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Enid BLYTON
LE MYSTRE DU CANICHE BLANC
Si le chien Foxy n'avait pas enroul sa
laisse autour des jambes de la dame au
caniche blanc, sur le quai de la gare de
Peterswood, rien ne serait arriv.
Mais l'incident a lanc Fatty, Larry,
Pip, Daisy et Betsy sur une piste: de
singuliers vnements se droulent au
domaine de Glenmore... Le caniche blanc
se comporte bizarrement avec les gens qui
en ont la garde... Et ceux-ci se comportent
eux-mmes dtranges faons
Pour les Cinq dtectives et leur
chien, voil un mystre passionnant. Pour
le chef de la bande Fatty, une occasion de
mettre profit son art du dguisement.
Pour le policeman local Groddy..., c'est une
autre affaire !

ENID BLYTON

LE MYSTERE
DU CANICHE BLANC
ILLUSTRATIONS DE JACQUES FROMONT

HACHETTE
352
4

TABLE

1. Foxy fait des siennes


2. Entre amis !
3. Le caniche blanc
4. Petite victoire
5. Une enqute qui s'annonce mal
6. Brave Ray!
7. L'ide de Ray
8. Ray fait le guet
9. Monsieur Ho-Hoha
10. Ray piste un suspect
11. Discussions
12. Evnements divers
13. Aventure nocturne
14. Les surprises de Ray
15. Une mission pour Fatty !
16. Les dtectives font le point
17. A Glenmore
18. Quelques bonnes ides
19. Les dtectives s'amusent
20. De l'inattendu!
21. Troublante nigme
22. Fatty dbrouille l'cheveau
23. Une ruse merveilleuse

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CHAPITRE PREMIER
FOXY FAIT DES SIENNES
CET APRS-MIDI-L, quatre enfants et un chien pntrrent
dans la petite gare de Peterswood. Le chien remuait joyeusement la
queue et ne cessait de courir de ct et d'autre.
Je crois qu'il va falloir .lui mettre sa laisse, dit Pip. Nous
sommes en avance et deux ou trois trains peuvent arriver avant celui
de Fatty. Foxy risque de se faire craser. Allons, viens ici, mon
vieux!
Le petit fox-terrier se mit aboyer en frtillant plus fort que
jamais.
Oui, oui ! Je sais que tu es impatient de retrouver ton matre,
dclara Pip. Mais nous le sommes autant que toi et nous faisons moins
de bruit. Calme-toi un peu !

Philip et Elizabeth Hilton .dits Pip et Betsy taient en effet


venus, en compagnie de Lawrence et de Margaret Daykin -dits Larry
et Daisy attendre leur ami Fatty. Celui-ci s'appelait en ralit
Frederick Algernon Trotteville mais ses camarades lui avaient donn
ce surnom de Fatty en utilisant les trois initiales de son nom et par
allusion au gros acteur comique amricain, clbre au temps du
cinma muet. En effet, Fatty tait plutt grassouillet.
Les cinq amis formaient une quipe trs sympathique et s'taient
eux-mmes baptiss, en tenant compte de Foxy : Les Cinq
Dtectives et leur Chien. Leur plus grand plaisir tait de dbrouiller
les problmes policiers. Fatty tait le chef du petit groupe. Il avait
treize ans, comme Larry. Pip et Daisy en avaient douze. Betsy, la
benjamine, huit !
Pip ! Attention ! cria Larry. Voici un train ! Tiens bien Foxy !
Le sifflet de la locomotive dchira l'air. Foxy fit un bond de peur
et se rfugia sous un banc, tout tremblant. Betsy s'effora de le
rassurer :
Courage, Foxy ! Fatty sera bientt l. Nous avons t bien
contents de te garder pendant son absence. Tu as t trs sage !
Je ne comprends pas que Fatty soit all passer une
semaine entire en Suisse, juste au moment de Nol ! soupira Daisy.
Quelle ide !
Je suppose qu'il a accompagn ses parents, rpliqua son
frre. Et puis, faire du ski, ce n'est pas dsagrable ! J'espre qu'il se
sera bien amus.
Il ne fait pas chaud sur ce quai ! Si nous passions dans la
salle d'attente ? proposa Betsy. Viens, Foxy !
Mais le petit chien refusa de bouger. Il savait que son jeune
matre dbarquerait sur ce quai et il tait bien dcid l'y attendre. Il
se tassa un peu plus sous son banc.
Tu veux rester ici ? Eh bien, reste ! dcida Pip. Je vais
t'attacher au dossier. Nous te retrouverons tout l'heure !
La salle d'attente tait mal chauffe, mais les enfants s'y sentirent
mieux. Du moins taient-ils l'abri du vent glacial qui

soufflait au-dehors. Daisy se laissa tomber sur une banquette.


Une chose est certaine, dit-elle en souriant. Cette fois, Fatty ne
descendra pas du train sous un dguisement, comme il le fait souvent.
Ses parents sont avec lui, il ne pourra pas s'amuser nous mystifier.
Il me tarde qu'il soit l ! soupira la petite Betsy.
Je sais ce qu'il nous demandera ds qu'il nous verra ! dclara
Pip.
Alors, les amis, y a-t-il un nouveau mystre
dbrouiller?
Et nous serons obligs de lui rpondre que non ! enchana
Larry. Pas la moindre nigme policire ou autre l'horizon !
Peterswood, en ce moment, est un village o il ne se passe rien.
Groddy se tourne les pouces longueur de journe.
M. Groddy tait l'unique policeman du coin. Poussif et peu
aimable, il n'aimait gure les enfants qui le lui rendaient bien. Comme
il avait l'habitude de rouler les r et de dire tout propos
Cirrculez! , les Dtectives l'avaient baptis Cirrculez .
Soudain, un taxi s'arrta dans la cour de la gare. Pip et ses
compagnons s'approchrent de la fentre pour voir qui en descendrait :
ils n'avaient rien de mieux faire pour occuper leur temps. Ils
aperurent un homme d'un certain ge qui, aprs avoir mis pied
terre, aida sa compagne sortir son tour de la voiture. La femme
portait dans ses bras un petit caniche blanc. Sa voix parvint aux
enfants :
Popett chrie ! Ne va pas prendre froid par ce vilain temps !
Et, ce disant, elle abrita la mignonne bte sous sa fourrure. Un
second taxi s'arrta derrire le premier. Quatre personnes en
descendirent, qui vinrent rejoindre le couple. De toute vidence, celuici partait en voyage et les autres venaient l'accompagner jusqu'au
train. Le groupe, bavardant joyeusement, traversa la gare et dboucha
sur le quai. Tous parlaient et riaient si fort que les enfants sortirent
pour mieux les observer. La femme qui portait la petite chienne
caniche s'approcha du banc auquel Foxy tait attach. Foxy avana le
museau pour flairer cette boule de laine blanche. Popett poussa un
jappement de surprise Foxy recula et rentra sous le banc

en passant de l'autre ct de la dame, ce qui eut pour effet de lui


enrouler sa laisse autour des jambes. La dame se mit crier et lcha
Popett. Au mme instant, un train entra en gare avec un tel fracas que
le petit caniche, affol, prit la fuite toutes pattes. Foxy voulut
s'lancer sa poursuite, oubliant qu'il tait attach. La laisse se tendit,
le fox-terrier faillit s'trangler... et la matresse de Popett, les jambes
entraves, tomba sur le sol en hurlant :
Rattrapez Popett ! Vite, quelqu'un ! Qu'est-ce que ce chien fait
l ? Sale bte, va !
Le quai s'anima en un instant. Pip, Betsy, Larry et Daisy
coururent aprs Popett. Puis Pip revint sur ses pas pour porter secours
au pauvre Foxy que la femme repoussait coups de pied. Elle
semblait fort en colre.
A qui est ce chien ? Pourquoi l'a-t-on attach sous ce banc ? O
est ma petite chienne ? Tom, aide-moi, voyons !
Je t'en prie, Gloria, ne te mets pas dans des tats pareils !
conseilla son mari, rpondant son appel.
Tout le monde tait si bien occup courir de ct et d'autre que
personne ne prta attention au train qui venait d'entrer en gare. Les
enfants ne virent mme pas Fatty en descendre avec ses parents... un
Fatty bronz et clatant de sant. En revanche, Fatty vit trs bien ses
amis et s'tonna de leur agitation. Il laissa ses parents partir en taxi et
se dirigea vers Pip qui tentait d'excuser Foxy et d'apaiser le couple
furieux. Pip tenait par le collier le petit fox qui gigotait tant et plus
pour se librer. Soudain Foxy donna de la voix et, chappant Pip, se
prcipita en avant.
Eh bien ! dit une voix familire. Voil enfin quelqu'un qui me
reconnat. Salut, Foxy !
Pip, Betsy, Larry et Daisy se prcipitrent leur tour. De
joyeuses exclamations fusrent. Il y eut des embrassades et des
bourrades amicales. Foxy aboyait comme un perdu. L'homme
prnomm Tom intervint.
A qui est ce chien ? demanda-t-il d'une voix sche. Je n'en ai
jamais rencontr d'aussi malfaisant de ma vie ! Il a fait tomber ma
femme ! Et voyez dans quel tat il a mis son manteau de fourrure...
plein de poussire ! Ah ! Le hasard fait bien les choses... Voici un
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policeman... Je dsire porter plainte au sujet de ce chien... Il a


attaqu notre caniche et provoqu la chute de ma femme !
Les enfants se retournrent. A leur grande horreur, ils aperurent
M. Groddy. Venu pour acheter un journal la bibliothque de la gare
et entendant un tumulte inhabituel, Cirrculez tait pass sur le quai
pour se rendre compte de ce qui provoquait une telle agitation.
A la vue des enfants, ses yeux brillrent de plaisir anticip. Il les
prenait en faute ! Quelle chance !
Bonjourr, monsieur ! Ainsi, ce chien a attaqu le vtrre, ditesvous ! Attendez un peu que je prrenne mon carrnet pourr tout
inscrrirre... Voil longtemps que ce cabot me donne du trracas... Trrs,
trrs longtemps !
Groddy sortit son calepin et sua son crayon. Foxy, que Fatty
avait pris dans ses bras, sauta soudain terre et commena une
joyeuse petite danse autour des mollets de Cirrculez qu'il considrait
comme son ennemi personnel. Celui-ci lui donna une tape avec son
carnet.
Rretenez ce chien ! Il aggrrave son cas... Vous m'entendez,
vous... ?
Au mme instant, la femme poussa un cri de joie.
Quel bonheur! On a retrouv Popett... et voici Larkin ! Oh !
Larkin, je commenais me demander si vous arriveriez temps pour
prendre Popett avec vous et la ramener la maison !
Larkin tait un curieux individu. Il boitait un peu car il tait
estropi d'une jambe. Plutt gras, il apparaissait sans forme, vtu qu'il
tait d'un vieux pardessus trop ample. De plus, une charpe dissimulait
le bas de son visage et une casquette usage lui descendait jusqu'aux
yeux. Il tenait Popett dans ses bras.
Qui est-ce ? demanda Groddy en considrant le nouveau venu
d'un air surpris.
- Seulement Bob. Larkin, notre homme tout faire. Il habite le
pavillon du gardien, dans notre domaine de Glenmore. Nous lui avons
demand de venir la gare avant le dpart de notre train pour ramener
Popett la maison. Ma chre petite Popett ! Je veux en profiter jusqu'
la dernire minute.
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Tout en cajolant la petite chienne, la femme se tourna vers


Larkin :
Vous la soignerez bien, n'est-ce pas ? Du reste je serai bientt
de retour. Allons, prenez-la maintenant !
Larkin fourra le caniche sous son manteau et s'loigna en
tranant la jambe. Groddy, son carnet la main, commenait
s'impatienter :
Pourr cette plainte contrre ce chien, madame, il me faut votrre
nom et votrre adrresse, et aussi...
Mon Dieu ! Voil notre train ! s'cria la femme.
Cirrculez se trouva pouss hors du groupe cependant que Tom et
Gloria changeaient baisers et poignes de main avec leurs amis. Puis
le couple monta vivement dans un wagon. On le vit se pencher la
portire, agitant la main en un ultime geste d'adieu. Le convoi dmarra
presque aussitt.
Pouh ! soupira Groddy d'un air de dgot.
Dpit, il ferma son carnet d'un coup sec. Aprs quoi il regarda
autour de lui, la recherche de Foxy et des enfants. Ceux-ci ne
l'avaient pas attendu. Le quai tait dsert...

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CHAPITRE II
ENTRE AMIS !
et leur chien se trouvaient dj assez loin
sur le chemin du retour. Ils couraient bonne allure. Le train est
arriv juste point pour nous tirer d'embarras ! fit remarquer Pip,
haletant.
Cachons-nous quelque part ! suggra Daisy. Attendons que
Cirrculez soit pass. N'oubliez pas qu'il se dplace toujours
bicyclette. S'il nous rattrape, il va encore nous ennuyer de mille
manires.
C'est cela, cachons-nous ! approuva Betsy qui le gros
policeman inspirait une vritable terreur.
LES CINQ DTECTIVES

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__ Chic ! Voil justement une cabane de cantonnier ! s'cria


Fatty. Entrons vite !
Suivis de Foxy, les enfants s'entassrent dans la cabane en
planches. Ils avaient peine tir la porte sur eux que, par
l'entrebillement, ils virent Groddy qui pdalait aussi vite qu'il le
pouvait. Fatty sourit.
Bon ! Voil le danger qui s'loigne. C'est gal, mieux vaut se
tenir l'cart de sa route pendant un jour ou deux. Mais que s'est-il
pass au juste sur le quai ?
Les autres lui fournirent les dtails tandis qu'ils se remettaient en
route.
Quelle malchance que Cirrculez soit arriv juste au moment o
Foxy s'est dchan ! soupira Fatty. Il va sans doute me demander des
comptes son sujet. Je vais penser ce que je lui rpondrai...
Nous voici arrivs chez toi, dit Pip en s'arrtant devant la
grille de la villa des Trotteville. Quand te reverrons-nous, Fatty ?
Aujourd'hui, j'ai mes valises dfaire. Mais venez me
rejoindre demain dans la remise au fond du jardin !
Cette remise tait le domaine priv du chef des Dtectives. C'est
l qu'il entassait ses trsors, entre autres les dguisements qu'il
affectionnait et les fards dont il se servait habilement pour modifier sa
physionomie.
Le lendemain, en se rendant au rendez-vous de Fatty, Pip et
Betsy se tinrent sur leurs gardes, prts prendre leurs jambes leur
cou si M. Groddy se montrait l'horizon. Mais le policeman demeura
invisible. Quand Pip et sa sur arrivrent la remise, Larry et Daisy
taient dj l, avec Fatty. Comme il faisait bon dans ce refuge ! Un
pole ptrole dispensait une agrable chaleur. Fatty, accueillant son
habitude, distribua la ronde des barres de chocolat et des gobelets de
limonade.
Alors ? demanda-t-il Pip et Betsy. Avez-vous rencontr
Groddy en chemin ?
Non ! rpondit Betsy. Et vous autres ? Personne n'avait
aperu le policeman.
Foxy alla s'tendre aux pieds de Betsy. Il n'oubliait pas que
c'tait elle qui4'avait soign en l'absence de Fatty.
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Foxy t'appartient autant qu' moi dsormais , dclara le chef


des Dtectives en souriant la petite fille.
Fatty avait beaucoup d'affection pour Betsy qui, de son ct,
vouait une admiration sans bornes son camarade.
Comme tu as bruni, Fatty ! fit-elle remarquer. Si tu voulais le
dguiser en Indien ou en n'importe quel autre personnage exotique, tu
n'aurais aucun mal, il me semble !
Bonne ide ! rpliqua Fatty. Je pourrais essayer de mystifier
ce vieux Cirrculez ! J'aimerais bien avoir un mystre dbrouiller. En
attendant, il ne m'est pas interdit d'essayer quelques dguisements. Au
lyce, je n'en ai gure eu l'occasion ce trimestre... juste une fois !
Oh ! Raconte-nous... ! pria Daisy en riant d'avance.
Bah ! Cela ne vaut gure la peine d'en parler ! affirma Fatty
avec une feinte dsinvolture. Enfin... puisque vous le voulez... Eh
bien, notre professeur de franais tait tomb malade et le proviseur
attendait un remplaant qui... hum... est arriv plus tt que prvu... et a
paru assez cocasse !
Tu veux dire que le remplaant... c'tait toi? demanda Pip.
Mais comment t'y es-tu pris ?
Ma foi, je me suis habill en consquence, je me suis coll
une petite moustache sous le nez, enfonc de fausses dents dans la
bouche, et coiff d'une merveilleuse perruque brune et boucle. Avec
mes dents de lapin, j'avais un sourire qu'on apercevait un kilomtre.
Avec a, un de ces accents bien imits...
Les autres se mirent rire. Ils voyaient trs bien leur camarade
dans le rle... d'autant plus qu'ils connaissaient ses impressionnantes
fausses dents !
Et aprs ? s'enquit Betsy. Tu as demand voir le proviseur ?
Penses-tu ! Je ne suis pas fou ce point ! Non... je savais que
deux ou trois professeurs regardaient un match de football entre lves
cet aprs-midi-l. Je suis all droit eux, je me suis prsent et je leur
ai pos un tas de questions idiotes en faisant de grands gestes...
comme a !
L-dessus, Fatty se mit faire une dmonstration trs apprcie
des autres qui se tordaient de rire.
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Mon petit discours, ajouta Fatty en redevenant lui-mme, n'a

pas paru tellement plaire mes collgues : peut-tre parce que je


leur postillonnais au visage. Ils se sont loigns de moi les uns aprs
les autres. Si vous aviez vu leur tte quand le vritable remplaant
s'est prsent !
Ressemblait-il l'imitation que tu en avais faite ? demanda
Larry.
Pas du tout ! C'tait un grand monsieur, grave et solennel,
qui s'indigna trs fort d'avoir t prcd par un imposteur.
Je m'tonne que tu oses faire des choses pareilles, Fatty !
soupira Pip. Je n'aurais pas le cran d'imaginer de telles farces, ni
surtout de les pousser jusqu'au bout. Et mme si j'y arrivais, on me
dmasquerait bien vite. Tu es vraiment un as !
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Fatty s'panouit sous le compliment.


Ma foi, expliqua-t-il avec une fausse modestie, j'ai la pratique
des dguisements... Un peu plus de limonade ?... Ce qu'il nous faudrait
maintenant c'est un nouveau mystre, bien gratin .
Malheureusement, rpondit Larry, en ton absence, nous nen
avons pas dnich l'ombre d'un. Cirrculez, du reste, a pass .on
temps s'ennuyer. Il n'est rien arriv du tout !
- C'est bien triste ! soupira Fatty. Aprs plusieurs jours glisser
sur la neige, j'esprais pouvoir exercer mon cerveau comme l'avais
exerc mes muscles.
- Si tu nous parlais de la Suisse ? demanda Betsy.
Fatty ne se fit pas prier. Comme il tait un brin fanfaron
ctait l son pch mignon il entreprit de dcrire toutes les
prouesses qu'il avait accomplies aux sports d'hiver. Ses vantardises
laissrent Pip et Larry sceptiques. Il tait tonnant qu'en huit jours de
vacances seulement leur camarade ait pu accumuler tant d'exploits.
Tu dois tre une manire de prodige, fit remarquer Pip en riant,
pour ne pas tomber plus souvent. Mon cousin Ronald, qui fait
rgulirement du ski chaque hiver, m'affirme qu' ses dbuts il tait
plus souvent par terre que debout !
- Allons, ne le taquinez pas ! s'cria Daisy. Larry et toi, vous
finiriez par faire croire que vous tes jaloux !
Moi, jaloux de Fatty ! s'exclama Larry.
Parfaitement ! lana Fatty en lui tirant la langue.
Ce fut le signal d'une mle gnrale et amicale laquelle Foxy
se joignit avec dlices. On se bourrait de coups de poing pas bien
mchants, on criait, on riait... on aboyait. Le vacarme tait tel que
personne n'entendit la porte de la remise s'ouvrir. Mme Trotteville, la
mre de Fatty, parut sur le seuil.
Frederick ! lana-t-elle sur un ton horrifi. Frederick, que laistu l ? Attention, vous allez renverser le pole ptrole !
Foxy fut le premier l'entendre. Il cessa d'aboyer. Pip, son
tour, aperut Mme Trotteville et souffla l'oreille de Fatty, avec lequel
il venait de dgringoler par-dessus les autres, dj tals sur le sol :
Attention ! Ta mre !
Les enfants se relevrent, penauds.

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Tu devrais avoir honte de te conduire ainsi, Frederick, dit Mme


Trotteville d'un ton svre. Si tu avais mis le feu avec ce pole...

- Oh ! j'ai l un seau d'eau prt tre utilis en cas


d'incendie.
- Et surtout rponse tout !... Mais je venais te prvenir que M.
Groddy te demande au tlphone. J'espre que tu n'as rien fait de
mal... enfin, pas encore! Tu n'es de retour que depuis hier !
Cirrculez au tlphone ! Les Cinq changrent des regards
consterns. Ainsi, le policeman en voulait toujours Foxy !
Trs bien. J'y vais, rpondit Fatty en s'poussetant. Ne me
regarde pas comme cela, maman, je t'en prie. Je n'ai rien me
reprocher, je t'assure.
II sortit pour se diriger vers la villa, suivi de sa mre et de Foxy.
Les autres, inquiets, attendirent en silence. Ils n'auguraient rien
de bon du dialogue Cirrculez-Fatty !

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CHAPITRE III
LE CANICHE BLANC
Au BOUT DU FIL, M. Groddy commenait s'impatienter.
Pourquoi cette peste de petit Trotteville n'arrivait-il pas ? Cirrculez,
histoire de se calmer les nerfs, se mit aboyer dans l'appareil :
All ! All ! Vous tes l ? ALL !
Quand Fatty porta le rcepteur son oreille il en eut presque le
tympan crev. Pour ne pas demeurer en reste, il hurla sur le mme ton:
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All ! All ! Bonjour ! All! Al...


Pour le coup, ce fut au policeman d'tre assourdi.
Oh ! Vous voil enfin ! Qu'est-ce qui vous prrend de crrier
comme a

- Moi ?... Rien ! Je croyais que nous jouions qui parlerait le


plus fort , rpliqua Fatty d'une voix aimable.
M. Groddy se mit bouillir intrieurement. Ce maudit garon lui
produisait toujours cet effet. Incapable de se contenir, il explosa :
Ecoutez-moi et n'essayez pas...
- S'il vous plat, monsieur Groddy, pourriez-vous parler un peu
plus prs de l'appareil ? demanda poliment Fatty.
- Non ! rugit le policeman. Et mfiez-vous...
- De qui ? On nous surveille ? s'enquit Fatty, feignant
d'tre inquiet.
M. Groddy faillit en avoir une attaque. Il explosa de nouveau :
Je vous attends demain dix beurres prrcises, mon garron ! hurla-til. Au sujet de la plainte contrre votrre chien. Comprris ?
- Mais la plainte n'a pas t rdige ! protesta Fatty. Le
plaignant n'a pas eu le temps...
- N'errgotez pas. Venez.
Bon, bon. Je serai demain au rendez-vous... avec mes
tmoins... et Foxy !
Ne m'amenez pas ce sale chien ! commena M. Groddy
affol.
Mais dj Fatty avait raccroch. Il alla retrouver les autres et les
mit au courant.
Nous irons tous avec toi ! dclara Betsy. Et, bien entendu, nous
emmnerons Foxy. Aprs tout, c'est lui l'accus et il a le droit de se
dfendre.
- Il se dfendra mme trs bien, assura Pip en riant. Quel poison,
ce Cirrculez !
- Cessons de penser lui pour l'instant, conseilla Daisy avec
sagesse. Allons plutt nous promener. Profitons de ce rayon de
soleil...

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Les enfants enfilrent leur manteau et, aprs tre passs la


cuisine pour y prendre un peu de pain, se dirigrent vers la rivire o
ils comptaient donner manger aux cygnes. Une fois leur distribution
termine, ils remontrent le chemin qui suivait le cours
capricieux de l'eau, flnant avec dlices au ple soleil de janvier.
Comme ils longeaient une proprit, Betsy jeta un coup d'il
machinal par-dessus la petite barrire blanche. Puis elle s'arrta net.
Fatty, regarde ! On dirait la mignonne petite chienne caniche
que nous avons vue hier la gare... celle dont la matresse a fait tant
d'histoires au sujet de Foxy !
Les autres regardrent leur tour.
Penses-tu ! s'cria Pip. Tu as la berlue, ma parole. C'est un
caniche blanc comme celui d'hier, d'accord ! Mais celui-ci est plus
gros !
Chacun donna son avis.
Je ne crois pas qu'il soit plus gros, dclara Daisy aprs avoir
contempl attentivement le chien. Il me semble au contraire qu'il est
exactement de la mme taille !
Peuh ! fit Larry d'un ton ddaigneux. Vous, les filles, vous
n'avez aucun sens des dimensions...
Nous allons bien voir si je me trompe ! coupa brusquement
Betsy.

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L-dessus, elle se mit appeler d'une voix forte :


Popett ! Popett ! Viens vite, Popett !
Aussitt, le caniche courut droit la barrire en agitant sa petite
queue raide.
Je vous l'avais bien dit ! s'cria Betsy triomphante. Oh ! Popett,
comme tu es jolie ! Voyez, vous autres ! Elle avance sur ses petites
pattes comme une danseuse de ballet sur les pointes !
Ayant atteint la barrire, Popett passa son museau pointu entre
deux lattes et renifla Foxy. Foxy lui rendit la politesse puis, sans doute
satisfait de cet examen olfactif, lcha le bout de la truffe de Popett.
Betsy clata de rire.
Elle lui plat ! Pauvre Popett ! Je me demande si elle ne
s'ennuie pas de sa matresse ! L'homme qui l'a ramene ici n'a pas une
tte trs sympathique, vous ne trouvez pas ?
Ce que j'ai pu en voir ne m'a pas beaucoup plu, c'est un fait,
reconnut Fatty ! Je me demande o il habite... dans ce cottage, sans
doute...
Un petit pavillon de gardien s'levait prs de l, en bordure d'une
alle qui, traversant le vaste jardin de la proprit, conduisait une
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grande maison : sans doute celle que les matres de Popett habitaient
en temps ordinaire. Aucun filet de fume ne sortait des hautes
chemines, ce qui tait normal puisque Tom et Gloria taient
absents. En revanche, une paisse colonne noire s'levait au-dessus du
cottage du gardien que les enfants se reprsentaient trs bien,
emmitoufl, auprs de son pole.
Popett, cependant, avait envie de jouer avec Foxy. Elle
s'loignait de la barrire en bondissant, revenait en courant, puis
repartait en regardant derrire elle comme pour dire :
Allons, viens ! Nous ferons une bonne partie ensemble.
Foxy n'aurait pas demand mieux que de rpondre l'invite. Il
grattait la barrire en gmissant. Fatty intervint :
Non, non, Foxy ! Tu nous as dj caus assez d'ennuis avec le
pre Groddy sans encore compliquer les choses. Il vaut mieux nous en
aller d'ici !
Les enfants s'apprtaient faire demi-tour quand une voix leur
parvint du cottage :

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Aucun filet de fume ne sortait des hautes chemines.

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Popett ! H, Popett ! O es-tu ? Viens ici tout de suite !


Popett disparut immdiatement sous un buisson. S'y cachant le
mieux possible, elle attendit sans bouger. Les enfants surveillaient son
mange, amuss.
O diable est pass ce chien ? fit la voix.
On entendit un bruit de pas tranants et Bob Larkin parut. Il riait
habill de la mme manire que la veille, cette diffrence prs qu'il
ne portait plus d'charpe. Ce dtail permit aux enfants de constater que
l'homme avait une barbe et des moustaches peu soignes qui
s'harmonisaient si l'on peut s'exprimer ainsi avec ses sourcils en
broussaille et les cheveux malpropres qui dpassaient de sa casquette.
Larkin arborait en outre des lunettes verres pais. 11 semblait tre
trs myope et regardait de tout ct pour essayer de dcouvrir le
caniche.
Je suis sre que tu pourrais t'habiller exactement comme lui !
chuchota Betsy l'oreille de Fatty.
C'est ce que je me disais l'instant mme, murmura-t-il en
souriant. Il est facile imiter... Mais regarde Popett ! Elle prend bien
garde de ne pas se trahir. Elle ne remue pas plus qu'une bche.
Popett ! Popett ! Mais o est donc ce maudit chien ?
bougonna Larkin de plus en plus exaspr. Attends que je te
trouve, sale cabot, et tu verras de quel bois je me chauffe ! Filer
dehors comme a ! Je te fouetterai si bien que tu ne dsobiras plus de
longtemps, je te le garantis !
Betsy et Daisy changrent des coups d'il horrifis. Quoi !
Donner le fouet une mignonne petite bte comme Popett !
Voyons, cet homme ne pouvait tre un monstre ! Une autre voix
s'leva du cottage :
Bob Larkin ! Que fais-tu dehors, mon homme ? Je t'ai dj dit
de m'aider peler les pommes de terre. Tu viens, oui ou non ?
C'est bon ! J'arrive ! grommela le gardien. Mais le chien
s'est chapp et il faut bien que je le retrouve !
Sapristi ! J'espre que la barrire est ferme ! cria la seconde
voix. Nous aurons un tas d'ennuis si la prcieuse Popett s'chappe !

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L-dessus, une femme parut. Elle tait maigre, vtue comme un


pouvantail et parfaitement assortie son mari! Les enfants, mduss,
s'aperurent qu'elle tait coiffe d'une invraisemblable perruque,
crasseuse et beaucoup trop boucle. De mme que son poux, elle
portait des verres, mais de teinte sombre ceux-l. Un gros cache-nez
en laine tricote lui couvrait la gorge. La malheureuse toussait de
temps en temps de faon pitoyable.
Bob Larkin h Je te dis de rentrer. Mon rhume ne pourra jamais
passer si je dois te courir aprs dans le parc par ce froid glacial !
A cet instant prcis, Larkin aperut le petit caniche blotti sous
son buisson. Il lui bondit dessus et l'empoigna. Popett jappa de peur.
L'homme la secoua avec rudesse.
Je vais t'apprendre te sauver comme a ! cria-t-il. Attends un
peu que je te caresse les ctes avec un bton !
- Vous n'allez pas frapper ce chien ! protesta Fatty d'une voix
indigne. Ce n'est qu'une petite bte fragile et sans dfense !
Larkin se retourna et aperut les enfants qu'il dvisagea de son
regard de myope. Foxy se mit gronder.
Quoi ! Mais vous tes les gosses coupables de tout ce boucan,
hier... M. Groddy est venu me voir ce sujet. Votre chien s'est mis
dans un mauvais cas ! Et maintenant vous voudriez nie donner des
ordres ! Allez-vous-en d'ici en vitesse sans quoi je vais trouver ce
policeman et je porte plainte contre vous !
Betsy, effraye par la menace, se serra contre Fatty. Larkin
disparut, emportant Popett gmissante. Foxy aboya.
Tu voudrais bien aller au secours de ton amie, murmura Fatty
constern. Mais ce n'est pas le moment, mon pauvre vieux ! Quel
dommage que cet individu nous ait reconnus !
- Cirrculez et lui ont d s'entendre pour fignoler une bonne
petite plainte contre nous ! soupira Larry. Tu vas en entendre parler
demain, Fatty !
Soudain, des aboiements de douleur parvinrent aux enfants. Ils
sentirent leur cur se serrer. Popett tait en train de subir la correction
promise. Foxy se prcipita contre la barrire et la gratta furieusement
en jappant.

25

Brave toutou ! murmura Pip. Ah ! Si seulement nous pouvions


faire quelque chose !
Dans l'incapacit d'intervenir, les Cinq Dtectives firent
tristement demi-tour. Fatty lui-mme avait perdu son entrain habituel.
Les choses allaient mal. Voir maltraiter une gentille bte comme
Popett tait insupportable. Et la perspective d'une rencontre avec
Groddy le lendemain n'avait rien de rconfortant.
A demain dix heures, au rendez-vous de Cirrculez ! rappela
Fatty aux autres en les quittant.
Entendu ! rpondirent-ils en chur.

26

CHAPITRE IV
PETITE VICTOIRE
LE LENDEMAIN MATIN,

un peu avant l'heure de son rendez-vous


avec M. Groddy, Fatty s'entendit rclamer quelques explications
supplmentaires par sa mre :
Qui est au juste cette femme que Foxy a fait tomber la gare ?
demanda Mme Trotteville.
- J'ignore son nom, rpondit Fatty. Je sais seulement qu'elle
partait en voyage avec son mari et que quelques amis les
accompagnaient. Tout ce monde menait grand tapage sur le quai. Je
crois que le mari et la femme habitent le domaine de Glenmore... une
proprit en bordure de la rivire, tout prs de celle des Daniel.
- Ah !... Ces gens ! murmura Mme Trotteville.
- On dirait que tu les connais... mais que tu ne les apprcies pas
beaucoup ! fit remarquer Fatty d'un air amus.

