a marqu tous cette bienveillance: au- romaine et chrtienne. Il a souvent toutes les qualits d'une admirable
del de la loi juive, il a donn tous celle de leur conscience. suasoire potique, o les maux et l'injustice sont interrogs en vue
Appuy sur cette thologie sereine, apaisante, pertinente, le pote se d'un retour aux raisons de la foi.
tourne avec assurance vers les erreurs, chrtiennes et paennes, de ses A un niveau et avec un talent plus modestes, La vrit du rhteur
contemporains. Contre les erreurs christologiques, propres branler marseillais Claudius Marius Victorius s'est efforce de raliser un dessein
justement la foi au salut final de l'humanit., n ra'p'p~lle la plnitude de analogue. Mais sa vise est troitement pdagogique: il entend former des
l'humanit du Christ, garante de ce salut. L hutruhte et les souffrances enfants une lecture correcte de l'Histoire Sainte 504 . C'est sur elle qu'il
vraies de sa Passion ont appris l'homme qu'on ne peut s'emparer du montrera par quelle route nouveau la vrit revient, chasse les rites
ciel qu'en partant de la croix 499 . L'homme doit donc renoncer impies, et rouvre les portes des saints mystres de l'ternelle vie 50s .
l'in~ratitude de son ressentiment, il doit juger. et dis,cerner qu'il est un Gennade de Marseille a t trs dur pour ce compatriote, son sens mieux
saint usage de toutes choses ; cet usage conSIste a rendre honneur en intentionn que comptent506 Du point de vue exgtique et thologique,
tout au seul Seigneur 500 . Comme Augustin, au livre 5 de la Cit de Dieu, ce jugement n'est gure contestable. Mme d'un pur point de vue
le pote s'attaque ensuite au fatalis~e .astr?logique, ?e~tructe"?r de toute littraire, on doit convenir que les hexamtres de Marius Victorius sont
responsabilit morale; l'erreur ~pI~ll;nenne, qm ,mterprete m~l la souvent lourds et obscurs. Mais il est deux points, sur lesquels on ne peut
patience de Dieu, signe de sa magnamnute envers les pecheurs. En frut, sa refuser l'auteur de l'Alethirlle mrite d'une certaine originalit potique.
justice se manifeste souvent ici-bas, et la mort.n'~st pas .tm mal ; c'~s~ nous Tout d'abord son ide directrice, qui permet de le regrouper avec ce que
qui n'en jugeons pas correctement, et destines au ,CIel, n<;>us n rum.0J?-s l'on pourrait appeler les potes de la gnration de 406 . Si Marius
que les biens terrestres 501 . n faut do.nc accepter la ther.apeutIque du dlvm Victorius a voulu crire pour ses lves so7 , son projet scolaire vise
mdecin, se persuader que les vrrus dommages SUbl~ ~ont m<;>r~ux. et duquer autant qu' instruire. Comme tel, il est orient par la rponse
spirituels, surmonter l'preuve en changeant de mentahte. La medltation apporter au problme qui tourmente les Gallo-romains de ce temps. Par
rejoint ici celle de Paulin dit de ,Bziers : To~ qu} pl~ures tes ~hamp,s ~n l, il rejoint la relecture de l'Ancien Testament propose dans le Pome sur
friches, tes demeures abandonnees, et les parviS detrults de ta villa brulee, la Providence. On en a la preuve dans les conclusions des trois chants, et
ne pourrais-tu plutt verser des larmes sur tes propres dommages, et leur analogie si frappante. Les pisodes rcrits par Marius Victorius, de la
regarder de prfrence, le sanctuaire dvast de ton cur S02 ? Bref, il cration du monde Abraham, montrent une sorte de pulsation rgulire
faut se c'onvertir, et non pas inculper le jugement de Dieu 503 . du mal, inhrente la plus ancienne histoire de l'humanit. Le pote y
Ce pome svre, mais serein, matrise l'vnement, et la crise rappelle aussi comment la justice de Dieu n'crase jamais compltement
spirituelle qui en est dcoule, avec une rigueur de pense et une hauteur l'homme coupable, parce que sa bont reste opinitrement fidle son
de vues et de verbe toute classique. Il manie avec sobrit une rhtorique projet de salut. Cela ressort ici du cours mme des rcits, et des
potique accorde respectueusement la gravit du drame v~cu par ses digressions. Mais, plus encore, de la co