27

- Il est exact que je vois de qui tu veux parler mais que je ne


frquenterais certainement pas de telles personnes. Le domaine de
Glenmore ne leur appartient pas. Ils l'ont lou une certaine Mme
Peter qui est momentanment en Amrique. Depuis qu'ils sont
installs l, ils ont acquis une rputation peu enviable, recevant des
gens douteux... et surtout ne payant pas leurs fournisseurs. Comment
s'appellent-ils dj?... Ah ! oui... Lorenzo !
C'est donc de l'affaire Lorenzo contre Foxy que
M. Groddy va m'entretenir ce matin ! soupira Fatty d'un air comique.
Ces gens sont des acteurs de cinma de troisime ordre,
enchana Mme Trotteville. Je crois que, pour l'instant, ils se trouvent
sans engagement. En tout cas, Frederick, du moment qu'ils sont partis
sans porter plainte par crit, tu n'as rien craindre de Groddy.
L'entrevue que tu vas avoir avec lui sera sans doute dplaisante,
mais c'est tout.
Bon. J'y vais ! dclara Fatty en poussant un nouveau
soupir. J'espre que je reviendrai entier... et que Foxy laissera Groddy
entier lui aussi !
- N'exagre pas ! conseilla Mme Trotteville. Montre-toi
ferme et poli avec ce dsagrable policeman, mais ne te laisse pas
impressionner par ce qu'il te dira.
Entendu ! rpliqua Fatty, brusquement rconfort par les
paroles de sa mre. A tout l'heure, maman ! Je te raconterai
comment les choses se seront passes !
II s'loigna bicyclette, aprs avoir mis Foxy dans le panier sur
le porte-bagages. Ses camarades l'attendaient dj devant la demeure
de M. Groddy. Betsy tait un peu ple. Le chef des Dtectives la
rassura en souriant :
Tout va trs bien marcher, tu verras !
Le poste de polic et le domicile priv de Cirrculez s'adossaient
l'un l'autre, chacun donnant, de ce fait, sur une rue diffrente. Pour
plus de commodit, ils communiquaient par une porte intrieure. Cette
disposition des lieux tait pratique. Ce matin-l, le poste tant ferm,
c'est la porte de la maison particulire

28

du policeman que Fatty alla frapper. La femme de mnage de


M. Groddy vint ouvrir.
Nous avons rendez-vous dix heures, expliqua Fatty.
- Ah ! Je ne suis pas au courant. M. Groddy ne m'a rien dit. Il est
sorti en grande hte, voici environ une demi-heure... Sans doute ne vat-il pas tarder revenir.
- Nous l'attendrons ! dcida Fatty d'une voix ferme. Il nous a
prcis dix heures... et voil le dixime coup qui sonne !
- Je ne vous fait pas entrer dans le bureau, dit la femme de
mnage en introduisant les enfants, mais asseyez-vous dans ce petit
salon. Au bureau, j'aurais trop peur que vous ne drangiez les papiers
de M. Groddy. Il suffirait que vous en fassiez tomber un pour m'attirer
des ennuis. Des papiers si importants, songez donc ! Je n'ai mme
pas le droit d'pousseter les meubles dans cette pice !
Elle laissa les enfants au salon, aprs avoir dclar qu'elle allait
au jardin tendre sa lessive mais qu'elle avertirait M. Groddy de la
prsence de ses jeunes visiteurs ds qu'il rentrerait... Les Cinq
Dtectives regardrent autour d'eux. Betsy avisa une grande photographie sur la chemine : elle reprsentait les parents de Cirrculez et
leur famille au complet.
Ce petit garon aux yeux protubrants, c'est Cirrculez en
personne ! dit Larry en gloussant de joie. On le reconnat bien.
- Il ressemble Ray ! fit remarquer Daisy.
Raymond Groddy tait l'un des neveux du gros policeman. Il ne
s'entendait pas trs bien avec son oncle chez qui il avait habit quelque
temps autrefois. Le jeune garon conservait un trs mauvais souvenir
de ce sjour. Le seul bnfice qu'il en avait retir tait de s'tre li
d'amiti avec les enfants. Il admirait beaucoup Fatty.
Sais-tu que Ray est venu te voir Nol, Fatty ? dit Betsy. Il
voulait t'offrir un cadeau qu'il avait fait lui-mme. En apprenant que tu
tais absent, il a t tellement du qu'il en avait les larmes aux yeux.
Pauvre Ray ! Enfin, il en sera quitte pour revenir... Ah ! Je
crois entendre Cirrculez qui arrive...
C'tait lui en effet, accompagn, semblait-il, de deux autres

29

II ressemble Ray

30

personnes. Les bruits de pas se dirigrent vers le bureau du


policeman. Fatty s'interrogea. Devait-il aller s'annoncer lui-mme ?
Cependant, si Groddy avait des visiteurs, cela pouvait lui dplaire
d'tre drang.
Patientons encore un peu ! dcida-t-il la fin. La femme de
mnage n'a pas d l'entendre rentrer.
Pas tonnant, expliqua Betsy aprs un bref coup d'il par la
fentre. Elle bavarde avec la voisine par-dessus la haie du jardin. Je
me demande comment elles peuvent s'entendre ! Elles parlent toutes
les deux la fois !
Dans le bureau, d'e l'autre ct de la cloison, des voix
s'levrent. Leur ton monta. Quelques mots frapprent l'oreille des
enfants. Un en particulier : Lorenzo ! Fatty se demanda o il avait
entendu prononcer ce nom qui faisait tinter en lui comme un signal
d'alarme.
II faut les retrouver, dit une voix qui n'tait pas celle de
Groddy. Ces Lorenzo sont les gens que nous recherchons, sans aucun
doute. Questionnez toute personne susceptible de vous renseigner sur
eux. Convoquez leurs amis les plus intimes et obligez-les parler...
La voix se fit plus sourde et les mots suivants furent perdus pour
les enfants. Fatty se rappelait prsent que c'tait sa mre qui avait
mentionn devant lui les Lorenzo : il s'agissait du couple de la gare...
des matres de Popett !
Tiens, tiens ! songea le jeune garon. Ces gens semblent avoir
des ennuis. Tant mieux en un sens : cela empchera Cirrculez de
s'acharner contre Foxy !
Dans l'autre pice, on entendit les visiteurs se lever pour partir.
Au revoir, Groddy, dit une voix. Tchez de mener bien cette
affaire. Dommage que nous, ayons manqu ces bandits. Essayez de
tirer les vers du nez aux: Larkin... Ils doivent savoir pas mal de choses.
Et si nous n'arrivons pas mettre la main sur les Lorenzo, rcuprons
au moins-ce prcieux tableau...
Fatty couta les pas s'loigner. Il flairait un mystre sa porte.
Quelle chance ! S'il pouvait seulement en apprendre un peu

31

plus long et lancer ses Dtectives sur une piste ! Qu'est-ce que
les Lorenzo pouvaient avoir se reprocher ? Et quel prcieux
tableau la voix avait-elle fait allusion ?
Groddy, cependant, aprs avoir raccompagn ses visiteurs,
revenait en chantonnant tout bas. Il semblait content. Sans doute
ignorait-il toujours la prsence des enfants dans son salon car, lorsqu'il
entra dans la pice, il s'arrta, stupfait, leur vue. Fatty retint
vivement Foxy qui tentait de s'lancer sur son ennemi.
Que faites-vous l ? s'cria le policeman d'une voix de
tonnerre.
- Vous nous aviez convoqus pour dix heures, rpondit Fatty en
se levant poliment, et il est presque la demie. Peut-tre tiez-vous trop
accapar par l'affaire Lorenzo pour vous soucier de nous ?
M. Groddy parut abasourdi.
L'af... l'affaire Lorenzo? bgaya-t-il. Qui vous a parl de a ?
Oh ! Nous avons juste entendu quelques mots travers la
cloison. Nous ne pouvions pas nous boucher les oreilles, n'est-ce pas ?
Et vous auriez d vous rappeler que nous vous attendions...
Quel toupet ! Surrprrendrre ainsi les converrsations prrives... Toujourrs espionner! Oh! mais a ne se passerra pas comme
a... D'ailleurrs, c'est vrrai ! Je vous ai convoqus pourr cette plainte
contrre votrre chien. Une plainte trrs, trrs srrieuse !
Furieux, il sortit son calepin et le feuilleta. Pip, Betsy, Larry et
Daisy se sentaient un peu perdus. Ils ne savaient pas, comme Fatty, qui
taient les mystrieux Lorenzo !
Les Lorenzo n'ont pu donner suite leur plainte car ils sont
partis prcipitamment, reprit Fatty. Vous avez interrog les Larkin qui
gardent Popett et...
Vous tes aussi all fouiner parr l-bas ! C'est intolrrable
la fin ! Quant votrre chien...
- Si les Lorenzo ont disparu et que personne ne sache o ils se
trouvent, leur plainte tombe automatiquement l'eau, dclara Fatty
d'un ton ddaigneux. Ne feriez-vous pas mieux d'oublier Foxy et de
vous ingnier retrouver ces bandits... ou le prcieux tableau,
monsieur Groddy ?

32

Le policeman comprit qu'il n'aurait pas le dernier mot. Il referma


son carnet d'un geste sec.
Que j'entende seulement encorre quelqu'un se plaindrre une
seule fois de votrre chien et vous verrrez... Je me demande s'il existe
au monde un chien plus empoisonnant que celui-ci... et des enfants
plus empoisonnants que vous ?
- Si j'en rencontre, je vous le signalerai ! assura Fatty avec une
politesse... insolente. Et maintenant, si vous n'avez plus besoin de
nous... moins que nous ne puissions vous aider dbrouiller cette
nouvelle affaire ?
- Pouah ! rpondit M. Groddy, furieux.
Il raccompagna les Cinq Dtectives et leur chien jusqu' la porte
et les expdia avec une dernire recommandation :
Si vous essayez de me mettrre des btons dans les rroues
prropos de cette histoirre, garre vous ! Je vous dfends de vous en
mler. Autrrement, je vais trrouver vos parrents !

33

Monsieur Groddy, monsieur Groddy ! dit Fatty sur un ton de


doux reproche. Vous causez du scandale sur la voie publique.
Regardez ! Votre grosse voix a attir vos voisins aux fentres !
Sur le point d'exploser, le gros policeman rentra prcipitamment
chez lui. Les menaces qu'il s'apprtait profrer encore lui restrent
dans la gorge et manqurent de le faire s'touffer... Les enfants
reprirent leurs bicyclettes et s'loignrent en pdalant joyeusement.
Nous venons de remporter une petite victoire sur notre ennemi!
dclara Fatty. Tu peux respirer, mon vieux Foxy !

34

CHAPITRE V
UNE ENQUTE QUI S'ANNONCE MAL
CE JOUR-L, les Cinq Dtectives discutrent longuement de
leur visite chez Groddy. Pour commencer, ds que le petit groupe se
trouva runi dans la remise de Fatty, Pip, Larry, Daisy et Betsy
assaillirent leur ami de questions au sujet des Lorenzo.
Qui sont ces gens ? demanda Larry. Tu les connais ?
Pas moi mais ma mre. Du moins savait-elle le nom des
matres de Popett. Elle m'en a parl ce matin. Aussi tout l'heure,
quand j'ai entendu mentionner ce nom, j'ai compris que les
bandits dont on parlait et le couple de la gare taient les mmes
personnes.
Mais qu'ont-ils fait... ces Lorenzo ? s'enquit Betsy.
Je n'en sais pas plus long que toi. Ils semblent tre partis
juste au moment o la police commenait s'intresser eux... On

35

les recherche pour un mfait quelconque... et on recherche aussi


un tableau. Maman a entendu dire que les matres de Popett ne
payaient pas leurs factures. Leurs ennuis viennent peut-tre de l !
- En tout cas, voil une affaire pour nous occuper ! s'cria Pip.
Et c'est toi, Foxy, qui nous as conduits droit elle, pas vrai ?
- Ouah ! rpondit Foxy en remuant la queue. Fatty donna un
biscuit au toutou, puis il soupira :
L'ennuyeux, c'est que nous ignorons s'il s'agit bien d'un
mystre. Et nous n'avons pas le moindre lment en main pour en
trouver la solution.
- Tlphone donc Jenks pour le prier de t'clairer ! suggra
Larry.
- Non. Je craindrais que cela ne lui dplaise !
Le superintendant Jenks tait le grand ami des enfants. Il habitait
la ville voisine. A plusieurs reprises dj les Cinq Dtectives (aids de
leur chien) avaient eu l'occasion de l'aider rsoudre des nigmes
policires. Mais Jenks trouvait Fatty parfois trop curieux et ne le
mlait jamais dlibrment aucune affaire en cours.
Si tu ne t'adresses pas Jenks, insista Larry, comment
pourrons-nous apprendre quelque chose ? Ce n'est pas Cirrculez qui
nous renseignera !
Les enfants discutrent un bon moment encore de la question.
Finalement, Fatty dcida qu'il valait mieux cesser d'en parler ce jour-l
: peut-tre y verrait-on plus clair le jour suivant !
Fatty avait raison. Le lendemain, il y eut du nouveau... Les
Dtectives en surent aussi long que M. Groddy sur le mystre !
L'histoire s'talait dans tous les journaux, en gros titres !
Un tableau de matre, d'une valeur inestimable, vol dans une
galerie de peinture ! ... Les voleurs chappent la police,
abandonnant leur chien derrire eux. ... On recherche les Lorenzo.
Mme Trotteville fut la premire descendre ce matin-l. Elle vit
le journal et poussa une exclamation :
Grand Dieu ! Les voleurs du tableau sont ces Lorenzo ! Ceux
qui habitent prs de chez les Daniel ! Pas tonnant qu'ils fussent aussi
peu sympathiques !

36

Fatty arriva cet instant. Sa mre lui communiqua les nouvelles.


Ces gens dont nous parlions hier, les Lorenzo, sont des
voleurs, Frederick ! Je t'avais dj dit qu'ils ne rglaient pas leurs
dettes ! Et voici qu'ils ont cambriol une galerie de peinture ! C'est
imprim noir sur blanc. La police est leurs trousses. Oh ! l, l !... Tu
peux tre sr que notre cher M. Groddy va dplacer de l'air et se
donner de l'importance. On a d le charger de l'affaire l'chelle
locale !
Fatty prit place la table du petit djeuner et parcourut l'article.
Ses yeux brillants trahissaient son intrt. Quelle chance ! Puisque les
journaux divulguaient l'affaire, peu importait que Cirrculez restt
bouche cousue. Dsormais, les Cinq Dtectives pouvaient tirer leurs
propres plans et agir d'eux-mmes.
Fatty relut l'article au moins dix fois de suite. Du coup, il laissa
son petit djeuner refroidir sur son assiette et ne vit mme pas son pre
entrer son tour dans la salle manger.
Bonjour, Frederick, dit M. Trotteville en s'emparant du journal
que tenait son fils. Tu n'aimes plus les ufs au jambon, mon garon ?
Si j'en juge par l'aspect des tiens, ils ont atteint leur point de
conglation!
- a, alors, s'exclama Fatty, surpris. On ne peut pas prtendre
que j'oublie facilement les bonnes choses qu'on me sert ! C'est cette
histoire dans le journal... Tout Peterswood doit en parler l'heure qu'il
est !
- J'espre, mit M. Trotteville aprs un coup d'il sur les gros
titres, que tu ne vas pas fourrer ton nez dans cette affaire. Cela
exciterait encore cet irascible Groddy... J'imagine que ton ami le
superintendant Jenks enverra ici un bon dtective pour tirer au clair
cette histoire. Groddy lui seul en serait bien incapable. Le tableau
vol avait une trs grande valeur... cinquante mille livres au
moins !
Ce n'est pas moi qui fourrerais mon nez dans les affaires de
Groddy, rpondit Fatty, mais bien lui, je le crains, qui fourrera le sien
dans les miennes. Il est toujours sur mon dos, ce bonhomme ! Tout

37

compte fait, je crois que je vais tlphoner au superintendant Jenks


pour lui offrir mes services.
Il pense le plus grand bien de toi, Frederick, et je me
demande bien pourquoi ! dit M. Trotteville avec un sourire. Il est vrai
que parfois tu te montres habile, mon garon.
Fatty engloutit ses ufs froids en rflchissant. Il avalait la
dernire bouche quand le tlphone sonna. Le jeune garon se
prcipita pour rpondre. Larry, trs agit, tait au bout du fil.
Tu as vu les journaux, Fatty ? Il s'agit donc bien d'un vritable
mystre. Quand nous mettons-nous en campagne ?
Attends un peu. Je vais appeler Jenks. Je te tiendrai au
courant. Tlphone Pip et Betsy de ma part. Dis-leur de se tenir
prts l'action.
Bien, chef ! Et Larry raccrocha.
Fatty rflchit un moment encore. Voyons, qu'allait-il dire au
superintendant ? Qu'il avait vu les Lorenzo la gare le jour
prcdent ? Mais il n'tait pas le seul dans ce cas... Demanderait-il
Jenks la permission de rendre visite aux Larkin ? Peut-tre pourrait-il
obtenir d'eux plus de renseignements que Groddy n'tait capable de
leur en soutirer. De toute faon, il devait faire quelque chose !
Fatty se leva, dcrocha le combin et rclama le numro de
Jenks. La ligne tait occupe. Il fit une nouvelle tentative dix minutes
plus tard. Nouvel chec. Dcidment, la police tait bien bavarde ce
jour-l dans le secteur ! A la fin cependant il russit obtenir la
communication.
Ici Frederick Trotteville, monsieur !
Ah ! Bonjour, Frederick ! rpondit la voix impatiente de
Jenks. Qu'y a-t-il, mon garon ?
C'est au sujet de l'affaire Lorenzo, monsieur. Comme elle a
pour cadre le village o j'habite... puis-je vous aider d'une manire ou
d'une autre ?
Je crains que non. Les Lorenzo ont dcamp... et la toile
vole avec eux, certainement ! Si on rattrape les uns, on rcuprera
l'autre du mme coup ! Il n'y a plus rien chercher sur place, mon
avis.
38

- Oh ! soupira Fatty, du. Alors... je ne peux vraiment rien faire


pour vous tre utile, monsieur ?

39

Fatty relut l'article au moins dix fois de suite.


- Ouvrez les yeux et les oreilles, selon votre habitude. A toutes
fins utiles je vais envoyer un homme Glenmore pour passer la
40

proprit au peigne fin, mais je doute que cela donne quelque chose.
Ce serait un miracle si le tableau s'y trouvait encore !
Est-ce que M. Groddy a t charg de l'affaire, monsieur ?
demanda encore le chef des Dtectives.
- Oui, mais je vous rpte que Peterswood ne prsente plus
gure d'intrt pour la police, maintenant.
Fatty fit un effort dsespr pour se raccrocher son
mystre.
Puis-je aller interroger les Larkin, monsieur ?
Non. Certainement pas ! rpondit Jenks. L'homme que
j'enverrai l-bas s'en occupera, avec Groddy. Ne vous mlez pas de a.
Votre intervention auprs des Larkin serait plus nuisible
qu'utile. Je ne vous interdis pas d'changer quelques mots avec eux si
vous les rencontrez l'occasion, mais n'allez pas les voir. Et surtout,
rappelez-vous que cette affaire a dpass le cadre de Peterswood
dsormais. Dieu sait o se trouvent nos voleurs l'heure actuelle. Je
serais tonn si Larkin et sa femme pouvaient nous fournir des
renseignements ce sujet !
Oui... vous avez sans doute raison, monsieur. Je vous prie de
m'excuser de vous avoir drang. Bonne chance !
Fatty raccrocha en soupirant. Puis il considra d'un air sombre
Foxy qui, les oreilles dresses, semblait l'interroger du regard.
Hlas, non, mon vieux ! lui dit-il. a ne marche pas ! Le
mystre a dsert Peterswood pour filer je ne sais o !
L-dessus, il tlphona ses amis qui se montrrent fort
dsappoints.
Oh ! Fatty, s'exclama Daisy. Je suis sre qu'il y a quand mme
quelque chose tenter ! Viens nous rejoindre et nous tiendrons conseil
pour en discuter. Je vais appeler Pip et Betsy !
Une fois runis dans la serre des Daykin, au fond du jardin, les
Cinq Dtectives firent le point.
Notre ami Jenks, dclara Fatty, pense que nous ne pouvons
l'aider en rien. Son but est double : retrouver les Lorenzo et la toile. Il
est sr que les trois vont ensemble !
- Nous pourrions toujours surveiller le domaine de Glenmore !
suggra Larry. Qui sait si les Lorenzo n'y reviendront pas ?
41

- Cela m'tonnerait ! soupira Fatty.


- Mme Lorenzo semblait beaucoup tenir son caniche ! mit
soudain Betsy. Peut-tre enverra-t-elle quelqu'un le chercher. Dans ce
cas, en suivant le messager, on remonterait jusqu' elle et son mari !
- C'est une ide ! approuva Fatty. Mais comment nous y prendre
pour surveiller le domaine nuit et jour sans interruption ?
- Impossible ! affirma Pip qui ne se voyait gure en train
d'espionner, de nuit, des gens aussi effrayants que les Larkin. Si
encore nous connaissions quelqu'un habitant juste ct de Glenmore,
nous pourrions...
Salut, tout le monde ! lana brusquement une voix sonore
tandis qu'une tte passait par l'entrebillement de la porte. Je viens de
chez toi, Fatty, et ta mre m'a envoy ici. Tiens, vois le cadeau de Nol
que j'ai fabriqu pour toi !
Ray ! s'crirent les enfants, ravis.
C'tait Ray en effet, un bon sourire sur son visage rond.

42

CHAPITRE VI
BRAVE RAY !
RAY ENTRA DANS LA SERRE, un paquet sous le bras. Il avait
l'air heureux de retrouver ses amis. Toujours ce mme brave Ray !
dit Fatty en lui serrant trs protocolairement la main.
Du coup, Ray se sentit oblig de serrer la main tout le monde...
et mme la patte Foxy ! Foxy rpondit sans crmonie en lchant la
figure du garon.
Quel bon vent t'amne ? demanda Fatty. Et comment vont tes
frres Sid et Tom,. les jumeaux ? Nous ne les avons plus vus depuis le
fameux mystre du prince disparu1 que nous avons clairci ensemble.
Tu t'en souviens ?
1. Voir Le Mystre du Camp de Vacances dans la mme collection.

43

- Sr ! rpondit Ray. Quelle aventure ! Nous avons eu du bon


temps l'poque... Mes frres se portent bien, merci.
Betsy voqua Sid qui tait grand amateur de caramels et qui
s'engluait si bien les dents et la langue avec ses friandises prfres
qu'il finissait par ne plus pouvoir parler et se contentait d'mettre des
heu... peu harmonieux. La petite fille se mit rire ce souvenir
et s'enquit :
Est-ce que Sid suce toujours autant de caramels ?
- Ma foi, il s'est un peu rationn aux approches de la Nol : il
voulait conomiser pour l'achat de ses cadeaux. Mais presque tout le
monde lui a offert des botes de caramels. Aussi s'est-il remis mcher
longueur de journe. On ne peut plus tirer un mot de lui.
- Sauf heu... , je suppose? dit Pip qui se rappelait
l'lgant langage de Sid.
Oui. a lui sert de conversation. Ce vieux Sid n'a jamais t
trs bavard !
Allons, assieds-toi et prends une brioche en guise d'apritif,
proposa Daisy... Qu'est-ce qu'il y a dans ce gros paquet ?
Bouh ! J'allais presque oublier... ! s'exclama Ray dont le
sourire s'panouit davantage encore. C'est un truc que j'ai fabriqu
ton intention, Fatty. Nous nous sommes exercs des travaux de
menuiserie le trimestre dernier, l'cole. Alors j'ai pens Je vais
faire un meuble pour Fatty ! Tiens, regarde !
II arracha vivement le papier d'emballage et exhiba une petite
table, simple mais de bon got. Il l'avait cire jusqu' ce qu'elle prenne
un merveilleux brillant. Les enfants poussrent des cris de surprise et
d'admiration :
Pas possible, Ray ! s'cria Betsy. Tu as fait cela tout seul ?
Personne n'y a touch, sauf moi ! assura Ray firement.
Fatty examina le meuble de prs.
Un vrai chef-d'uvre ! dclara-t-il. Il me plat beaucoup. Je te
remercie, Ray.
Ray rougit de plaisir.
Je vais le mettre dans ma remise, continua Fatty, pour que tout
le monde puisse l'admirer. Je m'en servirai chaque jour.

44

Ray se gonfla d'orgueil, frotta la table avec sa manche pour la


faire briller davantage et sourit la ronde.
C'est chic de se retrouver entre amis ! affirma-t-il. Alors, quoi
de neuf ? Avez-vous un mystre en train ? J'ai entendu parler de
l'affaire Lorenzo. Mon oncle doit tre dans ses petits souliers.
Tu l'as vu ? demanda Daisy.
Oh ! non, s'cria Ray horrifi. Je m'enfuirais toutes
jambes si je le rencontrais. Je... j'avoue qu'il me fait peur. Il ne sait que
me tarabuster quand il me rencontre. Je prfre me tenir bonne
distance de lui.
Les enfants se mirent discuter du cas Lorenzo. Ce qui les
ennuyait le plus tait que les deux lments essentiels du problme c'est--dire la toile vole et les Lorenzo eux-mmes ne fussent
plus Peterswood.
Cela nous rduit l'inaction, soupira Fatty.
Oui, ce n'est pas de chance, admit Ray. J'aurais pu vous
aider... Je vais en effet habiter Peterswood quelque temps. Maman
vient d'entrer l'hpital pour une semaine. Elle doit se faire soigner
une jambe, la pauvre. Nous, les enfants, on nous a envoys chez des
parents ou des amis.
- Quoi ! s'cria Betsy. Tu vas aller chez ton oncle Groddy ?
Jamais de la vie ! Maman me l'a bien propos mais j'ai fait
un tel bond de peur qu'elle a compris.
- O vas-tu loger, alors ? demanda Betsy. Chez quelqu'un que
nous connaissons ?
Je ne pense pas... Chez la sur de mon pre: Mme
Houch.
Quel drle de nom ! fit remarquer Daisy en riant. Houch !
Houch ! Houch !
Les autres rptrent le mot en riant aussi. Aprs avoir repris son
srieux, Larry rclama des prcisions. Et ou habite ta tante Houch ?
Dans le pavillon des gardiens, chez Mme Daniel, au domaine
du Belvdre, expliqua Ray. Son mari travaille l-bas comme
jardinier. Ma tante sert de bonne tout faire. Elle a deux petites
jumelles du mme ge que Sid et Tom...

45

II s'arrta, intrigu par l'expression du visage de Fatty. Qu'y at-il, Fatty ? Tu as l'air bizarre !
- C'est que je pense... Tu as bien dit que ton oncle et ta tante
Houch habitaient chez les Daniel ?
Ma foi, oui. Pourquoi ? a te contrarie ?
- Bien au contraire ! affirma Fatty. Je n'aurais jamais os en
esprer tant ! C'est presque trop beau pour tre vrai ! Tu ignores sans
doute que la proprit des Daniel est juste ct de celle que les
Lorenzo ont loue ? Mais oui, mon vieux ! Le Belvdre et Glenmore
se touchent. Et nous qui parlions justement de surveiller Glenmore...
mais nous ne savions comment faire !
- a, alors ! s'cria Ray brusquement illumin. Et maintenant. ..
tu veux dire que je pourrais vous tre utile en regardant pardessus la
haie ce qui se passe chez les voisins ?
Exactement ! dit Fatty en administrant une claque joyeuse
sur le dos de Ray. Nous allions presque renoncer nous mler de cette
affaire quand tu es arriv, mon vieux ! Quelle chance que tu ailles
demeurer chez les Houch !
Ray tait tellement heureux la perspective de participer une
nouvelle aventure qu'il en resta un bon moment sans pouvoir parler. Il
se contenta d'ouvrir et de fermer la bouche, la manire d'un poisson
qu'on vient de sortir de l'eau. Il finit cependant par retrouver sa voix.
Je ferai de mon mieux ! affirma-t-il avec gravit. Tu n'auras
qu' me donner des ordres, Fatty. J'obirai.
Ce fut le dbut d'une discussion, plus anime encore que la
prcdente. Larry courut chercher tous les journaux qu'il put runir.
On lut et relut les articles concernant les Lorenzo et le tableau vol.
Regardez ! dit Betsy. On parle ici du caniche blanc que Mme
Lorenzo a laiss derrire elle. Il y a mme un clich reprsentant
Popett dans ses bras.
- Qu'y a-t-il d'crit au-dessous ? s'enquit Larry en tendant le cou.
Ah ! Gloria Lorenzo est passionnment attache sa petite
chienne. C'est la premire fois qu'elle ne l'emmne pas avec elle !
Du moment que Ray se charge de tenir les Larkin l'il,

46

47

Quelle chance que tu ailles demeurer chez les Houch !


mit Daisy, il pourra en profiter pour veiller ce que ce mchant
homme ne maltraite pas Popett !
- J'y veillerai ! promit solennellement Ray.
- Il te faudra faire attention tous ceux qui viendront
Glenmore, dclara Larry. Qui sait ? peut-tre le tableau est-il encore
cach dans un coin de la grande maison.
Je ferai le guet, comptez sur moi. J'ai mon vlo, bien gonfl,
fin prt. Si j'aperois quelque chose de suspect, je n'aurai qu'
l'enfourcher pour venir alerter Fatty...
Les Dtectives et leur alli continurent parler de leur plan.
Ray s'animait de plus en plus. Son visage devenait de plus en plus
rouge, ses cheveux de plus en plus bouriffs. Il vivait dj par la
pense de palpitantes aventures.
Mon vieux Ray, lui dit Fatty, tu peux tre sr que ton oncle
Groddy ne manquera pas de rder autour des Larkin et de la maison
des Lorenzo. Veille ne pas te faire reprer !
Zut et flte ! s'cria peu lgamment Ray soudain rembruni.
Je l'avais compltement oubli ! Bien sr que je me cacherai de lui ! Je
n'ai pas envie de me faire tirer les oreilles !
Sait-il que tu vas habiter chez les Houch ?
Non. Nous n'avons pas pens le lui dire.
- Esprons alors qu'il continuera l'ignorer. a vaut mieux pour
tout le monde.
J'y songe brusquement, murmura Pip, rveur. Peut-tre
pourrais-tu jouer la balle avec tes cousines, Ray. Tu lancerais la balle
dans le parc de Glenmore... et a te donnerait un bon prtexte pour
aller fouiner par l-bas.
Tous les prtextes me seront bons pour passer de l'autre ct
de la haie, affirma Ray. Je fouillerai dans tous les coins. Et si le
tableau est Glenmore, je finirai bien par le dnicher !
- Il y a peu de chance pour que tu le trouves ta porte, dans la
poubelle ou mme dans la cave ! dclara Fatty gravement. A ta place,
je ne m'occuperais pas tellement de chercher cette toile, Ray.
Contente-toi d'ouvrir les yeux et les oreilles et de me signaler ce qui te

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paratra louche : trangers rdant autour de la proprit, bruits


suspects pendant la nuit, lueurs inhabituelles, etc.
Prviens-nous aussi si Larkin maltraite Popett ! lui rappela
Daisy. Nous le dnoncerons la Socit protectrice des animaux !
Flte ! Avez-vous vu l'heure ! s'cria Pip en consultant sa
montre. Nous allons arriver en retard pour le djeuner et maman va
nous gronder une fois de plus. Vite, Betsy ! Dpchons-nous !
Fatty se leva prcipitamment lui aussi. Larry et Daisy
accompagnrent leurs amis jusqu' la grille. Ray enfourcha sa
bicyclette :
A bientt, vous autres ! dit-il avec son bon sourire habituel. Je
vais tout droit chez ma tante. Elle m'attend pour djeuner !... La
sacoche de mon vlo me tient lieu de valise.
Au revoir ! rpondit Fatty, amus par le mince bagage de Ray
(en voil un qui ne s'encombrait pas quand il voyageait, au moins!) Et
encore merci pour ta ravissante table, mon vieux !
Ray s'loigna toutes pdales, heureux d'avoir fait plaisir
Fatty. Ce Fatty, comme il l'admirait ! Il savait tout faire... mme
circuler bicyclette en tenant la table en quilibre devant lui !
Ray n'tait pas peu fier d'tre l'ami du chef des Dtectives !

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CHAPITRE VII
IDE DE RAY
EN RETARD chez sa tante, qui le reut assez
frachement. Toute la famille tait table. Ah ! Te voil enfin, Ray !
s'cria Mme Houch. Tu vois, nous avons presque fini de djeuner. Je
croyais que tu n'allais plus venir. Aussi Liz et Gladys ont mang ta
part de ragot, mon garon !
Oh ! s'exclama Ray d'autant plus constern qu'il se sentait
l'estomac dans les talons. Excuse-moi, ma tante, mais j'ai t
retard. Je me suis arrt en route chez des amis et le temps a fil sans
que je m'en aperoive.
Quels amis ? demanda sa tante, surprise.
RAY ARRIVA

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Eh bien, Frederick Trotteville, les jeunes Hilton et les Daykin


! annona-t-il tout fier.
Liz et Gladys, les jumelles, se mirent ricaner.
Quel vantard ! dit Liz. Ce ne sont pas ses amis, n'est-ce pas,
maman ?
Tiens donc ta langue, Liz ! ordonna Mme Houch.
Ce qui n'empcha pas les deux filles de continuer rire de faon
moqueuse. Ray se sentait bonne envie de leur allonger une taloche.
Si vous tiez mes surs... , commena-t-il en les foudroyant
du regard.
Mais sa tante lui imposa silence lui aussi.
Ecoute, Ray, ne commence pas faire talage de tes belles
relations sitt arriv ! Tu crnes trop, mon garon.
Assieds-toi et prends du pain et du fromage, ajouta son oncle
qui ne parlait jamais beaucoup. Encore heureux pour toi qu'il reste
quelque chose manger !
Ray s'assit en soupirant et se mit dvorer. Ses cousines riaient
et se poussaient du coude en voyant les normes morceaux qu'il
engloutissait. Ray se promit de les dresser la premire occasion.
Elles avaient besoin d'un frre la poigne ferme, ces gamines !
M. Houch ne tarda pas retourner ses travaux de jardinage. Liz
et Gladys se levrent de table leur tour et allrent jouer dans le
jardin. Ray resta seul avec sa tante.
J'ai hte que les vacances soient finies, confia Mme Houch
son neveu. Les jumelles sont constamment dans mes jambes. Elles
passent leur temps faire des sottises. C'est dur d'lever des jumeaux !
Maman est de cet avis. Sid et Tom lui donnent du fil
retordre. Quand l'un est tranquille, l'autre se montre insupportable. On
n'en sort pas. Mais ne t'inquite pas, ma tante ! J'occuperai mes
cousines. Je jouerai la balle avec elles. J'organiserai des jeux...
Satisfaite, Mme Houch changea de sujet de conversation.
Je suppose, dit-elle, que tu es au courant de ce qui s'est pass
dans la proprit voisine ? Le nom des locataires en fuite les
Lorenzo s'tale dans tous les journaux. Vrai de vrai, j'en sais long
sur cette histoire, tu peux me croire !
Immdiatement, Ray dressa l'oreille. Peut-tre allait-il apprendre
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quelque chose d'important... quelque chose qu'il pourrait


rapporter Fatty ! Il se demanda s'il ne devait pas prendre des notes
sur son carnet. Oui, peut-tre cela valait-il mieux...
Le jeune garon tira donc son calepin de sa poche et se tourna
vers sa tante.
Dis-moi ce que tu sais, tantine ! Et surtout, n'oublie rien !
Mme Houch fut agrablement surprise de constater que son
neveu s'intressait si fort ses confidences. Son mari et les jumelles
ne prtaient jamais attention ce qu'elle disait. Or, la brave femme
tait trs bavarde de nature. Elle appuya ses coudes sur la table et
commena parler d'abondance.
Eh bien, les Lorenzo se sont installs Glenmore voici un peu
plus de six mois. Ils ont lou la grande maison, toute meuble, Mme
Peter qui sjourne actuellement en Amrique. Elle a emmen l-bas
avec elle ses domestiques...
: Mais... les Larkin ? s'enquit Ray qui se rappelait combien
Fatty dsirait obtenir des renseignements sur le couple des gardiens.
Que sais-tu d'eux, ma tante ?

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Oh ! les Larkin habitent le pavillon de l'entre depuis


plusieurs annes. Je ne les frquente gure... Ils sont malpropres,
dsordonns. On ne les entend que tramer les pieds, souffler,
cracher et se moucher. Un mnage bien dplaisant, en vrit. Je leur
dis bonjour quand je les rencontre, un point c'est tout. En temps
ordinaire, Bob Larkin fait marcher la chaudire qui alimente la grande
maison, et il se charge des gros travaux.
On leur a confi la petite chienne caniche, Popett, n'est-ce
pas ? demanda Ray qui s'efforait de consigner en entier les
confidences de sa tante et crivait une vitesse record.
Oui, oui ! Personne ne comprend pourquoi les Lorenzo ont
laiss derrire eux cette mignonne bte ! Et on comprend encore
moins qu'ils l'aient donne garder aux Larkin ! Des gens si peu
recommandables ! Une fois, nous avons eu un chat. Le malheureux
s'est aventur prs de leur pavillon et ces espces de brutes l'ont chass
coups de pierres. Notre pauvre minet est revenu avec une patte
casse.

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Ray, horrifi, souligna trois fois le mot patte casse sur son
carnet de notes.
Mme Houch continua son rcit en narrant la vie un peu folle que
les Lorenzo avaient mene Glenmore. Ils recevaient beaucoup et ne
s'ennuyaient pas. C'taient de gais repas, du canotage sur la rivire,
des bains de minuit et mme des parties de cache-cache dans le jardin,
comme si htes et invits fussent redevenus des enfants !
Ray, fascin par ce qu'il entendait, en oubliait d'crire sur son
carnet. Il aurait bien aim, lui, voisiner avec des gens comme les
Lorenzo, toujours prts profiter de l'existence et menant gai tapage !
A prsent, soupira Mme Houch, la grande maison est ferme.
Plus de bruit, plus de lumires, plus de fume sortant des chemines,
plus de bonnes odeurs de cuisine. Hier, par hasard, j'ai rencontr Bob
Larkin et j'ai chang quelques mots avec lui. Il parat que la maison
est boucle ! Les gardiens eux-mmes n'ont pas le droit d'y entrer: Pas
mme pour arer ! C'est la police qui a les clefs.

Ray s'avisa que le renseignement avait son importance. Se


secouant, il crivit rapidement : Maison ferme. Clefs police. Sa
tante frona les sourcils.
Que griffonnes-tu donc pendant que je te parle, Ray ? Ce n'est
pas trs poli. Vas-tu imiter ton oncle Groddy qui passe son temps
prendre des notes ?... Au fait, j'ai une ide !
Quoi donc, ma tante ? demanda Ray plein d'espoir et la
pointe de son crayon dj appuye sur son papier. Dis vite !
Je vais inviter Thophile Groddy pour le th... sous prtexte
qu'ainsi il pourra te voir. En ralit, c'est parce que je veux couter ce
qu'il a dire sur l'affaire Lorenzo ! Quel homme merveilleux, ton
oncle Groddy ! Un as de la police. Oui, oui, je vais l'inviter pour le
th!
Fig d'horreur, Ray fut un moment avant de pouvoir protester :
Je t'en prie, tantine, ne l'invite pas. II... heu... ne m'aime pas
beaucoup, tu sais ! Je... il me fait peur !
Quelle sottise ! s'cria Mme Houch. Ce n'est pas un mchant
homme ! De plus, je trouve agrable d'avoir un policier dans la
famille!
54

Ray tait d'un avis contraire : la famille n'avait pas de quoi se


vanter de possder M. Groddy ! Et celui-ci allait apprendre que Ray
sjournait Peterswood. Quelle malchance ! Assombri, le jeune
garon fourra son calepin dans sa poche.
Bon ! dit Mme Houch en se levant. Je vais dbarrasser et laver
ma vaisselle. Va donc dans le jardin jouer avec Liz et Gladys !
Ray passa son paletot et sortit. A peine eut-il franchi le seuil qu'il
se trouva bombard de projectiles divers et accueilli par des rires.
Levant la tte, il aperut ses cousines perches dans un grand arbre. Il
allait se fcher quand une ide lui vint. Cet arbre un sapin tait
vraiment .trs haut. Il s'levait proximit de la haie et surplombait le
cottage des Larkin et le parc de Glenmore. Quel poste de guet
merveilleux !
Abandonnant son ide de gronder les jumelles, Ray les interpella
joyeusement :

Cela vous amuserait-il que je vous montre comment construire


une maison dans l'arbre ?
La proposition veilla la mfiance des filles d'abord, puis leur
intrt... Le sapin tait un arbre solide, dont les branches se prtaient
admirablement l'escalade. Ray rejoignit ses cousines en mijotant de
se servir d'elles par la suite. Pour l'instant, sans se soucier de leurs
questions, il se mit pratiquer, dans l'pais feuillage vert sombre de
l'arbre, une sorte de judas travers lequel on pouvait espionner ce qui
se passait dans la proprit voisine.
C'est ici que nous allons btir notre maison, Ray ?
Est-ce que nous pourrons y habiter, dis ?
- Que fais-tu couper ainsi les branches avec ton couteau de
poche ? Oh ! On peut voir chez les Larkin ! Quels gens dsagrables !
- C'est vrai a ! Je ne les aime pas plus que Liz ! affirma Gladys.
Si nous jetions des cailloux sur leur chemine ?
La suggestion de sa cousine aurait peut-tre tent Ray en d'autres
temps. Mais il ne fallait pas donner l'veil aux Larkin. En entendant
les pierres dgringoler sur leur toit, les gardiens sortiraient du cottage

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et repreraient les enfants. Or, tout espion digne de ce nom se doit de


rester dans l'ombre.
Ray se tourna vers ses cousines.
Ecoutez-moi, mes petites. Nous allons jouer un jeu. Les
Larkin sont nos ennemis. Nous devons surveiller tout ce qu'ils font.
Nous ferons le guet tour de rle. Et pour cela nous allons construire
la maison dont je vous ai parl. Quand ce sera votre tour de guetter,
vous me ferez votre rapport. Je suis votre chef. Et voici notre trou pour
espionner !
Les jumelles, subjugues, regardrent Ray avec admiration. Le
jeu propos leur plaisait normment. Et leur cousin tait plus malin
qu'il ne le paraissait !
Je vais voir si je ne trouve pas des planches et des clous !
annona Ray en dgringolant lestement terre. Arriv au bas de
l'arbre, il recommanda dans un chuchotement : Et vous, l-haut,
commencez ds maintenant ouvrir l'il !
En approchant du pavillon de son oncle et de sa tante, Ray se
heurta presque M. Houch. C'tait un homme grand et taciturne
que l'on ne voyait gure en dehors des repas. Cependant, s'il tait peu
dmonstratif, il comprenait les enfants et ne demandait pas mieux que
de leur procurer de l'amusement. Il accueillit favorablement la requte
de son neveu.
Prends ce qu'il te faut dans la remise, mon garon. Tu y
trouveras des planches et des clous. Tche de construire quelque chose
de solide surtout !
II s'loigna. Ray lui cria Merci, mon oncle , et courut tout
joyeux jusqu' la remise.
Il se flicitait in petto. Son sjour dbutait bien. Il allait pouvoir
s'acquitter sans difficult de sa mission de dtective. Fatty serait
content !

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57

CHAPITRE VIII
RAY FAIT LE GUET
DEUX JOURS S'COULRENT.

Fatty et ses amis pluchaient les


journaux chaque matin. Hlas ! on n'y parlait plus gure des
Lorenzo sinon pour dire que la police les souponnait de se cacher
en attendant de pouvoir quitter le pays par avion.
II me semble, mit Daisy, que ce doit tre bien difficile de se
cacher quelque part alors que tout le monde vous recherche ! Je veux
dire... les Lorenzo doivent tre trs reconnaissables ! Leur photo a
paru dans tous les journaux.
Tu oublies qu'ils sont acteurs ! lui rappela Fatty. Ils se sont
sans doute camoufls sous un dguisement quelconque.
- C'est vrai ! admit Daisy.
A propos de dguisements, suggra Betsy, puisque nous

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n'avons rien d'autre faire... si tu t'habillais en Indien par


exemple ?
En Peau-Rouge ? s'cria Pip. C'est bien trop excentrique.
Non, pas en Peau-Rouge ! En vritable Indien de l'Inde !
Avec son teint bronz, Fatty passera trs bien pour un tranger... et a
nous donnera l'occasion de rire un peu !
Pourquoi pas ? rpliqua Fatty. C'est gal, je me demande ce
que fabrique Ray ! Voil deux jours que nous ne l'avons vu !
Ce que faisait Ray? Eh bien, il ne se dbrouillait pas mal ! Pour
commencer, il avait si bien embobelin ses cousines qu'elles lui
obissaient aveuglment. Leur adoration pour leur grand cousin tait
mme presque gnante. Elles ne le quittaient plus d'une semelle.
Ray avait construit sa maison dans l'arbre. Comme il tait adroit
de ses mains, son travail tait une russite. Il faut dire que son oncle
Houch l'avait aid. Le brave jardinier, ayant dcouvert que son neveu,
comme lui-mme, s'intressait la menuiserie, s'tait ingni lui
tmoigner de la sympathie sa manire. Ray avait largement profit
des bonnes dispositions de son oncle. Dcidment, son sjour
Peterswood s'affirmait trs agrable, surtout maintenant qu'il tenait les
jumelles sous sa coupe.
Donc, la maison dans l'arbre tait finie. Faite de planches solides
bien assujetties et surtout bien fixes aux branches, elle se composait
de trois murs et d'un toit qui se dissimulait dans les branches audessus. Le quatrime mur tait constitu par l'pais cran de verdure
dans lequel Ray avait pratiqu son trou-espion qui permettait de
voir chez les voisins.
Mme Houch avait donn ses filles quelques assiettes et des
tasses, avec permission de faire la dnette dans leur refuge arien. Les
jumelles, enchantes, auraient fait n'importe quoi pour Ray. Elles
adoraient prendre leur tour de guet. Ray cependant prfrait guetter
seul l-haut. Il trouvait passionnant de rester l, immobile dans la
petite maison enfouie dans la verdure, surveiller les Larkin.
Bien entendu, ceux-ci ne se doutaient gure de l'espionnage des
trois enfants. D'autre part, si cette surveillance n'tait qu'un jeu

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aux yeux de Liz et de Gladys, Ray en revanche lui attachait une


importance considrable. Etant l'alli de Fatty, il devait absolument
trouver des indices susceptibles de l'aider. Quel bonheur si, grce sa
vigilance, les Dtectives arrivaient lucider le mystre Lorenzo !
Malgr tout, au fond de lui, le jeune garon n'y croyait pas beaucoup !
Il restait nanmoins aux aguets, patient et obstin. Pour se
distraire pendant les temps morts, il lisait un illustr et suait des
bonbons.
C'est gal ! se disait-il souvent avec un soupir. Ces Larkin
mnent une vie bien monotone et rgulire. Quand le vieux Bob sort
de chez lui, ce n'est que pour s'occuper dans le jardin ou pour aller aux
commissions. Quant Popett, le petit caniche blanc, il n'a pas l'air de
beaucoup s'amuser, le pauvre !
Larkin, c'tait certain, ne semblait pas avoir beaucoup de travail.
Sa femme, de son ct, restait quasi invisible. Elle souffrait d'un
refroidissement : Ray l'entendait tousser l'intrieur du cottage. Une
fois elle se risqua dehors, pour tendre un peu de linge sous une sorte
d'auvent. Ce faisant, elle reniflait et gmissait. Ray la trouva aussi
laide qu'un pouvantail avec son invraisemblable perruque, son visage
blme et son nez rouge.
Popett sortit avec elle, sa petite queue raide pitoyablement
baisse, en berne , songea Ray. La petite chienne se tenait
prudemment distance de Mme Larkin. A un moment donn, celle-ci
lui parla d'une voix dure :
Ne t'avise pas de t'chapper, sinon gare ! Tu auras du bton !
Popett se hta de rentrer dans la maison. Mme Larkin l'y suivit
en toussant. Ray s'empressa de jeter des notes sur son carnet :
Elle renifle et elle tousse. Elle porte une perruque. Sa voix est
rauque. Popett a peur d'elle. Elle gmit quand elle se baisse pour
prendre son linge dans la bassine.
Au bout de deux jours, Ray se dcida rendre visite Fatty. Il
partit, son carnet dans la poche. Il trouva les Cinq Dtectives runis
dans la remise de Fatty, en train de jouer aux cartes. Tous parurent
ravis de le voir.

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Ray ne fut pas moins ravi de constater que la table qu'il avait
offerte Fatty occupait le centre de la pice.
D'une voix cordiale, Fatty invita Ray entrer.
Viens vite te chauffer, mon vieux. Et prends une brioche. Nous
venons juste de terminer cette partie. Alors, quoi de neuf ?
- Ma foi, je n'ai pas grand-chose vous apprendre, avoua Ray,
sinon que j'ai construit une cabane dans un arbre qui surplombe le
cottage des Larkin et une partie du parc de Glenmore. De l-haut, je
peux rester aux aguets pendant des heures et des heures.
Tu as construit une petite maison dans un arbre ! s'cria
Betsy fort intresse. Oh ! comme tu es habile ! Comme je voudrais la
voir !
Ray rougit sous le compliment puis tira son carnet de sa poche.
Regarde, Fatty ! J'ai pris quelques notes. Je ne pense pas
qu'elles te seront trs utiles mais on ne sait jamais !
Fatty feuilleta rapidement le calepin puis le rendit son
propritaire.
C'est trs bien, Ray. Qui sait ? comme tu dis. Ces
renseignements pourront en effet m'tre utiles plus tard... s'il nous est
permis d'agir enfin !
Tu n'as rien de nouveau de ton ct ? demanda Ray.
Rien du tout, hlas ! soupira le chef des Dtectives. C'est
rageant de se trouver devant un problme aussi... apptissant et de ne
mme pas pouvoir y donner un seul coup de dent !
La seule information nouvelle que nous possdions, nous
l'avons puise dans les journaux de ce matin ! annona Larry.
Comme Ray n'avait lu aucun journal, il s'empressa de demander:
De quoi s'agit-il ?
Eh bien, on a .repr le passage des Lorenzo quelque part
dans le Nord, expliqua Larry. Il parat qu'ils se terraient prs d'un
aroport, dans un petit htel. D'aprs les articles, ils avaient avec eux,
en plus de leurs deux valises, une espce de caisse plate...

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Oh ! fit Ray, saisi. Elle pourrait bien contenir le tableau vol!


Mais comment se fait-il... ? On ne les a pas attraps ? Ils ont russi
fuir ?
Oui. Ils ont fil dans la nuit, dit Fatty. Ils ont emprunt la
voiture d'un des voyageurs de l'htel et ont disparu... valises et caisse
comprises ! Cependant, il est prvoir que, dsormais, ils ne tenteront
pas de quitter le pays ! Sans doute vont-ils essayer de trouver une
autre cachette et d'y rester sans bouger.
Tu ne penses pas qu'ils vont revenir Peterswood ? demanda
Ray plein d'espoir. Je vais redoubler d'attention, du haut de mon
perchoir...
- Revenir ? rpta Fatty en hochant la tte. Possible... Mais il est
plus probable qu'ils envoient quelqu'un chercher Popett. Ouvre l'il,
mon vieux, afin de reprer tout tranger qui s'approchera du cottage
des Larkin. Il ne faut pas que Popett disparaisse sous ton nez !
Compte sur moi ! dclara Ray avec force.
Le jeune garon passa une fin de matine agrable avec les
autres. Puis il se rappela que, chez les Houch, le djeuner n'tait pas
une heure mais midi et demi. Il tait temps de partir s'il ne voulait
pas arriver en retard. Il se leva regret :
II faut que je me sauve ! soupira-t-il. Allons, je reviendrai ds
que je le pourrai. A bientt ! Et merci pour les brioches !
Foxy accompagna Ray jusqu' la grille et prit cong de lui
poliment, en remuant la queue. Le petit fox aimait bien Ray et le lui
montrait sa manire.
Ray enfourcha sa bicyclette et s'loigna en pdalant de toutes ses
forces. Arriv au coin de la rue, il actionna son timbre l'instant prcis
o un autre cycliste, venant en sens inverse, en faisait autant. Ray
tourna le coin, sans cesser de pdaler trs vite... Il se trouva alors face
face avec son oncle Groddy, qui pdalait non moins vite sur son
vlo!
Par malheur, M. Groddy avait pris le tournant du mauvais ct
de la chausse. Les deux bicyclettes taient sur le point de se jeter
l'une contre l'autre quand Ray, grce un providentiel rflexe, changea
in extremis de direction. Cependant il ne put

62

empcher sa pdale d'accrocher celle de M. Groddy. Tous deux


furent projets sur le sol avec violence.
Ouille ! Ouille ! Ouille ! hurla le gros policeman en
s'effondrant lourdement terre tandis que son vlo tombait sur lui.
Ouille ! cria Ray en atterrissant de son ct.
Puis le jeune garon jeta un regard terrifi son oncle et se
releva. Cirrculez gmit. Quand il reconnut l'autre cycliste il roula des
yeux ronds.
Quoi ! s'exclama-t-il. C'est toi, Rray ! Comment oses-tu rrouler
aussi vite un tourrnant ?
Ce n'est pas ma faute, mon oncle ! protesta Ray, effray.
Vous tiez du mauvais ct.
C'est faux ! dclara M. Groddy avec une vidente mauvaise
foi. Vas-tu m'accuser d'trre la cause de cet accident ? Attends un peu,
mon garron ! Et que fais-tu Peterrswood, au fait ?
Ray n'avait pas l'intention de rpondre. Il s'apprtait enfourcher
son vlo et filer quand une affreuse plainte de son oncle, toujours
terre, l'arrta.
Oh ! mes rreins ! Je me suis srrement cass quelque chose !
Aide-moi me rrelever !
II tendait la main son neveu. Celui-ci, pitoyable, allait s'en
saisir quand il devina la malice du policeman. Il n'eut que le temps de
se dgager de la grosse patte qui l'treignait dj... Il s'loigna toutes
pdales. Ouf ! Il l'avait chapp belle !

63

CHAPITRE IX
MONSIEUR HO-HOHA
RAY RENTRA CHEZ SA TANTE aussi vite qu'il put, SOUcieUX
d'chapper M. Groddy. Par bonheur, celui-ci ne fit pas mine de le
poursuivre. Et pour cause ! D'abord, il lui fallut une bonne minute pour
se lever et constater que sa bicyclette n'tait pas abme. Ensuite, Ray
avait une telle avance que le policeman comprit qu'il tait inutile de le
poursuivre.
M. Groddy passa une autre minute pester contre son neveu :
Ce Rray ! Il ne perrdrra rrien pourr attendrre ! Je lui
montrrerrai de quel bois je me chauffe ! Rrouler ainsi comme un furrieux
! Il aurrait pu me tuer ! Et que fait-il Peterrswood ?
J'aimerrais bien le savoirr !
Bien entendu, il ne se doutait gure que Ray rsidait
momentanment au village... et juste ct de la demeure des Lorenzo,
64

encore. Il se mit en selle avec mille prcautions, ne sachant pas


trs bien encore s'il n'avait rien de cass. La pense de Fatty le
tourmentait aussi. Il n'avait pas revu le jeune Trotteville depuis le
matin o les Cinq Dtectives s'taient rendus sa convocation.
Fatty lui causait du souci car il tait trop malin pour son got.
Esprait-il claircir le mystre Lorenzo ? Avait-il rendu visite aux
Larkin et leur avait-il soutir des renseignements ? Etait-il parvenu
dnicher quelque indice ? Oui, M. Groddy se faisait du souci. Il rentra
chez lui en dressant un plan dans sa tte :
Je vais aller Glenmorre interrroger de nouveau les Larrkin, se
dit-il. Je leurr demanderrai s'ils ont vu Frrederrick Trrotteville et, dans
l'affirrmative, j'aurrai deux mots glisser l'orreille de cet enrrag
garron.
Or, Fatty n'tait pas all voir les Larkin : le superintendant Jenks
ne le lui avait-il pas interdit ? Le chef des Dtectives, bien que
s'efforant de montrer joyeuse figure, n'en tait pas moins fort abattu
au fond. Il se mit penser aux notes de Ray. Pauvre petite Popett !
Ray signalait qu'elle avait peur de Mme Larkin. Bob Larkin, lui aussi,
l'effrayait. La pauvre bte ne devait pas mener une vie bien drle.
Surtout aprs avoir eu l'habitude d'tre gte par une matresse
aimante !
Si Mme Lorenzo ne peut plus quitter l'Angleterre, songea
encore Fatty, je suis sr qu'elle tentera de reprendre Popett. O bien
elle enverra quelqu'un la chercher pour la confier ensuite des
gardiens plus recommandables. Tiens, ce ne serait pas une mauvaise
ide si j'allais, cet aprs-midi, voir la cabane que Ray a construite dans
l'arbre. Je pourrai moi-mme faire un peu d'espionnage !
Puis, aprs rflexion, il eut une meilleure ide encore :
Au cas o je rencontrerais Cirrculez, il ne faut pas qu'il me
reconnaisse. Je me dguiserai donc... En natif de l'Inde comme Betsy
me l'a suggr !
II se planta devant sa glace et enroula une serviette de toilette
autour de sa tte, la manire d'un turban. Betsy avait raison ! Il
ressemblait un Indien. Fatty sourit son image et se sentit soudain
plus joyeux.

65

a ne me vaut rien de rester inactif quand il y a un mystre


ma porte ! se dit-il. Lorsqu'on est dtective, on doit provoquer
l'aventure. Allons, Fatty, secoue-toi, mon vieux ! Choisis des
vtements adquats et maquille-toi !
Sitt aprs djeuner, Fatty s'enferma dans sa remise et entreprit
de transformer son apparence. Ayant dnich une jolie soierie
susceptible de faire un turban, il consulta, dans un prcieux petit livre
intitul L'art de se dguiser , le chapitre Turbans . Aprs
quelques essais plus ou moins russis, il parvint draper
convenablement la bande de soie autour de sa tte.
A l'aide d'un crayon, il se dessina une fine moustache noire et
ombra son menton de manire laisser croire qu'il se rasait la barbe. Il
s'introduisit ensuite dans la bouche deux petites plaques en caoutchouc
qui le firent immdiatement paratre plus vieux en toffant le bas de
ses joues. Il se passa du noir sur les sourcils en prenant grand soin de
les paissir. Pour finir, il prit, devant sa glace, une expression
mystrieuse qui, pensait-il, devait complter son personnage exotique.
Parfait ! murmura-t-il son reflet. Comme c'est amusant de se
regarder et d'apercevoir quelqu'un qui ne vous ressemble plus du tout !
Voyons, que vais-je mettre comme vtements ?
Certes, Fatty possdait dans une malle quelques pices
vestimentaires que l'on pouvait qualifier d'orientales. Mais, portes en
Angleterre en plein mois de janvier, elles auraient sans doute
provoqu des attroupements sur le passage de l'tranger . Fatty ne
tenait pas se faire trop remarquer. Il se rappela alors avoir rencontr
Londres des tudiants indiens.
Certains portaient un turban, mais avec des vtements
europens ordinaires. Ils ne tenaient pas grelotter dans notre climat
froid, je suppose ! Je peux donc me contenter de mon turban et de
vtements courants. Mon visage est tellement bronz qu'il suffit me
donner le type indien !
Fatty dnicha dans sa malle un vieux pantalon triqu. Il
l'allongea la taille en ceignant celle-ci d'une large ceinture d'toffe.
Par-dessus, il enfila un vieux manteau.
Me voici transform en tudiant tranger natif du lointain

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Orient ! se murmura-t-il lui-mme. En avant, Fatty ! Vite


Glenmore !
Laissant derrire lui un Foxy trs du, Fatty sortit de la remise
et traversa vivement le jardin. Il esprait bien que personne ne le
verrait. Or, sa mre l'aperut de loin par la fentre.
Qui est cet individu ? se demanda-t-elle, tonne. Un ami de
Frederick, je suppose ! Comme il est pittoresque, avec ce turban !
Fatty prit le chemin qui longeait la rivire. Il n'y rencontra
qu'une vieille dame qui lui jeta un regard souponneux. Ce bizarre
tranger n'allait-il pas lui voler son sac main ? Fatty passa
rapidement et elle poussa un gros soupir de soulagement.
Bientt, le chef des Dtectives atteignit la barrire de Glenmore
qui protgeait le cottage des Larkin. Ce n'tait qu'une mchante
barrire de rien du tout, bien diffrente de l'imposante grille qui
dfendait l'accs du parc proximit de la grande maison.
Personne n'tait en vue. Fatty fit encore quelques pas puis, hop,
escalada la barrire et se retrouva dans le parc de Glenmore. Il se mit
avancer avec prudence en direction de la vaste demeure qui se
dressait, vide et dsole avec ses chemines teintes.
S'approchant d'une fentre, il aperut une grande pice aux
meubles recouverts de housses. Au milieu, sur une table, un vase plein
de fleurs dessches. Le regard de Fatty enregistra les dtails : des
chaises, de petites tables, un tabouret et... sur le plancher, ct du
tabouret, un curieux objet, blanc gristre, manifestement en
caoutchouc.
Fatty se demanda ce que c'tait que cet objet qu'il distinguait
assez mal. Et pourquoi tranait-il sur le plancher ? Soudain, il comprit!
Bien sr ! C'tait un petit os en caoutchouc, comme on en donne aux
chiens pour jouer.
Celui-ci doit appartenir Popett ! se dit Fatty. C'est
certainement un de ses jouets, qu'elle a laiss sur place !
S'loignant de la fentre, le jeune dtective s'engagea dans un
sentier conduisant une pergola ros... et se trouva brusquement en
face de M. Larkin qui arrivait portant du menu bois. Le gardien
sursauta violemment et laissa tomber sa charge. Sans se troubler le
moins du monde, Fatty se baissa et se mit ramasser le bois. Puis
67

il s'adressa Bob Larkin effar, d'une voix qu'il s'appliqua


rendre aussi trangre que possible.
S'il vous plat, je suis venu ici visiter mes vieux amis, les
Lorenzo... Et je trouve leur maison ferme... Personne nulle part ! S'il
vous plat, monsieur, que sont devenus mes amis ?
Ils sont partis ! rpondit Bob Larkin. Vous n'avez donc pas lu
les journaux ? Ils sont impliqus dans une vilaine affaire.
- Partis ? rpta Fatty, feignant la surprise.
Partis, oui, partis ! s'cria M. Larkin d'un air excd.
Il se tenait devant Fatty, aussi minable que d'habitude, vtu de
son vieux pardessus, son cache-nez entortill autour du cou et sa
casquette tire sur les yeux. Il dvisagea Fatty derrire ses lunettes de
myope.
Nous ne voulons pas d'trangers par ici ! bougonna-t-il.
Fatty se sentit soudain envahi du dsir de copier le vieil homme.
S'il se transformait en Bob Larkin il pourrait circuler plus aisment
dans la proprit. Peut-tre mme pourrait-il s'introduire dans la
grande maison s'il arrivait se procurer les clefs !
M. Larkin se rappela brusquement que la police lui avait
demand d'ouvrir l'il et de signaler l'ventuelle apparition d'trangers
dans le voisinage.
Vous devez me dire qui vous tes ! ordonna-t-il en tirant un
carnet malpropre de sa poche. Etranger, n'est-ce pas ?
Je m'appelle Monsieur Ho-Hoha ! rpondit poliment Fatty.
Attendez ! Je vais vous peler le nom ! J'habite le Palais de Bangh, en
Inde.
Bob Larkin crivit laborieusement le nom et l'adresse. Quand il
eut fini, il leva les yeux... et s'aperut que M. Ho-Hoha s'tait vapor.
Le gardien rassembla son bois en grommelant, sans se douter que
Fatty, dissimul derrire un buisson, l'tudiait tandis qu'il s'loignait.
Oui, certes, il n'aurait aucune difficult imiter le vieil homme ! Aprs
le dpart de Larkin, Fatty fureta un peu partout la ronde. En vain. Et
il ne rencontra personne. Il en et t autrement s'il s'tait aventur du
ct du pavillon des gardiens. M. Groddy tait l, essayant de tirer les
vers du nez de Mme Larkin, entre deux accs de toux et deux
reniflements.
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Et si le chef des Dtectives avait song lever les yeux du ct


du grand sapin qui servait de poste de guet Ray et ses cousines, il
aurait pu dcouvrir, travers le feuillage, deux paires d'yeux qui
enregistraient tout ce qui se passait de l'autre ct de la haie. Liz et
Gladys taient l, fidles au poste que leur avait assign Ray.
Vous allez vous tenir aux aguets pendant que je rgle les freins
de mon vlo , avait-il dit ses cousines.
Gladys avait repr l'tranger ds qu'il avait escalad la
barrire. L'aspect de Fatty l'avait tellement surprise qu'elle en avait
aval de travers l'un des bonbons dont Ray avait largement pourvu les
jumelles. Revenue de son motion, elle s'tait aperue que l'trange
visiteur avait dj disparu. Liz, elle aussi, n'avait pas manqu de le
voir. Les deux surs se regardrent avec stupfaction.
O est-il pass ? murmura Liz, aussi tonne que Gladys.
- Il ne doit pas tre loin. Vite, descendons et allons prvenir Ray.
Il se lancera sa poursuite. Ce qu'il va tre content de nous !

69

CHAPITRE X
RAY PISTE UN SUSPECT
de l'arbre tant elles mirent
de hte descendre. Elles coururent jusqu' la remise o Ray tait en
train de rparer ses freins.
Ray ! Nous venons de voir un suspect ! annona Gladys,
haletante.
Ray tressaillit et se redressa aussitt : O cela ? demanda-t-il.
Ses cousines le lui expliqurent. Sans plus attendre, Ray se
dirigea vers la haie, se faufila au travers par une brche et disparut
dans le parc de Glenmore. A pas de loup, il s'approcha du cottage des
Larkin et soudain se figea, horrifi : M. Groddy tait l, causant avec
GLADYS ET LIZ FAILLIRENT TOMBER

70

Mme Larkin. Le policeman tait arriv juste au moment o les


jumelles, interrompant leur surveillance, dgringolaient de l'arbre.
Un malheureux hasard voulut que M. Groddy apert Ray
l'instant mme o celui-ci se ptrifiait sa vue. Encore ce gamin ? Et
dans le parc de Glenmore ! Le policeman poussa un tel rugissement
que Mme Larkin, pouvante, rentra chez elle comme un diable dans
sa bote. La porte claqua derrire elle. M. Groddy s'avana vers Ray,
formidable.
Toi, ici ! Au fond, a m'arrrange assez, mon garron ! J'ai deux
mots te dirre !
Ray retrouva ses jambes du coup et s'enfuit toute allure... pour
se heurter, au bout de l'alle, M. Larkin qui revenait avec sa
provision de bois. Le gardien lcha sa charge pour la seconde fois et
ce fut miracle si lui-mme ne tomba pas avec. Furieux, il attrapa Ray
par le bras... et manqua d'tre renvers par M. Groddy qui courait aux
trousses de son neveu.
Nom d'un ptard ! s'cria Bob Larkin. Que se passe-t-il donc
ici?
Ne lchez pas ce vaurrien ! s'cria M. Groddy en s'efforant
de retrouver son souffle. Tenez-le bien !
Pour plus de sret, il empoigna son tour Ray qui gigotait de
son mieux pour lui chapper et le secoua comme un chien ferait d'une
vieille pantoufle :
Sacrripant ! Vas-tu me dirre la fin ce que tu fabrriques dans
ce parrc ? Est-ce que Frrederrick Trrotteville serrait ici lui aussi
furreter, parr hasarrd ?
Non, non, affirma Ray qui croyait sincrement Fatty et ses
amis occups jouer aux cartes chez eux.
Y a un tranger qui rde par ici ! annona brusquement Bob
Larkin.
O estjl ?... Tu es au courrant, Rray ?
J'tais justement sur sa piste, mon oncle. Il me semblait
suspect. Voulez-vous que je le suive ?
Et pourrquoi te semblait-il suspect ? demanda Cirrculez,
souponneux.
Bob Larkin intervint.

71

A votre place, monsieur, dit-il au policeman, je laisserais ce


garon retrouver cet homme qui ne se mfiera pas d'un gamin.

72

73

Le gardien lcha sa charge pour la seconde fois.

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M. Groddy secoua encore un coup le pauvre Ray. Si je te


lche, mnerras-tu bien cette filaturre ? J'ai bonne envie de te
fouetter mais tu peux me rrendrre serrvice.
- Comptez sur moi, mon oncle. Je suivrai cet homme o qu'il
aille et je vous ferai mon rapport ensuite. C'est jur !
- Le suspect porte un turban ! crut devoir expliquer M. Larkin. Il
est facile reprer. Comme je viens juste de le rencontrer, il ne peut
pas tre encore bien loin.
Cirrculez lcha Ray qui partit aussitt comme un trait. Tout en
courant, le jeune garon maudissait sa mauvaise toile qui lui avait fait
rencontrer son oncle. Voil qu' prsent il tait oblig de filer un
suspect pour le compte de M. Groddy alors qu'il aurait aim le faire
pour le bnfice du seul Fatty !... Car, bien entendu, Ray tait cent
lieues de se douter que le chef des Dtectives et Ho-Hoha taient le
mme personnage !
Ray se remmora les leons de pistage que lui avait donnes
Fatty et, cessant de courir, avana silencieusement d'un buisson
l'autre, regardant et coutant de son mieux. Soudain, il entendit une
branchette de bois mort craquer dans l'alle devant lui. Ah !
l'tranger tait peut-tre l, tout 'prs...
Ray allongea le cou. Il commenait faire sombre mais l'on y
voyait encore suffisamment. Aussi Ray put-il distinguer devant lui un
homme... coiff d'un turban.
II a une sale tte, se murmura Ray. Type oriental. Venu peuttre pour faire un mauvais coup. Pourrait bien avoir un couteau sur lui.
Mfiance !
L'apprenti limier se sentait tout bouillant. C'est comme dans un
film ! se disait-il en se rappelant un policier qu'il avait vu
rcemment. J'paterai bien Fatty et les autres quand je leur
raconterai mon aventure !
Cependant, l'homme au turban se dirigeait vers la petite barrire.
Ray le suivit sur l'a pointe des pieds. M. Groddy les aperut tous les
deux et, ne voulant rien laisser au hasard, leur embota le pas sans tre
vu ni de l'un ni de l'autre.
Fatty ne souponnait pas que Ray le filait. Il souponnait encore
moins la prsence de Cirrculez. A vrai dire, tout en marchant,

75

il ne songeait gure qu'au plaisir qu'il aurait se dguiser comme


le vieux Larkin... et prparer une rencontre avec lui. Comme le
bonhomme serait saisi de se trouver face face avec son double ! Ah !
oui, pour une bonne farce, ce serait une bonne farce ! Fatty se retrouva
bientt sur le chemin ctoyant la rivire. Ray, retenant son souffle, ne
le perdait pas de vue. Les ombres du crpuscule l'aidaient grandement
progresser sans tre vu. Cirrculez suivait son neveu, de mauvaise
humeur la pense qu'il avait d laisser son vlo chez les Larkin et
qu'il devrait refaire tout le trajet pied pour rcuprer son bien.
Brusquement, sortant de son agrable rverie, Fatty eut
conscience d'tre pist. Pas de doute... Une ombre, derrire lui, tentait
de se fondre avec un buisson. Fatty pensa qu'il s'agissait de Cirrculez.
Pauvre homme ! Il allait l'avoir la course... Fatty dmarra toute
allure et courut droit chez lui. Sr que le gros policeman n'avait pu le
suivre, il traversa le jardin de sa villa, se prcipita vers la porte de
service et grimpa dans sa chambre sans avoir rencontr personne.
Foxy, qu'il avait enferm avant de se dguiser, l'accueillit avec des
aboiements frntiques qui traduisaient sa joie. Fatty pouvait bien tre
dguis en n'importe quoi, le flair du petit chien ne le trompait jamais :
il reconnaissait son matre chaque fois !
Ouf ! dit Ray en s'arrtant son tour devant la grille des
Trotteville. J'ai bien cru que mon suspect m'chappait. Il a
brusquement piqu un cent mtres... Heureusement que nous tions
dj presque arrivs... Car c'est bien ici que je l'ai vu entrer... Dans la
villa de Fatty ! Aprs tout, c'est peut-tre un ami de Fatty... Nom d'un
chien ! Voil mon oncle !
En effet, le gros policeman, surpris par le dmarrage foudroyant
de Fatty, avait tout de mme russi ne pas perdre son neveu de vue.
Grce lui, il arrivait bon port lui aussi.
O a disparru cet homme ? demanda-t-il d'une voix tonnante.
Chez Fatty ! avoua Ray qui ne se sentait pas le courage de
mentir. C'est peut-tre un ami lui, vous savez. Vous feriez bien de le
laisser tranquille.

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- Je veux savoirr qui le jeune Trrotteville a envoy furreter dans


le parrc de Glenmorre... et je le saurrai !
Sur quoi M. Groddy alla sonner la porte. Son gros pouce
crasa longuement le bouton. Mme Trotteville en personne vint lui
ouvrir.
Comment, monsieur Groddy ! s'exclama-t-elle, tonne. C'est
vous qui sonnez si fort et si longuement ?
Heu... oui !... Je... je pense que c'est moi en effet!
bredouilla niaisement M. Groddy qui abandonna sur-le-champ ses
grands airs.
A dire vrai, Mme Trotteville lui en imposait beaucoup. Elle lui
faisait mme un peu peur.
Je suis... la rrecherrche d'un trranger, expliqua-t-il.
Un tranger ? Mais il n'y en a aucun ici !
Je l'ai vu pntrer chez vous. Un homme avec un
turrban !
Maintenant que j'y pense, j'ai aperu un Oriental dans le
jardin cet aprs-midi, dit Mme Trotteville. Un ami de mon fils, sans
doute. Nous allons demander Frederick.
Rpondant l'appel de sa mre, Fatty parut bientt, vtu de ses
habits ordinaires, net et soign son habitude. Interrog au sujet de
l'tranger , il suggra d'une voix suave :
Si M. Groddy a vu un homme turban franchir notre grille, il a
d avoir des visions. Personnellement, je n'ai aperu aucun Oriental
porteur d'un turban dans le jardin. Il me semble que, s'il y avait t, je
l'aurais remarqu.
Cesse de dire des sottises, Frederick. M. Groddy n'a pas eu la
berlue car, moi aussi, j'ai aperu un homme coiff d'un turban au dbut
de l'aprs-midi. Cependant, il me semble que ses autres vtements
taient quelconques, A ton avis, qui cela peut-il tre ?
Peut-tre un touriste qui s'tait gar ? Ou quelqu'un qui aura
pris un raccourci par notre jardin. Les gens sont parfois sans-gne.
En tout cas, cet homme n'est certainement pas ici,
Groddy ! dclara Mme Trotteville. Vous n'avez pas l'intention de
fouiller la maison, je suppose ?

77

Cirrculez n'aurait pas demand mieux mais il prfra se retirer,


escort jusqu' la grille par un Fatty exquis de politesse. Le chef des
Dtectives regarda son ennemi dconfit disparatre dans la nuit. Luimme allait faire demi-tour quand il s'entendit appeler tout bas. C'tait
Ray !
Ray ! Que fais-tu l ? s'cria Fatty.
J'ai des nouvelles pour toi, annona Ray tout fier. Un tranger
rdait cet aprs-midi dans le parc de Glenmore. Un type avec un
turban.
- Gros nigaud ! Tu ne m'as donc pas reconnu ? C'tait moi, mon
vieux ! L'ide m'est venue d'aller me promener l-bas sous un
dguisement. J'ai mme chang quelques mots avec Larkin. Mais que
vient faire ton oncle dans cette histoire ?
Ray, du et penaud, le lui expliqua. Il tait d'autant plus ennuy
que c'tait lui, en vrit, qui avait conduit Cirrculez jusque chez Fatty.
Celui-ci le consola de son mieux.
Ne fais pas cette tte-l, Ray ! Tu viens de me prouver deux
choses : d'abord que mon dguisement est bon, et ensuite que tu es un
as de la filature !
Ray repartit, un peu rconfort et se promettant que, la prochaine
fois, il suivrait un vrai suspect et non pas le chef des Dtectives. Quant
Fatty, en dpit de son excellent dguisement, son enqute ne lui avait
pas rapport grand-chose !

78

CHAPITRE XI
DISCUSSIONS
LE LENDEMAIN MATIN, grande fut la surprise de Fatty en lisant
les journaux. Comment avaient-ils appris la chose ? Ils mentionnaient
la prsence d'un mystrieux tranger dans le parc de Glenmore la
veille !
Le mystre des Lorenzo et de la toile vole rebondit !
annonaient-ils. Un valeureux policeman traque un Indien. Le
tableau drob est peut-tre cach Glenmore. Un tranger a
pntr par effraction dans la proprit. Etc.
Fatty parcourut ces titres avec ahurissement. Peut-tre Cirrculez
avait-il eu la langue trop longue auprs d'un reporter local qui avait
gonfl les faits, imit en cela par ses confrres. Quelle histoire ! Si
Jenks en entendait parler...
Fatty se hta d'aller rejoindre ses amis. Il les trouva runis

79

chez Pip. Bien entendu, les Dtectives ignoraient que Fatty


s'tait dguis en Indien.
As-tu vu les journaux ? demanda Pip ds que Fatty fut entr,
Foxy sur ses talons.
Fatty se laissa choir sur un sige avec une mine de catastrophe et
poussa un sourd gmissement.
Qu'est-ce que tu as ? Tu es malade ? s'inquita Betsy.
- Il y a de quoi, mes pauvres enfants ! soupira lugubrement Fatty.
L'Indien dont parlent ces articles, c'tait moi, vous ne l'avez pas devin
? Je m'tais dguis en tudiant indien, juste le temps d'aller faire un
petit tour du ct de Glenmore. J'ai rencontr Larkin dans le parc. Ma
vue lui a donn un choc. Aprs a, il parat que Ray m'a repr et il a
parl de moi Cirrculez qui tait juste en train d'interroger Mme
Larkin. Pour finir, Cirrculez a charg Ray de me filer pour savoir o
j'allais.
Les autres coutaient, bouche be. "
Grand Dieu ! Fatty ! Et aujourd'hui ton histoire est dans tous
les journaux.
Hlas, oui ! Par bonheur personne ne sait que l'Indien...
c'tait moi. Personne, l'exception de Ray. J'ai eu la btise de le mettre
au courant. Maintenant, je le regrette. Je parie qu'il ne saura pas tenir
sa langue. Et... oh ! l, l ! Voil que je pense autre chose encore !
Quelle dveine !
Parle vite ! De quoi s'agit-il ? demanda Betsy, trs mue par
ce qu'elle entendait.
Eh bien, comme je vous l'expliquais, j'ai caus avec le vieux
Larkin. Quand il m'a pri de lui donner mon nom, je lui ai dit le
premier qui m'est venu en tte et... il l'a inscrit sur son carnet. Si
Groddy lit ce nom, il flairera la supercherie et devinera que le pseudoIndien et moi nous ne faisons qu'un. Voil qui ne va pas arranger mes
affaires avec lui !
Quel nom as-tu donc donn ? s'enquit Larry.
M. Ho-Hoha, domicili au Palais Bangh ! avoua Fatty en
gmissant.
Un silence constern fit suite cette dclaration. Puis un rire
fusa dans la pice. C'tait Daisy qui se tordait.
80

Oh ! Fatty ! Oh ! Monsieur Ho-Hoha ! Veux-tu nous faire


croire que Larkin a vraiment crit tout a sans se douter de rien ?
- H, oui ! Ce n'est pas drle, je t'assure. Et si Ray me trahit, je
serai dans un joli ptrin. Tous les journalistes viendront photographier
le garon qui s'est moqu de la police ! C'est effroyable ! Mais
que faire, que faire ?
Ray ne te dnoncera pas, affirma Betsy, rassurante.
- Je n'en suis pas tellement certain, soupira Pip. Il n'est pas trs
courageux et Cirrculez l'pouvante si fort qu'il est bien capable de lui
fournir n'importe quel renseignement, rien que pour avoir la paix.
Au mme instant, on frappa la porte. Chacun regarda dans
cette direction, croyant presque voir surgir Cirrculez. Il est vrai que M.
Groddy, lui, se serait dispens de frapper.
Pip cria Entrez ! et l'on vit paratre Ray ! Un Ray trs rouge
et agit.
Ray ! Nous parlions justement de toi ! s'cria Betsy. Tu n'as
pas trahi Fatty, n'est-ce pas ? Tu n'as pas dit M. Groddy que c'tait
lui l'Indien ?
Sr que non ! dclara Ray au grand soulagement de tous.
Pourtant, mon oncle s'est efforc ce matin de me tirer les vers du nez.
Je n'ai pas lch un seul mot qui puisse compromettre Fatty. Pour qui
me prenez-vous ?
- J'tais certaine que tu ne parlerais pas ! dit Betsy.
- Je venais au rapport ! enchana Ray d'un air important. Mon
oncle s'est montr tout drle aujourd'hui. Je n'arrive pas deviner ce
qu'il a dans le crne.
Drle ! rpta Fatty d'un air soudain intress. Qu'entends-tu
par l, mon vieux ?
Eh bien... Il est venu chez ma tante Houch, bien que je ne
comprenne pas comment il a pu savoir que j'habitais l, expliqua Ray.
Il m'a entran dans la remise bois et il a tir la porte sur nous.
J'avais une peur bleue. Mes jambes tremblaient sous moi. Je pensais
qu'il allait me flanquer une correction.
Pauvre Ray ! murmura Daisy.
Or, pas du tout ! continua Ray. Mon oncle s'est montr

81

plus doux que le miel. Il m'a gentiment tapot l'paule, a dclar


que, en fin de compte, je n'tais pas un mauvais garon... et aussi que,
parce qu'il m'aimait bien, il ne voulait pas me voir ml une histoire
dsagrable. Il voulait que je lui promette de ne pas souffler mot de la
manire dont j'avais dcouvert et fil l'Indien hier... Fatty clata
brusquement de rire'- a alors ! C'est du Cirrculez pur ! Il est si
vaniteux qu'il veut se donner toute la gloire de l'affaire. Il dsire que
chacun s'imagine que c'est lui et lui seul qui a repr l'Indien, qui a
flair la bonne piste et qui l'a habilement suivie. Bien sr qu'il souhaite
te tenir l'cart de cette histoire, mon pauvre Ray !
- Ah ! C'tait donc a ! soupira Ray. Ce matin, ma tante Houch a
achet un journal. Quand j'ai lu ce qu'on disait de toi, Fatty, j'ai cru
tomber la renverse. Les articles parlaient de l'tranger , en
long, en large et en travers. Aussi quand j'ai vu arriver mon oncle
Groddy je tremblais comme une feuille. Tiens, regarde ! J'en tremble
encore !
- Prends donc un bonbon ! dit Pip. C'est excellent pour
combattre les tremblements.
Ray, reconnaissant, se servit.
Vrai ! avoua-t-il. J'tais content quand mon oncle m'a rendu la
libert. Je lui ai, bien entendu, promis de ne souffler mot de l'histoire.
Je crois que je n'ai jamais fait aucune promesse d'aussi bon cur !
Jamais !
A prsent, Fatty se sentait soulag.
Brave vieux Ray! dit-il avec affection. Tu m'enlves un sacr
poids de l'estomac, tu sais ! Si ton oncle se flatte d'avoir dcouvert
l'Indien, de l'avoir fil et mme de s'tre empoign avec lui comme un
des journaux le raconte, alors je suis tranquille ! Cependant, si c'tait
vrai, ton oncle aurait d garder la chose secrte.
Et si, mit Pip, un reporter curieux fourre son nez dans le
calepin du pre Larkin et y dniche les noms de Ho-Hoha et de Palais
Bangh, tu crois qu'il ne flairera pas un dguisement ?
- Je crois plutt qu'il pensera que l'Indien s'est pay la tte de
Larkin en lui donnant un nom de fantaisie.
Nous ferions bien de nous tenir distance de Glenmore
pendant quelque temps, suggra sagement Daisy.
82

- Tu as raison, approuva Fatty. Mais je crains fort que les


Lorenzo ne finissent par filer l'tranger avec le tableau.
Esprons que non ! soupira Pip. Notre mystre manque
vraiment d'indices et de suspects...
L'Indien except ! fit remarquer Larry en souriant.
Laissons tomber l'affaire un jour ou deux ! dcida Fatty.
Nous serons tenus au courant par les journaux. Qui sait s'il ne se
passera pas bientt quelque chose d'intressant ?
Je ne dois plus continuer mon guet dans l'arbre ? demanda
Ray, du.
Oh ! cela si ! a ne peut pas faire de mal, au contraire. Est-ce
que tes deux cousines sont toujours aussi emballes par leur mission
de sentinelles ?
- Oui. Elles ont mont leurs poupes dans l'arbre et surveillent
Glenmore tour de rle.
Je ne me doutais pas qu'elles m'observaient si attentivement
hier.

83

Il est vrai que j'tais si absorb par mon personnage, avoua


Fatty, que j'avais oubli ton arbre-espion ! Elles t'obissent joliment
bien, tes cousines, dis donc !
Et comment ! lana Ray avec plus de conviction que
d'lgance. Je peux me vanter de les avoir en main. Elles font tout ce
que je leur ordonne. Elles m'admirent tellement, si vous saviez ! Pour
elles je suis... les moustaches du chat, la queue du chien, le bond du
kangourou, et...
Betsy pouffa de rire en entendant ce flot d'ineptes vantardises.
Oh ! Ray ! s'exclama-t-elle.
Les autres clatrent de rire leur tour. Ray se mit rayonner. Il
croyait que les Cinq Dtectives apprciaient son esprit et il tait ravi
de provoquer leur hilarit.
Betsy se rappela soudain que Ray avait de grandes prtentions
littraires. Il crivait des pomes mais, par malheur, allait rarement
au-del des deux premiers vers.

84

Au fait, Ray, as-tu crit une nouvelle posie ces derniers


temps? demanda la petite fille.
En se rengorgeant, Ray tira un carnet de sa poche.
Ma foi, j'ai commenc un pome la semaine passe. - Qu'est-ce
que c'est ? demanda Fatty. Veux-tu que je t'aide ?
Ray prit un ton solennel pour dclamer :
Une dame avait un chien
II aboyait sans arrt.
Pourtant elle...
II s'arrta en soupirant :
Je ne suis pas all plus loin. C'est bizarre, parfois, comme les
ides refusent de sortir.
Attends ! dit Fatty, je vais terminer pour toi :
Une dame avait un chien
II aboyait sans arrt
Pourtant elle l'aimait bien
C'est Popett qu'il s'appelait !
II continua ainsi, dveloppant le thme de Popett laiss aux
Larkin par sa matresse. Ray coutait, merveill.
C'est sensationnel, Fatty ! s'cria-t-il quand le chef des
Dtectives eut fini d'improviser. Tu es un gnie, vraiment. Est-ce que
je peux recopier ton pome dans mon carnet ?
- Je te permets mme de le signer, lana Fatty, gnreux. Aprs
tout, c'est toi qui en as eu l'ide initiale.
Jamais Ray n'avait t si heureux !

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86

CHAPITRE XII
VNEMENTS DIVERS
cessrent de parler de l'tranger . Ils
parurent, en fait, se dsintresser de l'affaire Lorenzo. Fatty commena
respirer. Deux jours durant, les Cinq Dtectives menrent une
existence normale, avec Ray et Foxy sur leurs talons. Eux aussi
renoncrent parler du mystre Lorenzo . C'est tout juste si, par
hasard, Ray mentionna que les jumelles commenaient se fatiguer de
monter la garde dans l'arbre. Le vent souffle, expliqua-t-il, et leurs
affaires tombent terre. Elles en ont assez de descendre les chercher.
Et puis, elles sont contraries parce que je leur interdis de jouer
bombarder le toit du pavillon des Larkin.
- Qu'elles s'en gardent bien ! s'cria Fatty. Les Larkin
repreraient tout de suite votre poste d'espionnage.
LES JOURNAUX

87

C'est ce que je leur ai dit !


Bon ! Eh bien... si nous allions la ptisserie boire du caf
chaud et manger quelques bonnes brioches ? proposa Fatty.
Les enfants partirent bicyclette. Ray trouvait que l'habitude
prise par les Cinq Dtectives de faire d'agrables petits repas
improviss entre les repas vritables tait une invention de gnie ! Sa
tante ne le nourrissait pas aussi bien que sa mre et le pauvre garon
tait perptuellement sur sa faim.
La ptissire fut enchante de voir entrer la petite troupe. Six
enfants affams et un chien taient d'un meilleur rapport que douze
grandes personnes : ils mangeaient trois fois plus ! La brave femme
s'empressa d'apporter ses jeunes clients un plein plat de brioches au
beurre peine sorties du four.
Miam ! Elles sont truffes de raisins de Corinthe, fit remarquer
Pip. Juste comme je les aime ! Tu es chic de nous rgaler ainsi, Fatty !
C'est chouette d'tre riche !
Je vous les offre avec l'argent que j'ai reu Nol,
expliqua Fatty. La famille m'a gt. J'ai un tas d'oncles et de tantes trs
gnreux... Allons, assis, Foxy! Les chiens bien levs ne mettent pas
leurs pattes sur la table pour compter les brioches !
- Il y en a un joli nombre ! dit Ray, admiratif, en dvorant du
regard les allchantes ptisseries.
Puis il tressaillit violemment, les yeux fixs sur la porte. Une
grande et forte silhouette venait de s'y encadrer.
Tiens ! Bonjour, monsieur Groddy ! s'exclama Fatty. Voulezvous venir vous asseoir avec nous ? Ces brioches vous tentent-elles ?
Le policeman entra d'un pas majestueux. Il tenait ses lvres
pinces, comme pour retenir quelque rflexion malsonnante. Son
regard se posa sur chaque enfant tour de rle. Ray se recroquevilla
sur sa chaise. Enfin, M. Groddy se dcida exploser :
Je vous cherrchais, monsieur Ho-Hoha ! dit-il en s'adressant
Fatty. H oui, j'ai feuillet le carrnet de Bob Larrkin, voyez-vous !
Vous pensiez m'avoirr mystifi, pas vrrai ? Et si je rrapporr-tais cette
histoirre au superrintendant ?
De quoi voulez-vous parler ? demanda Fatty d'un air
candide.

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J'ai lu l'autre jour dans un journal que vous vous tiez


vaillamment empoign avec un tranger dans le parc de Glenmore.
Flicitations, monsieur Groddy. J'aurais bien aim tre l pour admirer
votre bravoure.
Ray disparut sous la table o Foxy l'accueillit avec joie et lui
tmoigna son affection en le dbarbouillant grands coups de langue.
Le policeman, cependant, se souciait fort peu de son neveu en cette
minute.
Qu'est-ce que vous entendez parr j'aurrais aim trre l ! ?
demanda-t-il. Vous savez trrs bien que vous tiez l, monsieur HoHoha ! Je vous prrviens, monsieur Frrederrick Adal-berrt Trrotteville,
que vous aurriez tout intrrt rretourrner au Palais Bangh ! Vu ?
Sinon, vous rrisquez d'avoirr de srrieux ennuis !
Sur cette dclaration profre d'un air froce, le gros policeman
sortit. La ptissire le suivit des yeux, visiblement effare. Elle n'avait
pas compris un tratre mot son discours !
Pauvre homme ! Il est certainement devenu fou ! murmura
Fatty en manifestant une sympathie attriste... et en s'octroyant une
norme brioche. Allons, sors de l-dessous, Ray ! Tu ne cours plus
aucun danger maintenant ! Dpche-toi ! Autrement, il ne restera plus
une seule brioche pour toi !
Ray sortit de dessous la table en toute hte. Il tait encore ple et
ouvrit la bouche pour poser une question.
Nous ne discuterons pas de certaines choses pour le moment !
dclara Fatty en manire d'avertissement.
Ray ferma la bouche et ne la rouvrit que pour mordre dans un
des savoureux gteaux. Daisy murmura trs bas :
Je suppose que Cirrculez a aperu nos vlos dehors, Fatty.
C'est pour cela qu'il est entr ! Quand il t'a parl, j'ai cru qu'il allait
clater !
Le reste de la journe s'coula agrablement. Mme Hilton, la
mre de Pip et de Betsy, avait convi les enfants prendre le th chez
elle. Pip annona tout de suite ses amis :
Maman est sortie faire des courses. Elle ne rentrera pas avant
sept heures. Aussi, si nous voulons crier, chanter, jouer des

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jeux bruyants ou idiots, c'est le moment d'en profiter ! Elle nous


y autorise.
D'accord, d'accord ! dit Fatty en riant. Ta mre est cheval
sur la discipline et peut se montrer trs svre l'occasion. Mais elle
sait aussi avoir l'esprit large ! J'espre qu'Ida, votre bonne, nous a
prpar un bon goter ?
Je pense bien ! affirma Pip avec un large sourire. Elle a
mme dit que si tu allais la cuisine lui faire ton imitation du
jardinier en colre , elle te donnerait double ration de gteau au
gingembre !
Le march n'est pas pour me dplaire , affirma Fatty.
Quelque temps plus tt, Fatty se trouvait dans le jardin des
Hilton quand leur bonne s'tait aventure dans le potager pour y
cueillir un peu de persil. Elle avait eu le malheur de marcher sur des
plants mis en terre par le jardinier et celui-ci avait piqu une terrible
colre. Fatty avait observ son dploiement de rage, not les
expressions de physionomie et son langage... Ida s'tait follement
divertie quand, un peu plus tard, Fatty avait mim la scne pour elle et
ses camarades. Elle lui avait mme prt son tablier qu'il s'tait
enroul autour des reins comme il l'avait vu faire au jardinier. Fatty
tait un comdien-n, capable d'incarner n'importe quel personnage.
Ida attendait Fatty et les autres la cuisine. Ds qu'elle vit Fatty,
elle lui tendit en riant son tablier afin qu'il rptt la scne qui l'avait
tant amuse. Ray, qui tait de la fte, considra le chef des Dtectives
avec admiration. Comme Betsy, il pensait que Fatty tait un gnie.
Pour la centime fois peut-tre, il se jura tout bas de le servir
loyalement jusqu' la mort s'il le fallait ! En attendant, il prit
beaucoup de plaisir voir Fatty, transform en vieux jardinier
grincheux et mal embouch, extrioriser sa rage et donner des coups
de tablier Ida qui n'en pouvait plus de rire.
Quand l'hilarit gnrale se fut un peu calme, les enfants eurent
droit leur goter. Bien entendu, Fatty ne fut pas le seul avoir droit
double ration de gteau au gingembre. Le jardinier, le vieil Hubert, fut
fort tonn quand Pip vint lui en offrir une portion. Le pauvre homme
ne se doutait gure que le gteau tait une sorte

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de rparation pour la faon dont les enfants s'taient moqus de


lui derrire son dos.
Ce fut l'instant mme o Pip, Betsy et leurs invits se
trouvaient runis dans l'entre, prts se sparer, que le facteur glissa
le journal du soir dans la bote aux lettres. Le quotidien tomba sur la
moquette, ses gros titres bien visibles. Fatty poussa une exclamation et
le ramassa vivement.
Regardez ! On parle des Lorenzo ! s'exclama-t-il. On signale
leur apparition du ct de Maidenhead. Dites donc, c'est tout prs
d'ici ! Des tmoins pensent les avoir vus sous un dguisement. Je crois
qu'il va nous falloir recommencer ouvrir l'il.
Sr ! approuva Ray. Ils pourraient bien revenir chercher
Popett !
- Crois-tu que Cirrculez surveillera Glenmore cette nuit ?
demanda Larry Fatty.
- C'est possible, si ce que racontent les journaux est exact. De
ton ct, Ray, ouvre l'il ds ce soir ! Je te conseille mme de monter
la garde toute la nuit. Moi-mme j'irai faire un tour dans les parages...
Sait-on ce qui peut arriver !
- Compte sur moi, Fatty, promit Ray. J'imiterai le cri de la
chouette pour que tu saches que je suis l. Tiens, comme cela !Ecoute!
Et Ray, portant les mains sa bouche, lana un ululement si
parfait que tous ses amis l'applaudirent. Le jeune garon se sentit
flatt. Allons, Fatty n'tait pas le seul faire de bonnes imitations.
Parfait ! dclara le chef des Dtectives. Tu surveilleras le
secteur de l-haut et moi je rderai dans le parc jusqu' minuit. Nous
verrons bien s'il se passe quelque chose. Je tcherai en tout cas de ne
pas me cogner Groddy !
Sept heures sonnrent. Les enfants se sparrent. Ray rentra chez
sa tante, fort mu la pense de sa garde nocturne. Il emporterait une
couverture et des coussins dans l'arbre. Et aussi un plein sac de
bonbons.
Ds neuf heures, alors que son oncle et sa tante s'taient retirs
dans leur chambre et que les jumelles dormaient dans la

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leur, le jeune garon, qui avait feint d'aller se coucher comme les
autres, se releva sans bruit...
La nuit tant froide, il se vtit chaudement. Il avait dj mont
une couverture et deux vieux coussins dans la petite maison arienne.
Pour rendre sa position plus confortable, il dcida d'emporter le
couvre-lit. Il s'assura que ses bonbons et sa lampe lectrique taient
bien dans sa poche et, en avant !
Sur la pointe des pieds, il descendit le petit escalier, ouvrit la
porte de la cuisine et se glissa dans le jardin. Trs vite, il fut au pied de
l'arbre. Il grimpa avec prcaution, son couvre-lit entortill autour des
paules. L'escalade ne fut pas facile.
Enfin, Ray se retrouva dans la maisonnette, regardant au-dessous
de lui travers le judas pratiqu au milieu du feuillage. La lune venait
prcisment d'merger d'un gros nuage. On y voyait presque comme
en plein jour !
Ray se fourra une norme boule de gomme dans la bouche et se
prpara regarder de tous ses yeux et couter de toutes ses oreilles.
Jamais il ne s'tait senti aussi veill de sa vie !

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CHAPITRE XIII
AVENTURE NOCTURNE
Glenmore qu'assez tardivement. Ses
parents ne s'taient couchs qu'aprs onze heures et le chef des
Dtectives, tout habill et prt partir, avait d longuement ronger son
frein avant de pouvoir passer Faction. Fatty ne s'tait pas dguis
pour la bonne raison qu'il esprait bien ne rencontrer personne au
cours de sa randonne nocturne. Il s'tait content de passer un chaud
paletot et d'enfoncer une casquette sur son paisse chevelure.
Avant de se mettre en route, Fatty recommanda Foxy de se
tenir tranquille. Le petit chien, comprenant que son matre ne
l'emmenait pas, le regarda tristement s'loigner puis se rsigna
l'attendre.
Dehors, il faisait alternativement clair ou noir, selon les caprices
FATTY

N'ARRIVA

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de la lune qui jouait cache-cache derrire les nuages. Quand


elle apparaissait, on y voyait presque comme en plein jour. Mais en
son absence on ne pouvait avancer sans l'aide d'une lampe lectrique.
Par prcaution, Fatty resta dans l'ombre des arbres, marchant aussi
lgrement que possible, soucieux de n'veiller aucun cho et guettant
tous les bruits alentour. Il n'aperut personne. Les habitnts de
Peterswood semblaient s'tre couchs tt cette nuit-l.
Aprs avoir suivi le sentier longeant la rivire, Fatty parvint lu
petite barrire de Glenmore. Il se demanda si Cirrculez n'tait pas aux
aguets dans les parages.
Mais non ! se dit-il. Au fond, ce que racontent les journaux ne
doit pas tre vrai. Les Lorenzo Maidenhead ? Non, trois fois non !
Ils n'auraient pas commis la faute de revenir si tt ! Et puis, sachant ce
qu'ils risquent, ils se seraient dguiss assez bien pour ne pas tre
reconnus !
II se coula dans le parc. Le pavillon des Larkin tait plong dans
l'obscurit. On n'entendait pas un bruit. Fatty se rappela que Ray
devait se trouver dans son arbre-espion. Il s'arrta derrire un buisson
et lana le cri de la chouette : Hou ! Hou ! ...
Immdiatement, Ray lui rpondit du haut de son perchoir :
Hououou... Houou ! C'tait si bien imit que Fatty hocha la tte,
approbateur. Bravo pour Ray ! Puis il avana en direction de la grande
maison. Elle aussi tait obscure.
Ray ulula une seconde fois. Alors, avant que Fatty ait eu le
temps de lui rpondre, un autre ululement s'leva, puis un autre
encore. Que faisait donc Ray ? Soudain Fatty se mit rire. Bien sr !
Cette fois-ci, il s'agissait de chouettes vritables. Cependant, il lui
fallait rpondre Ray. Fatty se fourra les pouces dans la bouche et
lana un ululement long et tremblotant. Un autre ululement, qui
semblait contenir une note d'alarme, lui parvint. Etait-ce Ray ? Il tait
impossible de situer avec exactitude l'endroit d'o provenait le cri.
Peut-tre Ray lui transmettait-il un message urgent... Peut-tre
l'avertissait-il... mais de quoi ?
Fatty rsolut d'attendre un moment dans l'ombre paisse d'un
fourr. La nuit tait si calme qu'il lui serait ais de reprer le moindre
bruit la ronde. Le chef des Dtectives se tint ainsi aux

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aguets pendant environ cinq minutes. Brusquement, il entendit


l'herbe gele qui crissait : quelqu'un marchait dessus avec prcaution.
Fatty retint son souffle. Etait-ce l'un des Lorenzo ? Tom revenait-il
chercher quelque chose dans la maison ? A moins que ce ne ft
Gloria ? Tous deux avaient certainement conserv un jeu de clefs de
leur demeure.
Fatty se figea dans une immobilit complte. La lune surgit de
derrire un nuage et le paysage s'claira. Personne en vue ! Et plus
aucun bruit suspect ! La lune se cacha derechef !
Le bruit se fit entendre nouveau... Oui, oui, c'tait bien a ! De
l'herbe gele sur laquelle on marchait ! Fatty se raidit. Le bruit
semblait venir du coin de la maison... il en tait certain maintenant.
Quelqu'un tait l, qui progressait pas pas.
Un ululement retentit si fort prs de Fatty que le jeune garon
sursauta. Cette fois, c'tait une vraie chouette car il surprit son envol.
Le crissement lger recommena. Aprs mre rflexion, Fatty dcida
qu'il devait s'agir de quelqu'un en faction prs de l, et qui, de temps
en temps, bougeait lgrement. Qui tait-ce ?
II faut que j'en aie le cur net ! se dit Fatty. Si c'est un des
Lorenzo, je me dpcherai d'aller tlphoner au superintendant Jenks.
Je ne crois pas que ce soit Groddy : j'entendrais sa respiration. Il
souffle comme un buffle. Mon guetteur, au contraire, ne se trahit que
quand il remue les pieds.
Comme la lune menaait de rester longtemps cache derrire son
nuage, Fatty comprit que, s'il voulait voir l'inconnu, il devait se
rapprocher de lui. Il reprit donc sa progression de buisson en buisson,
se flicitant tout bas qu'il n'y et pas d'herbe gele de ce ct-ci de la
maison.
A un moment donn, cependant, il marcha sur des feuilles
mortes dont le bruissement le fit s'immobiliser. Flte ! L'avait-on
entendu ? Il se trouvait prsent presque au coin de la demeure. Il se
fora avancer encore de quelques pas, atteignit le coin et allongea le
cou pour voir au-del. Trs confusment, il aperut alors une
silhouette debout devant les fentres de la faade. Le personnage
mystrieux ne remuait pas plus qu'une statue. Fatty ne distinguait pas
les dtails : il lui semblait seulement tre en prsence d'un
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Cette fois, c'tait une vraie chouette, car il surprit son envol.
homme plutt grand. De toute faon, ce ne pouvait tre Groddy !
Fatty sentit son cur battre plus vite. Qui tait cet inconnu ?
Prenant une dcision soudaine, le jeune garon fouilla dans sa poche,
la recherche de sa lampe lectrique. Il projetait d'clairer rapidement
le visage de l'homme, puis de prendre la poudre d'escampette. Or, ce
petit jeu d'ombre et de lumire, Fatty fut battu par... la lune. Elle
reparut brusquement. Le chef des Dtectives se trouva en train de
contempler un grand policeman en uniforme... et le policeman le vit
au mme instant. Immdiatement, l'agent porta un sifflet sa bouche
et en tira des sons stridents en avanant droit sur Fatty.
Tout va bien ! s'cria Fatty. Je suis...
II s'interrompit net : Cirrculez dbouchait en courant d'un
renfoncement derrire la serre. Le gros homme faillit tomber la
renverse en reconnaissant Fatty. Puis il explosa :
Vous ! Encorre vous ! Je n'arrriverrai donc jamais me
dbarrrasser de votrre odieuse perrsonne ! C'est vous qui vous amusiez
jouer la chouette, je suppose, en ululant comme a ! Que faitesvous ici ? Je ferrai mon rrapporrt au chef. Vous mettez des btons dans
les rroues de la Loi. Vous nous gnez dans l'exerrcice de nos
fonctions. Nous sommes de garrde !
Je n'en savais rien, rpondit Fatty. Je suis dsol de vous
avoir drangs. Il s'agit d'une mprise.
L'autre policeman ne comprenait rien ce dialogue et restait
bouche be.
Quel est votre nom ? demanda-t-il enfin Fatty en se
ressaisissant.
- Son nom, je le connais ! hurla Groddy. Je ne l'ai entendu que
trrop souvent, je vous prrie de le crroirre ! Vous avez devant vous
Frrederrick Trrotteville et, cette fois, il s'est mis dans son torrt.
Arrrtez-le pour avoirr pntrr dans une prroprrit prrive !
- Une minute, s'il vous plat ! murmura l'autre policeman. I istce vraiment l Frederick Trotteville ? C'est un ami du chef, n'est-ce
pas ? Je ne peux pas l'arrter, Groddy. Faites-le vous-mme si vous
voulez !
Obissez ! cria Cirrculez furieux. Qui donc crroyez-vous
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trre pourr me donner des orrdrres ? C'est vous qui devez obtemprrer aux miens, Blake, et plus vite que cela encorre !
Tandis qu'il parlait, la lune disparut derrire un nuage et Fatty
dcida qu'il tait grand temps pour lui de s'clipser de son ct. Il
n'avait certes pas envie d'tre arrt et regrettait sincrement d'avoir
troubl le guet de Cirrculez. Pas tonnant que Ray ait multipli les
ululements ! Il avait d reprer les deux policemen en faction
Glenmore !
Le chef des Dtectives mit donc l'obscurit profit pour se
faufiler hors du parc et galoper jusque chez lui. Voyons, que devait-il
faire, vu les circonstances ? Tlphoner au superintendant et lui conter
sa malheureuse rencontre avec Groddy ? Jenks comprendrait srement
que Fatty ne songeait qu' aider la police !... A la rflexion, peut-tre
valait-il mieux attendre jusqu'au lendemain matin avant de tlphoner.
A ce moment-l, la colre de Cirrculez serait en partie dissipe : Fatty
irait le voir pour s'excuser. Cirrculez aimait tellement entendre les
gens lui prsenter des excuses !
En fin de compte, Fatty n'appela pas Jenks mais se mit au lit sans
tarder. Tandis qu'il se glissait entre ses draps sous les regards extasis
de Foxy, une chouette ulula dans le jardin. Cela fit sourire le chef des
Dtectives. Pauvre Cirrculez ! Il avait d tre quelque peu troubl par
tous les cris d'oiseaux qu'il avait entendus cette nuit-l. Ray s'tait-il
assez poumon !
Ray, cependant, tait toujours l-haut dans son arbre. Son guet
tait trs efficace chaque fois que la lune voulait bien se montrer : on
voyait presque comme en plein jour dans le parc de Glenmore. Ray
frissonnait, non pas tellement de froid mais surtout d'motion et de
peur. Il avait repr Groddy et son adjoint ds onze heures du soir,
bien avant l'arrive de Fatty. Il avait immdiatement reconnu son oncle
sa silhouette trapue. De son perchoir, il avait vu les deux hommes
faire le tour de la grande maison, regarder par les fentres, essayer la
fermeture des portes. Puis ils avaient disparu.
Il s'tait alors interrog sur ce qu'il convenait de faire ? Filer au
village et alerter Fatty ou attendre la venue sans doute imminente de
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celui-ci ? Ray dcida de ne pas quitter son poste et de guetter le chef


des Dtectives.
Quand Fatty tait apparu, Ray avait ulul dsesprment. Mais
de vritables chouettes, en se mettant de la partie, taient venues tout
gter. Comment Fatty aurait-il pu deviner que Ray lui signalait la
prsence proche de Cirrculez ?
Ray, tremblant, assista la rencontre de Fatty et des deux
policemen. Cependant, d'o il tait, il ne pouvait entendre qu'un
murmure indistinct. Sans mme s'en rendre compte, il se prit
invoquer la lune :
Vite, cache-toi, que Fatty puisse se sauver !
La lune, obissante, disparut... et Fatty avec elle. Ray faillit faire
une cabriole de joie et se retint juste temps quand, l'astre des nuits
ayant reparu, il ne vit plus que les deux agents en train de battre en
vain les buissons droite et gauche ! En revanche, en se tordant le
cou, Ray put apercevoir une ombre agile filant bon train sur le chemin
de la rivire. Ouf ! Fatty s'tait chapp ! Quel soulagement !
Ray, .tout heureux, se dtendit et s'installa plus confortablement
sur ses coussins. Mais la nuit n'tait pas finie et il n'tait pas au bout
de ses surprises.

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CHAPITRE XIV
LES SURPRISES DE RAY
RAY, DANS

SON ARBRE, rflchissait. Maintenant, Fatty devait


presque tre rentr chez lui. Groddy l'avait-il reconnu ? Ray le
craignait. Le jeune garon se redressa et regarda au-dehors. Il aperut
son oncle et l'autre policeman qui marchaient cte cte tout en
discutant. Puis Cirrculez s'arrta et se mit excuter sur place un
singulire petite danse visant manifestement le rchauffer.
II a froid ! songea Ray. Bien fait pour lui ! S'il pouvait
seulement geler sur place ! Grrrr !
Dans sa rancur contre son oncle, Ray avait laiss chapper un
grognement si terrible qu'il s'effraya lui-mme. Puis il se rendit

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compte que ses pieds et ses mains taient glacs. Il pensa avec envie
son lit tide. Sa dcision fut vite prise.
Mon oncle et son adjoint vont certainement faire le guet toute
la nuit, se dit-il. A quoi servirait que je veille plus longtemps de mon
ct ? Autant redescendre !
II sortit de sa cabane et eut tt fait de se retrouver au bas de
l'arbre. Claquant des dents, il se prcipita vers la maison. Alors, sa
grande horreur, il dcouvrit que la porte de la cuisine tait ferme au
verrou. Que s'tait-il pass ? Sans doute son oncle, rveill par un
bruit quelconque (peut-tre l'appel des chouettes), s'tait-il lev pour
faire une petite ronde. Il avait trouv la porte ouverte et... zut, zut et
flte !
Je ne peux tout de mme pas frapper et rveiller tout le monde!
songea le pauvre Ray. Je n'ai pas le choix : il me faut retourner dans
l'arbre. Demain matin, je raconterai que l'ide m'est venue d'aller y
passer un moment, de nuit. On me traitera d'imbcile mais je n'y peux
rien.
Cependant, le froid augmentait encore, Ray aurait bien aim une
couverture supplmentaire. Il se rappela alors que son oncle gardait de
vieux journaux dans la remise. Les journaux, lui avait-on dit, taient
une merveilleuse protection contre le froid. Il en glisserait un ou deux
entre sa chemise et son" pull-over et en talerait quelques autres sur le
plancher de la cabane.
De retour dans son refuge arien, qu'il trouva plus accueillant
que la remise glaciale, Ray se fit une sorte de litire de journaux,
s'enroula dans ses couvertures, tira le couvre-lit par-dessus ses oreilles
et posa sa tte sur un coussin. Au bout d'un moment, il commena se
rchauffer. Il finit mme par se trouver trs bien et billa avec dlices.
Au mme instant le cri de la chouette s'leva proximit.
Ray fut debout en une fraction de seconde. Etait-ce Fatty qui
revenait ? Il scruta les tnbres au-dessous de lui mais n'aperut rien.
Il ne vit mme pas trace de Groddy et de son adjoint. Le paysage,
baign par un merveilleux clair de lune, tait paisible souhait. Le
ululement recommena mais, cette fois-ci, Ray aperut la chouette qui
l'avait lanc.
Bon ! murmura-t-il. Ce n'est pas Fatty !
101

Et, histoire de se montrer poli, il rpondit par un magnifique

Hou ! Hou ! l'oiseau de nuit. La chouette, effraye, mit un


Tvit ! de protestation et s'envola dans la nuit. Ray la suivit du
regard en murmurant :
Ne reviens surtout pas m'importuner. Cette nuit, j'en ai
pardessus la tte d'entendre ululer !
II se recoucha dans son nid douillet et ferma les yeux. Le
sommeil s'empara de lui. Il dormit ainsi deux heures. Puis un bruit le
rveilla. Sur le moment, il ne put imaginer de quoi il s'agissait. Il se
redressa, inquiet... Le bruit se fit entendre nouveau. C'tait un son
uniforme, comme un bourdonnement au loin. Un avion ? Peut-tre.
Une voiture sur la route ? Oui... on aurait bien dit un moteur d'auto.
Ray se laissa aller en arrire sur ses coussins et ses journaux. Il
referma les yeux. Une minute plus tard, un bruit diffrent du premier
lui parvint. Il dressa l'oreille.
Flac ! Flac ! Flac ! Ray regarda par le trou-espion. Quelqu'un
remontait-il la rivire la nage cette heure de la nuit ? Non,
certainement pas en ce mois de janvier glacial ! Pourtant, c'tait bien
un clapotis que l'on entendait. Flac ! Floc ! Ray scruta la rivire.
Soudain, il aperut quelque chose de blanc qui glissait sur l'eau...
La chose se ddoubla... Puis les deux blancheurs furent suivies
d'autres, plus petites. Ray se mit rire.
Que je suis bte ! Ce sont les cygnes et leurs petits !
J'imaginais je ne sais quoi et il ne s'agit que d'un couple de cygnes
avec sa famille ! C'est gal ! Je croyais que ces animaux-l dormaient
la nuit, la tte cache sous l'aile !
Aprs cette alerte, Ray se rinstalla, bien dcid ne plus se
laisser troubler par d'autres bruits ventuels. Groddy et son
compagnon semblaient avoir dfinitivement disparu. La chouette
s'tait arrte de crier. Les cygnes, de leur ct, cessaient de battre
l'eau. Bon ! Parfait !
Ray replongea dans un demi-sommeil. De faibles sons lui
parvenaient de loin en loin, apports par le vent de la nuit. Une fois, il
crut entendre des voix mais il ne savait pas trs bien s'il rvait ou non.
Il s'imagina aussi entendre un chien aboyer. Cette
102

103

Le bruit se fit entendre nouveau.

104

fois, il ouvrit les yeux. Mais oui ! Il ne se trompait pas ! Ce


devait tre Popett ! Il pensait reconnatre son jappement bref. Les
Larkin allaient certainement la battre pour les avoir rveills en pleine
nuit.
Ray se rendormit pour de bon, et si profondment ce coup-ci
qu'il n'entendit mme pas la chouette qui vint s'installer sur une
branche proche et lui donna impunment la srnade. L'aube pointa
lentement. Puis le soleil lana dans le ciel de ples flches d'or. Il
faisait presque jour dj.
Ray se rveilla. Il s'assit sur sa couche, se demandant o il tait.
La mmoire lui revint. Il se dit qu'il ferait bien de descendre avant que
sa tante ne s'aperoive de son absence et n'ait une motion.
Il tait prt dgringoler de son perchoir quand il entendit
soudain des appels confus. Quelqu'un criait d'une voix forte et
colreuse que soulignaient des coups sourds. Bang ! Bang ! Bang !
Sapristi, que signifiait ce raffut ?
Le jeune garon se laissa glisser au bas de l'arbre. Puis il
s'approcha de la haie et prta l'oreille. Le vacarme venait, semblait-il,
du ct de la grande maison de Glenmore. Ray se demanda de quoi il
pouvait bien s'agir. Il ne pensait pas que Fatty, mme en difficult, et
men pareil tapage. Alors, qui ?
Pouss par la curiosit, Ray se faufila travers la brche de la
haie et s'approcha du pavillon des Larkin. Juste cet instant, la porte
s'ouvrit et le vieil homme parut, habill son habitude : ample
pardessus informe, cache-nez et casquette enfonce jusqu'aux oreilles.
Il se dirigea vers Ray en tranant la jambe.
Qu'est-ce que c'est que ce bruit ? demanda-t-il de sa voix
rauque sans paratre offusqu de trouver le jeune garon dans le parc.
Va donc voir, mon garon. Ma femme est malade aujourd'hui et je ne
veux pas la quitter.
Ray ne demandait pas mieux que d'obir ! Il fit un signe de tte
pour montrer qu'il avait compris et se hta en direction du bruit. Celuici devint plus fort. Bang ! Bang !
A l'aide ! criait une grosse voix. Sortez-nous d'ici !
Bang ! Bang!
Ray se sentait terriblement intrigu. Qui donc tait enferm ?

105

Et o, au juste ? Et aussi pourquoi ? Dieu merci ! Ce n'tait pas


la voix de Fatty !
Le jeune garon tourna le coin de la grande maison. Au-del, il
aperut une petite construction : la buanderie. C'tait l aussi, il le
savait, que se trouvait la chaudire alimentant la demeure. Bien
entendu, depuis le dpart des Lorenzo, cette chaudire tait teinte. Il
n'y avait aucune raison pour que quelqu'un se trouvt actuellement
dans la buanderie.
Et pourtant, oui, il ne se trompait pas ! Le vacarme sortait bien
de la petite btisse... Ray la regarda, perplexe et un peu effray. Il
n'tait pas dispos laisser sortir de l quiconque y tait enferm...
Pas, du moins, avant de savoir qui il avait affaire !
Ray se dirigea donc pas prudents vers la buanderie et, avisant
une caisse place sous la petite fentre, grimpa dessus pour plonger
son regard l'intrieur. Ce qu'il vit alors le surprit tel point qu'il
faillit tomber de son perchoir.
Dans la pice o se trouvait la chaudire, il apercevait... M.
Groddy et son adjoint ! Le gros policeman tait congestionn par la
colre. Les casques des deux hommes taient accrochs un clou. Les
prisonniers, voyant apparatre la fentre le visage de Ray, tournrent
vers lui leurs figures furieuses. Les vocifrations devinrent
assourdissantes.
Rray ! Ouvrre la porrte ! Qu'est-ce que tu fais ici ? Ouvrre
cette porrte et laisse-nous sorrtirr !
En apercevant son neveu, M. Groddy avait prouv une
stupfaction analogue la sienne. Mais comme il tait content aussi !
Enfin, on allait les dlivrer ! Grce l'arrive inattendue de Ray, les
deux hommes allaient pouvoir sortir de cette touffante buanderie ! Ils
trouveraient bien quelque chose manger et boire pour se
rconforter !
Ray obit aux ordres de son oncle. En l'entendant lutter avec
l'norme clef enfonce dans la serrure, l'extrieur, Cirrculez cessa de
crier pour soupirer :
Comme je rregrrette que nous soyons venus ici ! Mais il faisait
si frroid dehorrs ! J'ai pens que ce serrait une bonne ide

106

d'allumer la chaudirre, de fermier la porrte et de nous


rrchauffer un peu !
A mon avis, rpondit son compagnon, ce sont les manations
de ce maudit engin qui nous ont plongs dans un profond sommeil.
J'ai mal la tte. Mais que fait donc ce gamin ? Il n'arrive pas
tourner la clef, dirait-on.
Dpche-toi, Rray ! cria Cirrculez.
Je me demande qui nous a enferms, reprit Blake.
Je suis cerrtain que c'est cet inferrnal garron, Frrederrick
Trrotteville ! rpondit Groddy. Mais fini de rrirre pourr lui ! Je ferrai
mon rrapporrt au chef !... Rray ! Qu'est-ce que tu fabrriques ? Il te
suffit de tourrner cette clef. Dorrmirrais-tu parr hasarrd ?
Non, mon oncle, rpliqua Ray d'une voix haletante. Et ne me
parlez surtout pas sur ce ton alors que je fais de mon mieux pour vous
venir en aide ! Sinon, je vous laisse en plan !
M. Groddy fut abasourdi d'entendre son neveu lui rpondre avec
tant de hardiesse. Il fut oblig de ravaler sa colre et de reprendre d'un
ton plus aimable :
Voyons, Rray... Je suis un peu, nerrv. Tu dois le com-prrendre
et ne pas m'en vouloirr. Je sais bien que tu fais de ton mieux ! Tu es un
bon garron. Allons, tourrne cette clef !
Mais, une fois la clef tourne et la porte ouverte, Ray ne
s'ternisa pas sur le seuil. Il craignait trop de voir les deux police-men
dverser leur mauvaise humeur sur lui.
Quand Groddy et son compagnon passrent devant le pavillon
des Larkin, le vieux Bob sortit pour s'informer. Groddy lui dit
simplement que leur veille tait finie et qu'ils n'avaient rien de
particulier signaler. Bien entendu, il se garda de souffler mot de
l'histoire de la chaudire : il n'avait pas envie que sa msaventure
s'bruitt !
Une fois de retour chez lui, Groddy tlphona au Superintendant
Jenks et lui fit son rapport... sa manire.
Non, non, chef, ce n'est pas une plaisanterrie ! Et ce jeune
Trrotteville tait bien Glenmorre la nuit derrnirre. Sans doute
a-t-il jug drrle de nous enferrmer !
LE MYSTERE DU CANICHE BLANC

107

Mais que faisiez-vous dans cette buanderie alors que vous


deviez monter la garde au-dehors ?
Heu... j'avais crru y entendrre des brruits suspects ! rpondit
Groddy en mentant sans vergogne. L-dessus, la porrt s'est
rreferrme surr nous et... nous avons entendu rrirre Frrederrick
Trrotteville, monsieur. Un rrirre horrrible, caverrneux...
Trs bien ! coupa impatiemment la voix de Jenks. Je vais
m'occuper de a !... Vous n'avez rien vu ou entendu d'autre au cours
de votre veille ?
Non, monsieur, rrien du tout !
Jenks raccrocha d'un coup sec. Groddy avait affirm faussement
quelque chose dont il n'tait pas sr mais qu'il esprait vrai. Il avait
tellement envie de coincer Fatty !
A nous deux, mon garron ! murmura-t-il. Cette fois, je te
tiens!

108

CHAPITRE XV
UNE MISSION POUR FATTY !
pour le petit djeuner quand
une grosse voiture de police s'arrta en haut de l'alle, devant la porte
d'entre. Le Superintendant Jenks en sortit, l'air sombre. Fatty
s'panouit sa vue. II y a du nouveau ! se dit le chef des Dtectives.
Peut-tre vient-il me demander de l'aider.
Et il courut ouvrir son grand ami.
J'ai deux mots vous dire, Frederick, commena Jenks peine
assis. Qu'est-ce qui vous a pris d'enfermer Groddy et Blake clef, la
nuit dernire ?

Moi ! s'cria Fatty stupfait. De quoi parlez-vous donc,


monsieur ? Je ne suis au courant de rien. O aurais-je
enferm ces messieurs ? Dans une cave ?
FATTY VENAIT JUSTE DE DESCENDRE

109

- Cessez de faire l'imbcile ! jeta rudement Jenks dont les yeux


foudroyaient le pauvre Fatty. Et comprenez que vous tes all un peu
loin cette fois-ci en vous moquant de Groddy.
Mais, monsieur, protesta Fatty avec nergie, il faut me croire
quand je vous affirme que je n'ai pas la moindre ide de ce dont vous
m'accusez. J'ai rencontr Groddy la nuit dernire, dans le parc de
Glenmore o j'tais aux aguets, je l'avoue, pour le cas o les Lorenzo
seraient revenus... J'avais lu dans le journal qu'on les avait vus du ct
de Maidenhead. Groddy tait accompagn d'un autre policeman. J'ai
chang quelques mots avec eux... puis j'ai fil droit chez moi o je
me suis couch. Ils n'taient certes pas sous clef quand je les ai quitts.
Vous pouvez me croire. Vous savez bien que je ne mens jamais !
Jenks se dtendit.
Trs bien. Je vous crois, Frederick. Mais il est trange que
vous soyez toujours ml ces histoires... Groddy et Blake ont pass
la nuit enferms dans la buanderie de Glenmore. C'est Ray Groddy qui
les a dlivrs au matin.
- Ray ! s'cria Fatty en sursautant.
- Oui. Lui aussi, ce qu'il parat, rdait dans les parages.
Groddy et Blake taient moiti morts de chaleur ct de la
chaudire.
La chaudire n'tait pas allume quand je les ai vus,
affirma Fatty. Sinon je l'aurais remarqu ! Je suis pass prs de la
buanderie la frler. L'endroit tait glacial.
Dans ce cas, qui aurait allum la chaudire ?
Groddy et Blake, je prsume. Il faisait froid. Ils ont sans
doute voulu faire du feu... Ils se seront assoupis...
- Oui, c'est aussi ce que j'ai pens ! murmura Jenks.
Peut-tre leur somnolence a-t-elle t provoque par les
manations de la chaudire, avana gnreusement Fatty. Ils ne
comptaient pas s'endormir... Seulement avoir chaud !
Bien possible, en effet, approuva le chef. Il n'en reste pas
moins que quelqu'un les a enferms clef.
Oui. Mais qui 7 demanda Fatty. Pensez-vous, monsieur, que
les Lorenzo aient pu revenir en secret pour une raison ou une

110

111

Vous pouvez me croire .


autre?... Peut-tre pour reprendre leur petit caniche blanc ! Mme
Lorenzo semblait beaucoup tenir Popett ! Ou peut-tre encore pour
rcuprer un objet laiss dans la villa ?
C'est galement possible, admit Jenks. Trs possible,
mme! Ces gens sont rputs pour ne pas manquer d'audace. Nous
allons voir si le chien est parti... ou si la maison a t visite. Peut-tre
dcouvrirons-nous que certains objets ont t emports ! Quel tre
stupide que ce Groddy ! Heureusement, tous les policemen ne sont
pas comme lui ! Voyons, au point o nous en sommes... Je crois qu'il
est temps que vous nous donniez un coup de main dans cette affaire,
Frederick. Cela vous plat-il ?
- Oh ! Je pense bien, monsieur ! s'cria Fatty, rayonnant.
Travailler pour vous me comble de joie !
Eh bien, je vous dirai tout d'abord une chose que je n'ai pas
confie Groddy de peur qu'il ne gche tout... Je suis
intimement persuad que les Lorenzo sont revenus Peterswood...
pour une raison ou une autre, comme vous l'avez suggr. Peut-tre
pour reprendre leur chien. Gloria Lorenzo en tait toque . Il n'est
pas impossible non plus qu'en partant ils aient laiss le tableau vol
derrire eux... S'ils avaient t pris, du moins le prcieux tableau
restait-il cach !
- Hum ! dit Fatty d'un air dubitatif. Et cette caisse plate qu'ils
tranaient avec eux et dont les journaux ont parl ?
Peut-tre n'tait-ce qu'un leurre... une caisse vide pour nous
laisser croire qu'elle contenait la toile drobe ! mit Jenks. C'est qu'ils
sont malins, ces Lorenzo ! Vous n'avez aucune ide des tours qu'ils
ont jous. Et ils ont toujours su tirer leur pingle du jeu. Ce sont les
escrocs les plus habiles qu'il m'ait jamais t donn de rencontrer !
Le superintendant se leva pour partir.
Je serai fier de vous aider, affirma Fatty dont les yeux
brillaient. Y a-t-il une mission particulire dont vous dsiriez me
charger, monsieur?
Non. Agissez votre ide. Evitez cependant d'enfermer
Groddy ct d'une chaudire. Il est assez surchauff comme cela !

112

Fatty raccompagna son visiteur jusqu' la voiture puis revint


son petit djeuner, heureux et plein d'entrain.
Ainsi, Groddy avait menti son chef en accusant Frederick d'une
faute qu'il n'avait pas commise ! Eh bien, a ne lui porterait pas
chance! En attendant, Fatty se trouvait appel entrer de plain-pied
dans le mystre. Quel bonheur !
Ray vint voir Fatty aussitt aprs le petit djeuner. Il avait d
fournir un tas d'explications sa tante au sujet de son escapade
nocturne mais, en fin de compte, il s'en tait tir ! Maintenant, il venait
raconter au chef des Dtectives comment il avait trouv Groddy et
Blake dans la buanderie et lui demander si c'tait bien lui qui les avait
enferms.
C'est toi, n'est-ce pas, Fatty ?
- Non, mon vieux. Navr de te dcevoir, mais je n'y suis pour
rien... Voyons, tu affirmes avoir pass toute la nuit dans l'arbre. As-tu
vu ou entendu quelque chose ?
- J'ai entendu les chouettes, a, c'est sr ! rpondit Ray. Avec toi
et moi, a faisait un joli orchestre...
Peu importe les chouettes. Rassemble tes souvenirs, Ray.
N'as-tu pas peru des bruits insolites ? Cherche bien...
Ray tortura sa mmoire.
Ma foi, dit-il enfin, j'ai entendu comme un bruit de moteur. J'ai
pens d'abord que c'tait un avion. Mais a aurait aussi bien pu tre
une voiture.
- Ah ! murmura Fatty. Continue. Quoi encore ?
- L'eau de la rivire a clapot et j'ai aperu les cygnes qui
nageaient au clair de lune, blancs comme de la neige. Il me semble
aussi que des gens ont parl et qu'un chien a aboy.
Fatty dressa l'oreille.
Tu as entendu parler ? Et un chien aboyer ? Popett, peut-tre ?
- Oui, je crois bien que c'tait elle ! dit Ray. J'ai reconnu son
jappement.
- Pour les voix, tu es certain de ne pas avoir rv ? Parce que,
dans ce cas... De toute faon, il y avait quelqu'un d'autre que

113

Groddy, Blake et moi Glenmore la nuit dernire. Les deux


policemen ne se sont pas enferms tout seuls !
Sr ! approuva Ray. Il devait y avoir quelqu'un d'autre. J'ai
entendu les voix et l'aboiement aprs ton dpart, Fatty. J'tais
alors moiti endormi.
Tu n'aurais pas entendu parler si les gens n'avaient pas t
trs prs de toi ! dit Fatty en fronant le sourcil et en faisant travailler
sa matire grise. A ton avis, o pouvaient-ils se trouver ? Prs du
pavillon des Larkin ou l'intrieur mme ?
Ben... je ne pense pas que j'aurais pu entendre des gens qui
auraient t l'intrieur du cottage, rpliqua Ray. Ils taient donc
dehors.
Et quand Popett a aboy...
avait-elle l'air heureux ou
effray? demanda encore Fatty.
Elle aboyait de joie, c'est certain.
Tiens, tiens ! Voil qui est intressant ! dclara Fatty. Trs
intressant, mme. Ray, veux-tu que je te dise ?... Je crois que les
Lorenzo sont venus chercher leur chien chez les Larkin la nuit
dernire. Peut-tre aussi ont-ils pris quelques objets dans la grande
maison. En passant devant la buanderie, ils ont d voir Cirrculez et
Blake assoupis. C'est ce qui leur aura donn l'ide de les enfermer
clef.
Tu as srement raison, Fatty ! opina Ray en regardant le chef
des Dtectives avec admiration. C'est merveilleux comme tu arrives
tout deviner ! Donc, si la petite chienne n'est plus l, nous saurons que
les Lorenzo taient bien Glenmore cette nuit.
Oui. Par malheur, cela ne nous servira rien ! soupira Fatty.
Je veux dire : nous ne serons pas plus avancs qu'avant ! Nous
continuerons ignorer o les Lorenzo se cachent... et o ils ont
dissimul le tableau vol.
Oh ! tu retrouveras bien les uns et l'autre ! affirma Ray avec
conviction. Intelligent comme tu l'es...
-Bon... Enfin, j'essaierai! promit Fatty, sensible la louange. En
attendant, rends-moi service. File et avertis les autres : qu'ils viennent

114

me retrouver dans ma remise neuf heures et demie. Nous tiendrons


une runion.
A la demie prcise, la petite assemble se trouva au complet dans
la remise de Fatty. Pip, Betsy, Larry et Daisy coutrent en silence les
palpitantes aventures auxquelles le parc de Glenmore avait servi de
thtre la nuit prcdente. Pip fut tellement amus d'apprendre que
Cirrculez et son adjoint s'taient trouvs enferms dans la buanderie
qu'il manqua de s'trangler de rire.
Et maintenant, dclara Fatty en conclusion, notre premier soin
doit tre de vrifier si Popett se trouve toujours chez les Larkin ou si
elle en est partie. Si elle n'y est plus, nous saurons coup sr que les
Lorenzo taient l cette nuit. Nous poserons alors un tas de questions
aux Larkin et nous essaierons de leur faire avouer ce qui s'est pass au
juste Glenmore entre minuit et l'aube.
- Nous ne pourrons pas voir Mme Larkin, dit Ray. Elle est
malade. C'est son mari qui me l'a appris ce matin, avant que je ne
dlivre mon oncle et Blake. Lui aussi, comme moi, avait entendu le
boucan venant de la buanderie.
- Peut-tre le vieux Bob se dcidera-t-il parler, soupira Fatty.
Nous n'aurons pas besoin de voir sa femme dans ce cas. Voyons, vous
avez tous vos vlos ?
Chacun rpondit affirmativement. Fatty plaa Foxy dans son
panier, sur le porte-bagages. Puis l'on se mit en route. Les enfants
suivirent le chemin de la rivire. Lorsqu'ils furent arrivs Glenmore,
Fatty entra hardiment, suivi des autres. Il frappa la porte des
gardiens. Larkin, vtu son ordinaire, vint ouvrir.
Heu... que voulez-vous ? demanda-t-il de sa voix rauque en
regardant les six enfants travers les gros verres de ses lunettes et en
tirant la porte derrire lui.
Nous dsirerions vous parler... Pouvons-nous entrer ? Il fait
frisquet ici ! dit Fatty, pensant que Larkin- avait ferm la porte pour
qu'on ne pt constater l'absence de Popett.
- Oui, vous pouvez entrer, condition de laisser votre chien
dehors. Je ne veux pas qu'il risque d'effrayer le petit caniche.
Fatty ouvrit de grands yeux. Se pouvait-il que Popett ft encore
l ?
115

Popett est dans sa corbeille, prs du lit de ma femme ! ajouta


Larkin.
C'est donc cela ! songea le chef des Dtectives. Comme c'est
habile ! En imaginant ce conte, on peut croire Popett encore l sans la
voir ! Trs, trs habile en vrit ! Car comment convaincre cet homme
de mensonge ?
C'est alors que Betsy intervint pour tirer Fatty d'embarras :
J'aimerais voir Popett ! dclara-t-elle. Puis-je entrer dans la chambre
de votre femme ?
Non, non ! rpondit Larkin rudement.
Hum ! De plus en plus suspect ! Soudain, l'inattendu se
produisit. On entendit un petit jappement l'intrieur du cottage... et le
petit caniche blanc parut derrire la vitre de la cuisine. Sa truffe
appuye au carreau, Popett semblait souhaiter la bienvenue Foxy !

116

CHAPITRE XVI
LES DTECTIVES FONT LE POINT
six ENFANTS contemplrent Popett avec stupfaction. Ils
avaient peine en croire leurs yeux ! Quant Foxy, il devint presque
fou de joie en apercevant la mignonne petite chienne qui le regardait
travers la vitre. Popett avait bien chang. Elle n'tait plus triste et
abattue mais pleine de vie et d'entrain. Elle remuait la queue et aboyait
d'un air heureux.
Fatty frona les sourcils.
Je pense que Popett est contente parce qu'elle a vu sa matresse
cette nuit, songeait-il. Mais, aprs tout, je peux me tromper. Il est
mme possible que les Lorenzo ne soient pas venus du tout ! Car s'ils
taient venus, n'auraient-ils pas emmen leur chienne
LES

117

avec eux ? Dcidment, il va falloir que je rvise les donnes du


problme !
Bob Larkin, cependant, continuait dvisager ses jeunes
visiteurs. Le chef des Dtectives, voyant qu'il esquissait un
mouvement de repli vers les profondeurs du pavillon, reprit vivement
son interrogatoire :
Monsieur Larkin, un instant, s'il vous plat ! N'avez-vous pas
entendu des bruits suspects cette nuit ? N'avez-vous vu personne ?...
Peut-tre savez-vous qui a enferm les deux policemen dans la
buanderie ?
Le gardien hocha lentement la tte.
J'ai entendu des bruits, en effet, avoua-t-il, mais je ne me suis
pas lev. Quant la buanderie, tiens... vous m'y faites penser... J'ai
quelque chose y prendre...
II s'loigna en tranant les pieds. Les enfants le suivirent des
yeux jusqu' ce qu'il et disparu au tournant de l'alle. Puis Fatty
reporta son attention sur le cottage. Il tait vident que quelqu'un tait
venu l au cours de la nuit. Ray avait entendu des voix. Larkin mentait
donc quand il prtendait n'avoir pas boug de son lit. Il s'tait bel et
bien lev pour ouvrir sa porte quelqu'un et lui parler. Lui avait-on
remis un message ? Ou peut-tre mme un paquet ? Et pourquoi pas la
fameuse caisse plate ? Les Lorenzo taient malins et l'ide semblait
excellente : rapporter le tableau vol et le dissimuler l'intrieur du
pavillon des gardiens !
Fatty s'approcha de la fentre derrire laquelle Popett continuait
s'agiter. Il plongea ses regards dans la pice. Elle tait pauvrement
meuble et, de toute vidence, ne contenait aucun paquet volumineux :
certainement pas une caisse plate ! Mme Larkin n'tait pas l. Sans
doute tait-elle couche dans la chambre voisine.
Une pense soudaine frappa Fatty. Et si les Larkin cachaient les
Lorenzo chez eux ? Le couple d'escrocs ne pouvait fuir l'tranger. Ils
taient bien obligs de se terrer quelque part ! Et o auraient-ils t
plus en sret qu' Glenmore o personne ne se serait avis de' les
chercher ?
118

Pour l'instant, les enfants ne pouvaient rien faire d'autre que s'en
aller.
Du reste, puisque Popett n'tait pas partie, il fallait chafauder de
nouvelles thories et tirer de nouveaux plans. Le premier but,
semblait-il, tait de trouver un moyen pour pntrer chez les Larkin et
fouiller leur demeure pour voir si, oui ou non, les Lorenzo s'y
cachaient !
Larry ! Pip ! Nous filons ! dcida le chef des Dtectives. Allez,
Foxy, cesse de gratter le bas du mur avec ta patte : tu es trop petit pour
atteindre cette fentre. Betsy ! Daisy ! Venez !... Arrive aussi, Ray !
Retournons chez moi et tenons conseil !
Les six enfants quittrent donc Popett qui continuait frtiller de
la queue derrire sa vitre. Larkin n'tait pas revenu. Peut-tre
s'attardait-il nettoyer la chaudire, pleine des cendres du feu allum
dans la nuit par les deux policemen !
Une fois dans sa remise, Fatty alluma son pole ptrole.
Les biscuits sont sur cette tagre prs de toi, Larry. Et la
limonade juste au-dessous ! Quelqu'un prfre-t-il du chocolat chaud ?
Je vais en faire !
II mit de l'eau bouillir. Chacun s'installa sur des coussins ou

119

des siges de fortune. Il fit trs vite bon dans la pice. Comme
on y tait bien ! Ray apprciait des instants comme celui-l. Il regarda
autour de lui et s'extasia en silence devant tous les trsors de Fatty.
Jamais il n'avait vu tant de dguisements accrochs des clous,
tant de petits pots maquillage et de postiches accumuls dans des
botes dissmines un peu partout. Il reconnut mme, dans un coin,
une casquette de tlgraphiste. Ray se demanda comment Fatty avait
russi se la procurer.
Une fois que le chef des Dtectives eut approvisionn tout le
monde en biscuits et en chocolat crmeux, il ouvrit le dbat :
Je crois qu'il est temps, commena-t-il, de reprendre l'affaire
son dbut et de faire le point.
Oui. Je crois que ce sera plus sage, en effet , approuva Larry.
Les autres acquiescrent en silence et se prparrent couter.
Cette histoire, reprit Fatty, a dmarr pour nous le jour o nous
avons vu les Lorenzo la gare, en train de prendre cong de

120

leurs amis. Popett tait avec eux mais ils l'ont remise au vieux
Bob Larkin avec mission d'en prendre grand soin en leur absence.
Larkin a quitt la gare, emmenant la petite chienne caniche avec lui.
Exact ?
- Exact ! rpondirent les cinq autres en chur.
- Bon ! Second pisode : nous avons appris que la police tait
aux trousses des Lorenzo qui avaient fort habilement drob, dans une
galerie de peinture, un inestimable tableau de matre. Sans doute les
deux voleurs avaient-ils l'intention de filer l'tranger avec la toile et
de l'y vendre fort cher. D'accord ?
- D'accord ! s'crirent les autres en cho.
- A partir de cet instant, continua Fatty, on a signal le passage
des Lorenzo ici et l. Ils semblaient chercher quitter le pays. Un jour,
dans une voiture qu'ils avaient vole pour quitter l'un des endroits o
ils se terraient, on a aperu une caisse plate. On en a dduit que cette
caisse devait contenir le tableau disparu.
Ici, Daisy leva une objection.

121

Cependant, Fatty, dit-elle, les Lorenzo n'avaient que deux


petites valises avec eux le jour o nous les avons vus !
Tu ne t'imagines pas qu'ils allaient trimbaler une caisse de
cette importance avec eux ! s'cria Fatty. Et il aurait t imprudent de
leur part de la faire enregistrer. A mon avis, vois-tu, ils ont d la
confier un de leurs amis, aussi malhonnte qu'eux-mmes, en le
priant de la leur garder jusqu' ce qu'ils viennent la reprendre. Le
tableau, cadre compris, a t fourr dans une caisse, et cette caisse,
assez voyante, les a trahis une fois qu'ils l'ont eu rcupre.
Et maintenant, ils sont obligs de la transporter avec eux o
qu'ils aillent, je suppose ? mit Pip. C'est un drle de fil la patte !
- Un peu voyant, oui ! admit Fatty. Ce qu'ils pourraient faire de
mieux serait de dtruire la caisse et mme peut-tre le cadre, de rouler
le tableau et de le cacher de nouveau en un lieu sr. Autrement,
ils sont bien obligs de s'en encombrer !
Moi, dclara Larry, je pense qu'ils ont ramen le tableau ici
et, comme tu le dis, qu'ils l'ont mis dans une cachette sre.

Je parierais n'importe quoi qu'ils taient bien Glenmore la nuit


dernire !
C'est la conclusion laquelle j'allais aboutir, dit Fatty. Si
vraiment les Lorenzo taient Maidenhead, si prs de Peterswood,
c'est qu'ils avaient l'intention de revenir chez eux pour une raison
connue d'eux seuls. Et cette raison ne pouvait qu'tre : ou cacher le
tableau, ou reprendre Popett !
Et ils n'ont pas repris Popett ! souligna Betsy.
Exactement ! Ils n'ont pas repris Popett comme nous le
pensions. A y bien rflchir, nous avions t idiots d'envisager cette
hypothse. En effet, si Popett avait disparu, la police aurait recherch
un couple accompagn d'un joli petit caniche blanc. On ne peut pas
cacher un chien tout le temps et les Lorenzo se seraient vite retrouvs
sous les verrous !
Ils auraient pu teindre Popett en noir ! suggra Betsy.

122

Oui, bien sr, admit Fatty. N'empche que Popett serait


reste un caniche. Et un caniche, blanc, noir ou de n'importe quelle
autre couleur, aurait forcment attir l'attention des hteliers chez qui
le couple serait descendu. Tu penses -bien que la ruse aurait t prvue
par la police qui aurait mis le public en garde !
Nous en arrivons la nuit dernire, coupa Pip avec
impatience. Ray est le seul pouvoir nous donner des prcisions sur
cet pisode de l'histoire...
Ray, ainsi sollicit, s'claircit la voix et se leva comme il le
faisait l'cole pour rciter sa leon :
Eh bien, je donnais dans la cabane arienne quand un bruit m'a
rveill : ronflement d'un moteur d'avion ou de voiture ! Puis j'ai
entendu un clapotis venant de la rivire et j'ai aperu les cygnes.
Enfin, j'ai surpris un bruit de voix prs du pavillon des Larkin et
Popett a aboy de joie. C'est tout !
II se rassit, trs fier de lui.
Nous en arrivons ce matin, enchana Fatty. Nous sommes
partis chez les Larkin, srs d'y constater l'absence de Popett ! Or,
Popett tait l, frtillante comme un gardon !
Son air heureux avait mme quelque chose d'tonnant,

fit remarquer Larry. Comme les Larkin lui mnent la vie dure,
elle est moins exubrante d'habitude.
- Ce qui prouve qu'elle avait vu sa matresse au cours de la nuit
prcdente ! dit Pip.
- Il me semble, moi, murmura Betsy d'un air songeur, que si sa
matresse tait venue et repartie, elle aurait t de nouveau triste.
- Bravo, Betsy ! Bien raisonn ! dclara Fatty.
- Est-ce que les Lorenzo ne se cacheraient pas dans le
pavillon des gardiens ? s'cria Pip, illumin.
- Ou dans la grande maison, suggra Daisy. Ils doivent avoir les
clefs.
- J'ai dj pens que les Lorenzo pouvaient se cacher chez les
Larkin, expliqua Fatty. L'air heureux de Popett aurait alors sa raison
d'tre. Reste savoir si les Larkin accepteraient de receler des
malfaiteurs ?
123

- Il n'y a qu'un moyen de le vrifier ! s'cria Pip. Fouiller le


pavillon !
- C'est bien mon intention, affirma Fatty. L'un de vous a-t-il
remarqu si ce pavillon tait clair l'lectricit ?
- - Oui, certainement ! rpondit Larry, surpris. Fatty ! Que
mijotes-tu ? Je devine que tu as dj un plan en tte. Dis-nous vite de
quoi il s'agit !

124

CHAPITRE XVII
A GLENMORE
FATTY, EN EFFET,

avait dj bauch un plan d'action. Un plan


net, bien conu, dont il esprait beaucoup. Les yeux brillant
d'heureuse anticipation, il confia ses camarades : Savez-vous ce
que je me propose de faire ? Je vais me dguiser en employ de
l'lectricit et j'irai relever le compteur des Larkin.
Larry lui administra une tape sur l'omoplate : a, alors, mon
vieux, c'est une riche ide ! Tu pourras entrer librement dans le
pavillon et il ne te faudra pas une minute pour voir si quelqu'un se
cache dans ce minuscule cottage. Je ne pense pas qu'il y ait plus de
trois pices et toutes se trouvent au rez-de-chausse. Encore une
chance que la baraque ne comporte pas d'tage !

125

- Si Mme Larkin est malade, fit remarquer Betsy, tu ne pourras


pas entrer dans sa chambre.
- Flte ! Je n'avais pas pens cela ! Il va falloir que
j'attende qu'elle soit gurie.
Je ferai le guet du haut de mon arbre, promit Ray. Ds qu'elle
sortira le bout de son nez, je te prviendrai, Fatty !
Entendu... Quelqu'un a-t-il une remarque faire? demanda
le chef des Dtectives.
J'aimerais savoir, dit Daisy, comment les Lorenzo sont venus
Glenmore la nuit dernire. S'ils ont utilis une voiture, ce qui me
parat plutt maladroit, ils auront t obligs de la cacher proximit
du domaine. L'auto doit donc tre encore l si eux-mmes sont rests
sur place. Il est possible aussi que quelqu'un les ait dposs pour
repartir ensuite. Ray a entendu un bruit de moteur.
- Ton hypothse est vrifier, Daisy, dit Fatty. Cet aprs-midi,
nous irons l-bas pour essayer de relever des traces de pneus.
Nous pourrions en profiter, suggra Pip son tour, pour voir
si les Lorenzo sont entrs dans la grande maison. Ils ont peut-tre eu
l'audace d'y cacher le tableau vol. Comme l'endroit a dj t fouill
par les policiers, c'est vraiment une cachette sre.
Ton ide est galement retenir, Pip, dit Fatty.
Ma foi, j'ai l'impression que nous commenons progresser.
Ce n'est pas malheureux ! Nous avons t bien inspirs de faire le
point, dclara Daisy.
Je ne vois rien d'autre ajouter toutes nos dductions et
hypothses, dit son tour Larry. Pour nous rsumer, nous sommes
arrivs penser ceci... Les Lorenzo sont venus cette nuit en
voiture. Ils ont cach l'auto dans le parc ou tout prs. Ils ont pntr
dans la grande maison pour y dissimuler la toile vole. Enfin ils sont
alls au pavillon des Larkin, ont rveill les gardiens et, d'une manire
ou d'une autre, les ont persuads de leur offrir asile jusqu' ce que
l'affaire se soit tasse.
C'est exactement a, mon vieux ! approuva Fatty. Aprs les
dbats, passons l'action ! Pour commencer, je vais tlphoner Jenks
et lui demander si son enqute a rvl que quelqu'un s'est introduit
dans la grande maison cette nuit. Ensuite, ds cet aprs-

126

midi, nous nous rendrons Glenmore pour chercher la trace du


passage d'une voiture. Enfin, je me dguiserai en releveur de
compteurs et j'irai fouiner chez les Larkin.
Les employs de l'lectricit ont une sorte de sacoche en
bandoulire, avec des cartons l'intrieur, expliqua Daisy. Ils portent
aussi une casquette et une lampe de poche pour lire les chiffres du
compteur. Mais en gnral, ils n'ont pas d'uniforme.
- Je me renseignerai auprs de notre bonne ! dit Fatty.
Cependant, je crois que l'essentiel tient dans les accessoires. Il me
suffira de brandir une lampe lectrique et d'annoncer :
Je viens relever le compteur, m'dame ! Les autres se mirent
rire.
C'est comme si tu tais dj dans le cottage des Larkin ! dit
Betsy.
- J'y pense ! jeta soudain Larry. Pourquoi ne mettrais-tu pas tout
de suite les habits que tu porteras quand tu te dguiseras en releveur de
compteurs ? Tu viendrais avec nous ainsi vtu cet aprs-midi, sans
oublier de fourrer dans ta poche une casquette et une lampe. Comme
a, si nous apercevons Mme Larkin dehors, tu auras la possibilit de
jouer tout de suite ton personnage.
- Tu as raison, admit Fatty. Evitons les pertes de temps. Et
fignolons notre plan. Ecoute, Ray ! Cet aprs-midi, tu guetteras du
haut de ton arbre. Et si tu vois sortir Mme Larkin, tu souffleras dans ce
sifflet. Comme je serai proximit, je t'entendrai et j'agirai aussitt.
- Siffle deux fois pour nous signaler la venue ventuelle de
Groddy ou d'trangers ! recommanda Larry. Et siffle trois fois si tu
aperois Mme Larkin.
- Au troisime coup de sifflet, assura Fatty avec une grimace
comique, le releveur de compteurs sera dj sur le paillasson du
cottage !... Tu as bien compris, Ray ?
- Oui, oui, Fatty. Compte sur moi !
- Vous autres, dit le chef des Dtectives en s'adressant Larry,
Pip, Daisy et Betsy, soyez ici deux heures et demie. Quant toi, Ray,
grimpe dans l'arbre ds que tu auras fini de djeuner.
- Je t'obirai ! affirma Ray avec emphase.

127

L-dessus il bondit sur ses pieds en poussant un hurlement qui fit


sursauter ses camarades et provoqua les aboiements terrifis de Foxy.
Sapristi ! Vous avez vu l'heure ? Une heure moins vingt ! Et
ma tante qui m'attendait midi pile ! Les jumelles vont dvorer ma
part. Au revoir, tout le monde !
Le jeune garon fila toute allure travers le jardin, suivi par
Foxy dchan. On et dit qu'il avait le diable ses trousses. Les
autres s'esclaffrent. Cher vieux Ray !
Cet aprs-midi-l, deux heures et demie, Pip, Betsy, Larry et
Daisy se retrouvrent devant la grille de Fatty. Celui-ci parut, Foxy sur
les talons.
Tu l'emmnes ? demanda Betsy, enchante.
Ma foi oui. Vous n'aurez qu' le garder auprs de vous si Ray
me donne le feu vert pour mon numro de releveur de
compteurs, expliqua Fatty. Mon pauvre toutou s'ennuie tellement
quand je le laisse seul la maison ! Pas vrai, mon vieux ?
- Ouah ! rpondit Foxy d'un air joyeux. On se mit en route.
Cette fois, les enfants ne s'arrtrent pas devant la barrire du cottage.
Ils continurent jusqu' l'entre principale car c'tait l qu'ils
espraient relever des traces de pneus de voiture. A un certain
moment, Betsy regarda Fatty et se mit rire. Il s'tait dguis si
curieusement ! Il avait pass un vieux costume, trop large pour lui. Un
cache-col remplaait sa cravate. Ses cheveux lui tombaient sur le
front. Bien entendu, il avait dans sa poche une casquette, des fiches en
carton et une lampe lectrique.
Tu ne fais pas assez srieux ! lui reprocha Betsy. Tu es trop
jeune pour le rle !
Oh ! Je peux remdier cela ! affirma Fatty aussitt. Ce
disant, il tira d'une poche intrieure une ridicule petite
moustache qu'il se colla sous le nez. Immdiatement, il parut
plus g. Betsy clata de rire.
Voil que maintenant tu as un air bizarre, pas rassurant du tout.
Je me demande si Mme Larkin te permettra d'entrer chez elle !

128

Betsy regarda Fatty et se mit rire.

129

Aprs avoir laiss leurs bicyclettes dans le foss, les Dtectives


s'approchrent du grand portail deux battants.
Eh bien ! s'exclama Larry. Si quelqu'un a franchi ce portail
cette nuit en voiture, il a d avoir du mal l'ouvrir !
- De plus, ajouta Fatty aprs examen, les gonds auraient grinc
terriblement. Voyez, ils sont rouilles ! Mme de loin, Ray aurait
srement entendu le bruit !
Fatty ! demanda Daisy. As-tu pens tlphoner Jenks ?
Sais-tu si quelqu'un est entr dans la grande maison la nuit dernire ?
J'ai tlphon, oui. Mais il parat que, mme si les Lorenzo
avaient eu les clefs, ils n'auraient pas pu s'en servir ! La police a ferm
les portes de devant et de derrire au verrou, de l'intrieur. Puis les
hommes de Jenks sont sortis par une porte de ct, laquelle ils ont
mis une serrure neuve. C'est qu'il y a quantit d'objets prcieux
Glenmore. Ils appartiennent la propritaire, Mme Peter, et c'est
mme un miracle que les Lorenzo n'aient rien emport !
Bon ! dit Larry. Cessons donc de nous proccuper de la
grande maison. Essayons plutt de retrouver la voiture fantme...
Les Dtectives trouvrent bien quelques empreintes de pneus,
mais Fatty fit remarquer qu'il pouvait s'agir de traces anciennes ou
que, si elles taient rcentes, elles pouvaient provenir des voitures de
la police. Encore aucune de ces marques ne se trouvait-elle au-del de
la grille d'entre. Et pour une excellente raison que Pip ne tarda pas
dcouvrir : les deux battants du portail taient scells par la rouille et
n'avaient pas boug depuis bien des annes.
II y a de grandes chances pour que les Lorenzo soient venus
autrement qu'en voiture ! dclara Fatty pensif en retournant sur ses
pas.
Les Dtectives s'arrtrent devant la barrire des Larkin. Betsy
avisa les cygnes qui, drangs par le passage d'un canot moteur sur
la rivire, se rabattaient vers la rive au milieu du clapotis.
Flac, flac, flac ! murmura Betsy. Cela me rappelle que Ray a
entendu un bruit semblable la nuit dernire. Le moteur... le clapotis...
les cygnes. Cela signifiait peut-tre l'arrive d'un bateau.

130

- Nom d'un chien ! Je n'avais pas pens cela ! s'cria Fatty. Les
Lorenzo sont certainement venus en canot ! Allons voir dans ce hangar
bateaux !
Le hangar n'tait pas ferm clef. Les enfants poussrent la
porte... et entrevirent dans la pnombre du lieu un petit canot moteur
amarr l.
Fatty le regarda de prs. Il portait le nom de Glenmore, ce qui
dissipait toute ombre de doute son sujet. Juste comme le chef des
Dtectives s'apprtait sauter bord, un coup de sifflet strident
retentit au-dehors
C'est Ray ! s'exclama Fatty. Sapristi ! Le voil qui siffle une
seconde fois... et une troisime ! Autrement dit, il a aperu Mme
Larkin hors de chez elle. Vite, vite, que je me transforme en employ
de l'lectricit ! Restez ici et ouvrez l'il en mon absence, mes amis.
Je vous rejoindrai dans un instant !

131

CHAPITRE XVIII
QUELQUES BONNES IDEES
du plat de la main sa ridicule petite moustache, tira
de sa poche la casquette dont il se coiffa, et partit vivement en
direction du pavillon des gardiens. Ses amis le suivirent des yeux en
souriant.
II va relever ce compteur en moins d'une minute ! dclara Pip.
Je voudrais bien aller avec lui pour voir ce qui arrivera ensuite...
Fatty se dirigea droit vers la petite barrire et la franchit en
sifflant, l'air dsinvolte. Il trouva Mme Larkin devant sa porte, Popett
frtillant ses cts.
Elle considra le jeune garon, visiblement tonne de son
intrusion... Quelle trange figure que cette femme, avec son
extravagante perruque,
FATTY LISSA

132

son visage d'un blanc de craie et ses lunettes noires ! Elle renifla
tout fort.
Que voulez-vous ? demanda-t-elle d'une voix enroue.
Un accs de toux la secoua. Elle sortit un mouchoir pas trs
propre de dessous son chle rouge et s'essuya le bout du nez. Puis elle
toussa de nouveau et maintint le mouchoir sur sa bouche, comme si
elle redoutait l'air frais du dehors.
Vous avez un vilain rhume, m'dame, fit remarquer Fatty
poliment. Navr de vous dranger mais je viens relever votre
compteur.
La femme, d'un signe de tte, lui indiqua qu'il pouvait entrer.
Elle-mme s'loigna jusqu' un endroit couvert o se trouvaient
disposs quelques fils d'tendage. Elle se mit suspendre du linge.
Fatty en profita et pntra dans le cottage, esprant bien que Larkin
n'y tait pas.
La pice de devant tait vide. D'un coup d'oeil circulaire, le chef
des Dtectives s'assura que personne ne pouvait s'y dissimuler : il n'y
avait pas l'ombre d'une cachette ! Il passa dans la pice de derrire :
une chambre dans laquelle le lit prenait presque toute la place.
Personne l non plus ! Par acquit de conscience, Fatty regarda sous le
lit. Comme il se relevait, Popett entra en courant et lui sauta aprs,
qumandant une caresse. Fatty lui gratta la tte au grand contentement
de la petite bte. Puis, de dehors, Mme Larkin rappela le chien qui
partit comme il tait venu.
Fatty se dpcha d'entrer dans la troisime pice : une cuisine
mal tenue avec une souillarde attenante.
Pouah ! murmura Fatty, dgot. Ce que a pue, ici ! Les
Lorenzo ne se cachent certainement pas dans ce cottage. Et s'ils y
taient, ils n'y resteraient sans doute pas longtemps. Pouah ! Pouah !
II jeta un coup d'il au plafond des trois pices et n'aperut
aucune trappe laissant supposer qu'un grenier existait sous les
combles. Dcidment, les Lorenzo n'taient pas l ! C'tait toujours un
point d'acquis !
Mme Larkin parut soudain sur le seuil.

133

Vous n'avez pas encore fini ? demanda-t-elle d'un air


souponneux.
- Si, si ! Je m'en allais ! dclara Fatty en feignant de griffonner
quelque chose sur un carton. L, voil qui est fait ! Au revoir,
madame!
Puis, comme il franchissait la porte, une ide lui vint. Il se
retourna vers la femme.
Puis-je entrer dans la grande maison pour relever le compteur ?
demanda-t-il. Il parat que les locataires ont dguerpi ! Vous les
connaissiez bien ?
- a ne vous regarde pas ! rpondit rudement la gardienne. Sur
quoi elle ferma la porte au nez du garon.
Bah ! songea Fatty, philosophe. J'aurai du moins appris
quelque chose, savoir que ce n'est pas chez les Larkin que se terrent
les Lorenzo !
II repassa la petite barrire. Ray l'attendait de l'autre ct. Le
jeune Groddy s'tait fort bien acquitt de sa mission. Il avait
consciencieusement fait le guet. Il avait siffl pour prvenir Fatty en
temps voulu ! A prsent, il brlait d'envie de se joindre aux autres pour
continuer l'enqute. Il considra Fatty, bouche be. Puis il se ressaisit :
Oh ! Ce que tu es drle avec cette moustache, Fatty ! Est-ce
que tu as dcouvert quelque chose ?
- Seulement que les Lorenzo ne sont pas ici, soupira le chef des
Dtectives. Nous avons par ailleurs constat qu'aucune voiture n'avait
pntr dans la proprit la nuit dernire, mon vieux ! Le portail du
ct de la grande maison n'a pas t ouvert depuis des sicles !
- Oh ! Alors, ce n'est pas un moteur d'auto que j'ai entendu...
Fatty rflchit un moment.
Ecoute, Ray ! Concentre-toi et dis-moi si le clapotis que tu as
enregistr ne pouvait pas avoir t produit par des rames ?
- Des rames ! s'exclama Ray. A la rflexion, oui... C'est fort
possible.

134

135

Comme il se relevait, Popett entra en courant.

136

Les deux garons remontaient cte cte le sentier en direction


du hangar bateaux...
II me semble, reprit Fatty, que le clapotis produit par les
cygnes n'aurait pas t assez bruyant pour attirer ton attention. Tandis
que des rames...
Au mme instant, un canot rames passa sur la rivire.
Fatty ! hurla Ray, illumin. J'en suis sr maintenant. C'est bien
un bruit d'avirons que j'ai entendu... juste comme celui-ci !
- Naturellement! Les cygnes nagent presque en silence... Cela
nous permet de supposer que les visiteurs de cette nuit sont venus en
bateau !
En bateau ? Mais d'o ?
- Je l'ignore. Je n'y ai pas encore rflchi !
Les deux garons taient arrivs au hangar o les autres
attendaient.
Je ramne Ray ! annona Fatty. Il pense que le clapotis qu'il a
entendu provenait de rames et non des cygnes... Quant moi, le
rsultat de mon enqute est positif... dans le sens ngatif !
Et il raconta comment il avait acquis l'assurance que les Larkin
n'hbergeaient pas le couple des Lorenzo.
Je n'ai vu que cette horrible femme, avec sa perruque et ses
reniflements. Il faut dire qu'elle a l'air malade !
- Flte ! bougonna Larry, du. Voil une piste qui tourne court.
Nous allons tre obligs de chercher ailleurs. A ton avis, que s'est-il
pass, Fatty ? Penses-tu que les Lorenzo soient venus et repartis... sans
emmener Popett ?
Installons-nous ici et parlons un peu, dcida Fatty. On n'est
pas mal du tout dans ce hangar !
Les enfants fermrent la porte et prirent place dans le petit canot
qui se balanait doucement.
Ce que je n'arrive pas comprendre, commena Fatty, c'est
pourquoi les Lorenzo si c'taient eux sont venus la nuit dernire
pour repartir aussitt. Et d'o venaient-ils ?
- De Maidenhead ? avana Betsy.
- Bien sr ! J'aurais d y songer ! Maidenhead se trouve au bord
de la rivire. Ils sont alls l-bas pour s'y embarquer !

137

- a fait un bien long trajet, argua Larry. Lorenzo doit avoir de


fameux biceps pour avoir ram depuis l-bas !
- Nigaud ! Le canot dans lequel nous sommes a un moteur !
- C'est a ! s'cria Ray. Et c'est ce bruit de moteur que j'ai
entendu, Fatty !
- Bien sr ! Puis les Lorenzo ont coup le moteur, trop bruyant
leur gr, et ils se sont servis des avirons pour accoster. D'o le
clapotis !
- Mais, voyons ! protesta Daisy. Puisque les Lorenzo ont quitt
Glenmore par le train, ils n'ont pas pu utiliser ce canot pour revenir ?
Si... condition que quelqu'un soit all les chercher avec !
rpondit vivement Pip. Et ils seront repartis de la mme faon... avec
l'aide d'un complice !
Et ils sont forcment repartis, souligna Daisy, puisqu'ils ne
sont pas chez les Larkin.
- A mon avis, dclara Fatty, ils sont venus dans un seul dessein :
apporter Glenmore le tableau vol pour l'y cacher !
- Et Mme Lorenzo en a profit pour venir voir Popett ! hasarda
Betsy.
- Je le crois aussi, opina Fatty. Le petit caniche semble plus
heureux.
Mais qui pourrait tre le complice des Lorenzo... celui qui est
all les chercher Maidenhead ?
Le vieux Larkin, bien sr ! Tu as entendu Popett aboyer de
joie en retrouvant sa matresse, Ray. Ensuite, les Lorenzo ont d
dissimuler le tableau, puis Larkin les a reconduits et, enfin, il est
revenu se coucher. Le problme actuel tel qu'il se pose est dsormais :
O se trouve la toile vole ?
Et aussi O se trouvent les Lorenzo ? ajouta Larry. Au
fond, l'nonc reste le mme en dpit du terrain dblay. C'est un peu
dcourageant.
Ce n'est pas mon avis ! s'cria Pip. Pour le tableau, nous
savons maintenant qu'il nous faut chercher Glenmore ! Une caisse
plate de bonnes dimensions ne se cache pas facilement !

138

Il est trop tard pour nous mettre en campagne maintenant !


dclara Fatty aprs un coup d'il sa montre.
- Oh ! Fatty, pria Betsy. Nous avons le temps de regarder en
vitesse dans la serre et dans les dpendances, tu ne crois pas?... Tiens !
Qu'est-ce que c'est que a ?
La petite fille se baissa pour ramasser quelque chose au fond du
bateau. C'tait une jolie punaise dessin, de celle qu'on utilise
volontiers pour fixer des tiquettes de carton sur les caisses. Fatty s'en
empara avec vivacit.
C'est un indice, s'cria-t-il avec animation. Je suis certain que
cette punaise provient de l'emballage de la caisse contenant le
tableau ! Enfin, un semblant de preuve ! Venez vite ! Allons jeter un
coup d'il pour voir -si 'nous ne trouvons pas la caisse elle-mme.
Les six amis se faufilrent dans le parc de Glenmore. Par chance,
les Larkin avaient regagn tous deux leur pavillon. On entendait le

139

bruit de leurs voix l'intrieur. Les enfants remontrent en silence


l'alle conduisant la grande maison et ses dpendances.
Soudain, Pip s'arrta et dsigna du doigt une lueur sous les
arbres.
Qu'est-ce que c'est que a ? chuchota-t-il. On dirait un feu de
bois. Allons voir ! a nous rchauffera toujours un peu !
Le petit groupe s'avana vers le feu qui brlait de manire
presque anormale : on et dit que quelqu'un avait vers dessus un
liquide inflammable pour hter la combustion. Brusquement, Betsy
poussa une exclamation et ramassa quelque chose.
Fatty ! Une autre punaise comme la premire ! La caisse que
nous cherchons ne doit pas tre loin !

140

CHAPITRE XIX
LES DTECTIVES S'AMUSENT
avec la premire. Elles taient
identiques ! Puis il s'approcha du brasier. Ramassant une branche
morte, il tenta de retirer des flammes ce qui tait encore rcuprable.
Regardez ! dit-il alors. Voici des morceaux de planches
calcines. Il s'agit certainement de la caisse que nous cherchons !
L'emballage du tableau vol est en train de brler sous nos yeux ! On
l'a dbit et on y a mis le feu pour le faire disparatre.
Et voici un fragment de l'tiquette ! s'cria Larry en
bondissant sur un carton qui se consumait lentement un peu en dehors
du foyer.
Il souffla dessus, l'teignit. Trois lettres taient encore visibles
nhe . Cela suffit clairer Fatty.
FATTY COMPARA LA PUNAISE

141

Je vais vous dire d'o venait la caisse : de Maidenhead. C'est l


que les Lorenzo avaient d l'expdier en vue de l'y reprendre plus tard!
- Tu as certainement raison, approuva Pip. Les lettres
nhe semblent bien appartenir au mot Maidenhead ! Hlas ! Je
suppose que le tableau est parti en fume en mme temps que
l'emballage... On l'a brl pour que personne ne puisse le dcouvrir !
- Ne dis donc pas d'neries ! rpliqua Fatty. Le tableau a t
dball et cach. La caisse a t dtruite parce qu'elle tait trop
facilement reprable. Il est ais de camoufler un tableau seul. Je crois
mme que les Lorenzo ont d le dpouiller de son cadre et brler
celui-ci en mme temps que la caisse... Tenez... j'aperois un bout de
bois dor dans les cendres !
Le brasier continuait flamber car la caisse tait d'assez grand
format. Mais les enfants lui avaient arrach son secret. Ils
s'loignrent, satisfaits.
J'ai ide que nous progressons, dclara Fatty. Nous savons
maintenant que le tableau que nous cherchons n'est plus protg par
un volumineux emballage et qu'il ne possde plus de cadre. Il a sans
doute l'aspect d'une simple toile roule !
Oui ! Malheureusement il devient ainsi plus facile cacher !
fit remarquer Daisy. Il doit tre chez les Larkin.
Je ne crois pas, dit Fatty, que les Lorenzo auraient confi une
toile de matre ces vieux Larkin, si malpropres, si peu soigneux,
qui auraient risqu de l'abmer. Non... mon avis le tableau est en
sret quelque part... mais pas dans le pavillon des gardiens.
Les enfants sortirent du parc et reprirent leurs bicyclettes. Ils
s'apprtaient se mettre en selle quand Fatty attira silencieusement
l'attention de ses amis sur une silhouette qui semblait se dissimuler
quelques mtres d'eux, sur le sentier de la rivire.
Regardez ! C'est Cirrculez ! chuchota-t-il.
- Que fait-il ? demanda Pip. On dirait qu'il file quelqu'un.
- Oui, dit Larry. J'aperois un homme devant lui... un
homme qui porte un sac ou un panier. Qui est-ce ?

142

Je l'ignore car on y voit mal. La nuit tombe dj, rpliqua


Fatty. Mais nous saurons bien le dcouvrir. Ecoutez, vous autres !
Attendons d'tre sur la route. Alors nous sauterons sur nos vlos et
nous dpasserons Groddy en faisant rsonner nos timbres aussi fort
que nous le pourrons. En quelques coups de pdales, nous rejoindrons
celui qu'il est en train de suivre. Je me demande bien quel est le
personnage que Cirrculez suspecte ainsi !
Les enfants excutrent ce programme point par point. Ds qu'ils
atteignirent la route, ils enfourchrent leurs bicyclettes et allumrent
leurs phares. Quand ils arrivrent la hauteur du police -man, celui-ci
tenta de se confondre avec les ombres des arbres : il dsirait passer
inaperu.
Drin, drin, drin, drin ! firent les timbres des bicyclettes.
Bonsoir, monsieur Groddy ! hurla Fatty pleine voix. Bonne
promenade !
Bonsoir, monsieur Groddy ! Bonne nuit, monsieur Groddy !
lancrent leur tour Larry, Pip, Daisy et Betsy.
... soir, mon oncle ! jeta Ray en dernier.
Et, comme il avait un timbre particulirement vibrant, il
assourdit moiti le policeman furieux. '
Pouah ! grommela Cirrculez. Ces garnements ont rrvl ma
prrsence l'individu que je file. Comment le pister prrsent ?
Cependant, les six enfants avaient rattrap le gibier de M.
Groddy. Ils reconnurent M. Larkin qui, un panier provisions au bras,
se dirigeait vers le village en tranant les pieds son habitude. Il
courbait le dos. Sa vieille casquette lui tombait sur le nez. Il contourna
un bouquet d'arbres et disparut.
II va sans doute faire des courses ! mit Betsy. Il a pris un
raccourci. Je me demande pourquoi Cirrculez le file. Peut-tre croit-il
que Larkin le conduira un indice quelconque.
C'est probable, opina Fatty. Ma foi, il aura du mal le pister
maintenant. Ah h "C'est moi qui aimerais tre fil par
Cirrculez ! Je lui ferais voir du pays !

143

- Le pauvre s'essoufflerait te suivre ! dit Pip en riant. Je


l'imagine d'ici, suant et pestant tout bas. Tiens ! Tu devrais te dguiser
en Bob Larkin et te payer la tte de Groddy !
Fatty se mit rire lui aussi.
Voil une fameuse ide ! s'exclama-t-il. Je vais suivre ton
conseil ! Je me vengerai ainsi des mensonges que ce gros sournois a
raconts sur moi dans son rapport au superintendant ! Prtendre que je
les avais enferms clef, lui et Blake ! Non, mais, quel toupet ! Je vais
prendre ma revanche, vous allez voir !
- Oh ! Fatty ! C'est bien vrai-que tu vas te transformer en Bob
Larkin ? demanda Betsy toute frtillante. Mais quand ? Tu nous
prviendras, n'est-ce pas ?
- Je vous prviens mme tout de suite. L'ide me tente
tellement que je ne veux pas attendre. Il fait dj nuit mais il n'est pas
tard. Une fois que j'aurai pris mon th, je me dguiserai. J'espre
seulement que Groddy ne se fourrera pas au lit de trop bonne heure.
C'est qu'il a pass une si mauvaise nuit ! Qu'il m'aperoive
seulement et je me charge de lui faire faire le tour de Peterswood au
pas de charge !
Avant de te mettre en route, viens nous voir et te faire admirer
! dit Betsy.
Les enfants se sparrent au prochain carrefour. Tout en
pdalant, Fatty souriait aux anges. Il se promettait de mystifier
Cirrculez de faon magistrale.
Se rgalant l'avance du bon tour qu'il allait jouer son vieil
ennemi, Fatty attaqua son th avec un bel apptit. Sa mre tant sortie,
il se trouvait seul au logis. La bonne, qui l'aimait bien et ne manquait
jamais une occasion de flatter sa gourmandise, avait empil devant lui
un tas de friandises qui lui mettaient l'eau la bouche. Allons ! il
convenait de prendre des forces avant de plonger dans l'aventure.
Quand Fatty en eut termin avec son copieux repas, il se sentit
un peu lourd.
Eh bien !... Du moins suis-je assez gros pour incarner le
rondouillard M. Larkin ! murmura-t-il en contemplant son reflet dans
la glace large et haute dresse dans un coin de sa remise. Et
144

maintenant... choisissons un peu les vtements convenant au


personnage !
Le chef des Dtectives passa vivement en revue son ahurissante

145

Ah! Voici un vieux pantalon crasseux et dform aux genoux .

146

collection d'habits, ouvrant l'un aprs l'autre les tiroirs d'une


vaste commode.
Ah ! Voici un vieux pantalon crasseux et dform aux genoux.
Bon !... Et une paire de chaussures cules... Quant au pardessus, je
prendrai celui qui est accroch ce clou... Il est ignoble mais
ressemble comme un frre celui de Larkin !
Ce vtement avait t pieusement recueilli par Fatty le jour o le
vieux jardinier des Trotteville l'avait jet aux ordures.
Au cache-nez, prsent... En voil un, gris et mit. Il fera
l'affaire !
Rien qu'en fermant demi les yeux, Fatty pouvait se reprsenter
le vieux Larkin.
Une petite barbe mal soigne, une moustache aux poils rares,
des sourcils en broussaille, des lunettes aux verres pais, une affreuse
casquette avec la visire incline de ct... Oui ! Je peux copier tout a
!
Fatty se mit l'uvre. Pour commencer, il modifia entirement
son visage. Des rides creusrent son front et ses joues. Puis il se colla
une barbe et une moustache. Avec le complment des lunettes et de la
casquette, la ressemblance devint parfaite. Fatty put alors se
contempler, satisfait, dans son miroir :
Horrible vieux bonhomme ! dit-il son reflet. Tu n'es pas beau
voir... mais c'est du bon travail ! Larkin tout crach !
II sourit son image et ajouta :
J'espre ne pas rencontrer maman en sortant d'ici ! Sinon, elle
va pousser de ces cris... Hlas! Foxy ! J'ai le regret de t'annoncer que
je ne peux pas t'emmener avec moi ce soir... Du reste, un gentil toutou,
bien propre et bien lev comme toi, ne voudrait pas tre vu avec un
individu sale et nausabond comme moi !
Foxy n'tait pas de cet avis. Peu lui importait l'apparence de son
jeune matre ! Du moment qu'il tait avec lui, cela suffisait son
bonheur !
Aprs avoir enferm son chien, Fatty se faufila jusqu' la route
obscure sans avoir rencontr personne. Il se rendit droit chez Pip pour
s'y faire admirer. Les autres, y compris Ray, s'y trouvaient

147

runis. Quand ils virent entrer Fatty, dguis en Larkin, ils


poussrent des exclamations ravies.
C'est le vieux Bob tout crach... Ma parole ! Tu tousses tout
fait comme lui... Et ta voix, c'est la sienne, vrai de vrai...
Sacr Fatty, va ! s'cria Larry en donnant une tape sur
l'paule de son camarade.
H, l ! Jeune homme ! grommela le faux Larkin d'une voix
casse. Du calme, s'il vous plat. Sinon, j'irai me plaindre mon vieil
ami M. Groddy !
Tandis que les Dtectives et Ray se tordaient de rire, Fatty reprit
sa voix naturelle pour ajouter :
Et maintenant, je file. Bien entendu, Cirrculez n'est pas sur le
qui-vive, guetter une apparition possible de Larkin. Il va falloir que
j'aille le dnicher chez lui et l'appter, je ne sais trop comment encore.
Je suppose qu'il doit somnoler dans son fauteuil, en tirant sur sa pipe.
Les autres lui souhaitrent bonne chance. Fatty replongea dans la
nuit et reprit son vlo... Il mit pied terre devant le domicile de M.
Groddy et, par la fentre, aperut le policeman occup compulser
quelques documents. Une ide lui vint alors. Il allait faire une belle
peur Cirrculez ! S'approchant de la vitre claire, il y colla son
visage et fit entendre une toux caverneuse. M. Groddy leva les yeux et
sursauta en voyant la figure du vieux Larkin presse contre le carreau.
H, vous ! hurla le gros homme. J'ai un mot vous dire !
Attendez un peu !
Il attrapa son casque au vol et se prcipita dehors. Dj Fatty
s'loignait, tranant les pieds comme le vieux Larkin. Groddy
distingua sa silhouette et s'interrogea. Pourquoi Larkin avait-il l'air de
l'espionner par la fentre ? Plus que jamais il convenait de le pister !
Et pour commencer, ne pas donner l'impression de le suivre...
Cirrculez feignit donc de renoncer parler au vieil homme. Il fit
mine de rentrer chez lui pour le cas o Larkin se serait retourn
puis ressortit sur la pointe des pieds et suivit de loin son suspect en se
fondant avec les ombres de la route... exactement

148

comme il l'avait fait plus tt dans la soire. Cette fois, il comptait


bien ne pas laisser sa proie lui chapper !
Currieux bonhomme que ce Larrkin, monologuait-il tout en
avanant. Me rregarrder comme a ! Il est fou ! Ou bien il en sait plus
qu'il ne veut l'avouer ! Trrs, trrs suspect en vrrit !
Fatty surveillait son mange du coin de l'il. Il s'amusait
normment.

149

CHAPITRE XX
DE L'INATTENDU !
FATTY d'aussi prs qu'il l'osait. Le pseudoLarkin, jetant des regards en arrire de temps autre, dcida de
conduire le policeman jusqu' un terrain, divis en jardinets, sur lequel
se dressaient plusieurs cabanes outils. Il pouvait inspecter ces
cabanes les unes aprs les autres. Cirrculez se demanderait ce qu'il
faisait.
Insensiblement, sans cesser de traner la jambe, le jeune garon
pressa l'allure. M. Groddy se dit que le vieux Larkin tait plus leste
qu'on n'aurait pu le supposer. De son ct, Fatty trouvait remarquable
la faon dont son gros poursuivant arrivait se fondre, invisible, avec
les ombres du chemin. Allons, il n'tait pas si bte aprs tout !
Fatty et Cirrculez arrivrent au lotissement. M. Groddy retint
GRODDY SUIVAIT

150

une exclamation. H, h ! Larkin se prparait-il voler des


outils? Hum ! Le bonhomme n'avait jamais t bien sympathique au
policeman qui le souponnait fortement depuis qu'il se trouvait ml
l'affaire Lorenzo. Cirrculez en venait se demander si Larkin ne savait
pas o tait cach le tableau disparu !
Fatty se payait du bon temps. Il examina les cabanes et, un
moment donn, se baissa pour arracher quelques brins d'herbe, ce que
Groddy ne manqua pas de remarquer.
Tiens, tiens ! Je parrie qu'il est en trrain de chaparrder des
poirreaux. Ce vieux filou !
Fatty quitta le lotissement et se dirigea vers un terrain de jeux
pour enfants. Groddy, debout derrire un arbre, le surveillait. Qu'est-ce
que le vieux Larkin allait faire l ? Bizarre ! Bizarre !
Au grand tonnement du policeman, Fatty prit place sur une
balanoire.
Nom d'un ptarrd ! murmura Groddy, trs intrigu. Il est dingo,
ma parrole ! Venirr ici en pleine nuit pourr se balancer ! Ah !... Le
voil qui rreparrt ! Je ne serrais pas surrprris s'il mijotait un bon petit
cambrriolage !
Fatty se remit en route en riant sous cape. Il s'engagea dans la
rue principale de Peterswood, qui tait bien claire. Quelqu'un l'arrta
au passage.
Salut, Bob Larkin ! Je ne t'ai pas vu d'un bout de temps. Viens
donc manger un morceau la maison !
Fatty leva les yeux sur son interlocuteur, un -petit homme maigre
avec une moustache tombante. Il rpondit, avec la voix tranante de
Larkin :
Merci beaucoup, mais impossible de m'arrter maintenant. Je
suis press !
II s'loigna en tranant la jambe. Groddy frona les sourcils.
Avec qui Larkin venait-il- de parler ? Aurait-il rencontr un missaire
des Lorenzo ? De plus en plus suspect !
Fatty le ramena au terrain de jeux et se balana de nouveau. Le
policeman se perdait en conjonctures. Larkin tait-il fou ou attendait-il
quelqu'un ? Brusquement, M. Groddy en eut assez de son absurde
filature. Mieux valait mettre sans plus tarder la main
151

au collet de ce Larkin et l'obliger avouer ses


intentions.
Hep, l-bas ! cria le gros homme. Hep, Bob Larkin ! J'ai vous
parrler !
L'autre ne l'attendit pas et dguerpit, ce qui rendit M. Groddy
encore plus souponneux. Fatty se tordait de rire. Maintenant que le
policeman tait ses trousses, eh bien, il allait le fatiguer un peu et,
pour finir, le ramener au pas de course... au pavillon du vritable
Larkin. Aussitt pens, aussitt fait ! Un, deux ! Un, deux !
Ds que M. Groddy comprit que son gibier s'apprtait rentrer
chez lui, il dmarra fond de train pour le rattraper. A sa grande
surprise, l'autre se mit lui aussi courir. Il ne tranait plus la jambe et
semblait avoir le souffle puissant d'une locomotive. Incroyable !
Positivement incroyable !
L'un derrire l'autre, poursuivant et poursuivi dvalrent toute
allure le chemin conduisant la rivire. Ils longrent le cours d'eau et
parvinrent bientt en vue du cottage des Larkin, que l'on apercevait
confusment sous les arbres du parc de Glenmore.
Groddy haletait sur les talons de Fatty. Celui-ci poussa le
portillon de la barrire et remonta le sentier, serr de prs par le
policeman hors de lui. Cirrculez se promettait de passer un fameux
savon au vieux Larkin, histoire de lui apprendre filer si vite, sans
mme daigner rpondre quand on l'interpellait. Soudain, profitant d'un
brusque tournant de l'alle, Fatty plongea dans un buisson et s'y cacha.
M. Groddy, ne le voyant plus, crut que Larkin tait rentr chez lui. Il
arriva, haletant, la porte du pavillon et y frappa avec tant de force
qu'il s'en fit mal aux jointures. La porte s'ouvrit avec prcaution et la
tte de Bob Larkin parut dans l'entrebillement. A la vue de M.
Groddy, le vieil homme parut tonn.
Saperrlipopette ! s'cria le policeman furieux. En voil des
faons d'agirr !
Des faons ! Quelles faons ? rpliqua Larkin, ahuri.
M. Groddy mit un grognement qui tenait la fois du
rugissement du lion, du feulement du tigre et du reniflement d'un ours
enrhum.
152

Grrr... N'essayez pas de me fairre crroirre que vous ne savez

153

Ils longrent le cours d'eau.


pas de quoi je parrle ! Me forrcer vous courrir aprrs comme
a... Aller vous balancer surr un terrrain de jeux...
L'ahurissement de Larkin ne fit que crotre. Il appela sa femme
la rescousse :
Est-ce que je suis sorti dans la soire, dis-moi ?
- Tu n'as pas boug d'ici, mon homme ! assura Mme Larkin qui
se mit renifler et tousser.
Vous voyez bien ! reprit Larkin en s'adressant M.
Groddy. Il doit s'agir d'une mprise. L-dessus, il essaya de fermer
la porte au nez du policeman, mais celui-ci l'avait cale avec son pied.
Pas si vite ! s'cria-t-il, plein de rage. Voudrriez-vous me fairre
crroirre que vous ne m'avez pas forrc trrotter derrrirrc vous tout
l'heurre ? Osez-vous prrtendrre que vous n'avez pas visit les cabanes
du lotissement, sans doute dans le dessein d'y drrober des outils de
jarrdinage ?
Vous tes fou ! s'exclama Bob Larkin, visiblement alarm.
Pourrquoi tes-vous sorrti ce soirr ? insista M. Groddy. Je
veux le savoirr. Si vous ne parrlez pas, vous vous rrepentirrez, Larrkin.
Vous faites obstrruction la Loi ! On peut vous mettrre en prrison
pourr a, mon ami, et vous le savez forrt bien ! O est mon carrnet... ?

L'espace d'une seconde, il oublia de bloquer la porte avec son


pied. Vif comme la poudre, M. Larkin la claqua au nez de l'importun.
On entendit la clef tourner dans la serrure.
Dans son buisson, Fatty clata de rire. Jusqu'alors, il avait russi
se contenir. Mais cette fois, c'en tait trop. L'endurance humaine a
des limites ! Redoutant que Cirrculez ne l'ait entendu, il tira son
mouchoir et se le colla sur la bouche. Puis, prudemment, il se rendit
derrire le cottage. 'La, on ne pouvait plus surprendre ses clats de rire
touffs. Il y resta un grand moment, comprimant son mouchoir sur
ses lvres, imaginant la tte stupfaite de Larkin et la rage du gros
policeman. Quelle soire !
Fatty se calma petit petit. O tait Groddy prsent ? On ne
l'entendait plus. Sans doute tait-il reparti chez lui, fou de colre,

154

pour rdiger un rapport des faits. Fatty aurait donn cher pour
lire le rapport en question !
Le chef des Dtectives dcida d'attendre encore un peu l o il
tait, au cas o le policeman se serait attard dans les parages. 11 se
laissa tomber sur une caisse, exactement comme aurait pu le faire un
vieil homme trs fatigu.
C'est alors que les vnements commencrent se prcipiter...
La porte de derrire s'ouvrit. Un rayon de lumire tomba en plein sur
Fatty surpris. Mme Larkin se tenait sur le seuil. Elle avait la main un
sac d'pluchures qu'elle s'apprtait manifestement dposer dans la
poubelle extrieure. Elle aperut Fatty distinctement. Portant une main
sa bouche, elle parut soudain terrorise. Sa bouche s'ouvrit. Elle se
mit crier, puis rentra prcipitamment chez elle.
Fatty se leva d'un bond. Il n'avait plus du tout envie de rire. Il
tait dsol d'avoir effray la pauvre femme. Il comprenait quel
point elle avait d tre trouble en le voyant l !
Elle laisse son mari dans la maison derrire elle... elle ouvre la
porte de la cuisine... et elle croit l'apercevoir dehors, tranquillement
assis sous ses yeux... Pas tonnant qu'elle ait hurl ! songea Fatty. Un
mari dedans. Un mari dehors. a fait vraiment un peu trop !
Fatty s'loigna sur la pointe des pieds en direction du jardin des
Houch. Il voulait viter d'tre vu une seconde fois par Mme Larkin. La
malheureuse et t capable de mourir de frayeur !
Juste comme il tentait de se faufiler travers la haie sparant le
domaine de Glenmore du jardin des Houch, Fatty entendit quelqu'un
sortir du pavillon des Larkin. Il y eut des chuchotements volubiles
mais le vent soufflait dans la mauvaise direction et le jeune garon ne
saisit pas ce qu'on disait.
Il regretta d'avoir choisi un endroit o la haie tait
particulirement paisse. Sapristi, il n'arriverait donc jamais passer
de l'autre ct Y Un bruit de pas rsonna ses oreilles : quelqu'un
approchait. Une main se posa sur son paule. Fatty se retourna... et se
trouva ne/ nez avec le vieux Larkin en personne ! Quelle situation
cocasse !
155

II secoua l'treinte et, grce un dernier effort, franchit la haie.


C'est alors que Larkin, derrire son dos, lui posa cette question
mystrieuse :
Comment tes-vous revenu ? Et pourquoi ?
Fatty ne s'attarda pas pntrer le sens de ces mots sibyllins. Il
s'enfuit toutes jambes. Arriv la barrire des Houch qu'il passa
toujours courant, il dboucha sur le chemin... pour entendre une voix
lui claironner aux oreilles :
Ah ! Je me doutais bien que vous essaierriez de me jouer un
tourr votrre faon, Bob Larrkin ! Allez ! Suivez-moi !
M. Groddy s'tait tenu aux aguets sous les arbres, esprant voir
reparatre sa proie. Fatty prouva sa vue un rude choc. Comme
Cirrculez l'agrippait par le bras, il se libra d'un geste brusque et dtala
comme un livre. M. Groddy se lana sa poursuite. Dj, Fatty
s'estimait sauv quand une silhouette se dressa devant lui. C'tait Bob
Larkin, attir par le bruit. Fatty le heurta avec violence. Tous deux
roulrent sur le sol. Groddy arriva l-dessus et dirigea sur eux le
faisceau lumineux de sa lampe de

156

poche. Et alors... il faillit tomber la renverse ! Il avait sous les


yeux deux hommes exactement semblables qui le regardaient travers
leurs lunettes de myopes.
Quoi ! Quoi ! Qu'est-ce que a veut dirre ? haleta Groddy, les
yeux hors de la tte. Hou, que je n'aime pas a ! Je n'aime pas a du
tout, mme !
Et l-dessus, pris de panique, le pauvre policeman tourna les
talons et s'enfuit comme si une douzaine de Bob Larkin lui couraient
aprs ! Un trange gmissement s'chappait de ses lvres. Si Fatty
n'avait t aussi abruti par sa chute, il en aurait ri, certainement !
Cependant, M. Larkin se tournait vers lui.
Dites donc... , commena-t-il d'une voix menaante !
Mais Fatty n'attendit pas le reste du discours. Il s'tait dj relev
pour disparatre dans la nuit. Il replongea dans le parc de Glenmore.
L, il y avait quantit de bonnes cachettes o il pourrait se terrer si le
vrai Larkin s'avisait de se mettre sa recherche.
Cependant, le vieux gardien semblait avoir renonc lui donner
la chasse. Aucun son ne parvenait Fatty, rfugi prs de la buanderie,

157

tous ses sens en alerte. Au bout d'un moment, rassur, le chef des
Dtectives respira.
Je ferai aussi bien de rentrer la maison maintenant, songea-til. Oh ! l, l ! Que je suis fatigu !
II quitta son abri pas prudents et contourna la grande maison. Il
n'y voyait goutte. La btisse tait entoure de hauts arbres qui
rendaient l'ombre plus profonde. Fatty n'osait pas allumer sa torche
lectrique de crainte d'tre aperu. Il se contenta donc de progresser
lentement dans l'obscurit. Soudain, sa tte porta contre un objet dur.
Il s'arrta, s'interrogeant sur la nature de l'obstacle. Il tendit la main,
agrippa quelque chose. Cela ressemblait une longue perche de bois
incline... Mais oui, c'tait bien a ! Une chelle ! Une chelle dresse
sous le balcon ! Qu'est-ce que cela signifiait ?
Fatty n'hsita pas. Il se mit en devoir de grimper les chelons. Il
atteignit le balcon de fer, l'enjamba, trouva une porte. Quelqu'un avaitil pntr par l l'intrieur de la maison ?

Cependant, la porte tait ferme clef. Fatty se rappela ce que


lui avait dit le superintendant : toutes les portes de Glenmore taient
verrouilles de l'intrieur l'exception de la petite ouvrant sur le jardin
et dont la police avait chang la serrure.
Qui donc avait plac l cette chelle ? Un vulgaire cambrioleur ?
Attendait-il, tapi dans l'ombre, furieux de l'intrusion de Fatty ?
A cette pense, le jeune garon prouva un brusque effroi. Il
dgringola toute allure de son chelle et se prcipita hors du parc,
voyant des Groddy, des Larkin et des cambrioleurs dans tous les
coins!
Il ne ralentit l'allure qu'une fois dans la grand-rue de Peterswood,
bien claire et sans tratrise. Alors, il eut un peu honte de lui.
Pourquoi s'tait-il affol si vite ? Heureusement que personne ne
l'avait vu !

158

159

CHAPITRE XXI
TROUBLANTE NIGME
chez lui, sa premire ide fut de
tlphoner Jenks pour lui parler de l'chelle. Puis il songea que cette
rvlation pourrait lui valoir des questions embarrassantes sur l'emploi
de sa soire. Peut-tre Jenks n'apprcierait-il pas le tour jou M.
Groddy !
Fatty se mit rflchir. Cette chelle... oui, ce devait tre un
cambrioleur qui l'avait dresse. Un amateur, sans doute, qui avait
renonc forcer la porte du balcon. Et mme s'il tait rest quand
Fatty avait dcouvert l'chelle, il devait tre loin prsent !
Par ailleurs, Fatty tait navr d'avoir effray Mme Larkin. Mais
quand il se rappela l'affolement de Cirrculez en prsence des deux
Larkin, il ne put s'empcher de rire.
Et Bob Larkin ? Voyons, qu'avait-il dit Fatty prs de la haie ?
QUAND FATTY FUT DE RETOUR

160

Quelque chose comme : Comment tes-vous revenu ? Et


pourquoi ? C'tait l des paroles bizarres... A moins que Larkin n'ait
pris Fatty pour Lorenzo. Dans l'obscurit, il ne pouvait pas le voir
nettement... A moins aussi que Fatty n'ait mal entendu !
Au bout du compte, le chef des Dtectives dcida de ne pas
tlphoner Jenks.
II vaut mieux que je reste tranquille, se dit-il. Bien entendu, je
cours un risque... celui que Groddy fasse un rapport o il signale la
prsence de deux Larkin. Jenks se doutera qu'il y a du Frederick
Trotteville l-dessous et je recevrai un bon savon. Pourtant, je crois
plutt que Cirrculez gardera le secret sur les vnements de la soire !

C'tait bien connatre le policeman. En arrivant chez lui, la fois


furieux, pouvant et stupfait, il se laissa choir dans son fauteuil
prfr et contempla fixement une latte du plancher. Il avait oubli que
sa femme de mnage devait venir lui cuisiner son repas du soir et
sursauta quand elle frappa la porte.
Qui est l ? jeta-t-il d'une voix effraye.
Seulement moi, monsieur ! rpondit la femme.
Ah ! bon. Entrrez !
Les motions prouves n'avaient pas coup l'apptit du robuste
policeman. Il dvora et, tout en mangeant, repensa son aventure.
Deux Larrkin ! J'en ai bien vu deux, aussi srr que je suis l !
Mais qu'est-ce que le chef dirra si je mentionne la chose dans mon
rrapporrt ? Il prrtendrra que j'ai vu double... et me conseillent
d'acheter une nouvelle pairre de lunettes !
Or, M. Groddy ne dsirait nullement tre tourn en ridicule, ftce par son suprieur hirarchique. Il rsolut donc de passer sous
silence cette curieuse affaire des deux Larkin. Il en vint mme se
demander si, vritablement,'il .n'avait pas vu double! Oui?... Non ?...
Flte ! Il ne savait plus !
Il alla se coucher tout aussi indcis...
Le lendemain matin, Fatty se leva de bonne heure. Il tenait
rcuprer sa bicyclette, qu'il avait laisse la veille tout prs du
domicile de M. Groddy. Cela fait, il entreprit de rejoindre ses

161

camarades runis chez Pip. Il avait du nouveau leur apprendre !


Ds que Betsy l'aperut, elle l'accueillit avec des cris de joie.
Fatty ! Que s'est-il pass hier soir ? Est-ce que Cirrculez t'a
suivi ? demanda-t-elle avec impatience.
Fatty hocha affirmativement la tte. Il se sentait maintenant
assez content de lui. Quelle histoire raconter aux autres ! Il
commena bien vite son rcit. Les Dtectives clatrent de rire. Ray
tait l aussi. Il se roula sur le tapis. Comme c'tait drle d'imaginer
son oncle Groddy, si redout, filant Fatty et le regardant se balancer
sur le terrain de jeux !
Fatty !
Fatty ! Arrte, je t'en prie ! pria le pauvre Ray. Je ris tellement
que j'en ai un point de ct.
Fatty continua nanmoins sa palpitante histoire. Chacun
l'coutait avec une extrme attention, y compris Foxy. Quand il en
arriva l'endroit o il s'tait cogn l'chelle, des exclamations
fusrent.
Regardez un peu la bosse que je me suis faite au front ! dit
Fatty en la montrant la ronde. Est-ce qu'elle n'est pas belle ?
Oh ! Comme j'aurais aim pouvoir te suivre pour assister
tout a ! soupira Betsy extasie. Mais qu'as-tu fait aprs avoir
dcouvert l'chelle, Fatty ?
- Hum... Je suis rentr la maison pour dner et prendre un bain,
rpondit Fatty qui ne voulait pas gcher son rcit en avouant sa retraite
aussi prcipite que peu glorieuse...
Quelle soire intressante ! dclara Pip. Mais elle ne t'a pas
permis de progresser beaucoup, n'est-ce pas, Fatty ? As-tu des projets
pour aujourd'hui ? J'ai hte de participer l'action moi aussi !
Eh bien... sitt aprs le djeuner, nous pouvons aller voir si
l'chelle est encore en place ! suggra Fatty. Peut-tre pourrons-nous
relever des traces de pas autour, qui sait... ?
- Je ne comprends pas pourquoi le vieux Larkin t'a demand la
raison de ton retour, Fatty, dit Larry songeur. A mon avis, il t'a pris
pour Lorenzo !
Oui, je le pense aussi. S'il m'avait vu nettement, moi qui

162

163

Fatty ! Arrte, je t'en prie !


lui ressemblais comme un frre, jamais il ne m'aurait pos cette
question idiote. Cependant, sa femme m'avait dtaill en pleine
lumire, elle ! A mon aspect, elle a prouv un grand choc, mme ! Le
vieux Larkin l'intrieur de la maison, un autre Larkin dehors ! Vous
vous rendez compte...
- Bon ! Eh bien, tout l'heure ! dit Pip en se levant. Je t'envie
ton aventure, Fatty. Mais je n'aurais jamais le cran de me lancer, moi,
dans des entreprises si hasardeuses ! Du reste, si je m'y risquais, je
parie qu'elles tourneraient mal ! Je me demande ce que le vieux pre
Groddy peut bien penser ce matin...
Ds le dbut de l'aprs-midi, les Dtectives partirent bicyclette,
suivis de Ray. Foxy voyageait dans son panier. Par prudence, cette
fois-ci, les enfants n'entrrent pas dans le parc de Glenmore par la
petite barrire, trop proche du cottage des gardiens, mais par une
brche un peu plus loin. Ils se dirigrent droit vers la grande maison.
L'chelle est de l'autre ct , expliqua Fatty qui marchait en
tte du petit groupe.
Cependant, une fois le coin de la btisse tourn, il constata que
l'chelle avait disparu.
Elle n'est plus l ! s'exclama-t-il. Peut-tre le cambrioleur a-t-il
pntr dans la maison, aprs tout... Une chose est certaine : il est
pass par l aprs mon dpart ! Quelle sottise j'ai faite en ne
tlphonant pas immdiatement Jenks ! Peut-tre aurais-je empch
un cambriolage ! Je me demande comment ce malfaiteur est entr !
Faisons le tour de la maison et regardons par la fentre dans
toutes les pices, proposa Daisy. Nous verrons bien si on y a vol
quelque chose !
Chacun suivit son conseil... sans grand rsultat ! Autant que les
enfants purent voir, rien, n'avait boug ! Ils arrivrent ainsi la
dernire fentre et plongrent leurs regards l'intrieur.
C'est la pice o se trouvait le grand vase avec des fleurs
fanes ! rappela Fatty ses camarades. Ah ! Il est toujours l. Les
fleurs sont plus dessches que jamais... et les housses couvrent
toujours les meubles.

164

Evoquant le cadre qu'il avait dj vu, il passa en revue le


mobilier et les bibelots. Soudain, il frona les sourcils. Il avait
l'impression qu'un objet manquait. Oui, oui... il ne se trompait pas !
Un objet qui l'avait intrigu la premire fois qu'il l'avait aperu ! Le
petit os en caoutchouc, sur le plancher, prs de l'escabeau, l-bas... Or,
cet os avait disparu !
Fatty carquilla les yeux, s'vertuant reprer le jouet de Popett.
En vain ! Il n'en restait pas traces. Comme c'tait curieux !
Il fit part aux autres de sa dcouverte. Larry protesta.
Tu dois te tromper, Fatty ! Qui aurait pu voler ce joujou de
chien ? Regarde ! Tout est en ordre dans la pice.
Je suis sr d'avoir vu cet os , insista Fatty.
Les enfants discutaient sans prter attention Foxy qui, soudain,
dcida d'aller rendre visite cette petite chienne blanche qui lui
plaisait tant. Il trotta jusqu'au pavillon des gardiens et mit un petit
aboiement poli. Aussitt, Popett parut derrire la vitre.
Betsy entendit l'aboiement de Foxy. Elle se prcipita pour le
rattraper, aperut Popett la fentre... et s'arrta net, sidre ! Car
Popett avait dans la gueule quelque chose qui... Betsy tourna bride et
courut Fatty, le visage ros d'animation.
Fatty ! Fatty ! Popett est l-bas, la fentre. Elle tient un os en
caoutchouc dans sa gueule !
Fatty et les autres se prcipitrent leur tour, en veillant
cependant ne pas se montrer. Popett tait bien l, essayant vainement
d'aboyer car elle se refusait lcher son jouet.
Nom d'un chien ! s'exclama tout bas Fatty. C'est l'os dont nous
parlions. Venez ! Retournons nos bicyclettes. Il nous faut tudier le
problme...
Arrivs sur le chemin, les Dtectives tinrent conseil.
Ce sont les Larkin qui ont d pntrer dans la grande maison
hier soir, mit Fatty. Qui d'autre se serait souci d'emporter cet os en
caoutchouc ?

165

- S'ils ont pris cet os pour amuser Popett, fit remarquer Betsy
pensive, voil qui ne leur ressemble pas ! Ils la traitent si mal
d'habitude !
C'est vrai, admit Fatty. Mais qui aurait pu le faire alors ?
Peut-tre Mme Lorenzo, dit Betsy.
Il est possible en effet que les Lorenzo soient revenus. Cela
expliquerait que Larkin m'ait pris pour le mari. Tiens... Popett s'est
chappe ! Attrape-la, Betsy, et ramne-la Mme Larkin. Tu en
profiteras pour faire parler cette femme, si tu peux !
Betsy, toute fire de la mission, prit le caniche dans ses bras et
revint au cottage. Mais Mme Larkin tait dj sortie et cherchait
Popett du ct de la grande maison. Betsy saisit l'occasion et entra
dans le pavillon pour jeter un coup d'il l'intrieur. Elle ne
s'attendait pas prcisment y dcouvrir quelque chose. Ce fut
pourtant le cas.
Pour commencer, dans la cuisine, elle constata que la table tait
couverte de botes de conserves de toute sorte ! Et des conserves de
luxe, encore !
Dans la chambre, autre surprise. Il y avait de jolis draps brods
au lit et, au pied, un moelleux dredon piqu.
Ainsi, c'tait bien les Larkin qui avaient dress cette chelle ! Ils
s'taient introduits dans la grande maison et l'avaient pille !
Il fallait sur-le-champ en avertir Fatty !

166

CHAPITRE XXII

167

FATTY DBROUILLE L'CHEVEAU


SE DISPOSAIT poser le caniche terre et vite rejoindre
Fatty. Elle n'en eut pas le temps. Un bruit de pas presss se fit
entendre. C'tait Mme Larkin qui revenait. Oh ! vous avez retrouv
Popett ! s'cria-t-elle, soulage. Je craignais tellement qu'elle ne se soit
perdue !
Elle prit dans ses bras le petit animal. Betsy vit Popett lui lcher
le visage.
Vous tes gentille avec elle maintenant, constata tout haut
Betsy. Vous la traitiez si durement auparavant ! Aussitt, la femme
lcha Popett.
Je ne vous retiens pas ! dit-elle avec rudesse. Vous n'auriez pas
d entrer sans ma permission.
BETSY

- Je m'en vais ! annona Betsy. Ah ! Voici la corbeille de Popett.


Et ceci est sans doute son jouet...
Elle s'apprtait ramasser l'os en caoutchouc pour l'examiner de
prs quand Mme Larkin lui donna une bourrade. La petite fille
dguerpit. Elle tait intrigue. Lorsqu'elle eut entendu la porte se
refermer derrire elle, elle revint pas de loup et regarda par la
fentre. Elle aperut la gardienne en train de placer une sorte de tapis
sous la corbeille de la chienne. Popett lui dansait autour.
Betsy alla retrouver les autres, de plus en plus perplexe.
Pourquoi Mme Larkin avait-elle chang l'gard de Popett ? Il est vrai
que la petite bte tait si douce, si attachante qu'on ne pouvait
s'empcher de l'aimer. Mais non... c'tait autre chose qui rendait les
Larkin bons envers elle. Peut-tre les Lorenzo avaient-ils promis une
forte somme d'argent condition qu'ils rendissent leur chienne
heureuse. Oui... ce devait tre a !
Betsy raconta son histoire aux autres :
Des conserves de grande marque ! Des couvertures neuves !
Des draps brods ! Ils se sont bien servis ! dit-elle. Mais je n'ai pas pu
tirer grand-chose de Mme Larkin.
- Regardez ! chuchota Pip. Voil Bob Larkin qui revient. Il tient
un norme paquet de journaux sous le bras.

168

- Je suppose qu'il feuillette rgulirement les quotidiens pour


voir si l'on ne parle pas des Lorenzo, avana Daisy.
Que faisons-nous prsent ? s'enquit Larry. Vas-tu
tlphoner Jenks, Fatty ? Il serait peut-tre bon de le prvenir... Je
me demande comment les Larkin ont pu entrer dans la grande maison.
Ils doivent avoir la clef de la porte du balcon.
Venez ! dit Fatty. Prenons nos vlos et allons tlphoner
Jenks.
Je suis contente que cette horrible Mme Larkin soit devenue
gentille pour Popett, dclara Betsy. Et, voir Popett de son ct, on
pourrait presque croire qu'elle a retrouv sa matresse. Elle fait la fte
sa gardienne comme Mme Lorenzo. Mme Larkin est maintenant si
attentionne que je l'ai surprise en train de glisser un tapis sous la
corbeille de la chienne.
Soudain, Fatty sursauta si fort sur sa bicyclette qu'il faillit
tomber bas de la selle. Betsy le regarda, surprise. Qu'est-ce que tu
as, Fatty ?
Laissez-moi rflchir en paix, rpondit le chef des Dtectives
d'une voix bizarre. Filez devant.
Tu te sens malade ? demanda Betsy, alarme.
Non... mais une ide m'est venue... Quelque chose que tu
viens de dire a fait jaillir une lueur. Je vous en prie, laissez-moi
tranquille un instant !
Les enfants, intrigus, pdalrent un peu, puis s'arrtrent
quelque distance pour attendre leur camarade. Fatty continuait
rflchir, sourcils froncs, debout prs de son vlo. Il tait si bien
absorb par ses penses qu'il ne vit pas arriver M. Groddy, galement
bicyclette.
Tiens ! C'est vous ! grommela le policeman. Encorre penser
aux Lorrenzo, je parrie ? Ils sont cerrtainement en Amrrique
l'heurre qu'il est. Et le tableau vol avec eux !
Foxy jaillit brusquement d'une haie et se mit tourner d'un air
gourmand autour des mollets du policeman. Celui-ci remonta en
vitesse sur sa machine et s'loigna plus vite encore. Fatty ne sourit
mme pas. Il tait toujours perdu dans sa mditation.
169

Le grand cerveau fonctionne au maximum ! dclara Pip qui le


surveillait de loin. Je me demande ce qui l'a frapp tout d'un coup.
Il va trouver la solution du problme, j'en suis sr !
annona Ray avec confiance. C'est un gnie, notre Fatty !
Soudain, le chef des Dtectives se remit en selle et rejoignit ses
amis, l'air joyeux.
a y est ! s'cria-t-il. J'ai rsolu le mystre ! Je vais en faire un
joli paquet, nou avec une belle faveur, et je le dposerai aux pieds du
superintendant. Ce que j'ai pu tre aveugle, mes enfants ! Et vous
aussi, par la mme occasion !
Je vous l'avais bien dit ! fit Ray triomphant. Il a trouv la clef
de l'nigme. Quel gnie !
Hum... Qu'as-tu trouv au juste, Fatty ? demanda Pip. Es-tu
sr d'avoir vraiment clairci tout le mystre

170

Il tait toujours perdu dans sa mditation.

171

Je le crois, rpondit Fatty. J'ai encore un doute sur un certain


point mais nous en aurons bientt le cur net !
Mets-nous au courant ! supplia Larry. C'est terrible de ne pas
savoir de quoi tu parles.
Pas le temps de t'expliquer, mon vieux ! Je dois tlphoner
d'urgence Jenks !
Les enfants s'arrtrent la premire cabine tlphonique qu'ils
rencontrrent. Fatty demanda le numro du superintendant.
C'est vous, Frederick ? dit Jenks. Vous m'appelez au sujet de
l'affaire Lorenzo, je parie ?
Oui, monsieur. Je crois l'avoir tire au clair ! annona le chef
des Dtectives d'une voix triomphante. Mais c'est trop long vous
raconter par tlphone. Pouvez-vous venir immdiatement... avant que
les choses tournent mal ?
Vous vous exprimez par nigmes, Frederick. Mais je vous
fais confiance. Je prends la voiture et je vous rejoins. O tes-vous ?
- Pouvez-vous me rencontrer prs du cottage des Larkin ?
Entendu. J'arrive !
Jenks raccrocha. Fatty sortit de la cabine en jubilant.
Nous avons rendez-vous avec le super devant le pavillon des
Larkin ! Demi-tour, vous autres !
C'est en vain que ses camarades le pressrent de questions.
Pas le temps ! rpta-t-il. Il faut nous dpcher.
En approchant de Glenmore, Larry et Pip insistrent encore pour
lui arracher son secret.
Ne nous fais pas languir ainsi, Fatty. Ce n'est pas chic. Parle
donc !
Impossible. Trop de monde risquerait de m'entendre !
Comme pour donner raison Fatty, deux petites filles sortirent
soudain du jardin des Houch et se prcipitrent vers Ray.
Ray ! Viens jouer avec nous ! Maman nous a donn de quoi
faire la dnette dans notre maison sur l'arbre !
Je vous prsente mes cousines, Liz et Gladys ! dit Ray d'un
air important.
Tu sais, Ray, expliqua Gladys, nous avons fait le guet ta

172

place ce matin. Une fois, nous avons aperu M. Larkin et, une
autre fois, Mme Larkin. Elle a mis un tapis sur un fil d'tendage. Elle
est en train de le battre pour le dpoussirer.
Les Dtectives changrent des regards amuss. Le rapport tait
sans importance. Ray crut bon de le commenter :
Ce sont de bonnes petites. Quand elles sont de faction l-haut,
elles enregistrent tout et me transmettent les plus petits vnements.
Puis il se tourna, condescendant, vers ses cousines :
Trs bien. Retournez votre poste. Je vous rejoindrai un peu
plus tard. Pour l'instant, je suis occup.
Les fillettes partirent en courant.
Ne nous attroupons pas prs de la barrire des Larkin, conseilla
Fatty. Cela leur donnerait l'veil. Allons un peu plus loin sur le sentier.
Flte ! Regardez qui vient par ici !
C'tait M. Groddy qui se proposait d'avoir une entrevue avec
Bob Larkin et de lui dire sa faon de penser sur ses agissements de la
veille. Aprs mre rflexion, Cirrculez en tait arriv cette
conclusion qu'il n'avait pas vraiment eu sous les yeux deux Larkin
mais que son tat d'extrme fatigue lui avait brouill la vue : d'o le
ddoublement du personnage. Ah ! le gardien allait entendre ce qu'il
allait entendre ! Avoir fait courir un reprsentant de l'ordre de si belle
faon ! Ce vieux fou ! Et que lui avait-il pris d'aller se balancer la nuit
sur un terrain de jeux pour gosses ! Nom d'un ptard !
Tout en roulant de furieuses penses, M. Groddy pdalait ferme.
Soudain, il aperut les enfants sur son chemin. Il frona ses gros
sourcils.
Cirrculez ! Cirrculez ! cria-t-il en arrivant leur hauteur. Et
tenez votrre chien ! Qu'est-ce que vous fabrriquez au milieu du
sentier?
Nous attendons quelqu'un, rpondit Fatty de son air le plus
gracieux.
- Ah ! oui, gronda le policeman. Et qui pouvez-vous bien
attendrre, je vous le demande ! Votrre grrand ami le superrinten-dant,
peut-trre ! Allez, cirrculez ! Cirrculez !

173

Il se trouve en effet, rpliqua Fatty d'une voix suave, que


c'est bien le superintendant Jenks que nous attendons. Je suis
ptrifi d'admiration en constatant que vous avez si bien devin !
Je vous conseille de ne pas essayer de me bourrrer le crrne
avec votrre superrintendant ! grommela Cirrculez. Il n'est pas facile de
me fairre prrendre des vessies pourr des lanterrnes, jeune homme ! Le
chef est des kilomtrres d'ici. Je le sais carr il m'a tlphon luimme ce matin.
- De toute manire, dclara Fatty, vous n'tes pas oblig de
l'attendre, vous ! C'est avec nous qu'il a pris rendez-vous !
La figure du policeman vira au rouge sombre.
Quel conte dorrmirr debout ! Cirrculez, je vous l'orrdonne.
Juste cet instant, on entendit une voiture qui s'arrtait sur la
grand-route. Une portire claqua. Puis des pas presss se
rapprochrent. M. Groddy se retourna. Ce qu'il vit le laissa bouche
be...
Vous voyez ! murmura Fatty, ironique.
Car c'tait le superintendant Jenks en personne qui arrivait, suivi
d'un sergent. Il tait grand, large d'paules, minemment sympathique.
En apercevant Fatty et ses camarades, il sourit.
Bonjour, jeunes gens ! Me voici !
Sa voix tait pleine de cordialit.

174

CHAPITRE XXIII
UNE RUSE MERVEILLEUSE
BONJOUR, MONSIEUR ! rpondirent en chur les enfants. M.
Groddy restait fig, la bouche ouverte, incapable de prononcer un seul
mot. Le chef l'avisa soudain.
Tiens, vous tes l aussi, Groddy ? Je ne m'attendais pas vous
voir !
Oh ! M. Groddy se trouve ici par accident , expliqua Fatty
avec malice.
Le superintendant serra solennellement la main de tous les
Dtectives. Ray salua, militairement, en faisant claquer ses talons.
Et maintenant, dit Jenks, venons-en notre affaire. Vous
m'avez appel, Frederick, pour me signaler que vous aviez dbrouill
le cas Lorenzo. Savez-vous o se cache le couple ?
175

Oui, monsieur , assura Fatty sans hsiter.


Les yeux de Cirrculez, dj protubrants, s'exorbitrent
davantage encore. Il regarda Fatty et avala sa salive. Ce garon ! Ce
diabolique garon ! Comment pouvait-il tre si bien renseign ?
Jenks se mit rire.
Vous n'allez tout de mme pas me dire que vous savez aussi o
se trouve le tableau vol, Frederick !
Ma foi, je crois le savoir ! rpondit Fatty. Ce n'est pas une
certitude absolue mais, si je me trompe, vous pourrez toujours obliger
les Lorenzo parler !
Jenks se tourna vers Cirrculez.
Je suppose que vous avez abouti aux mmes conclusions ?
Le policeman secoua la tte. Il n'avait pas encore retrouv
l'usage de la parole. Sans plus s'occuper de lui, Jenks s'adressa de
nouveau Fatty.
Bon ! Eh bien, o sont les Lorenzo ? Comme vous m'avez fix
rendez-vous ici, je prsume que nos voleurs se terrent dans le secteur.
Oui, monsieur, rpondit le chef des Dtectives. Ils se
cachent dans le pavillon des Larkin !
Certainement pas ! explosa M. Groddy. Je vous demande
parrdon, monsieur, mais je suis entrr trrois rreprrises dans ce
pavillon et je n'y ai vu perrsonne d'autrre que les deux Larrkin. Je suis
prrt le jurrer !
Pourtant, les Lorenzo sont bien l ! affirma Fatty au
superintendant. Venez, monsieur. Je vais vous montrer...
II se dirigea vers le pavillon, suivi de tous les autres. Intrigus,
ses compagnons se demandaient quelle sorte de cachette pouvait bien
abriter les Lorenzo. Elle ne devait pas tre trs spacieuse... Cirrculez
fermait la marche, la fois furieux et incrdule.
Fatty frappa la porte des Larkin. Le vieux Bob vint ouvrir. Il
tait vtu son habitude, casquette enfonce jusqu'aux oreilles et
cache-nez remont jusqu'aux lvres. Il regarda Fatty travers les
verres pais de ses lunettes :
Que voulez-vous... ? commena-t-il.
Puis il aperut le reste de la troupe, que dominait la haute taille
du superintendant. Alors, il tenta de refermer la porte.

176

En vain : Fatty avait bloqu le battant avec son pied !


Nous venons vous faire une petite visite ! annona le chef
des Dtectives.
Le sergent qui accompagnait Jenks finit d'ouvrir la porte et tout
le monde entra, y compris Foxy. Mme Larkin n'tait pas dans la pice
mais on pouvait l'entendre qui, dans la cuisine, remuait vaisselle et
casseroles.
Que signifie cette intrusion ? dclara Larkin de sa voix rauque.
Je n'ai rien fait de mal.
Dans cette pice bonde, il parut soudain mal l'aise.
Je vous prsente Tom Lorenzo ! annona brusquement Fatty.
D'un geste rapide, il arracha la casquette du vieux Larkin,
empoigna sa barbe qui lui resta dans la main, puis dcolla les gros
sourcils en broussaille. D'une pichenette, enfin, il fit sauter les lunettes
du bonhomme. Immdiatement, Larkin parut beaucoup plus jeune. On
le sentait paralys la fois par la peur et par la colre.

177

Sapristi ! s'exclama Jenks. C'est bien Tom Lorenzo, en effet !


Flicitations pour le dguisement, Lorenzo ! Je vous ai vu au dbut de
cette affaire et j'aurais jur que vous tiez bien le vieux Bob Larkin.
Vous auriez pu le jurer, monsieur, dit Fatty. Car c'est en effet
le vrai Larkin que vous avez rencontr ce moment-l. Le couple des
gardiens... Ah ! Voici le numro Deux !
Mme Larkin, entendant un bruit de voix, venait d'ouvrir la porte
de la cuisine et se tenait sur le seuil, indcise, Popett dans les bras.
Fatty la dsigna du geste :
Je vous prsente maintenant Mme Lorenzo ! articula-t-il avec
emphase.
Puis il bondit, arracha l'extravagante perruque : des cheveux trs
blonds apparurent et dversrent leur flot dor sur les paules de la
femme sidre. A elle aussi Fatty arracha ses lunettes. Elle se redressa
et avoua sans dtour :
Trs bien. Je suis Gloria Lorenzo en effet... et plutt contente
de n'avoir plus jouer le personnage crasseux de la vieille Larkin...
Tom, ajouta-t-elle en se tournant vers son mari, nous sommes battus !
Autant le reconnatre !
Dpouills de leurs postiches, les deux Lorenzo taient
maintenant fort diffrents des Larkin. Mais comme ils avaient bien su
jouer leur rle ! De merveilleux acteurs, en vrit ! Pas tonnant qu'ils
aient tromp leur entourage !
Mais o sont donc les Larkin ? s'enquit le superintendant.
Bob Larrkin tait ici hierr soirr ! affirma Groddy. Je les ai
vus ensemble... lui et cet individu ici prrsent !
Comment cela, ensemble ? demanda le chef, stupfait. Et
pourquoi n'tes-vous pas intervenu alors ? En voyant deux Larkin cte
cte, cela ne vous a donc pas sembl suspect ?
Fatty intervint.
L'un de ces hommes n'tait autre que moi-mme, dclara-t-il
d'une voix douce. Je m'tais dguis, moi aussi, en vieux Larkin. Je
vous prie de m'excuser de vous avoir fait autant courir hier soir,
monsieur Groddy, mais... je me suis bien amus sur cette balanoire !

178

Cirrculez faillit en avaler sa pomme d'Adam. Il dut s'appuyer


contre le mur pour ne pas s'effondrer et porta une main son front en
gmissant. Ainsi c'tait Fatty et non Bob Larkin qu'il avait donn la
chasse la veille ! Mme le second Larkin qu'il avait vu n'tait pas le
vrai. Oh ! l, l !
Mais que sont devenus les vritables Larkin ? demanda pour la
seconde fois Jenks, inquiet. Il faut que je le sache. Il ne leur est rien
arriv de fcheux, j'espre ?
Ma foi, monsieur, expliqua Fatty, les deux Larkin ont reu
Popett en garde, comme vous le savez. Ils maltraitaient la pauvre bte.
Puis, un soir, les Lorenzo sont alls Maidenhead d'o ils se sont
rendus ici en canot...
Comment tes-vous au courant ? coupa Tom Lorenzo avec
aigreur. On nous a trahis ?
Non pas ! dit Fatty qui se tourna vers Jenks pour poursuivre
son rcit. Cette nuit-l, Ray a entendu des bruits divers. J'en ai dduit
la venue d'un bateau moteur. C'est Larkin qui est all chercher les
Lorenzo Maidenhead et les en a ramens. D'aprs ce que je suppose,
ds qu'ils ont t Glenmore, les Lorenzo ont troqu leurs vtements
contre ceux des Larkin. Ceux-ci sont alors partis pour une destination
inconnue et les Lorenzo, aprs les avoir sans doute grassement pays,
sont eux-mmes rests sur place.
Je vois, je vois ! Cela se tient ! murmura le superintendant en
jetant un coup d'il aux Lorenzo dont l'attitude tait rvlatrice.
C'tait une ide trs astucieuse que de revenir se cacher au seul endroit
o l'on n'aurait pas song les chercher !
Trs astucieuse en effet, admit Fatty. Et comme tous deux
sont acteurs, ils n'ont pas eu grande difficult pour se transformer. Les
Larkin sont du reste faciles imiter. Je me suis moi-mme dguis en
Bob Larkin avec assez de succs pour que M. Groddy s'y soit tromp !
C'est donc vous que j'ai vu hier soir ! s'cria Tom Lorenzo.
J'ai cru que le vieux Bob Larkin tait revenu et je ne comprenais pas
pourquoi !
Je sais ! Ce sont les mots que vous avez laisss chapper qui
m'ont aid y voir clair ! dclara Fatty. Ils semblaient tranges,
179

adresss quelqu'un dguis comme vous ! Vos paroles ne


pouvaient signifier qu'une chose : que vous n'tiez pas Larkin mais
que vous pensiez que je l'tais, moi !
Cirrculez gmit : il avait peine suivre. Les Dtectives, eux,
avaient saisi.
Mais qu'est-ce qui vous a vraiment lanc sur la bonne piste ?
s'enquit Jenks. Vous m'auriez appel hier soir au tlphone si vous
aviez dj su la vrit.
Ma foi, plusieurs petits faits m'ont mis la puce l'oreille,
monsieur, rpondit Fatty. Par exemple, quelqu'un s'tait introduit dans
la grande maison dans la soire d'hier et une seule chose semblait
avoir disparu : l'os en caoutchouc qui tranait sur le plancher.
Pourquoi l'avait-on emport ? Pour le donner un chien, c'tait
vident. Et puis, Betsy a aperu des botes de conserves sur la table
des Larkin et des draps fins leur lit. Des draps fins chez des gens qui,
d'ordinaire, vivaient dans la crasse !
Je t'avais bien dit de ne pas prendre cet os, murmura Tom
Lorenzo en regardant sa femme d'un air furieux.
- Nous avons remarqu aussi autre chose, continua Fatty. Au
dbut, Mme Larkin tait mchante avec Popett et la petite bte avait
peur d'elle. Par la suite, Popett a t bien traite et semblait follement
heureuse. Ce brutal changement nous a paru trange. Enfin, Betsy a
dit quelque chose qui a achev de m'clairer.
Quoi donc ? demanda Betsy intrigue.
Tu as dclar que Popett faisait fte Mme Larkin... comme
si celle-ci tait Mme Lorenzo ! J'ai tout compris alors. Si l'on partait
du fait que Mme Larkin tait Mme Lorenzo, tout s'expliquait : l'air
heureux de Popett, les botes de conserves, les draps brods... et la
disparition de l'os en caoutchouc. Le problme tait rsolu !
Je vous flicite de grand cur, Frederick, dit Jenks. Vous
avez dbrouill l'cheveau avec une extrme habilet. Qu'en pensezvous, Groddy ?
M. Groddy n'en pensait rien. Il flottait en plein brouillard. Il
aurait aim disparatre dans un trou de souris. Son ahurissement tait
si complet qu'il en perdait mme l'envie de se mettre en colre.

180

Vous avez fait du bon travail, reprit Jenks en s'adressant de


nouveau Fatty. Mais savez-vous o se trouve le tableau vol ? Vous
m'avez averti que vous ne possdiez pas de certitude ce sujet...
Les Lorenzo se raidirent et regardrent Fatty. Celui-ci leur sourit
malicieusement.
Vous esprez bien que j'ignore o vous avez cach cette toile,
n'est-ce pas ? Peu vous importe d'aller faire un sjour en prison si, une
fois librs, vous pouvez rcuprer le tableau et le vendre un bon
prix!... Pour commencer, je suis sr que le tableau n'est plus dans sa
caisse.
- Comment cela ? demanda Jenks.
Les Lorenzo l'ont ramen en bateau Glenmore, monsieur.
Puis ils l'ont extrait de l'emballage et mme de son cadre pour brler
l'un et l'autre, trop encombrants leur gr !
- Vous tes donc sorcier pour en savoir aussi long ! s'exclama
Tom Lorenzo, surpris.
- Non, rpondit Fatty, mais je fais travailler mon cerveau.
Continuez, ordonna le superintendant, trs intress.
- Eh bien, monsieur, ce matin, Betsy a vu par la fentre Mme
Larkin qui tait en train de placer une sorte de tapis sous la corbeille
de Popett... un tapis bien trop bon pour cet usage ! J'en ai dduit que,
peut-tre, la toile tait cousue l'intrieur, entre deux paisseurs, ou
entre le tapis et sa doublure.
- Il n'y a plus rien sous la corbeille de Popett ! annona Betsy
aprs un bref coup d'il.
Nom d'un chien ! Je sais o est ce tapis ! s'cria brusquement
Ray. Liz et Gladys nous l'ont dit... Vous vous en souvenez ?
Le superintendant regarda le jeune Groddy d'un air intrigu.
Liz et Gladys sont mes cousines, expliqua Ray. Je leur ai
ordonn de surveiller les Larkin. Aujourd'hui, elles nous ont prvenus
que Mme Larkin avait suspendu un tapis dehors pour le battre. Qui
aurait song chercher un tableau vol sur un fil d'tendage,
monsieur! C'est une cachette patante !
Fatty regarda les Lorenzo. Ils semblaient en plein dsarroi.

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Voyons ce tapis ! dit Jenks.


Tout le monde sortit du cottage 'pour se diriger vers l'abri
extrieur o le subordonn de Jenks dpendit le fameux tapis. D'un
coup de canif prcautionneux, il en fendit la doublure... La toile vole
tait bien l, l'abri de l'humidit dans une poche impermable.
Un tableau inestimable camoufl dans un vulgaire tapis de
quatre sous ! murmura Jenks. C'est incroyable ! Allons, prenez-en bien
soin, sergent !
Les Lorenzo, fort abattus, furent pris de monter dans la voiture
de police. Groddy, charg de les escorter, avait l'air presque aussi
dpit qu'eux. Popett, inconsciente de la tragdie vcue par sa
matresse, aboya joyeusement du ct de Foxy pour lui dire au revoir.
Le sergent se mit au volant. La voiture dmarra. Dans un instant, les
prisonniers seraient sous les verrous et le sergent ramnerait la voiture
son chef.
Rest seul avec les enfants, Jenks se tourna vers eux.

182

Frederick, encore toutes mes flicitations, que vous partagerez


avec vos camarades ! Vous avez remarquablement bien dbrouill
cette affaire, mon garon. Il va nous falloir fter cela !
Si cela ne vous ennuyait pas, monsieur, proposa Fatty, comme
il fait froid, nous pourrions nous runir tout l'heure dans ma remise !
Je sais que notre bonne a prpar de bons gteaux pour goter et elle
n'a pas sa pareille pour faire du th bien fort et parfum. Et puis...
j'aimerais vous montrer quelques-uns de mes derniers achats,
monsieur... Un jeu de fausses dents... et un truc ingnieux pour faire
paratre les oreilles plus grandes !
Jenks clata de rire.
Quelle drle d'invention ! Des oreilles plus grandes ! Essaye/
donc de trouver un gadget permettant de rendre les cerveaux plus
gros ! a pourra profiter ce pauvre Groddy !
Les enfants clatrent de rire leur tour.
Quelques instants plus tard, Fatty et ses invits se retrouvaient
dans la remise. Jenks, aussi bien que Ray, s'y sentaient l'aise. On fta
le succs du chef des Dtectives dans la bonne humeur gnrale. Mais
les flicitations n'allrent pas qu' Fatty. Jane, la bonne, en reut sa
part.
Elle faisait de si bons gteaux !

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